Зміст
  • Пролог. Смерть і переродження
  • Том 1. Розділ 1. Мій перший друг
  • Том 1. Розділ 1.5. Дівчинка і лорд демонів
  • Том 1. Розділ 2. Битва в селищі гоблінів
  • Том 1. Розділ 2.5. Дівчинка і елементальний дух
  • Том 1. Розділ 3. В Королівство Гномів
  • Том 1. Розділ 3.5. Дівчинка і героїня
  • Том 1. Розділ 4. Приборкувачка полум'я
  • Заключний розділ. Спадкова форма
  • Побічна історія. Велика пригода Ґобти
  • Післямова
  • Пролог. Переполох у лісі
  • Том 2. Розділ 1. Початок хаосу
  • Том 2. Розділ 2. Еволюція і зіткнення
  • Том 2. Розділ 3. Посланець і зустріч
  • Том 2. Розділ 4. Зупинка процесу
  • Том 2. Розділ 5. Велике зіткнення
  • Том 2. Розділ 6. Пожирач усього
  • Том 2. Розділ 7. Великий Альянс Лісу Джура
  • Заключний розділ. Місце для відпочинку
  • Післямова
  • Пролог. Зібрання лордів демонів
  • Том 3. Розділ 1. Назва країни
  • Том 3. Розділ 2. Вторгнення лорда демонів
  • Том 3. Розділ 3. Збори
  • Том 3. Розділ 4. Наростаюча злоба
  • Том 3. Розділ 5. Харибда
  • Епілог. Нова махінація
  • Післямова
  • Том 2. Розділ 2. Еволюція і зіткнення

    Наступного дня ми вирішили сісти і обговорити все з ограми. Ми обрали будинок, збудований на нещодавно згорілій площі у центрі селища.

    Мілдо, наймолодший із трьох братів-гномів, добре справився із його будівництвом за основним ескізом, який я намалював на дерев’яній дошці. Мої попередні знання, здобуті під час роботи генеральним підрядником, допомогли мені хоча б у цьому. Я виміряв розміри, як міг, накреслив все на дереві вугільним олівцем та передав Мілдо.

    Саме завдяки Великому Мудрецю і новій свободі, яку пропонувало моє тіло, це стало можливим. Плюс до всього, інструменти для малювання, які привезли з собою гноми. Доклавши трохи зусиль, ви зможете отримати щось майже таке ж точне, як комп’ютер. Мені почало здаватися, що я зможу без проблем збудувати цілий хмарочос.

    Мілдо не мав проблем із розумінням креслень — можливо, мій підхід до складання креслень був набагато зрозумілішим, ніж той, що використовувався у цьому світі.

    Це мало сенс. Будинки навколо були дитячою забавкою в порівнянні з тим, що ми проектували для бетонних джунглів у своєму світі. Королівство Гномів має чимало вражаючої архітектури, безумовно, але щодо технічної реалізації воно все ще має куди рости. Можливо, колись ми побудуємо багатоповерхівки на цій площі. Про це було весело думати.

    Але я відволікся.

    Я повів огрів до приймальної кімнати будинку, оглядаючись, щоб переконатися, що все побудовано так, як я наказував. Вони покірно йшли позаду, з цікавістю оглядаючи будинок, неначе ніколи такого не бачили. Прикрас ще не було, тому я не знаю, що могло їх так захопити, але це немає значення.

    У приймальні був великий стіл із кількома простими табуретками довкола. Ми всі зібралися там — Ріґурд, чотири лорди гоблінів і гном Кайджін, як посередник. Всього тринадцять, враховуючи мене.

    Чому я привів сюди Ріґурда і решту? Тому що я вважав, що огри мають сказати нам щось важливе. Якщо щось відбувається у Лісі Джура, це незабаром дійде і до нашого порогу. Я не хотів бути єдиною точкою звернення при кожній кризі. «Керуй, але не управляй», як кажуть.

    Харуна зайшла із чаєм для всіх. Закінчивши, вона швидко вклонилася й вийшла з приймальні. Їй усе ще було трохи незручно, але вона почала навчатися певних манер. Чудовий прогрес.

    Я підніс чашку до губ. Гірко, але не надто огидно. Раніше я не був таким вибагливим, коли справа доходила до такого роду речей, але довгоочікуване повернення мого відчуття смаку, можливо, зробило мене більш вибагливим.

    Гіркота зеленого чаю грала на моєму язиці. Я також відчував його тепло. Хоч я мав у своєму тілі навичку Стійкість до Температур, але я все одно відчував тепло. Смішно.

    Здається, ограм це теж сподобалося. Я дочекався, поки вони влаштуються, а потім ми почали розмову.

    Я почав із запитання, чому вони взагалі опинилися тут. Вони відповіли, що втекли, щоб знову зібратися і перегрупуватися. Сама ця інформація викликала тривогу. Мені здається, що це триватиме ще деякий час.

    Якщо там була сила, яка змогла перемогти огрів, то ми мали справу із серйозною загрозою. Огри були створіннями рівня B, навіть поодинці, і я міг це сказати після учорашнього бою. А ці хлопці були тут найкращими. Майстрами лісу. Найвищий клас монстрів, який можна тут знайти. Так мені сказали.

    «Краще вислухати їх».

    ***

    Підсумовуючи історію огрів…

    Була війна, і огри програли. Це було приблизно все.

    Поки я був зайнятий Іфритом у цьому селищі, огри були втягнуті у власну війну. Хто в цьому світі міг розв’язати війну проти наймогутнішої раси у Лісі Джура і перемогти? Це викликало відчуття напруги в усіх присутніх. Їхні обличчя напружилися від занепокоєння.

    — Вони напали на нашу батьківщину нізвідки, — сердито буркнув рудоволосий. — Їхня сила була надзвичайною... Ці огидні свині, ці орки!!

    Очевидно, це була їхня армія. І на відміну від людей, монстри ніколи не думали про офіційне оголошення війни, перш ніж розпочати її. Тож, хоча огри не засуджували несподіваний напад сам по собі, напад орків на них був далеким від норми.

    Чому? Все просто: різниця в силі. Орки були створіннями рангу D. Сильнішими, ніж гобліни, але ніщо, з чим досвідчений авантюрист міг втратити свій сон. А огри, як ви пам’ятаєте, були на два рівня вищі, і це зробило б битву один на один передбачуваною. І все ж, слабкі кинули виклик сильним і перемогли…

    Я вирішив розібратися в цьому трохи краще.

    Дім огрів був трохи більшим за наше власне село — неофіційне зібрання кланів, які разом утворювали своєрідний бойовий форт, де проживало три сотні людей. Приблизно такий же потужний, як лицарський корпус невеликої нації, іншими словами — сила, еквівалентна трьохтисячній армії бійців, навчених до рівня монстрів B-мінус.

    Ці огри жили життям, яке можна назвати мілітаристським. Клани проводили бойові тренування один з одним на регулярній основі, час від часу приєднуючись до тієї чи іншої сторони, щоб допомогти іншим расам, коли вони вступали в конфлікт зі своїми сусідами. Деякі з кланів навіть залишили слід в історії, сформувавши авангардні сили армії для того чи іншого лорда демонів, і ці огри були одними з них.

    Іншими словами, вони жили як фактичні найманці. І огри цього світу швидко зруйнували той образ, який я отримав колись від прочитання фантастичних романів. Але проблема була не в цьому. Їх перемогли набагато слабші монстри, і здається, вони все ще перебували у шоці — адже в цій приймальні ми дивилися на єдиних уцілілих з усього поселення.

    Рудоволосий забрав звідти свою сестру, принцесу, поки їхній ватажок очолював команду, щоб захистити їх від орків. Зрештою, вона була знаттю, свого роду шаманкою, і її люди ставили її життя вище за все інше в своєму житті.

    — Якби я був сильнішим…, — простогнав рудий. Останнє, що він бачив, це орки, одягнені в чорні обладунки, які завдавали останнього удару його лідеру. Гігантський орк, який випускав моторошну ауру. І ще одну фігуру, яка навіть не намагалася приховати власну жорстоко темну ауру; той, хто носив маску, схожу на розлюченого клоуна.

    — Це був один із народжених магією, я в цьому впевнена, — заявила шаманка. — Високого рівня. Я боюся, що в мого брата ніколи не було шансу проти нього.

    — Справді, — додав старий. — Ми поспішно зробили висновки про вас усіх, тому що бачили того диявола у дії. Ми думали, що ви одні із них.

    «Справді? Старий добрий я? Мене порівняли із тим вбивцею-виродком?» Те, як вони висловилися, трохи зачепило моє его, але, з іншого боку, я носив власну маску. Можливо, це було природньо асоціювати мене з тим хлопцем, народженим магією.

    У мене склалося враження, що людина, народжена магією, може бути майже будь-яким розумним монстром. Огри, наприклад, вважаються народженими магією. Але якщо цей хлопець перевершив їх настільки, він мав бути чимось надзвичайно жахливим.

    Я знав з нашого попереднього протистояння, що немає нічого небезпечнішого, ніж монстри з невеликим рівнем інтелекту. Вони могли володіти магією так само легко, як і люди-маги, і відмінно володіти зброєю. Це, в поєднанні з фізичною силою, яка перевищувала силу людини, робило їх дуже важкими противниками.

    І чим вищий рівень монстра, тим катастрофічнішими можуть бути результати. Можна було б з упевненістю припустити, що ми маємо справу принаймні з рангом A. Не найкраща новина.

    О, і просто для ясності, гобліни є підрасою людей, тому їхні еволюційні форми хобгоблінів не вважаються народженими магією.

    Огри продовжили.

    Здається, є ще три орки, еквівалентні за силою орку в чорних обладунках. Ті четверо впоралися з елітними бійцями фортеці огрів, і коли вони це зробили, решта воїнів орків увірвалися у форт і розпочали різанину.

    Було кілька тисяч — це лише приблизна оцінка огрів, але це все ще величезна цифра. І найсмішніше було те, що всі вони були одягнені в цілісні латні обладунки, які можна було очікувати побачити на людських сторожах. Як масивна металева хвиля, що котиться лісом.

    Якщо це було правдою, то це повинна була бути справа не лише орків. Орки були схожі на людей, але їх вважали низькорівневими, нерозумними монстрами, подібними до гоблінів. Вони не могли зібрати кошти на таку велику та дорогу броню. Крім того, в Лісі Джура існує багато інших сильних монстрів. Оркам було б неможливо уникнути привернення уваги під час шляху до укріплення огрів.

    Можна було припустити, що вони вступили у змову з якоюсь іншою нацією – нацією людей. Але я не міг зрозуміти чого вони хотіли, і це турбувало мене. Якщо їхня сила налічує кілька тисяч, то вони мали хотіти знищити не лише одне укріплення огрів. З таким маштабом вони цілком могли націлитися на увесь Ліс Джура.

    — Знаєте, — запропонував Кайджін, — вони можуть бути у змові з одним із лордів демонів.

    «Лорд демонів?» Обличчя Шізу промайнуло у моїй пам’яті, а її останні слова пролунали десь поруч.

    Леон, лорд демонів — ворог, якого я обіцяв перемогти.

    Чи це взагалі можливо? Я ще не впевнений, що маю силу повалити лорда демонів, але…

    Загалом, я не думав, що якийсь лорд демонів особливо хвилювався про цей ліс. Поза його межами, їхні території простелялися широкими просторами, і їхні родючі поля в основному оброблялися великою кількістю големів і рабів, які були взяті в полон під час битв. Землі, підконтрольні лордам демонів, ніколи не зазнавали голоду, і тому ці лорди мало турбувалися землями, які були під контролем людей. Як мені пояснили, так звані військові раби жили досить непогано, і їхнє життя мало чим відрізнялося від життя інших людей. Я не можу сказати, як розглядали їхню ситуацію людські країни, але населення Лісу Джура вважало території, підконтрольні лордам демонів, досить спокійними.

    Отже, якщо хтось прагнув завоювати чиюсь територію, ймовірність того, що в цьому були задіяні люди, була велика.

    Тим не менше, завжди могли знайтися два або більше лордів демонів, які могли розпочати війну просто для розваги або для того, щоб вбити час. Велдора, Штормовий Дракон, був ще однією перевіркою для них, але тепер його не було.

    Це мало сенс. Гадаю, мені потрібно більше думати про захист цього лісу. Але, в будь-якому разі, одне я знаю точно: це місце заполонили орки.

    ***

    «І що тепер…?»

    Я вирішив усіх вислухати.

    — Ми вважаємо, що орки прагнуть захопити лідерство у лісі, — сказав Ріґурд після того, як я спонукав його поглядом.

    Тепер усі дивилися на мене. Боротися з ними? Тікати? Або приєднатися до їхнього альянсу? З огляду на те, як діяли огри, вони знали, що ми знову можемо стати ворогами залежно від того, яке рішення я прийму. Раптом все стало набагато інтенсивнішим. Але мені було байдуже.

    — Ну, як щодо ще однієї чашки чаю?

    Одну піднесли мені.

    Кожен підніс свою чашку до губ, і напруга трохи спала.

    Гаразд.

    — То що ви збираєтеся робити? — запитав я огрів.

    — Що…ви маєте на увазі?

    — Маю на увазі, які твої плани на майбутнє? Ти збираєшся втекти, щоб мати змогу битися ще один день, чи просто десь сховаєшся? Тому що, якщо ти збираєшся втекти, мені цікаво, чи є в тебе якесь конкретне місце на увазі.

    — Хіба це не очевидно? Ми будемо нарощувати нашу силу і чекати підходящого моменту, щоб знову кинути їм виклик!

    — Точно. Ми повинні помститися за нашого пана!

    — Так! Зараз ми майже безсилі, але я не дам жити цим двоногим свиням!

    — Ми обіцяємо йти за нашим юним паном і принцесою!

    Огри, безперечно, мали відповідь. «Хм». Вони, мабуть, змирилися з цим із самого початку. Навіть у нашому бою в їхніх очах не було жодного натяку на вагання. Вони, мабуть, знали, що це коштуватиме їм життя… але я мав це поважати. Незважаючи на те, наскільки вони були загнані у кут, вони все ще мали гідність, щоб не вбити жодного з хобгоблінів. У мене було відчуття, що я пошкодую, якщо дозволив їм піти назустріч смерті.

    — Гей, хлопці, ви хочете приєднатися до мене?

    — Га? Що ви…?

    — Я досить чітко висловився, чи не так? Якщо ви все одно працювали найманцями, чому б вам замість цього не працювати на мене? Якщо ви хочете битися за свого колишнього пана, я буду не проти найняти вас для цього.

    — Ми…

    — Крім того, якщо тобі потрібна сила, чи не вважаєш ти, що краще буде стати на мою сторону? Справжньої оплати я не можу запропонувати, окрім як їжі та крову для ночівлі, але...

    — Ми не можемо цього зробити! Це залучить ваше селище у нашу помсту!

    — Я не бачу в цьому проблеми, — сказав Ріґурд. — Ми тут, щоб служити пану Рімуру і нікому іншому. Якщо він цього хоче, ніхто не буде проти його бажань.

    — Так, — додав Кайджін. — Крім того, я вважаю, що ми все одно рано чи пізно втягнемося в це, розумієте? Якщо так багато орків у русі, я сумніваюся, що десь тут є безпечне місце.

    — Дуже правильно, — додав ще один лорд гоблінів. — Одного разу шпигун людей-ящерів зв’язався із селом, в якому ми колись жили. Ми, як гобліни, не могли зрозуміти, що він тоді хотів, але я припускаю, що він розслідував якісь нові події чи тенденції. Це означає, що це місце може стати полем битви. Найкраще для всіх нас працювати разом.

    Здається, вони всі погоджувалися. Хмм. Не те, щоб купа гоблінів могла багато зробити сама. Якщо до нас прийде орда орків, нам потрібно буде мати якомога більше людей на своєму боці.

    — Правильно, — продовжив я. — Якщо ти погодишся служити мені, я думаю, що зможу здійснити твої мрії.

    — …Як саме?

    — Просто. Якщо ви приєднаєтесь до мене, я обіцяю, що буду битися з вами, якщо щось трапиться. Я ніколи не кидаю своїх товаришів, і якщо ви дозволите мені найняти вас, я буду радий з вами співпрацювати.

    — Розумію. Тобто ми захищаємо це село, а село захищає нас? Непогана пропозиція. Насправді це вітається. Ми могли б використати це місце як базу, щоб зібрати необхідні сили опору проти свиней…

    — Так, саме так, — відповів я. — Ми все одно будемо битися. Вам варто приєднатися до нас і взяти участь в цій битві.

    — Чи може ця угода залишатися в силі доти, доки ватажка орків не буде переможено?

    — Звучить ідеально. Ви будете вільні робити все, що забажаєте, коли справу з орками буде вирішено. Ви можете працювати зі мною, щоб побудувати країну, а можете вирушити у подорож чи щось подібне. То що думаєш?

    Рудоволосий огр думав над цим кілька хвилин, поки інші чемно мовчали. Вони, мабуть, поважали його навички приймати рішення. Він заплющив очі, а потім знову розплющив їх.

    — Дуже добре, — сказав він. — Ми будемо служити під вашим керівництвом!

    «Отже, це той шлях, який він обрав. Добре. Це також велика допомога для мене».

    ***

    Як на мене, перемога над ограми була великим переворотом. Я припускав, що вони не будуть ображені ідеєю служити мені в якості найманих солдатів, і був правий. А якщо ми мали справу з декількома тисячами орків, нам потрібно було швидко збільшити свою чисельність. Ми не мали поняття, якої сили була їхня армія, тому я хотів працювати якомога більше.

    Можливо, це були суто ділові стосунки, але вони поклялися слідувати за мною, а це означає, що тепер ми друзі. І якщо ми вже друзі, то мені потрібно, щоб у них були власні імена, інакше це може стати ще тим гемороєм.

    — Гаразд! Тоді дозвольте мені дати вам імена людей.

    — Ха? Що ви…?

    — А ти що думав? Я сказав імена. Неприємно бути без імені, чи не так?

    — Н-ні, е-е, ми вже достатньо добре спілкуємось один з одним, тому…

    — Хох-хох, справді! У людей, звичайно, можуть бути імена, але нам, монстрам, вони не дуже потрібні…

    — Що? Не будь дурним. Мені байдуже, чи думаєш ти, що вони тобі не потрібні, чи щось інше. Я кажу, що вони мені потрібні, бо інакше мені буде важко до вас звертатись, окей?

    — Т-так, але…

    — Будь-ласка, трохи зачекайте! — пояснила рожевоволоса огрес. — Надання імені може бути дуже ризикованим кроком. Нам краще почати спочатку з тих, хто має вищий ранг…

    «Небезпечно? Вона про те, як я використовую надто багато магії і відразу засинаю? Ну, я буду в порядку, якщо не намагатимусь одразу назвати ціле село, чи не так?»

    — Ні, ні, перестань хвилюватися, — сказав я, не звертаючи уваги на рожевоволосу. — Все буде гаразд!

    Час придумати декілька імен. Огри все ще виглядали сумнівно, але біс із ними. «Давайте розпочнемо це шоу».

    Цього разу я справді палав від нетерпіння. Огри були досить люб’язними, щоб кожен мав різний колір волосся, і це полегшило придумування імен. Рудоволосий хлопець став Бенімару, ім’я, що означає «червоне коло» і, як правило, асоціюється із самураями давніх часів. Щось мужнє в цілому здавалося гарним вибором.

    Принцеса стала Шуною, або «червоною рослиною». Вона мала рожеве волосся і знала багато про трави та інше. Звучить приблизно правильно. Біловолосий став Хакуро, «білим старцем», що було досить очевидно, враховуючи те, як він виглядав. Синьоволосий перетворився на Соея, «блакитну тінь», завдяки тій підступній атаці, яка ледь не зачепила мене. Якби він націлився на когось іншого, це могло б бути дуже небезпечно.

    Пурпуроволоса стала Шіон, «фіалковим садом», тому що те, як стирчав її хвостик, трохи нагадувало мені квітку. І нарешті, чорноволосий став Куробе, в основному це ім’я означало «чорний», але із сільським колоритом. Здається, це ім’я пасувало йому — хамське, невитончене, але все одно симпатичне.

    Я був досить задоволений своїм вибором. Я придумав їх майже відразу, як якесь божественне одкровення. Але коли я поплескав себе по спині, я раптом відчув себе виснаженим.

    «Зачекайте хвилинку…»

    Коли я про це подумав, було вже пізно. Я знову повернувся в режим сну. «Чому назвавши шістьох огрів я так вичерпав свою магію?» Я думав про це, коли повернувся до форми слизу, і більше не міг контролювати своє тіло.

    — Що…? Слиз?!

    — Як же…?! Ви весь час були слизом?!

    Я був надто слабким, щоб відповісти.

    Це, мабуть, дуже насторожило огрів. Вони впали на землю, здається, такі ж виснажені, як і я під час церемонії. Що тут відбувається? Але я не отримаю відповіді, доки моя магія не перезарядиться.

    ***

    Пройшла ніч.

    Цей раунд сплячого режиму був ще більш жорстким, ніж минулого разу. Я був при свідомості, але все, що я бачив, було наче уві сні. Мої спогади були розпливчастими, ніби щось м’яке притискалося до мене, або ніби я плив серед запашних квітів чи чогось подібного. Я не міг точно знати, що відбувається, але, ймовірно, я надто цим переймаюся.

    — Шіон! Як довго ти збираєшся так тримати пана Рімуру біля своїх грудей? Час мінятися!

    — Принцесо Шуно, це неможливо! Немає жодної потреби «мінятися»! Я подбаю про пана Рімуру, тому, будь ласка, відпочиньте…

    — Досить твоїх дурниць, Шіон! Я кажу тобі, що я доглядатиму пана Рімуру, і я подбаю про нього!

    Мабуть, це була якась суперечка, але я впевнений, що це просто моя уява. Так само, як я уявляв, як вони грають зі мною в перетягування канату. Давайте просто проігноруємо це.

    Так що сталося? Я повинен був з’ясувати це, коли вже нарешті прокинувся, і побачив всіх шістьох, що стояли переді мною.

    Той, що стояв попереду, був привабливим молодим чоловіком із яскраво-червоним волоссям. Його очі були так само яскраво-червоними, і вони були спрямовані прямо на мене, зовсім не вагаючись. «Хто це?» — подумав я. Але ще один погляд підтвердив це — це був Бенімару, огр, якого його соратники називали «юним паном».

    Два роги, гладенькі й красиві, як обсидіан, стирчали з його багряного волосся. Раніше вони були товстіші за бивні слона, але тепер вони були відточені, відполіровані, тонкі й красиві, як витвір мистецтва. Бенімару, якого я знав, був величезною фігурою, але цей хлопець був трохи нищим 183 см на зріст, а його тіло було підтягнутим і чітко окресленим.

    Однак кількість енергії, яку я відчував від нього, змусила його здаватися зовсім іншою людиною, ніж раніше. Він був не такий сильний, як Іфріт, наприклад, але це було перше порівняння, яке спало мені на думку. «Зараз він може перевищувати ранг A».

    «Як, у біса, надання імені могло розблокувати таку силу?» — була моя чесна реакція.

    Поруч із ним стояла приваблива молода жінка, яку майже приховувала тінь Бенімару. Шуна, я припускаю. Вона вже мала милий вигляд, і це означало, що її привабливість розвинулася разом з усім іншим. Мовляв, якого біса? Це була справжня принцеса, чуваче. Зовсім інший рівень, ніж раніше. Її довге волосся, тепер ледь рожеве, спадало з голови донизу, зв’язане на кінчику у хвіст. У неї було двоє ріг з білої порцеляни, злегка заштрихована шкіра і губи відтінку вишневого цвіту навесні. Її багряні очі, здається, трохи блистіли, коли вона дивилася на мене.

    «Чуваче, яка крихітка!!» Ніяка 2-D аніме дівчина не зможе з нею зрівнятися. Вона була меншою, приблизно 152 см росту, і аура, яку вона випромінювала, змушувала тебе інстинктивно бажати захистити її.

    Хакуро, зморщений старий огр, тепер виглядав набагато молодшим. Раніше він виглядав так, ніби міг випасти у будь-який момент, але зараз він мав такий вигляд, ніби тільки почав наближатися до літніх років. Його постава була ідеальною, і, здається, частина фізичної сили, яку він втратив з віком, повернулася. Навіть в прямому тесті сили він вже не був тим, з ким варто гратися.

    Його очі все ще були чорними, його волосся все ще було шокуючого білого відтінку, але тепер ці очі були гострішими. Його довге волосся було зібране ззаду, і він мав пару малих рогів з обох боків лоба. Він виглядав як воїн, і якщо б він взявся за мене зараз, то шансів у мене було б небагато.

    Шіон, інша огрес, очевидно, уважно доглядала за своїм волоссям. Воно було добре вимите і розчесане, гарне і рівне, а не стирчало за спиною, як раніше. Воно мало привабливий фіолетовий блиск, який чудово пасував до її кінського хвостика.

    У неї був єдиний ріг із таким самим обсидіановим відтінком, і він природним чином розділяв її волосся. Її фіолетові очі, як і очі інших, дивилися на мене твердо. Її шкіра була майже білою, губи яскраво-червоними. Вона виглядала не так дико, як раніше — можливо, трохи макіяжу? — і це, у поєднанні із її зростом близько 170, робило її до біса неймовірною.

    Вся ця картинка була витонченою, як у супермоделі, але у неї була одна дуже унікальна деталь – деталь, яка, мабуть, незважаючи на те, що я залишив свою мужність у минулому, змусила мій погляд блукати в тому боці. Принаймні я був у формі слизу, тому вона не бачила, куди я дивлюся. Що було добре. Б’юсь об заклад, що в діловому костюмі вона виглядатиме просто шикарно. Чесно кажучи, я хотів би, щоб вона була моєю секретаркою. Такі були думки моєї душі.

    Соей був приблизно того ж віку, що й Бенімару, з темнішим кольором шкіри та злегка блакитно-чорними губами. Єдиний білий ріг на його лобі добре контрастував з ним, а його темно-блакитні очі випромінювали сильну силу волі. Він був красивим, яким Бенімару точно не був, і він був приблизно такого ж зросту, до речі.

    Як усі ці люди раптом стали такими привабливими? І не просто привабливими, вони ніби стали протилежностями тому, якими були раніше. Абсолютний розворот на сто вісімдесят градусів. Явна досконалість мене трохи дратувала, і це, вважаю, властиво лише людині.

    Куробе був у розквіті сил. Кажучи ввічливо, його можна було назвати міцним; у менш ввічливому варіанті – волохатим. Це змусило його виділятися серед учасників конкурсу краси, які оточували його.

    Його волосся та очі були чорними, а шкіра темно-коричневого відтінку. У нього було два білих роги на лобі, помітні, але не дуже, і в певному сенсі його середня зовнішність викликала у мене відчуття спорідненості з ним. Певним чином його присутність у натовпі стала для мене полегшенням. Зважаючи на його очевидний вік, у мене було відчуття, що ми будемо добре ладнати.

    Отже, це була шістка, і змінився не лише їхній зовнішній вигляд.

    Бенімару та його друзі еволюціонували від огрів до кіджінів, природний розвиток, подібний до переходу від гоблінів до хобгоблінів. Вони стали ефектними істотами, але якщо що, їхня сила отримала найбільше покращення. Я б сказав, що всі вони перевищили ранг A. Спочатку я подумав, що це помилка, але ні. Усі. Не дивно, що вони позбавили мене всієї моєї магії.

    Здається, чим сильніший монстр, якому я даю ім’я, тим більше магії потрібно витратити для його оновлення. Еволюція монстрів вимагала відповідної кількості магічасток, важливий урок, який мені довелося засвоїти на власному досвіді. Якби я зробив помилку, я б міг вичерпати всю свою магію, що було б дуже погано. Адже я вже висушив її до ступору. «Тепер мені варто бути із цим обережнішим».

    Я дуже добре впорався із еволюцією шести із них. Я пишався цим. Але також і шкодував.

    «Їм краще не зраджувати мене, наприклад…»

    Говорячи про це, Бенімару почав:

    — Пане Рімуру, у нас є прохання! Будь ласка, ми благаємо вас прийняти нашу урочисту присягу на вірність!

    Чудово. Тепер я почуваюся дурнем навіть від думки про зраду.

    — Хм? Боже, тобі не потрібно робити це так формально. Те, що ви мої найманці, не означає, що я хочу, щоб ви плазували біля моїх ніг.

    — Ми не про те, мілорде. Ми хочемо служити вам як ваші вірні слуги!

    «Що?»

    Я сказав їм, що вони можуть піти, коли ця невелика сутичка закінчиться, але я припускаю, що Бенімару та його люди мали інші плани. Вони, мабуть, обговорили це між собою заздалегідь.

    — Будь ласка, надайте нам вашу милосердну допомогу!!! — зараз вони заговорили в унісон.

    У мене не було причин сказати «ні». Але чи справді вони погодилися лише через їжу та нічліг? Це мене непокоїло, але якщо вони цього хотіли, я можу з таким же успіхом повірити їм.

    Таким чином, за один день населення селища зросло ще на шість чоловік. Я вирішив промовчати, що чесно боявся їхньої сили.

    ***

    Ще раз уважно придивившись, я точно зрозумів, наскільки вони всі змінилися. Вони пристойно зменшилися, через що їхній одяг почав звисати, але вони все ще виглядали гідно, коли носили його. Краса – це корисна річ у такі моменти. Я не думав, що Куробе це зробить, але припускаю, він позичив одяг у Кайджіна, і в ньому він виглядав доволі непогано. Якби не роги, я б міг його прийняти за гнома.

    Хакуро був єдиним, хто фізично не сильно змінився. Його вбрання все ще нормально сиділо на ньому.

    Шіон, з іншого боку, була дещо ненадійною, її груди, які тепер стали набагато більшими, загрожували вивалитися. Ой. Краще із цим щось зроби. «Про це варто негайно повідомити Гарму», — подумав я, продовжуючи таємно поглядати на її груди.

    Нагрудна броня Соея все ще була розбитою. Я забув про те, як я її розтрощив, але, звісно, є простий спосіб компенсувати це. Прийшов час забезпечити всіх кіджінів новим одягом і спорядженням. Я пообіцяв подбати про базові речі для них, і я не хотів, щоб вони воювали зі старим, зіпсованим барахлом.

    Тож я відвів їх усіх до Гарма.

    — Гей, босе! — привітався він зі мною, посміхаючись, коли припинив роботу. — У нас є нові друзі-огри? Ви впевнені в цьому? Тому що вони точно не схожі на огрів, але…

    Він виглядав досить здивованим, його очі дивилися прямо на груди Шіон.

    — Так, я назвав їх усіх, тож вони вже не зовсім огри. Кіджіни, я гадаю, що це тепер термін для їх позначення.

    — Кіджіни?! Це високорівнева раса, чи не так? Народжуються лише у надзвичайно рідкісних випадках серед огрів…

    — Це так? Ну ось і все, гадаю. Думаєш, зможеш зробити для них одяг та броню?

    — Ох. Так, звичайно.

    Гарм усе ще виглядав невпевненим, але утримався від подальших коментарів, коли вводив огрів усередину. Я був упевнений, що незабаром він їх усіх переміряє.

    Хакуро було добре так, як є, а Куробе, очевидно, позичив у Кайджіна одяг на кілька днів. Насправді це був простий робочий одяг, але Куробе, схоже, був ним задоволений.

    І це нагадало мені: чому їхній одяг виглядає таким схожим на японський?

    — Гей, — запитав я Хакуро, — ваша зброя досить незвичайна, чи не так?

    Як він сказав, близько чотирьохсот років тому до батьківщини огрів прийшла група воїнів у обладунках, сильно поранених і, здавалося, загублених у лісі. На той час огри були бойовою групою, більше схожими на монстрів, ніж зараз, але навіть тоді вони відмовилися нападати на беззахисних. Вони були високорівневою расою, яка не дуже переймалася їжею, тому вони взяли їх під свій захист.

    Воїни, в подяку за порятунок, навчили огрів бойовим прийомам і подарували їм свої обладунки. Один із них знав, як кувати зброю у стилі катани, і після тривалого процесу спроб і помилок їм вдалося виготовити велику кількість такої зброї.

    — Одним із воїнів, яких вони навчали, був мій власний дідусь, — гордо сказав Хакуро, — і він навчив мене всім навичкам, які мав.

    — Так, — додав Куробе, — і моя родина серед ковалів, які забезпечували їх усіх зброєю!

    — Отже, ви можете зробити ці мечі самі?

    — Я більше розуміюся на прямих мечах, — сказав Хакуро, — але принаймні я навчився добре доглядати за ними. Але Куробе для нас є свого роду майстром зброї.

    — Точно! Я виготовив всі ці мечі. Я не дуже вправний в бою, але якщо ви хочете, щоб я вдарив кілька разів по шматках металу, то я весь ваш!

    Ого. Я й гадки не мав, що серед них є зброяр. Куробе був помітно слабшим за інших, тож я вважав, що сила була не єдиним, в чому він був хороший. Я подумав, що та група чотири століття тому могла бути потойбічниками, як і я, але я не міг точно сказати. Важливим було те, що огри були достатньо розумними, щоб зберегти свою традицію.

    — Дуже добре, — сказав я. — У такому разі, Куробе, віднині ти станеш відданим майстром мечів у нашому селищі.

    — Так, пане Рімуру! Я зроблю все можливе для вас.

    Я відразу познайомив його з Кайджіном, і оскільки вони вже зустрічалися вчора, наша розмова пішла швидко. Ці двоє відразу порозумілися, і до того моменту, як я пішов, вони вже говорили про нову зброю, яку вони могли б виготовити, і якесь дивне «дослідження», яке хотів провести Куробе.

    Я не знаю, чи це через це, але звучало так, ніби Куробе володів унікальною навичкою, відомою як Дослідник. Це звучало трохи схоже на мою навичку Хижака, і він був спрямований на створення речей, пропонуючи додаткові навички, як-от Повний Аналіз, Просторове Зберігання та Перетворення Матеріалу. Просторове Зберігання нагадувало мій шлунок, а Перетворення Матеріалу дозволяв йому возитися з тим, що він зберігав у Просторовому Сховищі. Наприклад, він міг «зберігати» велику купу залізного брухту і перетворювати його на тверді злитки для подальшої обробки. Більш-менш схоже на мою навичку Копіювання.

    Дивно, як навичка Дослідник надала Куробе навички, які були б корисні саме йому. Він також отримав навички Контроль Полум’я та Стійкість до Температур, і, хоч я відніс його до воїна рангу В, ці навички зробили б його досить сильним супротивником для більшості людей, чи не так? Хоча, здається, чоловік сам хотів присвятити своє життя куванню катан.

    Тепер, принаймні, я був упевнений, що хобгобліни не будуть хвилюватися, звідки братиметься їхня зброя. Але, перш ніж вони перейдуть до масового виробництва, я дійсно хотів би, щоб вони виготовили кілька мечів для мене та інших огрів. Я дав Куробе досить великий запас магісталі для цієї роботи і доручив йому зайнятися цим.

    — Я зроблю найкращі мечі, які ви коли-небудь бачили! — пообіцяв він, вдаривши кулаком по грудях, щоб підтвердити свою думку. Я з нетерпінням цього чекав.

    ***

    Знявши мірки, Бенімару та Соей вийшли на вулицю в хутряному одязі. Такі красиві люди мають гарний вигляд у будь-чому. Я так заздрю.

    — Хм? Де Шуна і Шіон?

    — Ах. Так. Про це…

    Бенімару трохи неохоче пояснював. Трохи підштовхнувши його, я дізнався, що вони, очевидно, були незадоволені носінням простого хутра. Враховуючи, наскільки шикарним було королівське вбрання Шуни, я не міг її у цьому звинувачувати. Вона сказала, що просто підшиє своє вбрання, бо голе хутро надто подразнює її шкіру.

    — Бачите, принцеса Шуна, — сказав Соей, — дуже обдарована у шитті. Насправді, одна з найкращих серед нас.

    Я міг у це повірити. Вони з Шіон були одягнені у тканину, яку я міг описати лише як шовк, якщо припустити, що він існує у цьому світі. Він був виготовлений шляхом переплетення ниток, сплетених для коконів сусідніми істотами, відомими як пекельні молі, а потім до них додавали нитки великої кількості магії для додаткового захисту.

    Вони також носили одяг, зроблений із чогось схожого на конопляну тканину — недалеку від тих ганчірок, які носили гобліни, хоча за нею було набагато краще доглядати. Звісно, це були не ті базові рослини, але вони були практично ідентичні. Огри виростили велику кількість урожаю, схожого на бавовну, і я припускаю, що Шуна змогла її обробити, щоб отримана тканина була досить міцною.

    Це було б корисним для повсякденного одягу, але ох, цей шовк! Нам точно потрібно більше бойового одягу з шовку, з урахуванням захисту, який він надавав. Він був би ідеальним для базового одягу під бронею, яку нам виготовляв Гарм. Я вирішив підняти це питання, як тільки побачив, що він вийшов слідом за Бенімару.

    — Розумію, — сказав Гарм. — Одяг із тканого полотна…

    — Так, мені ще цікаво, чи зможемо ми зробити щось із шовку.

    — Шовку?!

    Я був шокований тим, наскільки несподіваним це стало для Гарма. Хоча, можливо, я не повинен був дивуватися, враховуючи, як дорого ці речі виглядали в Королівстві Гномів, коли я там був. Конопляний та бавовняний одяг був повсюди, але шовк був рідкістю. Вони навіть не знали, як його виготовляти, а основні матеріали були надзвичайно дорогоцінними.

    — Можливо, я міг би допомогти з цим, — втрутився Соей.

    Пекельні молі були монстрами рангу B, здатними зачаровувати людей порошком, який вони виділяли із своїх тіл, але личинками вони були беззахисними. Вони просто шукали кокони з молодими комахами, і збирали їх.

    Я вирішив залишити збирання врожаю нашому загону лицарів-гоблінів з Соеєм на чолі, який мав відвести їх до таємних місць, про які він знав. Рано чи пізно, я хотів би зловити кілька личинок і спробувати виростити їх у будівлі на місці. Не те, щоб я багато знав про те, як це працює, але якщо на Землі могли вирощувати шовкопрядів у неволі, то це мало бути можливим і тут. Хоча, мабуть, це буде методом спроб і помилок.

    Невдовзі Шуна та Шіон самі вийшли, переодягнувши одяг. Я покликав Гарма та Долда, який виглядав досить знуджено, і офіційно познайомив їх із Шуною.

    — О, Боже! — вигукнула вона, коли я все їй пояснив. — Я могла б вам допомогти, пане Рімуру.

    Тож, поки ми розмовляли, я почав розприділяти обов’язки. Шуна вироблятиме високоякісний текстиль і тканини для одягу. Гарм створюватиме бойове спорядження із шовку. Долд фарбуватиме отриману тканину та одяг. Завдяки їхнім спільним зусиллям незабаром у нас буде все необхідне спорядження.

    Коли ми розглядали це, я раптом замислився, чи можна використати для цього мою Липку Сталеву Нитку. Враховуючи мою навичку Стійкості до Температур, вона, ймовірно, зможе впоратися з більшістю теплових атак — або, принаймні, зробити одяг вогнетривким.

    — О, дякую, пане Рімуру! — Шуна сяяла. — Я впевнена, що зможу виготовити для вас найкращу тканину.

    — Я розраховую на тебе!

    — Залиште це мені, пане Рімуру, — додала вона, злегка червоніючи. Як мило. Мабуть, їй подобалося, коли на неї так покладаються. Шиття було її хобі, і використовуючи це під час виконання обов’язків принцеси, здається, давало їй велику мотивацію.

    Наскільки я міг судити по братам-гномам, робота з такою привабливою молодою огрес теж їм подобалася. «Будь ласка, будь ласка, будь ласка, тільки не намагайтеся фліртувати з нею…»

    Вона могла виглядати мило, але вона була смертельно небезпечною. Якщо вони спробують ляснути її по дупі чи щось подібне, я дуже сумнівався, що вони доживуть до світанку.

    Я б теж не спустив їм це з рук, у чому й була справа. Звільнення від таких плотських бажань змусило мене досить холодно оцінювати характери інших людей. Якби я не був слизом, то, мабуть, більше хвилювався б за свою шкуру, ніж за чиюсь іншу. Ось яка вона була мила. Справжня принцеса демонів. Ви ризикуєте своїм життям, намагаючись запросити її на побачення.

    З примхи я вирішив намалювати кілька малюнків. Поруч не було паперу, тож я все ще використовував дерево та вугілля. Моє нове тіло дозволяло легко створювати те, що я хотів, а в даному випадку це було те, що в моєму світі ми називали діловим костюмом.

    Я навів кілька прикладів одягу для чоловіків і жінок, намагаючись уявити Бенімару в ньому. Враховуючи зовнішність, якою вони були обдаровані, я подумав, що вони ідеально доповнять їхні образи. «Особливо Шіон, з її гідним виглядом», — подумав я.

    — Дуже цікаво, — сказала Шуна, коли я їй показав. — Я була б рада спробувати пошити деякі з них.

    Так все й було. Тим часом я вирішив взяти щось більш неформальне для себе — легку сорочку та штани, які підходять для літньої спеки. Я теж був би не проти якогось худі, але у цьому світі я не можу вигадати блискавку. Наразі я використовував Спілкування Подумки, щоб передати відповідним людям своє уявлення про те, як це має виглядати та відчуватися, тому, сподіваюся, вони, рано чи пізно, зроблять це для мене.

    З цими замовленнями ми всі пішли з майстерні, крім Шуни.

    ***

    Озеро Сісу було розташоване в центрі Лісу Джура, оточене широкою болотистою місцевістю. Це була територія людей-ящерів.

    Навколо озера була купа печер. Вони утворили щось на зразок природного підземного лабіринту, який заважав кожному, хто намагався зайти всередину, а в кінці його лежала величезна печера, у якій містилася фортеця людей-ящерів. Там раса контролювала територію озера, яка була захищена благословенним природним захистом.

    Однак сьогодні люди-ящери отримали новини, які могли вплинути на їхнє майбутнє.

    Сили орків були тут, і вони рухалися у бік озера Сісу.

    Вождь, почувши це, все ж зумів зберегти самовладання.

    — Готуйтеся до бою! — заревів він. — Ми закинемо цих свиней назад у яму, з якої вони прийшли!

    Він був надзвичайно впевнений у собі, але це не означало, що він буде спочивати на лаврах. Разом із наказом про атаку він надіслав заклик зібрати якомога більше точної інформації про армію орків, яку зможуть знайти його люди. Їм потрібно було знати свою кількість, щоб почати.

    Один середньостатичний людоящер, м’ясоїдний і лютий у бою, мав ранг C-плюс. Їхні лідери батальйонів, ймовірно, досягали рівня B-мінус, можливо, навіть кілька з них доходили до рівня B. Приблизно половина племені братиме участь у битві, а половина буде грізною присутністю у будь-якій війні.

    Загальною думкою було те, що повністю збройний корпус лицарів з одного з невеликих королівств навколо лісу є досить великою загрозою на рівні близько C-плюс. У більшості цих королівств військо складало, в найкращому випадку, не більше п’яти відсотків від загального населення – зазвичай трохи більше одного відсотка, якщо тільки вони не брали участь у тривалій війні. Військова сила у десять тисяч лицарів людоящерів, яка відзначалася відомою для цієї раси спільною роботою та синхронізацією, не давала жодних надій для королівства, населення якого становило менше мільйона.

    І це буде битва на їхньому полі. Вождеві подобалися їхні шанси.

    Але все одно було щось, що його непокоїло. Орки не мали проблем із тим, щоб нападати на слабших супротивників, але вони ніколи не осмілювались кидати виклик тим, хто був вище за них у харчовому ланцюгу. Люди-ящери не були слабкими. Вони були «вищими», так би мовити. Гобліни — це одне, але що змусило їх так безстрашно йти проти людей-ящерів?

    Це запитання породило в його розумі маленьке зерно сумніву, яке навіть зараз різало серце вождя. Він був сміливою людиною, але також і обережним — будь-хто, хто хотів очолювати таке люте плем’я, мав мати рівновагу. І занепокоєння начальника виявилися надто проникливим.

    — Сили орків загалом налічують двісті тисяч!!

    Звіт розвідувальної групи вождю та раді старійшин племені викликав хвилю страху у великій печері. Його зміст, поданий серед ледь чутних подихів воїнів-ящерів, змусив завмерти всіх на місці.

    — Смішно. Це неможливо! — глузував хтось із старійшин.

    Вождь погодився – він сказав би те саме, якби так багато інших людей не були присутніми. Він мав обов’язок бути опорою для свого народу, непохитним, незалежно від поганих звісток, що супроводжували їх. Він не міг повірити в це, але він не міг просто так про це сказати. Якщо звіт виявиться точним, йому доведеться прийняти його і розробити контрзаходи.

    — Це правда? — наважився запитати він.

    — Клянусь своїм життям, це так, мілорде!

    — Дуже добре. Можете піти відпочити.

    Він стримано кивнув воїну й наказав ящерам, які, безсумнівно, бігли на повній швидкості день і ніч, щоб передати новини, вийти з кімнати. Вигляд вождя, завжди мудрого і стриманого, мабуть, трохи заспокоїв їх — настільки, що вони впали на землю прямо там, де стояли, надто виснажені, щоб продовжувати. Це був вірний доказ того, що їхні новини правдиві.

    «Двісті тисяч? Це божевілля…»

    Дивлячись, як їхні товариші-воїни забирають шпигунську команду, вождь був змушений переглянути ситуацію. Орки, безумовно, були расою, яка швидко розмножувалася з точки зору чисельності, але він сумнівався, що навіть вони змогли зібрати таку величезну кількість бійців в одному місці.

    «Звідки у них взагалі така логістика, щоб годувати двісті тисяч голодних ротів?»

    Це було б гігантським зусиллям, щоб підтримувати такі постачання. Перевезти всю цю їжу було б неможливо для такого недисциплінованого натовпу.

    — Ці орки – егоїстичні хами, — прошепотів йому один із його радників, — ні про кого у світі не піклуються, крім самих себе. Як хтось міг об’єднати їх в єдине ціле?

    «Ось у чому питання», — подумав глава. Навіть найталановитіший вождь не міг одночасно контролювати двохсоттисячне військо, хіба що у нього був абсолютний контроль над усіма. Тисяча одразу — це практична межа. Орки були монстрами рангу D з інтелектом, нижчим за людський. Вони мало дбали про все, що не було прямо перед їхнім носом. Для людини вони були дурними, і слова «співробітництво» не існувало у їхньому словнику.

    Вождь мав повно роботи, керуючи всіма ящерами, які йому служили, а їх було близько двадцяти тисяч. І це була раса, люди якої, загалом, жили в гармонії одне з одним. Додайте до цієї цифри нуль, і це буде просто за межею розуміння.

    — Чи є серед них якийсь клас геніїв, який керує силами? — сказав сам собі вождь.

    — Навряд чи це може бути так, — відповів його радник. — Кожен, хто здатний підтримувати порядок серед них, мав би бути унікальним монстром, і я ніколи не чув, щоб одночасно з’являлося більше однієї такої істоти.

    — Справді, — втрутився інший. — Думка про те, що численні унікальні монстри вашого калібру, мілорде, народилися серед орків… Про це неможливо навіть думати.

    Вождь кивнув, коли вони недовірливо похитали головами. «Ні, в цьому мало сенсу. Але заперечувати факти немає сенсу. Якщо припустити, що цей звіт дійсний, тоді на що здатні орки?»

    Навіть якби в орків було кілька унікальних монстрів, як-от вождь людей-ящерів, чи вистачило б їм цього, щоб працювати разом для досягнення однієї мети? Щоб зібрати таку нечувану силу, потрібна ще чиясь присутність, хтось, хто підштовхне всіх цих талановитих, унікальних монстрів прагнути до спільної мети, не кидаючись один на одного. Такий унікальний харизматичний лідер означав би, що навіть з орками низького рівня не можна було жартувати. Насправді, вони могли становити загрозу, як ніхто раніше.

    «Чи маю я вжити заходів, припускаючи, що серед них є такий вищий лідер? Чи є він «всередині» орків, так би мовити?»

    «Зачекайте. Чи може бути…?»

    Дійшовши до певної точки у власній логіці, вождь помітно захвилювався. Цю думку він хотів викинути зі своєї голови, але не міг. Хтось, хто здатний керувати такою силою. Хтось сказав, що вони народжуються лише раз на кілька століть…

    — Чи може серед їхніх лав бути лорд орків…?!

    Яким би тихим не був шепіт вождя, він голосно й чітко передавався його людям, незважаючи на наростаючу метушню. Ті, хто це зрозумів, замовкли, зрештою змусивши замовкнути всю печеру.

    — Лорд орків…

    — Але напевно…

    — Якщо випадково це так…

    Старійшини, які служили радниками вождя, також не змогли позбутися цієї ідеї. Лорд орків був легендою, і в їхніх думках він справді міг командувати шестизначною армією. Що більше вони обмірковували цю ідею, то менше могли уявити будь-яку іншу причину такого стану речей.

    — Якщо… Якщо якимось чином серед них є лорд орків, це пояснює, чому вони об’єдналися таким чином…

    — Але з якою метою?

    — Чи має це значення на даний момент? Питання лише в тому, зможемо ми їх перемогти, чи ні!

    Печера знову сповнилася гомоном, радники обмінювалися думками одна за одною.

    «Чи зможемо ми їх перемогти, чи ні…?»

    Битва на рівнині поставила б чисельну перевагу людей-ящерів під серйозну загрозу. Проте, болота були їхнім рідним середовищем. З великою обережністю та правильно встановленими пастками, вони мали всі шанси на перемогу.

    Або так вони вважали.

    Якщо це була звичайна орда орків, як і будь-яка інша, вождь знав, як розігнати її у будь-який спосіб. Але якщо лорд орків справді народився, це вже буде не так просто. Якщо вони переважали їх чисельністю, їм потрібно було підтримувати високий моральний дух і перемогти ворога своєю командною роботою. Вождь знав, що це можливо завдяки їхнім знанням про місцевість, але ця стратегія не спрацює проти лорда орків. Лорд орків був справжнім монстром, тим, хто міг винюхати та поглинути страх, який лежав у серцях його союзників.

    Вождь думав про себе: «Як ми можемо вийти з цієї складної ситуації?» Якщо виявиться, що ця істота, лорд орків, не існує, він не зможе більше нічого вимагати. Проте, незважаючи на це, він відчував обов’язок вжити всіх можливих заходів до настання конфронтації.

    Йому потрібна буде підтримка.

    Вождь, прийнявши рішення, покликав одного зі своїх людей. Цього людоящера звали Ґабіл, і яким би розважливим і вдумливим не був вождь ящерів, навіть він не міг передбачити, скільки палива він незабаром долиє у полум’я цього хаосу.

    ***

    Коли почалася зустріч, бліді вожді гоблінів знервовано глянули один на одного. Присутніх було менше, ніж раніше, і в цьому був сенс. Багато хто втік від цієї безпрецедентної загрози, яка могла кардинально змінити Ліс Джура назавжди…

    Все почалося з нападу лютововків. А також із гоблінів, які покинули село, до якого належали названі воїни. Незважаючи на це масове дезертирство, названі бійці успішно відбилися від вовків.

    Рятівник серед них використав свою незбагненну силу, щоб захистити їх. Названі бійці не тільки подолали загрозу лютововків, але й змусили їх виконувати свої накази; і тепер вони намагалися відбудувати селище. Селяни, які деякий час тому висловлювали бажання приєднатися до них на суді, тепер зникли, переїхавши до селища, яким керував цей рятівник.

    Гобліни, ці нікчемні, дрібні створіння, не мали надії на виживання, якщо не жили в групах і не приходили на допомогу один одному. Проте навіть після всього, що сталося, ці гобліни, які отак покинули своїх родичів, не могли просто так переступити через свою гордість і попросити у них пробачення.

    Як би сильно в глибині душі вони цього не хотіли.

    Насправді, деякі вже говорили про це вголос. Але якби вони захотіли приєднатися до них зараз, то, без сумніву, з ними б поводилися гірше ніж із рабами. З огляду на це, це було абсолютно непрактично.

    На щастя, цей рятівник не показував свого бажання поглинути сусідні села. Можливо, вони могли б просто зберегти поточний стан речей і жити так, як раніше. Це було б найкращим варіантом, так.

    Але життя було не таким прихильним до них. Одного разу нізвідки до них прийшла невелика група лицарів-орків, одягнених у кольчуги.

    — Ми лицарі Ордену Орків! З цього моменту ця земля знаходиться під контролем нашого доблесного лорда орків. Ми дамо вам, опариші, шанс залишитися в живих, якщо ви цього хочете. Ви повинні зібрати всі можливі запаси їжі протягом кількох днів і доставити їх до нашої штаб-квартири. Якщо ви це зробите, ми збережемо ваше життя і поводитимемося з вами як із рабами, якими ви і являєтеся. Якщо ви цього не зробите, ми не дамо пощади. Ми не пропонуємо умов капітуляції тим, хто кидає нам виклик. Добре подумайте, перш ніж діяти! Га-ха-ха-ха!

    Після завершення односторонньої заяви лицарі-орки сміливо пішли.

    Орки, в кращому випадку, були монстрами рангу D. Сильніші за гоблінів, так, але не надто в битвах один на один. Така сила виходила за межі знань будь-кого.

    Щось невідоме і жахливе відбувалося з Лісом Джура… Тепер усі були в цьому впевнені. Щось, що віщувало темні часи не лише для цього селища, а й для всіх інших в околицях. До того часу, коли села зібралися й дізналися, що лицарі-орки зробили їм усім однакові заяви, відчай повністю оволодів ними. У цей момент усі гобліни зрозуміли, що їм нікуди йти.

    Орки хотіли, щоб гобліни постачали їм їжу, це вони вже знали. Вони хотіли, щоб гобліни забезпечували їх їжею, щоб вони не турбувалися про це самі. В іншому випадку, вони б знищили гоблінські села при першій зустрічі, спаливши їх до тла.

    Вони стверджували, що збережуть їм життя, але якщо вони збираються конфіскувати кожен шматок їжі, який у них є, яка тоді різниця? Вони або помруть з голоду, або будуть убиті. Різниця була між смертю чи нескінченно малим шансом вижити — хоч би як вони скреготали зубами, на гоблінів не чекало нічого, крім повного знищення.

    Їх боєздатні сили налічували менше десяти тисяч. І в них не було можливості встановити контакт зі своїми товаришами у зовнішніх землях, не пов’язаних із племінними старійшинами. Нічого не поробиш.

    Якраз коли вони опинилися в цьому глухому куті, їх зустріла новина, яка змусила їх ще більше рухатися. В гості прийшов посланець людей-ящерів.

    Це був промінчик надії? Старійшини гоблінів поспішили зустріти цього посланця, ящера на ім’я Ґабіл, який стверджував, що очолює воїнів свого племені. Прихід такого іменованого створіння змусив їх скупчитися навколо нього, ніби біля рятівника, який обов’язково визволить їх із цього жахливого становища.

    — Я хочу, щоб ви, — сказав їм цей рятівник, — присягнули мені на вірність. Зробіть це, і ваше майбутнє буде справді яскравим!

    Старійшини відразу вирішили довіритися йому. Це була класична помилка слабких, які хапалися за все, що могло їм допомогти. Деякі з гоблінів припустили, що було б краще приєднатися до своїх старих братів замість того, щоб ними керували люди-ящери, але вони були в меншості. Голосування відбулося, і тепер вони опинилися під покровительством Ґабіла, не маючи жодного уявлення про те, що це фактично вирішило їхні долі…

    ***

    Ґабіл, воїн-лорд людей-ящерів, за прямим наказом повів із собою сотню бійців із болотистої місцевості. Вождь дав йому свої накази — накази, які він не особливо любив. Він був іменованим монстром, і його безіменний вождь використовував його, як пару волів, запряжених у віз.

    І навіть якщо цей вождь був його рідним батьком, це почало випробовувати його терпіння…

    Він знав, що він обраний. Особливий. Це було джерелом гордості для Ґабіла та головним джерелом його самоповаги.

    І він був «обраним». Він зустрів на болотах певного монстра, і цей монстр дав йому ім’я.

    — У тебе є потенціал, — сказала йому ця фігура. — У майбутньому я можу уявити, що ти станеш моєю правою рукою. Я повернуся, щоб побачити тебе колись!

    Так його назвали Ґабілем. Він пам’ятав це, неначе це сталося вчора — подію та монстра, Гелмуда. Він бачив у Гелмуді свого справжнього господаря.

    «Він може бути моїм батьком, але яка в мене причина дозволяти безіменному прислужнику керувати мною завжди? Мені колись потрібно буде правити всіма людоящерами. Я повинен, заради пана Гелмуда!»

    Так мало бути? Цього не мало бути, принаймні так думав Ґабіл. Це було побічним ефектом бажання бути визнаним своїм батьком — завжди суворою фігурою в його житті, великим вождем усіх людей-ящерів. Він дозволяв своїй гордості засліплювати себе, але він не мав словникового запасу, щоб усвідомити це.

    «Що тепер, тоді…?»

    Вождь наказав йому об’їхати села гоблінів у пошуках їхньої співпраці. Йому дозволялося певною мірою погрожувати їм, якщо це було потрібно, але йому було прямо заборонено робити будь-що, що могло б налаштувати їх проти людей-ящерів. Слабка ідея, думав Ґабіл. «З гоблінами працює лише демонстрація сили. І так було завжди». З його точки зору, його спосіб спрацював би набагато краще — він мав для цього всю необхідну силу.

    «Так! Навіщо нам потрібен настільки слабкий вождь, що навіть одна думка про орду орків змушує його тремтіти від страху? Тепер у мене є шанс захопити контроль над усім племенем!»

    Це здавалося ідеальною можливістю. Але було б непросто залучити на свій бік людей-ящерів — людей-ящерів, які більше за все цінували владу, а також солідарність. Вождь контролював усіх своїх громадян, аж до звичайного пішака, і Ґабіл знав, що спочатку мало хто буде на його боці.

    Він все ж думав, що зможе зібрати достатньо солдатів, які будуть йому віддані. Гоблінів, наприклад. Вони низькорівневі, так, але вони можуть досить добре послужити в якості живих щитів. Їх значна кількість, тому навіть вони можуть становити певну загрозу. Він знав, що сила в цифрах, і десять тисяч здалися йому дуже корисною цифрою.

    — Навіщо турбуватися про орків? З моїми можливостями як найсильнішого воїна серед людей-ящерів, вони лише дрібниці. І я можу скористатися цією можливістю, щоб змусити мого батька зректися престолу раз і назавжди!

    — Отже, — втрутився один із воїнів, які були з ним, — скоро настане ера пана Ґабіла.

    — Ммм? А-ха-ха-ха-ха! Дійсно, справді!

    — Дуже добре, мілорде! І я обіцяю, що ми всі підемо за вами на край світу!

    Ґабіл впевнено кивнув йому. У його свідомості його майбутнє як нового вождя і великого лідера людей-ящерів уже було фактом. Тоді, можливо, батько нарешті побачить його таким, яким він є насправді. Однак наразі йому потрібно бути стриманим. Залягти на дно і чекати слушної нагоди. Перш за все, потрібно було наростити свої сили.

    Отже, він продовжував навідуватися до гоблінських сіл. По одному, він піддавав їх своєму контролю. Здається, вони вже контактували з орками, і цього було достатньо, щоб вони ставилися до нього, наче до якогось доброзичливого бога. Це лише збільшило його вже наростаючу впевненість – що призвело до непередбачуваних наслідків.

    «Я тут справжній герой!» — думав Ґабіл. Його дії ставали сміливішими, ризикованішими. Його роздуті амбіції були голодними, і незабаром їх потрібно буде годувати.

    ***

    Минуло кілька днів.

    Спочатку я хвилювався, що Бенімару та огри можуть не найкраще ладнати з моїми людьми, але, здається, мені не було про що хвилюватися. Для хобгоблінів, огри були на один або два ранги вищими в ієрархії, але гобліни були здатними приймати їх як своїх. І оскільки огри не були особливо зацікавлені в тому, щоб знущатися над тими, хто був слабший, з точки зору гоблінів вони практично заслуговували на вшанування.

    Коли Куробе робив мечі, Шуна шила одяг, а Соей збирав кокони молі, я змусив їх усіх попітніти. Бенімару та Хакуро були в підземній печері, про яку я їм розповів. Вони назвали це «тренуванням». Мене це влаштовувало — я впевнений, що після еволюції вони отримали нові здібності, які потрібно було перевірити.

    Шіон згадала, де вони були, коли ми оглядали споруди, які зараз будувалися в місті. Або, якщо бути точним, Шіон тримала мене біля грудей, коли вона ходила. Вона зголосилася бути моїм секретарем, і в мене не було причин відмовляти їй, тож тепер вона служила моїм транспортом замість Ранґи. Я міг би перетворитися на людину, але, насправді, бути слизом було набагато легше. У мене точно не було жодних нечистих мотивів, як-от насолоджуватися тим, що мене затискали між грудьми чи чогось подібного.

    Я щойно назвав це містом, і це був найкращий спосіб описати це місце. Звісно, вже не село. З точки зору того, що я готував на майбутнє, ми почали набувати досить широких масштабів. Звичайно, ми все ще були достатньо зайняті системою каналізації та іншою підземною інфраструктурою, тому минув деякий час, перш ніж щось змінилося над землею. З огляду на те, з яким ентузіазмом Мілдо виконував свою роботу, у мене були всі підстави очікувати великих успіхів у кінці.

    Центр міста починав заповнюватися будівлями, навіть якщо більшість із них були лише тимчасовими. Він ставав нашим промисловим районом — низка будівель, розташованих поруч із нашими складами, які слугували майстернями для виготовлення зброї, обладунків та одягу. Куробе сидів усередині одного з них і щиро сміявся разом із Кайджіном, працюючи то над одним, то над іншим. Я терпляче чекав, щоб дізнатися, що саме вони роблять, оскільки відчував, що просто заваджу творчому процесу, якщо ввірвуся.

    Тож, ми попрямували до будівлі, де була Шуна.

    — Ах, пане Рімуру! — вона засяяла, як тільки побачила мене. Вона швидко піднялася, щоб підняти мене, ніби вириваючи з рук Шіон. Вона лагідно похлопала мене, провівши мене навколо, щоб показати як вони працюють. Здається, їм було весело, і я був радий це бачити, і під час нашої розмови у неї не було конкретних скарг.

    Щоразу, коли Соей повертався зі своїми коконами, вони відразу переходили до виробництва шовку. Вже велася робота над конопляною та бавовняною тканиною. Я був вражений їхньою швидкістю.

    — Що ж, ми повинні подякувати за це вам, пане Рімуру, — сказала Шуна.

    Виявилося, і я про це не знав, що у Шуни був унікальний навик Аналізу, такий самий, яким я користувався з великим успіхом. Здається, вона успадкувала багато переваг, які я мав завдяки своєму навику Великий Мудрець — Прискорення Думок, Аналіз і Оцінка, Скасування Заклинань та Все з Творіння. У її випадку її навичка Оцінювання була настільки розвинутою, що вона могла використовувати Магічне Відчуття для аналізу об’єктів, тоді як мені доводилося спершу використовувати на них Хижака.

    Досить зручно. Але завдяки цьому унікальному навику вона втратила пристойну частину своєї магічної сили. У результаті цього удару її рівень сил упав до рівня B-плюс, хоча еволюція все ще була достатньо сильною, щоб у неї не було жодних скарг.

    — Пане Рімуру, — сказала Шіон, коли наша розмова з Шуною закінчилася, — у принцеси Шуни є своя робота. Можливо, нам краще поки що залишити її?

    У неї був мій розклад, як у будь-якої порядної секретарки.

    — О? Ви добре дбаєте про пана Рімуру?

    — Звичайно! — я відчув, як Шіон почала відводити мене від Шуни. — Я подбаю про всі потреби пана Рімуру, тому про це не варто хвилюватися.

    — Хі-хі-хі! Я, звичайно, теж була б не проти подбати про нього.

    — Зовсім ні, принцесо Шуно. Немає потреби. Я його повністю забезпечу!

    Я майже бачив, як летять іскри. «Ні, це просто моя уява».

    Крім того, я взагалі не потребував «піклування». Я прожив сам досить довго, щоб я міг робити майже все, що мені було потрібно, самостійно. «Може, мені пора звідси піти», — подумав я…

    — Пане Рімуру! Хто, на вашу думку, найкраще підходить для того, щоб подбати про ваші потреби: я чи Шіон?

    Я запізнився.

    — Гм, так… У тебе є шовк для ткацтва чи щось таке, правда, Шуно? Можливо, ти зможеш допомогти, коли будеш мати вільний час?

    «Допомогти з чим саме? А біс його знає».

    — Дуже добре! Я рада, що на мене так покладаються!

    Шуна посміхнулася. Цього їй, мабуть, було достатньо. «Дуже добре. Давайте просто зупинимось на цьому».

    — Дякую тобі! — відповів я. Вона мило кивнула у відповідь.

    — Абсолютно! Я з радістю буду вашою шаманкою, коли вам це буде потрібно!

    — Шаманкою?

    — Так! Ви прийняли мене як свого Оракула, того, хто буде шанувати і служити вам, чи не так?

    «Гм, я? Тому що я думаю, що запам’ятав би це!» Але я вагався сказати про це, відчуваючи, що це може бути трохи небезпечно.

    — О, ем… Так? Так, звичайно Тож отримуй задоволення, будучи моїм Оракулом.

    Мене зустріли ніжною усмішкою.

    — Ви в надійних руках, пане Рімуру!

    Так мило. Я був готовий дозволити їй сказати мені що завгодно.

    — У такому випадку, пане Рімуру, нам краще піти!

    Шіон, звичайно, скористалася нагодою, щоб зіпсувати момент, швидко піднявши мене.

    — Ем, дякую?

    — Будь ласка, пане! — Шуна щебетала з усмішкою на обличчі, наче вона щойно вийшла переможницею з якоїсь епічної битви.

    Радий, що це вирішилося. Мені здалося, що температура навколо нас трохи знизилася, хоча я впевнений, що це просто моя уява. У цьому світі є багато речей, які варто було б списати на багату уяву.

    Тепер ми пішли до Бенімару та його команди. Вони, безсумнівно, активно випробовували свої нові здібності, і я хотів дізнатися, що вони вже відкрили.

    Ми прибули до підземної печери і я побачив, як Бенімару та Хакуро схрещують мечі один з одним. Дерев’яний клинок Бенімару був чомусь оповитий білою аурою. Коли він ударив ним по Хакуро, він вивільнив яскраву дугу світла, яка ринула вперед. Вона пройшла прямо крізь тіло Хакуро і розрізала камінь позаду нього навпіл. Наступної миті Хакуро з’явився за спиною Бенімару і приставив до його шиї свій дерев’яний клинок.

    Це, мабуть, означало закінчення бою.

    «Гмм… Це точно огри, чи не так? Тому що той маленький уривок, свідком якого я щойно став, виглядав настільки витонченим. Ці рухи. А це біле світло…? Що це? Чому дерев’яних тренувальних клинків достатньо, щоб розбивати каміння? Навіщо тоді взагалі турбуватися про мечі…?»

    Першим мене помітив Хакуро.

    — Ах, вітаю, пане Рімуру, — сказав він. — Це досить гарне місце. І тихе теж.

    — Прошу вибачення, пане Рімуру, що вам довелося побачити мене таким.

    — О ні, ні. Я чув, що ти тренуєшся, тож вирішив подивитися, як у тебе справи. Гадаю, все добре?

    — Так, гадаю, що ми з цим впораємося, — сказав Бенімару. — Хакуро відновив свою молодість і тепер він став таким же сильним, як людина, яка вдвічі молодша за нього.

    — Хо-хо-хо! Дійсно, все так, як говорить пан Бенімару. Я відчуваю силу, що вливається в цей висохлий старий каркас!

    — Ах, але для нас двох це тільки початок, Хакуро! Я все ще сильніший за вас, пам’ятайте, цього мало бути достатньо для перемоги, але…

    Обличчя Бенімару помітно розкисло. Я міг сказати, що його запаси магічасток справді перевершували запаси його супротивника.

    — Дійсно, юний пане, чи краще сказати, лорде Бенімару? Але я боюся, що ви надто покладаєтеся на свої запаси сил. Ви повинні прислухатися до свого меча, як це роблю я, і стати з ним одним цілим. Я б не хотів програвати вам доти, доки ви цього не досягнете.

    Навіть до того, як він еволюціонував, Хакуро був достатньо майстерним бійцем, щоб підкрастися до мене ззаду. Я все ще пам’ятаю, як він ухилявся від мого Магічного Відчуття досить довго, щоб відрізати мою руку, навіть з Багатошаровим Бар’єром та Тілесною Бронею, що захищали її. Я не хотів багато думати про це, але тепер він може бути настільки сильним, що може довести справу до кінця.

    — Так, недавно ти відрубав мені руку, чи не так? — сказав я. — Якщо ти не проти моєї щирості, це мене шокувало, друже.

    — Ха-ха-ха-ха-ха! А потім ви миттєво відновили її! Я вважаю, що це я був тим, хто був на межі паніки.

    Ну…це була правда, так. Але це сталося лише тому, що я випадково натрапив на Надшвидку Регенерацію. Але я вирішив про це промовчати.

    — Я був дуже вражений тим, як тобі вдалося приховати свою присутність. Як це спрацювало?

    — Це навичка, відома як Бойова Воля. Вона використовує мою ауру, що відносить її до іншого сімейства навичок, ніж магія.

    Як сказав Хакуро, Бойова Воля — це особливий вид Мистецтва, або технічної навички, яка перетворює магічастки в тілі на бойовий дух, і тим самим підсилює фізичну форму власника. Якщо аура — це те, що виходить з вас, коли ви нічого не робите, то бойовий дух — це те, що ваше тіло виділяє під час бою, хоча, враховуючи вже наявні аури високорівневих монстрів, це мені здавалося однаковим.

    Існувало ще кілька інших Мистецтв. Наприклад, мистецтво Миттєвого Руху, яке дозволяло саме це, або Приховування Форми, яке змушувало опонента втрачати вас із поля зору. Моделювання Волі зміцнювало ваші кулаки та зброю, але воно було скоріше для початківців, і це було те біле світло, свідком якого я щойно став — вони могли стріляти ним, як снарядом. Усе це було трохи схоже на магію, окрім того, що це не магія. По-перше, воно не вимагало часу на активацію, що робило його більш корисним для застосування на практиці.

    Враховуючи те, що будь-хто із належним рівнем інтелекту може навчитися Мистецтву, я гадаю, що огри, які володіють ним, не повинні бути сюрпризом. У Шуни теж була та ілюзійна магія. Я вважаю, що високорівневі монстри, як правило, повинні мати такий туз у рукаві. Чудово, якщо вони на моєму боці, дуже дратує, якщо ні.

    Якщо якийсь рядовий авантюрист зіткнеться з монстром із таким арсеналом під рукою… Я не можу припустити, скільки безталанних зустріли свій кінець таким чином. Я знайшов хвилину, щоб тихо помолитися за них.

    Однак, ця Бойова Воля була цікавою. Я хотів дізнатися про Приховування Форми, проти якого Магічне Відчуття, очевидно, було безсилим. Моя людська форма давала мені нормальний зір, але якби я не мав його, я був би беззахисним перед тією атакою. Як вони кажуть, Мистецтво починається з придушення вашого звуку, потім вашого запаху, потім вашої температури, а потім вашого духу — і як тільки ви досягнете цього рівня, вас вже не помітять навіть магічастки довкола вас.

    Безумовно, це навичка, яку я хотів отримати.

    — Пан Хакуро був нашим учителем, — пояснила Шіон, — і наймогутнішим фехтувальником серед наших васалів.

    — Чудово. Тож, Хакуро… Я хотів би навчитися цій Бойовій Волі, і ще я хотів би, щоб хобгобліни також пройшли навчання. Чи не могли б ви ще трохи напружити свої м’язи в якості мого офіційного інструктора?

    — Хо-хо-хо! Ви шукаєте ласки від цього дряхлого старого? — він упав на одне коліно. — Мені приємно це чути! Якщо це буде заради вас, пане Рімуру, я буду радий ще раз напружити свої втомлені кістки!

    — Пане Рімуру, — додав Бенімару, — ви сказали, що плануєте створити країну на цій землі, так? Ви будете королем, а Рігурд вашим головним міністром? Я сам нічого не знаю про уряд, але коли справа доходить до військових питань, я вважаю, що мало хто може зрівнятися зі мною. Якщо ви бажаєте призначити мене на таку роль, я з радістю прийму це.

    — Для мене це добре… але для тебе це певний крок униз, чи не так?

    — Нічого подібного. Зараз ми служимо вам, пане Рімуру, і ми запропонували вам свою відданість. Якщо я можу виконати це, служачи вашим васалом, то я з радістю поставлю на карту все, що можу запропонувати.

    «Хм. Цікаво, як з цим впоратися. Він, звичайно, здається серйозним». Кілька днів тому він звернувся до мене з подібним проханням, але я, чесно кажучи, ще серйозно про це не думав. «Можливо, я повинен ставитися до нього з більшою повагою».

    — Гаразд. Тоді я сподіваюся, що можу розраховувати на твою силу.

    Мені, так чи інакше, довелося б відплатити за його рішучість. І зараз була ідеальна нагода. Настав час для мене та цих огрів нарешті піти спільним шляхом.

    — Це страшенно несправедливо! Пане Рімуру! Якщо такі справи, то й мене призначте на посаду!

    «Фух. Вона мене налякала».

    Шіон, все ще міцно тримаючи мене біля грудей, помітно надулася. Ой, та годі. Мабуть, вона думає, що я виганяю її із крутого дитячого клубу чи що? «Здається, мені варто щось і для неї придумати».

    Я вистрибнув з її рук на землю, набуваючи людської подоби. Перш ніж торкнутися твердої землі, я витягнув зі свого живота змінний одяг і одягнув його — цей рух я практикував таємно. Бенімару та Шіон виглядали здивованими, але вони мовчки стали переді мною на коліна, замість того, щоб щось сказати.

    — Тоді, Бенімару, цим я призначаю тебе своїм генералом-самураєм. З цього моменту ти відповідатимеш за управління військовими справами моєї країни.

    — Так, мій пане! Я буду добре служити вам і на полі бою, і поза ним!

    — А тебе, Шіон, я призначаю своєю королівською гвардією. Я припускаю, що твої обов’язки залишаться секретарськими, але, в будь-якому випадку, роби все можливе, добре?

    — Дуже дякую, мілорде! Щодня я докладатиму всіх зусиль, щоб служити вам якнайкраще!

    Тепер я не тільки назвав їх усіх, але й дав їм три «класи» для роботи. Вони не могли бути більш щасливішими. Здається, Куробе теж любив свою роботу. Я повинен був дати їм усі офіційні титули раніше. Шуна та Соей теж на щось заслуговують.

    Як тільки ця думка промайнула в моїй голові, поруч із Бенімару раптом з’явилася постать. Це був Соей, і здається, він практично вискочив із тіні Бенімару — як він пояснив, це був результат навички Рух в Тіні, яку він отримав під час своєї еволюції. Я знав, що потрібно було використовувати тіні людей, щоб перейти з точки А в точку Б за найкоротший час, але я не надто заглиблювався в деталі.

    Я навчився цьому сам — це було частиною того, що я взяв у лютововків, але я ще не випробовував його насправді. Напевно, ця навичка корисніша, ніж здавалося на перший погляд. На той момент у мене було стільки всього, що я не мав часу повністю з усім цим поекспериментувати. «Мені краще швидше освоїти цей навик. Особливо, якщо Соей уже добре в ньому розбирається. Гадаю, цей навик чудово підійде для збору інформації».

    Помітивши мене, Соей впав на одне коліно.

    — Доповідаю, мілорде! — вигукнув він.

    — Т-так?!

    — Я завершив свою місію зі збору коконів, і на зворотному шляху я був свідком руху групи людей-ящерів. Помітити їх так далеко від боліт, які вони називають своїм домом, здалося мені вкрай дивним, тож я вирішив доповісти вам про це якомога швидше.

    Соей здавався абсолютно спокійним. Його дихання не було уривчастим, але я був упевнений, що він, мабуть, поспішав. Мій навик Відчуття Джерела Тепла сказав мені, що температура його тіла була трохи вищою за норму.

    — Люди-ящери? Це дивно, — задумливо сказав Бенімару.

    Отже, ящірки та орки…? Зараз точно щось відбувається.

    — Соею, — сказав я, — я хотів би, щоб ти виконав для мене певну розвідувальну роботу. Починаючи з сьогоднішнього дня, я хочу, щоб ти служив моїм таємним агентом, збираючи інформацію для мене та нашої справи.

    — Ні про що краще я не міг мріяти, мілорде, — тихо, але рішуче відповів він. — Мені завжди казали, що мої предки були обдаровані в так званих темних мистецтвах, і я з нетерпінням чекаю, щоб ви могли використати ці навички у повній мірі для себе.

    Тож, тепер ми з ограми були, більш-менш, однією великою щасливою родиною. Під моїм керівництвом працювала невелика група лояльних агентів. Вони еволюціонували у кіджінів і відновили значну кількість здібностей своїх предків.

    Коли вони вперше еволюціонували, я здогадався, що вони пройшли крізь стіну й перебували на вершині рангу А. Але тепер, коли вони отримали навички та почали звикати до своїх нових тіл, їхні індивідуальні ранги почали змінюватися. Вони були набагато сильнішими ніж інші мешканці села, але їхня сила все ще змінюється.

    У мене було відчуття, що моє призначення їм завдань або «класів» допомогло закріпити точну кількість магічної сили, з якою кожен мав працювати. Те саме сталося з хобгоблінами, яким я присвоїв класи.

    Зрештою, успіх у бою мав менше спільного із силою, ніж із тим, наскільки добре ви володіли своїми навичками. І саме мої навички допомогли мені перемогти Іфрита, а не тіло слиза. Було захоплююче бачити, як ці кіджіни отримали унікальні навички таким же чином.

    Мені здалося, що Шуна трохи натиснула на мене, але це мене не турбувало. Вона колись була шаманкою, і цей клас, який я їй надав, здавався мені досить підходящим. Здається, і їй сподобався цей вибір.

    Тож, тепер під моїм керівництвом працювало шість кіджінів, кожен зі своїм класом. Генерал самураїв Бенімару; Шуна – Оракул; Хакуро – Інструктор; Соей – Таємний агент; Шіон – Королівська гвардія; і Куробе – Мечник. Мені це подобалося.

    ***

    Ґабіл знайшов кілька дуже сприйнятливих умів серед сіл гоблінів, які він особисто відвідав. Вони не потребували високих промов про те, наскільки він сильний, вони були готові піти за ним практично з першого погляду. Саме так працювали слабкі раси, припустив він. І якщо вони виявлять хоч найменший натяк на непокору, він був готовий застосувати до них силу.

    Накази вождя більше не спадали Ґабілу на думку. Він зібрав здібних воїнів із кожного села, зібравши всі запаси їжі, які вони змогли знайти на своїх складах. Усього їх було сім тисяч, одягнені у тонкі шкіряні обладунки та озброєні грубими списами з висіченими із каменю наконечниками. Не варто було покладатися на них у бою, але поки що цього було достатньо. Ті, хто був надто наляканий, щоб боротися, вже втекли.

    — Старійшини! — заревів він. — Чи є ще якісь села у цьому районі, про які я маю знати?

    Старійшини переглянулись, і нарешті один із них несміливо підвівся, щоб відповісти.

    — Ну… можливо, не зовсім село, але має бути ще одне поселення, так.

    — Поселення? — вибір слів старійшини роздратував людоящера. — Ну, і що з цього? Що такого тривожного у цьому «поселенні», про яке ви кажете?

    Старійшини розповіли дивовижною історію про зграю гоблінів, що осідлали лютововків. Для нього це не мало жодного сенсу. Лютововки були сильними монстрами, які бродили зграями, щоб правити рівнинами. На їхній рідній землі навіть воїни-людоящери стежили за кожним їхнім кроком. Навіщо їм було підкорятися волі гоблінів, які були нижчою расою? Це було безглуздо.

    І розповіді старійшин ставали все більш безглуздими у міру того, як вони тривали. Зважаючи на все, їх очолював якийсь слиз. «Як смішно», —подумав Ґабіл. Найнікчемніший монстр, який коли-небудь був! Можливо, він зміг знайти спосіб обдурити дурних гоблінів, але лютововків?

    Ґабілу треба було побачити це на власні очі. Можливо, за цим «поселенням» стояла якась хитрість, яку він зможе використати у своїх цілях. Якщо все піде добре, можливо, навіть ці лютововки приєднаються до нього, перетворивши великі рівнини на його особисті мисливські угіддя. Тому він дозволив своїм бажанням керувати собою.

    Місце на яке вказали Ґабілу, не було селом. Це його розлютило, але він промовчав. Якщо він хотів отримати контроль над лютововками, то мав очікувати на перешкоди. Звільнившись від почуття обов’язку перед вождем людоящерів, він не зміг приборкати свою спрагу до влади, але все ж таки він знав, що головне — це терпіння.

    Прямо зараз існування його вождя було не більше ніж перешкодою на шляху до цілей його армії. Якщо йому вдасться заручитися підтримкою лютововків, інші ящери, без сумніву, впізнають у ньому свого нового вождя. Повелителі рівнин у парі з королем боліт? І хто тепер буде боятися цих низькорівневих свиней, яким би натовпом вони не були?

    Ніхто. Ґабіл був у цьому впевнений. Він швидко придушить їх, а потім правитиме Лісом Джура.

    «І це, я вважаю, буде досить гідним подвигом, щоб покласти його до ніг пана Гелмуда».

    Уявляючи, як зрадіє його господар, коли почує цю новину, Ґабілу стало легше зберігати терпіння. У нього вже були свої люди на озері Сісу, які чекали на наступні вказівки. З припасами все ще було туго, тому вони мали діяти найближчим часом. Більше не можна було гаяти часу.

    Один із його людей повідомив, що помітив свіжі сліди у цьому районі. Він миттю віддав наказ. Група із десяти елітних бійців, включаючи його самого, поїхала верхи на своїх ящірках до своєї мети. Ґабіл навіть не намагався приховувати свою присутність на рівнині. Лютововки були проблемою, але якщо вони виконували накази гоблінів, то зараз вони не могли становити жодної загрози.

    «Мені треба буде навчити їх, — подумав він, — і повернути їм колишню славу!»

    Він гадки не мав, що на нього чекає. Його голова була сповнена гордості від думки служити Гелмуду, єдиному господареві, якого він по-справжньому любив.

    Щоб вподобати цю частину, необхідно зареєструватись на сайті або увійти, якщо ви вже зареєстровані.

    Вподобати!
    Щоб залишити коментар, необхідно зареєструватись на сайті або увійти, якщо ви вже зареєстровані.