Зміст
  • Пролог. Смерть і переродження
  • Том 1. Розділ 1. Мій перший друг
  • Том 1. Розділ 1.5. Дівчинка і лорд демонів
  • Том 1. Розділ 2. Битва в селищі гоблінів
  • Том 1. Розділ 2.5. Дівчинка і елементальний дух
  • Том 1. Розділ 3. В Королівство Гномів
  • Том 1. Розділ 3.5. Дівчинка і героїня
  • Том 1. Розділ 4. Приборкувачка полум'я
  • Заключний розділ. Спадкова форма
  • Побічна історія. Велика пригода Ґобти
  • Післямова
  • Пролог. Переполох у лісі
  • Том 2. Розділ 1. Початок хаосу
  • Том 2. Розділ 2. Еволюція і зіткнення
  • Том 2. Розділ 3. Посланець і зустріч
  • Том 2. Розділ 4. Зупинка процесу
  • Том 2. Розділ 5. Велике зіткнення
  • Том 2. Розділ 6. Пожирач усього
  • Том 2. Розділ 7. Великий Альянс Лісу Джура
  • Заключний розділ. Місце для відпочинку
  • Післямова
  • Пролог. Зібрання лордів демонів
  • Том 3. Розділ 1. Назва країни
  • Том 3. Розділ 2. Вторгнення лорда демонів
  • Том 3. Розділ 3. Збори
  • Том 3. Розділ 4. Наростаюча злоба
  • Том 3. Розділ 5. Харибда
  • Епілог. Нова махінація
  • Післямова
  • Том 2. Розділ 3. Посланець і зустріч

    Минуло кілька днів відтоді, як я призначив свій псевдокабінет кіджінів.

    Як вони і сказали, між ними та хобгоблінами, включно з Ріґурдом, справи йшли добре. Соей забезпечував Шуну сировиною, і вона вже успішно пряла з неї шовкову нитку. Тканина, яку вона виготовляла, викликала подив у жителів села. І це було зрозуміло. У порівнянні з простою коноплею із епохи гоблінів, це був зовсім інший рівень.

    Зараз Шуна навчала гоблінів під проводом Ліліни, включно із Харуною, мистецтву шиття. Тепер огрес була фактично керівницею майстерні з одягу. Також вона тісно співпрацювала зі зброярем Гармом, обмінюючись думками щодо створення зручного одягу та намагаючись покращити його продуктивність.

    Невдовзі у нас з’явилася лінія формального та повсякденного одягу. Я з нетерпінням цього чекав.

    Так само Куробе керував нашою кузнею. Для нього і Кайджіна це було великим досвідом, і вони обидва стали кращими ремісниками.

    Кайджін був більше зосереджений на наших зусиллях по масовому виробництві — ніби у когось одного вистачить терпіння стукати по металу день у день протягом кількох тижнів поспіль — але він все ще мав велику кількість знань, які потрібно було вивчити. Ймовірно, він вважав за краще залишити побутові аспекти виробництва зброї Куробе, поки він зосереджувався на своїх захопленнях у галузі дослідження.

    Це вже давало результати. Я спіймав його, коли він розмовляв із Куробе про якусь зброю, яку хобгобліни могли використовувати, їздячи верхи. Сподіваюся, вони ще довго залишатимуться міцною командою.

    Тим часом Соей очолював невелику групу хобгоблінів, які будували своєрідну систему безпеки навколо міста, обладнану невеликими пристроями по всьому маршруту, які видавали сигнал тривоги щоразу, коли хтось наближався. Водночас він постійно збирав інформацію та передавав її мені за потреби.

    Це стало можливим завдяки Реплікації, яку Соей тепер міг використовувати для створення до шести своїх копій одночасно. Ми також могли підтримувати зв’язок один з одним завдяки Спілкуванню Подумки, і оскільки для цих клонів, здається, не було жодних обмежень у відстані, він міг розсилати їх по всій землі для шпигунства за потреби.

    Варто зазначити, що клони, створені за допомогою Реплікації, мали рівно стільки ж бойових здібностей, як і їхнє оригінальне тіло. Різниця полягала лише у витривалості, або точніше у її відсутності. Насправді, у клонів її майже не було, що означало, що їм бракувало енергії для запуску будь-якого Містичного Мистецтва. Навички були іншою справою, і використання таких здібностей, як Рух в Тіні і Липка Сталева Нитка, не було проблемою. Поговоримо про корисне.

    У певному сенсі здібності Соея здавалися більш ніж успадкованими від моїх, і він уже повністю оволодів ними. Насправді, було цікаво спостерігати за тим, як різні люди можуть використовувати одні й ті самі навички з таким різним ступенем віртуозності. Я не думаю, що я був тупим — просто Соей був генієм у цьому.

    Правду кажучи, я вже відправив кількох розвідників до того, як офіційно найняв Соея на цю роботу. Збір інформації був фундаментальною частиною моєї місії, і якщо орки та люди-ящери вели себе підозріло, я не міг просто припускати, що наша частина лісу є безпечною. Проте хобгобліни все ще були новачками у таких справах. Найкраще, що вони могли зробити, це спостерігати за своїми далекими сусідами здалеку.

    Як би це не дратувало, але їх могли схопити, якби вони підійшли до когось занадто близько — і навіть якби їм вдалося втекли, вони все одно повідомили б про нашу присутність потенційним ворогам.

    Призначити Соея на це завдання було правильним рішенням. Зрештою, його клони були продуктом Реплікації. Якби їх помітили він міг просто змусити їх зникнути. І наявність Спілкування Подумки було величезною перевагою — у світі, де не було мобільного телефону, ми могли спілкуватися та обмінюватися інформацією набагато швидше, ніж раніше.

    — Чи варто мені піти на розвідку, пане Рімуру? — пам’ятаю, як він запитав мене невимушено.

    — Ти не проти? — сказав я, і він негайно відповів:

    — Ні, мілорде, — і просто зник. Це був типовий прийом Руху в Тіні.

    Соей був холоднокровним і не схильним робити необачні кроки. Іншими словами, він добре підходив для розвідки. Ідеальний таємний агент.

    Бенімару, тим часом, радився з Ріґурдом та іншими старійшинами про те, як зберегти це місто в безпеці.

    Я створив новий підрозділ армії і залишив Бенімару ним керувати, хоча на той момент ще одним його членом був тільки Хакуро. Ріґур та решта міських сил безпеки були зайняті забезпеченням продовольства та природних ресурсів; Я не міг так просто призвати їх до армії. Можливо, колись мені доведеться їх реорганізувати та взяти добровольців.

    Здавалося, про це Бенімару говорив із Ріґурдом.

    — Я б хотів створити організацію, придатну для бойових дій, — сказав він мені, — вибравши достойних кандидатів, готових присвятити себе військовій службі. Чи вам підходить такий варіант?

    — Звичайно, — сказав я. — Гарно звучить. Дай мені знати, коли у тебе буде під рукою список.

    Насправді, я хотів залишити все йому, але це було б занадто безвідповідально навіть для мене. Мені було доручено приймати остаточні рішення, і я мав, принаймні, виконувати хоча б цей обов’язок.

    Ми все ще були збориськом монстрів, але потроху я відчував, як ми формуємо справжню націю. Я нічого не зміг би зробити, — або, принаймні, зробити це так швидко, — без Бенімару та інших огрів. Я сподіваюся, що зможу покладатися на них ще деякий час.

    Ось і залишився Хакуро — зараз він стояв переді мною з дерев’яним мечем у руці. Він був майстром меча; у цьому не було сумнівів. Недооцінювати його було б на свій страх і ризик. Він був похилого віку, але дух його був неймовірним.

    Маючи цю нову людську форму і таке інше, я думав, що навчуся навичкам володіння мечем. Це було, м’яко кажучи, надзвичайно оптимістично, як і перспектива незабаром вивчити для себе нові Мистецтва. Мій останній досвід роботи з подібними речами був ще під час фізкультури в середній школі, і я ніколи раніше не тримав меча в руках. Це не буде так просто.

    Я припускав, що буду швидко вчитися, особливо з Прискоренням Думок і таким іншим, але Хакуро швидко дав мені зрозуміти хибність моїх суджень. Виявилося, що і в нього була така навичка, тому в мене з самого початку не було ніякої переваги. А результат? Я практично стояв на одному місці і дозволяв цьому кіджіну бити мене протягом години.

    Легкість, з якою я вивчав навички, мабуть, зіпсувала мене. На відміну від них, Мистецтво здобувалося через навчання і прикладені зусилля. Для мене це ніколи не буде так просто. І хоча магія здавалася трохи схожою на Мистецтво, але, по суті, вони працювали на двох різних двигунах.

    Так. І справді, я отримав Льодовий Спис, коли поглинув його. Але немає сенсу скаржитися. Можливо, я зможу зробити те ж саме і з Мистецтвом, але це виглядає складно. Немає коротких шляхів – мені просто треба здатися і визнати, що це вимагає постійної та інтенсивної практики.

    «Ой!» Зараз не час розмірковувати над цим. У мене в руках був мій власний тренувальний меч. Якщо я перевтілювався у дорослу форму, це сповільнювало час моєї реакції, що означало, що я міг повністю присвяти себе тренуванню тільки у дитячій формі.

    Запустивши Магічне Відчуття, я сконцентрував свідомість на світі навколо мене. Також були активовані навички Відчуття Джерела Тепла і Гострий Нюх.

    [Питання. Покращити Ультразвукову Хвилю, щоб розвинути додаткову навичку Відчуття Звукової Хвилі?]

    [Так\Ні]

    «Ах. Гарна робота, Мудрецю. Саме те, що я сподівався почути». Я подумки сказав «Так» і таким чином відкрив скарбницю інформації — рухи, температура, запахи, звуки і все інше, пов’язане з магічними частинками, що оточують нас. Тепер не було нічого, що могло б вислизнути від моїх відчуттів.

    Це додало мені додаткової впевненості, коли я виступив проти Хакуро, що тримав свій меч недбало біля грудей. Наступне, що я відчув, був тупий удар у маківку. Це був чистий удар — без болю, без пошкоджень. Він взагалі не вклав у нього жодної сили. І все-таки… Це була майстерність, а не швидкість. Ми були на абсолютно різних рівнях.

    — Що це було?

    — Хо-хо-хо! Я називаю це Серпанок, — пояснив він з усмішкою. — Це частина мого набору навичок Приховування Форми, і чим більше магії я вкладаю, тим більше я можу розбавити присутність, яку випромінюю. Я вважаю, що ви також зможете отримати його, пане Рімуру.

    Це звучало не дуже правдоподібно. Йому, мабуть, знадобилося близько століття, щоб навчитися цьому, тож мені не надто сподобалися мої шанси.

    — Так, я… я точно хотів би колись.

    Хакуро схвально кивнув.

    Це трохи зачепило мої почуття, але я нічого не міг з цим зробити. Зрештою, Мистецтво — це не навички. Вони потребували часу. І яку б перевагу я не мав у навичках, а я мав, я був упевнений — це ніщо в порівнянні з тим, що міг зробити Хакуро.

    Я не думав, що поводжуся дуже високомірно, але він справді принизив мене. І, можливо, я міг би просто використати Вогняне Коло і покінчити з ним, але суть була не в цьому. Це був майстер меча. Той, хто народився як безіменний огр, який невтомно практикував свої навички в тіні, подалі від людських очей. Не дивно, що він був найсильнішим у своєму племені. Я сумнівався, що він уже продемонстрував свою повну силу, і був упевнений, що його нова молодість лише зробила його сильнішим.

    В ідеальному світі він був би відомий по всій країні своїми талантами. Це те, що я відверто думав.

    — Правильно, — сказав Хакуро, посміхаючись як ласкавий дідусь. — Тоді, ще раз.

    Але перш ніж ми встигли зробити бодай ще один крок, ми почули звук великого дзвона. Це спрацювала система сигналізації Соея. Слава небесам. У мене не було шансів перемогти Хакуро, і я був готовий покласти цьому край. Тому, замість подальших тренувань, ми попрямували до резиденції Ріґурда.

    Він підбіг прямо до нас, коли ми були в його полі зору. Він часто робив так. Можливо, сама моя присутність його трохи напружувала.

    — У мене є новини, пане Рімуру, — сказав він, напівпанічно. — До нас прибув посланець людей-ящерів!

    «Люди-ящери? Я сподівався на цей небажаний візит рано чи пізно, але, здається, вони вже тут, так? Навіть раніше за орків. Ну, я готовий мати справу із будь-ким. Давайте послухаємо, що вони скажуть».

    ***

    Я попрямував до входу у місто, щоб зустріти цього посланця. Вони ще не прибули, натомість послали гінця-посередника, який сказав нам зібрати всіх жителів на початку селища. Я запитав, чому охоронець просто не відмахнувся від нього, але виявилося, що посланець їхав верхи на ящірці, досить-таки великому скакуні, призначеному лише для лицарських класів, і я впевнений, що це змусило Ріґурда напудити в штани.

    Якби це був загін ящерів рівня лицарів, жодне село гоблінів не мало б шансів. Їх би розірвали. І якщо першим нас вітав лицар, я міг тільки уявити, як виглядає головний. Нам потрібно звернути увагу на свої манери.

    Біля входу нас було четверо: я, Ріґурд, Бенімару та Хакуро. Я переконався, що всі знають, що слід діяти обережно.

    — Абсолютна ввічливість, якщо я не скажу інакше, — сказав я.

    — Так, мілорде, — сказав Ріґурд, і решта кивнули разом з ним.

    — Хм? А де Шіон? — запитав Бенімару. Мабуть, слово «ввічливість» йому щось нагадало.

    — О, я думаю, що вона прибирає моє помешкання зранку, але…

    — Щ-що?!

    Чомусь Хакуро був шокований моєю відповіддю.

    — Гм, це проблема?

    — Н-ні… Зовсім ні…

    — Справді, — додав Бенімару. — Вона вже виросла. Все повинно бути добре…

    Це почало мене турбувати. І, як виявилося, мені варто було насторожитися. Шіон незабаром з’явилася на вході і подала чай. Я думав, що вона наполегливо працює, як моя секретарка. Я хотів її за це похвалити — і тоді я вдихнув цей аромат.

    «Гм… Це ж чай, так?» Ці дивні листочки, схожі на водорості, приклеїлися на край моєї чашки. Це не міг бути якийсь питний напій.

    Я подивився на Ріґурда, шукаючи можливого пояснення. Він відвів очі. «Якого біса?» Тим часом Бенімару міцно заплющив очі, не кидаючи на мене жодного погляду, а Хакуро зник, використовуючи своє Мистецтво, щоб злитися з вітром.

    Вони знали, чи не так? І весь час, поки я вагався, Шіон дивилася прямо на мене, чекаючи від мене похвали.

    «Як я маю хвалити її за це?» Мої інстинкти кричали мені, щоб я розбив чашку об землю, але чи був я приречений на таку долю увесь цей час…? Навіщо мені, в біса, бути людиною саме зараз?! Було б набагато легше впоратися з цим, як слиз без смакових рецепторів. Просто використав би Хижака, щоб розчинити це, і я був би у повній безпеці.

    Але було вже пізно проклинати свою невдачу. Зміцнюючи свою рішучість, я повільно потягнувся до чашки у руці Шіон. Так само, як я…

    — О, трохи чаю? Я просто відчуваю спрагу!

    Ґобта, який щойно повернувся зі свого патрулювання, схопив чашку й одним ковтком осушив її.

    «Гарна робота, чуваче!! Просто ідеально! Теплі оплески цьому хлопцю!!» Обличчя Шіон тепер було маскою чистої люті, але Ґобта не помітив цього. Або, точніше, він був не в тому стані, щоб помітити. Коли в нього з рота потекла піна, він негайно впав, здригаючись у спазмі. Так. Це міг бути я, чуваче.

    Шіон запитально поглянула на нього, очевидно, не очікуючи цього. Це було милою реакцією її тіла, але мене вже не обдуриш. З цього моменту їй заборонено брати на себе будь-яку роботу, пов’язану з їжею чи напоями.

    — Ем, Шіон, — сказав я, — наступного разу, коли будеш готувати їжу чи напої для людей, обов’язково переконайся, що це спробує Бенімару, гаразд?

    Бенімару кинув на мене крижаний погляд. Ніби мене це хвилювало. «Ти їхній лідер, чуваче, — мовчки відповів я. — Ти впораєшся з цим».

    Він приєднався до Шіон, яка ніяково втупилася в землю.

    Я все ще відчував себе виправданим. Якби тут хтось справді постраждав, що б вони робили? …Ох, справді, Ґобта ніби трохи постраждав. Але… «Ох, з ним все буде гаразд». Мені доведеться подякувати йому пізніше за те, що він ненавмисне виступив моїм дегустатором смаку. І мені також доведеться покластися на Бенімару, щоб кількість трупів більше не зросла.

    ***

    Коли ми почули, як посланці людей-ящерів з гуркотом наближалися в нашому напрямку, минула приблизно година від першого сигналу тривоги. Я перетворився на слиз та попросив Шіон тримати мене на руках. «Просто про всяк випадок», — пояснив я. Я не міг почуватися більш безпечніше, ніж у формі слизу.

    Шіон також була у захваті від своєї ролі опікуна, і не було причин кидати на це тінь. «Б’юсь об заклад, що вона хоче компенсувати ту чайну катастрофу. Цікаво, як вона прибрала моє помешкання…?» …Ні, я не можу дозволити собі турбуватися про це зараз. Я відкинув погані прикмети подалі і зосередився на посланцях попереду.

    Було близько десяти людей-ящерів, і через мить один із них, випнувши груди, зліз зі свого коня-ящера та неквапливо підійшов.

    Лідер, я гадаю?

    — Дякую за теплий прийом! Я надам можливість і цьому селу підкоритися моїй владі. Сподіваюся, ви вважатимете це честю!

    Ця репліка на початку була просто смішною. Це були не стільки переговори, скільки заява. Я був надто приголомшений, щоб швидко відповісти. Про що цей ідіот? І жоден з моїх супутників теж не знав, як до цього віднестися.

    — Я перепрошую, пане, — почав Ріґурд, — але просити нас так несподівано підкоритися вам, це якось…

    — Пфф! Ви ще не чули? Ці свині, раса орків, у русі! Невдовзі вони атакуватимуть саме це село. І я єдиний, хто може врятувати ваші мізерні, жалюгідні шкури!

    Принаймні, за словами цього ящера, ми вже були його вірними підданими.

    Звісно, якщо перед нами стояла загроза нападу орди орків, пошук розради під керівництвом людей-ящерів був одним із можливих варіантів. Я все ще чекав на звіт Соея, але до тих пір, поки ми не дізнаємося, з чим маємо справу, можливо, варто було співпрацювати.

    Все ж таки…

    — Ах, так! Я розумію, що серед вас є дехто, хто приборкав расу лютововків і підкорив їх своїй волі. Того, хто впорався із цим завданням, я з радістю призначу одним із своїх головних радників. Негайно приведіть його сюди!

    Емм…

    Гаразд. Ми могли б битися разом, так, але що, якщо команда, до якої ми приєднаємося, виявиться зграєю ідіотів? «Найбільше варто боятися не компетентного ворога, а некомпетентного союзника». Здається, так колись сказав Наполеон, так? Цей вислів здався мені цілком правдивим.

    Некомпетентний союзник був би лише перешкодою для мого стилю. Особливо в такому нестабільному середовищі, як поле бою. І особливо, якщо союзник буде моїм начальником. Ця думка змусила мене здригнутися.

    Я глянув на Ріґурда. Він мовчав, роззявивши рота. Бенімару чухав голову, дивлячись на мене, ніби просячи дозволу розірвати цього хлопця. Я не збирався його давати… але все одно не знав, як на це реагувати. Я був вражений навіть більше, ніж після «чаю» Шіон.

    Хакуро схрестив руки на грудях і заплющив очі, продовжуючи мовчати. Він спав? Тим часом Шіон, все ще тримаючи мене на руках, напружила їх від злості. «Ой, ти мене розчавиш, панянко!»

    Я трохи поворухнувся, щоб нагадати їй, що я все ще в її руках. Вона вибачилася, обливаючись холодним потом.

    У неї, здається, була неприємна вдача. Я повинен пам’ятати про це. Бути в її обіймах, безумовно, було приємно, але це становило певну небезпеку. Вона отримала навички Міцність Сталі та Зміцнення Тіла, що зробило її книгою, яку точно не варто судити за обкладинкою. Судячи з її вчинку щойно, вона не повністю контролює свої сили, і бути задушеним до смерті не входило в мої плани. Мені доведеться стежити за нею.

    Але… так. Я й гадки не мав, що посланець виявиться таким клятим дурнем.

    — Добре, — сказав я, намагаючись продовжити розмову. — Гм… Мабуть, це я той, хто приборкав лютововків. Або, скоріше, подружився з ними?

    — Га? Ти, нікчемний слиз? Досить жартувати. Дозволь мені побачити докази. Тоді я вирішу, чи вірити тобі.

    Цей хлопець мав погану звичку віддавати накази з будь-якої високої точки, на якій, як він вважав, він стоїть. Мене це вже почало дратувати. Відмова слухати іншу сторону в таких розмовах… Цьому чуваку потрібно було збити пиху.

    Час від часу мені доводилося мати справу з президентами компаній і урядовцями під час моєї роботи в будівельній компанії, але навіть вони не ставилися до мене як до ідіота. З цими хлопцями я швидко зрозумів одну річ: єдиний спосіб перемогти їх — це відмовитися грати у їхню гру. Об’єднання з ідіотами нічого не принесе.

    Тому я вирішив змінити тактику.

    — Ранґо.

    — Тут, пане.

    Він вийшов із моєї тіні. Останнім часом він використовував її як свого роду резервний пост — я припускаю, що це ще один спосіб адаптувати Рух в Тіні.

    — Добре. Цей хлопець хотів у тебе дещо запитати. Ти б не міг його вислухати?

    Все вірно. Я передав естафету Ранзі. Не тому, що я був ледачим чи щось подібне — я просто припустив, що Ранга буде ефективнішим у взаємодії з цим безглуздим типом, ніж я. Вважати, що я не вартий місця, яке займаю у цьому світі, лише тому, що я слиз, було ще грубіше, ніж слова Ріґурда під час нашої першої зустрічі. Чи міг хтось звинувачувати мене в тому, що я хотів відмовитися? Крім того, цей чувак навіть не помітив моєї аури. Він не міг бути кимось особливим.

    Насправді, це все було досить дивно.

    Тож Ранґа, прийнявши мій наказ, повернувся до людей-ящерів. Одного його пронизливого погляду було достатньо, щоб змусити навіть кремезних охоронців у своїй металевій броні зробити крок назад для самозахисту. А чому б і ні? Ранґа був величезним. Зовсім не у зменшеній формі. Весь він був прямо перед ними.

    — Мій господар наказав мені поговорити з тобою. Говори, а я буду слухати.

    Говорячи, Ранґа використовував Примус. Це вразило воїнів, які тепер стояли непорушно. Однак, на одного це не подіяло — посланця, який виглядав трохи збентежено, але все ще зберігав свою величну, пихату поставу. Мені довелося віддати йому належне; можливо, він мав більше сили волі, ніж я думав.

    — Ах… Так, то ти, так званий «альфа» серед лютововків? Я Ґабіл, військовий правитель племені людей-ящерів! Мені дуже приємно познайомитися з тобою. Я, як ти щойно почув, іменований людоящер. Чи не хочеш ти відмовитися від цього слизу і приєднатися до мене натомість?

    Як нахабно з його боку. Мені захотілося вдарити його, але я стримався. Мені треба бути розумнішим. Просто пропустити це повз вуха.

    «Я вже дорослий, тому просто заспокойся. І ти теж заспокойся, Шіон. Ти збираєшся зробити у мені вм’ятину тими лещатами, якими ти мене тримаєш». Ще кілька погойдувань, і вона вклонилася на знак вибачення. «Мені б дуже хотілося, щоб вона трохи краще стримувала свій гнів».

    Але чому ця ящірка Ґабіл поводилася так, ніби вона володіє всім світом? Я не знав його. Тому я мовчки підбадьорював Ранґу. «Візьми його, хлопче!»

    — Ти, брудна ящірка… Як ти смієш знущатися над моїм господарем?

    Він стиснув зуби, а його очі почервоніли, коли він мовчки кипів від гніву. «Ой, не надто сильно, гаразд, Ранґо? Я не впевнений, що ця ящірка витримає це». Якщо він спробував пожартувати — тоді у нього це вийшло, але я хотів би уникнути неприємностей, якщо він справді якась важлива посадова особа у людоящерів.

    — Здається, — сказав він, — що тебе обманули. Дуже добре. Дозволь мені використати свої сили, щоб перемогти твого, так званого господаря, який взяв тебе під контроль. Хто хоче вийти проти мене? Я з радістю впораюся з вами усіма відразу, якщо хочете!

    «Ого.. Що, в біса, він тільки що сказав? Поговоримо про невдалий жарт. Цій ящірці справді потрібно знати своє місце. Ти тут найслабший, чуваче».

    «…Добре, я забираю свої слова назад. Тут є Ріґурд. Можливо, він би зміг перемогти Ріґурда».

    Але ми все ще говоримо про ранг B; короля хобгоблінів і, можливо, їхнього найсильнішого воїна. Якщо взяти середньостатичного хобгобліна рангу C-плюс, то це дійсно великий стрибок — і з його кінцевою бронею, створеною Кайджіном, я б визначив його ранг на даний момент, як високий B.

    З огляду на це, насправді він нічого не знав про фехтування чи тактику бою. Мені не подобалися його шанси проти професіонала. Не так давно я дізнався, що наявність чи відсутність Мистецтва може значно змінити вашу цінність у бою. І хоча у Ґабіла був великий рот і безглузда кількість пихатості, у моїх очах він виглядав, як достатньо добре навчений боєць. У будь-якому випадку, він був повністю впевнений у своїх силах.

    Наші очі зустрілися.

    Тож, кого мені поставити проти нього, щоб почати…?

    — Га? Що ви задумали?

    Ґобта, безсумнівно, найкращий у місті, який уміє з’являтися у найневідповідніший час; і він чудово застосував цю навичку, раптово отямившись.

    — З тобою все гаразд?

    — О, ви повинні це почути! — відповів він, безтурботно сміючись. — Я вже перепливав річку, коли цей добрий голос сказав, що я отримав Стійкість до Отрут, чи щось подібне! Тож я відчув себе набагато краще, а потім прокинувся!

    Щось підказує мені, що йому пощастило, що він не встиг перетнути ту річку… Я подумав, що буде краще йому про це не казати.

    — Ого! Стійкість до Отрут, так? Це досить круто. Навіть у мене такого немає.

    — Справді? Ох, круто!

    Ґобта здавався щиро пишався цим. Але його хист до невдалого часу вже вирішив його долю.

    — Хе-хе-хе, — прогарчав Ранґа. — Дуже добре. Якщо ти зможеш перемогти того із нас, кого ми вважаємо гідним, ми вислухаємо твою історію.

    Тоді він махнув у бік Ґобти. Я знав, що так буде.

    — Що?! — запротестував він, широко розплющивши очі. — Що ви…?!

    Але рішення було вже прийняте. Що було добре для мене. Я сам не знав, кого вибрати. Усі з нашого боку були готові прибити цього ящера, опустивши погрозливо очі. У певному сенсі це допомогло мені зберегти спокій. Щоразу, коли хтось помітно сердився, це гальмувало всіх інших у кімнаті.

    Хоча справді. Ранґа теж міг бути дуже злим, так? Я навіть бачив це в його очах. Він поставив Ґобту, приносячи його в жертву.

    Було б не дуже почесно завдавати болю цьому посланцю, але якщо він нанесе удар першим, цього буде достатньо. Я припустив, що Ранґа думає саме так. Розумно з його боку. Цікаво, звідки він це взяв.

    — Ти впевнений? — запитав мене Ґабіл із переможним виглядом. — Тому що я був би радий кинути тобі виклик. Хоча, можливо, ти віддаєш перевагу тому, щоб замість тебе виступали твої підлеглі, аніж показувати світові наскільки ти безсилий!

    Тепер він просто зневажає мене. Він серйозно думає, що я влаштував якусь масштабну аферу проти Ранґи та інших. Я дуже хотів вдарити його щосили. Моя голова вже явно не була холодною.

    — Не виявляй йому милосердя, Ґобто. Провчи його! Програєш, і я попрошу Шіон приготувати для тебе обід із п’яти страв!

    — З-зачекайте секундочку, пане! Я… гадаю, ви вже прийняли рішення… але я хотів би якусь винагороду, якщо виграю! І, будь ласка, будь-що, крім їжі Шіон…

    — Мені не подобається така лінія розмови, — похмуро додала Шіон.

    Однак він має рацію. Я мав покарання; тепер мені потрібна була винагорода. Я подумав, що смаку приготованих Шіон страв буде достатньо, щоб змусити його битися так, ніби від цього залежало його життя. Я знаю, що це безглуздо — маю на увазі, що в нього немає шансів, — але мені слід подумати про винагороду.

    — Гаразд, — сказав я. — У такому разі я попрошу Куробе зробити для тебе зброю. Як тобі?

    — Справді?!

    — Та годі, Ґобто, я колись тобі брехав?

    — Н-ні, точно не брехали… можливо, іноді щось приховував, але…

    — Це все твоя уява.

    — Моя? Ох, добре!

    Ось чому мені подобалося спілкуватися з Ґобтою. З ним було так легко працювати.

    Відчувши, що наша розмова закінчилася, Ранґа подав мені знак. Я кивнув у відповідь.

    — Якщо ти хочеш позичити нам свою силу, — сказав він Ґабілу, — то спочатку покажи нам, на що ти здатен. Можеш починати!

    З цього моменту почалася битва — Ґобта, який був готовий на все, і Ґабіл, який спокійно тримав свій спис. Ґобта також мав кавалерійський спис, що створило дуель між далекобійною зброєю. Шансів у нього, безперечно, не було. Його звичайною зброєю був кинджал.

    — Гмм, — відповів Ґабіл, повчаючи ворога, незважаючи на те, що бійка вже почалася. — Можливо, ти більше, ніж простий гоблін, але навіть хобгоблін мені не загроза! Ми люди-ящери, могутні нащадки драконів…

    — Ти не починаєш? Тоді я почну!

    Не звертаючи уваги на хвальбу цього хлопця, Ґобта кинув свій спис прямо в Ґабіла. Він серйозно ставився до цього, серйозніше, ніж я очікував.

    — Нахабний дурень, — мляво пробурмотів Ґабіл, відбиваючи снаряд. Очевидно, саме цього і хотів Ґобта. За мить увага Ґабіла була зосереджена на кинутому списі — і хобгоблін скористався цим, щоб зникнути.

    «Зачекайте… Що?!»

    Якщо мої очі мене не обманюють, Ґобта щойно виконав ідеальний Рух в Тіні, щоб сховатися. Досить ідеальний, щоб навіть Ґабіл втратив його з поля зору.

    — Де ти?! — крикнув він, крадькома озираючись. Але на той момент битва була вже виграна.

    Вилетівши із тіні за спиною Ґабіла, Ґобта розвернувся в повітрі і виконав удар ногою.

    Мені здалося, що Ґабіл навіть не зрозумів, що трапилося. Неочікуваний удар ззаду став для нього повним сюрпризом, і він одразу втратив свідомість. Ґобта вдарив саме туди, де броня і шолом Ґабіла не могли його захистити, і він добре поцілив. Навіть найміцніші люди-ящери не змогли б витримати прямий удар у таку вразливу зону нервів. Його луска не дозволить удару стати смертельним, але, безумовно, йому знадобиться час на відновлення.

    Що означало…

    …що Ґобта справді переміг.

    — Вирішено! Переможець – Ґобта!!

    Оголошення Ранґи було майже заглушене аплодисментами та вигуками огрів. Ґобта насолоджувався цим хвилину чи дві.

    Господи…

    З усіх людей, Ґобта домінував над людоящером-воїном? Я вважаю, що Ґабіл був приблизно рангу B-плюс, і він впав від одного удару.

    Мені довелося віддати належне Ґобті. Він подорослішав. Я був шокований, і я впевнений, що я не єдиний.

    — Молодець, Ґобто, — сказав Ранґа, схвально кивнувши. — Я завжди знав, що в тобі щось є.

    — Так! — гукнув Ріґурд. — Чудово! Ти показав світові, на що справді здатні хобгобліни!

    — Можливо, він має рацію, — додала Шіон. — Гадаю, я все-таки пробачу тобі те, що ти сказав хвилину тому.

    — Майстерний удар, — сказав Бенімару. — Ти став сильнішим, з тих пір, коли ми востаннє билися.

    — Справді, — сказав Хакуро, пильно дивлячись на Ґобту. — Дуже вражаюче. Цікаво, як ти відреагуєш на подальше навчання.

    «Прокляття. Отримати комплімент від такого, як Хакуро? Цей день може змінити життя Ґобти назавжди». Якщо цей старий огр-мудрець помітив у ньому потенціал, я був не проти. Це хоча б допоможе відвести його увагу від мене під час тренувань.

    «Хоча… Зачекайте. Невже всі інші очікували його перемоги?» Я ще раз озирнувся довкола — і зараз була та сама атмосфера. Я був єдиним, хто в ньому сумнівався.

    Краще виправити це. Я знаю, як читати атмосферу.

    — Гм… Так, хороша робота, Ґобто. Це мене вразило! Я зроблю так, щоб Куробе взявся за твою зброю до ночі.

    А як щодо Ґабіла та його прихильниками серед людей-ящерів?

    Воїн-лорд не мав зовнішніх пошкоджень. Він втратив свідомість, але в цілому він не постраждав.

    Що стосується його людей, вони завмерли на місці ще до того, як у них була можливість сформувати групу вболівальників. Вони й досі не здогадувалися, що щойно сталося.

    — Гей, ми виграли, гаразд? — я крикнув до них. — І я відхиляю вашу пропозицію, добре? Якщо вам потрібна допомога в боротьбі з орками, ми про це подумаємо, але на сьогодні ви не проти залишити нас у спокої? І не забудьте взяти його із собою.

    Цього було достатньо, щоб спонукати їх до дій. І на цьому наші спроби міжвидового саміту закінчилися.

    ***

    Я справді був радий бачити, як той ідіот пішов, але нам все одно потрібно було скласти план на майбутнє. Я зібрав всіх у маленькій хатині, яку побудували поряд із найбільшим житловим кварталом у місті для зустрічей, наказавши Ріґурду покликати всіх інших, хто нам був потрібен.

    — Я негайно покличу їх, — сказав він, посилаючи Ґобту за ними, а я використав Спілкування Подумки, щоб зв’язатися із Соеєм.

    Тут було більшість визначних діячів міста. Серед хобгоблінів були Ріґурд, Ріґур, Руґурд, Реґурд, Роґурд та Ліліна. До них приєдналися гном Кайджін та кіджіни Бенімару, Шуна, Хакуро, Шіон та Соей. Загалом дванадцятеро, не враховуючи мене, і вони охоплювали більшість адміністративних обов’язків міста, не враховуючи виробництва.

    Кайджін представляв будівельні та виробничі інтереси міста. Ліліна займалася управлінням, а Ріґурд, Руґурд, Роґурд і Реґурд були вищим політичним керівництвом. Ріґурд керував, а решта троє були його міністрами, хоча я ще не призначив їм конкретних обов’язків — краще взятися за це незабаром. Бенімару та Хакуро були нашою армією, Соей — нашою розвідкою, а Ріґур — нашою безпекою.

    Це означало, що тепер наш уряд складався із шести департаментів, із нещодавно створеними мною військовими відділами та підрозділами секретних операцій. В організаційному плані ми все ще були слабкими, але поки що робота йшла досить добре. Як тільки основна структура буде створена, з часом буде легше заповнювати деталі. Принаймні, поки що ми мали дах над головою та їжу в животі.

    Якщо подумати, Ріґур чудово справлявся з нашими справами. Він був мастилом для коліс, так би мовити.

    Бенімару радився, кого найняти до армії. Я чув, як він і Ріґур обговорювали список можливих кандидатів, яких вони могли б взяти зі служби безпеки. Це було добре. Я лише нещодавно його призначив, але мені вже потрібні були якісь дії, оскільки орки та люди-ящери не сиділи на місці. Це було великим тягарем для Бенімару, але я був упевнений, що він зробить все можливе.

    Ліліна була працьовитою. І кмітливою теж. Вона була таким собі міським менеджером, але з точки зору її обов’язків вона головним чином відповідала за наші сільськогосподарські зусилля. Вона зібрала кілька дикорослих кущів картоплі і зуміла їх виростити. Вони росли швидко і мали в собі багато поживних речовин, що дивовижно вплинуло на наше харчування. Вона також займалася такими речами, як приборкування магічних звірів для худоби та будівництво рибних інкубаторів — досить пристойний ряд проектів. І це на додачу до управління всіма нашими припасами — речами, які ми виготовляли і ресурсами та матеріалами, які ми збирали. Вона була секретарем сільського, лісового, водного та тваринницького господарства, все в одному.

    Ми були ще невеликими, тому це було можливим, але в майбутньому нам доведеться адаптуватися до змін. Якщо ми розпочнемо будувати торговельні відносини з людьми, я б хотів взяти у них розсаду овочів. До того часу у Ліліни, мабуть, буде занадто багато обов’язків, тому мені доведеться призначити більше менеджерів.

    Решта гоблін теж докладали зусиль, вивчаючи шиття у Шуни тощо. Серед них було багато здібних, включаючи й Харуну. Я вважаю, що ми в надійних руках.

    Що стосується архітектури та виробництва, я все ще залишав майже все Кайджіну. Він отримав освіту коваля, але після співпраці з Куробе він піднявся на посаду начальника відділу. На мою думку, вони добре розподілили навантаження: Куробе працював у кузні, а Кайджін над новими ідеями.

    — Ми все ще досить зайняті тим, щоб зібрати все разом, — сказав він мені, — але коли все владнається, я хотів би більше присвятити себе творчості.

    У мене було відчуття, що Куробе незабаром приєднається до нього, коли нинішня хвиля виробництва зброї завершиться. До біса, навіть я був би не проти приєднатися до них. Але перед цим мені потрібно було, як казав Кайджін, усе врегулювати.

    ***

    Коли Соей повернувся зі своєї останньої розвідувальної поїздки, уся команда була в конференц-залі. Час починати.

    Після мого сигналу Соей почав свій звіт. Загалом, він складався із трьох частин — стан справ в інших селах гоблінів, те, що відбувалося в болотистій місцевості, і просування орків. У кожному регіоні було по два клони Соея, які спритно збирали інформацію. Кілька з них все ще були у полі, шукаючи більше інформації.

    Ми всі замовкли, слухаючи його доповідь.

    По-перше, села гоблінів. Більшість із них приєдналися до Ґабіла, лорда-воїна людей-ящерів.

    «Ах, це той, хто нещодавно до нас завітав. Вони пішли за тим ідіотом? Непостійні виродки».

    Гобліни, які відмовилися від цього, у паніці втекли на пагорби, кілька з них намагалися втекти на територію людей. Ніхто не вірив, що вони зможуть вижити. Одна справа, якщо вони жили в скромних лісових селах на незвіданих землях, і зовсім інша, коли вони перетинали кордон. Цілком природно, що кожен бажав захистити свою батьківщину, і люди, безсумнівно, не пощадять їх.

    Я не знав, яку міць мають люди, що живуть поблизу, але я був упевнений, що вони швидко впораються із виснаженими гоблінами. Це означало, що гобліни не мали іншого вибору, окрім як жити в тіні, що зовсім не малювало радісну картину для їхнього майбутнього.

    У Соея було ще трохи інформації про Ґабіла. Очевидно, він зібрав гоблінів-воїнів із різноманітних сіл, щоб зібрати військо чисельністю близько семи тисяч чоловік. Тепер вони стояли табором біля підніжжя гірського хребта неподалік від нас.

    Досить багато. Вони прийняли точно таку ж пропозицію, яку запропонували і нам — безпеку від орків в обмін на ресурси їжі. Я вважаю, що це було найкращим рішенням, але з усією їжею в руках інших людей, вони були приречені на голод, незалежно від того, як закінчиться битва з орками.

    Це було абсолютно недбало, насправді бездумно з боку старост сіл, які погодилися на пропозицію. Мабуть, вони думали, що це краще, ніж отримати по голові сокирою від орка. Або вони робили ставку на те, що значна кількість їхніх людей переживе війну? Що їх буде достатньо, щоб продовжувати жити?

    Нам також потрібно було розглядати таку ситуацію. Це місто ще недобудоване, але я не міг навіть думати про те, щоб покинути його на даний момент. Якщо ми дозволимо оркам зайти так далеко, вони розграбують навколишній ліс, і нам буде важко прогодувати всіх.

    Якщо ми хочемо зберегти життя, яким насолоджуємося зараз, нам доведеться дати відсіч оркам — і дати їм відсіч на болотах, а не тут.

    Говорячи про болота, вождь людей-ящерів також скликав війська. Десятитисячний загін уже був зібраний, добре забезпечений рибою із сусіднього озера Сісу. Вони ховалися в лабіринті природних печер, готові протистояти облозі орків стільки, скільки потрібно.

    Отже, вони вважали орків такою великою загрозою? Люди-ящери, сильна група бійців, незважаючи на невдалий виступ Ґабіла, вже перебували в стані майже повної готовності до війни — настільки, що вони навіть вербували слабших гоблінів.

    Нарешті я запитав про орків.

    — Сили орків чисельні… — Соей на мить замовк. — Приблизно двісті тисяч бійців.

    — Двісті тисяч?! — крикнув хтось.

    «Я думав, що кілька тисяч спустошили форт огрів…»

    — Отже, ви хочете сказати, що сила, яка напала на наш дім, була лише частиною від всієї армії?

    — Справді, — повідомив Соей. — Це те, що я виявив у своєму розслідуванні. Ми вважаємо, що загальна кількість учасників становить двісті тисяч. Основні сили просуваються вздовж Великої річки Амельд з півдня, охоплюючи відносно широкий діапазон. Моя оцінка ґрунтується виключно на довжині їхніх маршових сил і ширині доріг, якими вони користуються, але виходячи з цього, їх може бути не менше ста п’ятдесяти тисяч. Я підтвердив, що деякі ескадрильї, пов’язані з ними, також роблять набіги тут і там у лісі, тож я б застеріг не недооцінювати їх.

    Масивний парад орків, що займає цілі дороги на сотні метрів поспіль, наскільки сягає око.

    — Ми знаємо, куди вони прямують?

    — Так, мілорде. Їхні сили націлені на болота, що розкинулися навколо озера Сісу, проходячи прямо через територію ящерів. Однак…

    — Однак?

    — Однак з їх поточною траєкторією вони досягнуть території людей відразу після цього. Незрозуміло, де їхня кінцева мета, але якщо вони продовжуватимуть рухатися по прямій, вони не зможуть уникнути конфронтації з низкою різних людських королівств.

    «Ого. Про що вони думають? Зачекайте…» Якби вони хотіли контролювати лише ліс, чи зупинилися б вони, коли знищили людей-ящерів? Що вони взагалі хочуть?

    — Що ти думаєш про все це, Соею? Орки прагнуть знищити людоящерів? Чи вони продовжать завоювання людських земель?

    — Поки що важко сказати, мілорде.

    «Гадаю ні». У будь-якому разі, я маю лише неясне уявлення про географію.

    — Я думаю, що наступним пріоритетом має бути з’ясування цього. У нас є карта чи щось подібне під рукою, Соею?

    — Що ви маєте на увазі під… «картою», пане?

    — Га?

    ………

    ……

    Це стало невеликим сюрпризом. Поняття карти, здається, було чужим для більшості присутніх.

    Кайджін, благослови його душу, знав, про що я говорю. Він знав, але не мав інформації про те, де ми могли її дістати. Схоже, що на цей момент у цьому світі карти ще вважаються конфіденційною військовою розвідкою.

    Ну, нехай. Я попросив зібраних членів викласти на столі кілька дерев’яних дощок і зробити для мене щось просте, щоб я міг побачити, де розташовані різні об’єкти однин відносно одного. Більшість монстрів мали Телепатію, яка дозволяла їм ділитися інформацією один з одним. Це було корисно, але мало і зворотній ефект, затримуючи розвиток друкованих або записуваних носіїв інформації.

    Хакуро почав малювати загальну область навколо батьківщини огрів, використовуючи інформацію, яку він чув від свого діда, як орієнтир. Відсутність паперу дійсно стала мене турбувати, але мені принесли більше дощок, щоб ми могли намалювати регіон навколо нашого міста. Для цього стало в нагоді Спілкування Подумки, що дозволяло людям обмінюватися інформацією про те, що саме інша людина уявляла в своїй голові. Насправді, дуже зручно, оскільки вона дозволяла людям обмінюватися точною інформацією без записування її на папері. Я б не назвав це покращенням, якщо порівнювати з життям на Землі. Чесно кажучи, це була дилема, навіть якщо вона не заважала повсякденному життю монстрів.

    Вважалося, що люди набагато краще передають знання майбутнім поколінням, ніж монстри. Зрештою, це було основою розвитку цивілізації. Монстри навколо мене можуть поки що відкинути це картографування, як непотрібний додатковий крок, але я був упевнений, що пізніше вони мені за це подякують.

    Я наказав Мудрецю зіставити всю інформацію, яку люди передали мені своїми думками. Отримавши її, я акуратно переніс все на дерев’яні дошки. У результаті вийшла досить непогана карта. Відстані й таке інше, звичайно, були лише приблизними оцінками, але й вони цілком могли бути придатними для практичного використання. Прикро, що мені довелося витратити купу часу на цю карту, перш ніж ми дійшли до основної теми.

    Так, до справи.

    — Отже, ось що таке карта, — сказав я. — Спосіб показати, як виглядає земля, зрозумілий кожному. Я хочу, щоб ви дивилися на неї, поки я з вами розмовлятиму.

    Усі зібралися біля дощок посередині столу. Я зв’язався з усіма через Спілкування Подумки, щоб переконатися, що всі ми були зосереджені на одній справі.

    — Гаразд. Я збираюся використати цю карту, щоб передбачити, як будуть діяти люди-ящери та орки. Нам потрібно зрозуміти, про що думають орки. Якщо ми зможемо це зрозуміти, нам буде легше спланувати наш наступний крок.

    Усі кивнули.

    Я попросив Соея покласти невеликий шматок дерева на поточне місце розташування орків. Я написав на ньому ОРКИ великими літерами, як на ігровій частині.

    З центру Лісу Джура йшли три основні напрямки, за якими могла рухатися така армія, як армія орків. Усі вони включали відстеження річки Амельд, яка простягалася від гір Канаат. Ця річка розгалужувалася на дві притоки поблизу центру лісу, одна з яких впадала в озеро Сісу. Більше русло рухалося вгору з півночі на південь, перетинаючи майже весь континент. Ближче до кінця воно робило повільний поворот перед тим, як впасти в океан на сході.

    Ліс охоплював цю річку протягом більшої частини її зовнішньої течії, і загалом територія на схід від неї була зайнята Східною Імперією — людськими землями. Після виходу з лісу, Велика Амельд живила родючі рівнини, якими правили лорди демонів. Ця множинність була важливою. Шізу також казала, що лорд демонів Леон був лише одним із них. Це звучало трохи дивно, ідея кількох лордів демонів, але вже як є. Наскільки я знав, Леон і той, хто дав ім’я сину Ріґурда, були двома різними людьми.

    Ця тема заслуговує на детальніше дослідження, але на це доведеться почекати. Ми намагалися визначити шлях вторгнення орків і їхню кінцеву мету.

    Згідно зі звітом Соея, після того, як вони залишили своє місце проживання поблизу земель лорда демонів, орки пішли вздовж Великої Амельд. Це був єдиний шлях, достатньо великий, щоб вмістити цілу армію, але, очевидно, вони також посилали ескадрони в ліс, прибираючи сильніших монстрів, які могли їм загрожувати на цьому шляху, включно з ограми. Б’юсь об заклад, що вони шукають їжу, але це все одно видається дивним.

    — Що ти думаєш? — запитав я, пересуваючи інші дерев’яні деталі, щоб зімітувати орків, які захоплюють форт огрів.

    — У якому розумінні, мілорде?

    — Я маю на увазі, навіщо їм ось так посилати розколоті сили? Чому вони не могли просто пройти через ліс?

    — Переміщувати таку велику силу, — сказав Хакуро, — буде дуже важко, враховуючи всі дерева на шляху.

    Має сенс. Але в такому випадку…

    — Навіщо їм взагалі було нищити нашу батьківщину? — запитав Бенімару. — Якщо ми не стояли на шляху їхніх головних сил, чому вони не могли просто залишити нас у спокої?

    — Хм… Справді гарне запитання, — відповів Хакуро.

    Вони мали рацію. Схоже, орки не мали жодної мотивації вбивати ворогів вищого рівня, які не були безпосередньо на їхньому шляху. Вони могли захопити їхні продовольчі склади, так, але якщо це було єдиною метою, вони заплатили за неї надзвичайно високу ціну. Орків було кілька тисяч, але це було мізером порівняно з основною силою. Навіщо надсилати таку відносно невелику кількість бійців до такого явно сильнішого ворога? Чи дійсно їжа була єдиною причиною, чому вони були готові прийняти стільки жертв?

    — Пам’ятайте, — сказав Бенімару, — вони навіть не пропонували найняти нас як найманців. Я можу лише зробити висновок, що вони були готові вбити нас усіх з моменту прибуття.

    Шуна кивнула.

    — Все вірно. Про це мені сказав мій додатковий навик Відчуття Загрози. Вони були абсолютно ворожі до нас — ні більше, ні менше.

    Так орки хотіли вбити огрів. І це ще не все.

    — Судячи з маршрутів, якими йшли головні сили та ця команда, що відділилася, — сказав Хакуро, дивлячись на карту, — вони, ймовірно, перегрупуються у болотистій місцевості.

    Усі опустили погляд, коли він просунув уперед дві фігури з позначкою ОРКИ. Він мав рацію. Рухаючись по прямій, вони зустрінуться прямо біля болотистої місцевості, яку люди-ящери називали своїм домом. Регіон, достатньо великий для того, щоб основні сили орків могли перегрупуватися та підготуватися до майбутньої битви — за умови, якщо що вони були не проти відсутності суходолу для роботи.

    — Тож, вони точно, рано чи пізно, зіткнуться з людьми-ящерами, так? Вони хочуть знищити їх, щоб стати володарями лісу чи що?

    — У такому разі, я не впевнений… Це немає сенсу.

    — А може, вони у змові з лордом демонів, як ти й сказав?

    — Вони отримують підтримку, без сумніву, але я не можу сказати, чи це підтримка лорда демонів. Нам краще не робити поспішних висновків.

    — Добре, але навіть якщо вони з кимось співпрацюють, що дасть знищення головних правителів лісу?

    Кожен із присутніх висловив свою версію. Але, зрештою, ніхто не мав конкретного уявлення про те, чого хочуть орки — це залишилось найважливішим питанням.

    — Крім того, — прошепотіла Шуна, — як орки годують двохсоттисячну армію?

    Це зауваження змусило всіх на мить завмерти.

    — Як? — наважився Бенімару. — Ось для чого вони вилучають запаси їжі, чи не так?

    Тоді він замовк, усвідомлюючи, наскільки сумнівно це звучало. Шуна мала рацію. Це здавалося досить дивним.

    — Соею, чи мав цей загін групу доставки із собою?

    — …Ні, я не бачив. Здається, головні сили мали караван із продовольством у тилу, але… Дійсно, його було недостатньо, якщо говорити про їхні розміри. Недостатньо, щоб прогодувати двохсоттисячну армію.

    Маршрут біля річки позбавляв їх занепокоєнь щодо прісної води, але фактично вони не могли постачати себе самостійно. Якщо у них була їжа, вона швидко закінчиться. І тим, і іншим силам потрібно було щось їсти, чи не так? Я сумніваюся, що вороги вивчили досконалу систему постачання війська, про яку ніхто не знає, але також сумніваюся, що вони дозволили б всім цим оркам голодувати, поки вони воюють.

    І якби вони не потурбувалися про постачання їжі силам, що відділилися, вони б ні в якому разі не змогли б захопити їжу огрів, а просто повернулися назад до основної армії. Їм треба було годувати власні роти. І «відділені» ці сили були, чи ні, а ми все ще говорили про кілька тисяч дорослих орків, і їх було надзвичайно багато, щоб викликати голодування.

    Я помітив, що Соей підійшов, щоб щось сказати, але зупинився.

    — Що таке? — наполіг я. — Ти хотів щось сказати?

    — Це лише припущення з мого боку, але мені цікаво, чи, могли вони… їсти тіла тих, хто помер від голоду чи бойових поранень. Я кажу це тому, що, проводячи ретельне дослідження полів битв, де вони воювали, я не знайшов там жодного трупа.

    — Що?! — вигукнув Бенімару. — Включаючи й нашу батьківщину?

    — …Так. Там абсолютно нічого і нікого не залишилося.

    — Як?!

    — О, ні…

    Кіджіни втратили дар мови. Ох… я розумію чому. «Так ось хто такі орки насправді?» Навіть просто уявляти це було огидно до нудоти.

    — Це… Це надто важко прийняти…

    — Вони всеїдні, я знаю, але… Справді?

    Соей стоїчно подивився на Ріґурда і Кайджіна.

    — Це просто припущення, — повторив він. — Але скрізь, де вони були, я не знайшов жодного трупа — і наша батьківщина була абсолютно порожня. Це чиста правда. І це нагадує мені деякий навик…

    Він зупинився, і його обличчя скривилося.

    — Ні! — крикнув Бенімару. — Лорд орків?

    — Справді. Я не підтвердив це, але я не можу заперечити ймовірність появи лорда орків. Я, принаймні, підтвердив присутність високопоставлених лицарів орків. Наші нападники, ймовірно.

    — Справді. Мали б бути, судячи з їхньої сили. Я міг би навіть уявити генералів орків серед них.

    — Це точно все пояснило б…

    Обличчя кіджінів ставали все більш стурбованими. Здається, вони знають, хто такий лорд орків — не те, щоб це щось означало для мене, Кайджіна чи інших хобгоблінів.

    — Ого, хто цей лорд орків? — запитав Кайджін, нарешті заворушившись. — Можливо, ви могли б включити нас у цю розмову?

    — Так, — додав я. — Якщо ви не проти?

    Це було наше перше розуміння того, наскільки грізним був лорд орків.

    Коротко кажучи, лорд орків був унікальним монстром із розвиненими лідерськими здібностями. Він з’являвся раптово, раз на кілька сотень років, щоб сіяти хаос по всьому світу. Іншими словами, один злостивий тип.

    Тим, що робило його таким злостивим, була навичка, з якою він народжувався — унікальний навик, відомий, як Ненажерливість. Вона дозволяла тому, хто нею володів, змушувати своїх союзників пожирати все навколо, як рій сарани, вражаючи їх сильним голодом, який вони ніколи не мали б надії втамувати. Це звучало, як тортури для жертв, але це мало велику перевагу для того, хто володів навичкою. Вона дуже ефективно видаляла всю органічну речовину з цілих регіонів одночасно, перетворюючи її на енергію для свого власника. І навіть якщо вона морила голодом його людей — до біса, тому що кінцевий результат був надзвичайно потужним.

    Але найстрашніше з усього цього було те, що навички будь-яких монстрів, яких знищувала орда в божевільній гонитві за поживою, передавались заклинателю. Сила монстрів, фізичні властивості, навіть навички. Це не завжди спрацьовувало, але що більше монстрів ви поглинаєте, то кращі ваші шанси. Іншими словами…

    — Орки взагалі не намагаються знищити монстрів вищого рівня, які мешкають у цьому лісі? Вони намагаються привласнити їхню силу собі?

    В кімнаті запанувала тиша. І це означало, що мої співвітчизники дійшли до такого ж самого висновку, що і я.

    ***

    Ми всі зупинилися на кілька хвилин. Повітря навколо нас стало важким, незважаючи на те, чи були у нас вагомі докази існування лорда орків, чи ні.

    Звичайно, ми не були безпорадними проти цієї загрози. Цей монстр вже з’являвся на сцені кілька разів раніше, і вже була відома стратегія боротьби з ним.

    — І це? — з нетерпінням запитав я. Кіджіни поглянули один на одного незручними поглядами. Кайджін і Ріґурд подивилися на них, трохи розгублено.

    — Мені соромно говорити це, — почала Шуна, — але всі орки минулих часів були переможені зусиллями людей. Немає сумніву, що Ненажерливість потужна унікальна навичка, але вона працює тільки шляхом присвоєння сил тих, кого лорд орків перемагає. У той час як монстри можуть мати внутрішні навички або інші магічні ефекти, які лорд орків може забрати собі, люди не мають нічого подібного. У них є Мистецтво, а не навички, і це виключно плід їхніх зусиль та практики. Саме це дозволяло людському народу, чи групі націй, перемагати таку загрозу.

    «Хах. Не годуй звіра, і він не буде рости, так?» Я припускаю, вони вагалися сказати це, тому що це означало, що нам доведеться залучити людей, рано чи пізно.

    Ну, принаймні, тепер нам було на що спертися. Ми мали загальне уявлення про навички, якими міг заволодіти лорд орків, і ми могли знайти способи їм протистояти. Можливо, це не така вже й велика загроза, якщо припустити, що вона існує не надто довго.

    «Можливо, це буде легше, ніж я думав? Можливо, ні». Наприклад, у нього вже був лицарський корпус, не кажучи вже про ту двохсоттисячну орду рабів, зморених голодом орків. І це без будь-якої організації, яка б фінансувала для них спорядження і броню. Немає сенсу бути надто оптимістичним. Б’юся об заклад, якщо він отримає будь-яке підвищення інтелекту завдяки Ненажерливості, то з часом він зможе стати навіть лордом демонів.

    Навколо лише погані новини. Безумовно, слід було дістатися до нього швидше. Але нехай. Зараз був би чудовий час, для появи якогось видатного героя, але, на жаль, у мене його не було під рукою.

    — Гаразд. Перш за все, давайте перевіримо, чи існує цей лорд орків чи ні. Якщо хтось справді народився, я вважаю, що нам слід передати повідомлення Кабалу та решті моїм друзям-авантюристам.

    — Так, мілорде! — Ріґурд кивнув на цю думку.

    Вони згадували, що мають зв’язок із якоюсь групою, гільдією, як вони її називали, яка надає їм завдання. Можливо, гільдія могла б допомогти нам, якщо Кабал допоможе з цим. Я чекав більшого супротиву, але його не було помітно. Кабал та його друзі були добрими до нас раніше, принаймні, не застосовували стереотипів чи чогось подібного.

    Я розраховував продати кілька шматків магісталі, що у мене залишилися, щоб зібрати гроші на допомогу гільдії. Вони можуть відмовитися проїжджати повз монстрів, але вони не зможуть відмовитися перед правильною ціною. Або я міг попросити братів-гномів вести переговори від нашого імені. Лорд орків загрожував не лише нам, але й людям, і ми мали багато фішок для переговорів.

    Насправді, якби ми знали, що люди відіграватимуть у цьому ключову роль, можливо, нам варто було б надіслати повідомлення якомога швидше. Якщо люди-ящери вже зникли, орки, швидше за все, підуть на людські королівства. І незалежно від того, могли вони «живитися» людьми чи ні, двісті тисяч орків становили б смертельну загрозу для будь-якої з країн.

    Наразі нам потрібно було більше інформації. Це було моїм гаслом, коли я продовжив конференцію, але раптом Соей напружилася, скривившись.

    — Що таке?

    — Ну, — почав він, — один із моїх клонів, створений Реплікацією, вийшов на зв’язок із кимось, хто наполягає на спілкуванні з вами, пане Рімуру. Що скажете…?

    — На зв’язок? І вони навіть назвали моє ім’я? Хто ж це взагалі…?

    Насправді, у мене ще не так багато знайомих у цьому світі. Про вовка промовка, може, це Кабал? Ні. За їхніми словами, щоб дістатися сюди зі своєї бази, їм знадобилося кілька тижнів. Понад місяць туди і назад. Неможливо.

    — Цей контактер не дав мені свого імені, мілорде. Вона просто прагне надіслати вам повідомлення, і вона досить непохитна. Вона дріада.

    У всіх здивовано піднялися брови. Напевно, це досить відомий монстр.

    — Ні! — вигукнув Ріґурд. — Минуло кілька десятиліть з тих пір, як дріада востаннє заявляла про себе, чи не так?

    — Вони практично зникли! Чому б їм з’являтися саме зараз?!

    Для хобгоблінів вони були майже міфічними істотами. І, судячи з реакції колишнього огра Соея, вона мала бути дуже високого рівня. Той, хто помітив і встановив контакт із Соеєм, незважаючи на те, наскільки він був майстерним у приховуванні своїх копій. Це довело, з яким сильним монстром ми мали справу. «Тоді краще не злити цю дріаду».

    — Гаразд. Я зустрінуся з нею. Веди її сюди.

    Здається, моя думка була вірною. Незабаром після того, як я дав згоду, двері конференц-залу відчинилися, і там з’явився новий силует. Він не втратив жодної секунди, слідуючи за клоном Соея, навіть коли той використовував Рух в Тіні, щоб привести його сюди.

    Називати її «він» було б грубо. Вона була жінкою, і досить гарною. Волосся у неї було зелене, шкіра світла, фігура підтягнута — виточена, рівна, як у скандинавської богині. Її пишні губи були світло-блакитного відтінку, що ідеально поєднувалися з темно-блакитними очима. За людськими мірками їй було років двадцять, але людиною вона точно не була. Вона була напівпрозорою, і будь-хто, хто бачив її, міг сказати, що її тіло не мало ваги чи реальної фізичної присутності.

    Дріади справді походили від раси фей, які були найближчими до форми духовного життя, яку можна було коли-небудь побачити. Пізніше я дізнався, що вони служили охоронцями тріантів, живих дерев’яних людей, які були ще одними представниками високорівневих монстрів у лісі. З точки зору сили, вони легко досягали рангу A або вище — поруч із Іфрітом і, без сумніву, для Ріґурда та хобгоблінів їхня присутність була жахливою.

    Але чого вона хотіла?

    Стіл переговорів огорнула тиша. Дріади, хоч і довго жили, але рідко покидали свої святі місця. Дехто називав їх охоронцями цілого Лісу Джура, і лише небагато щасливчиків бачили їх на власні очі. За легендою, вони карали нечестивих — тих, хто завдавав шкоди лісам.

    Бенімару та інші колишні огри відреагували приблизно так само, як і Ріґурд. Але дріада не дозволила цьому себе збентежити. Вона на мить оглянула кімнату, перш ніж поглянути на мою фігуру.

    — Мої вітання вам, Лідере монстрів, і вашим послідовникам. Я Трейні, дріада. Приємно познайомитися з вами всіма.

    Вона посміхнулася, як бутон, що перетворюється на квітку. І цього було достатньо, щоб я задумався: чи не надто я насторожений до неї? Вона мала казкову красу, це була абсолютна правда.

    — Емм, і вам теж. Мене звуть Рімуру. Ми можемо залишитися невимушеними, гаразд? Без жодних «Лідерів монстрів» і тому подібного.

    Я достатньо ненавидів прізвиська на Землі. І тут мені вони були не потрібні, тому я хотів переконатися, що позбувся їх раніше, ніж решта присутніх у кімнаті встигла представитися.

    — Отже, — сказав я, все ще намагаючись подолати збентеження, — для чого ви хотіли мене бачити?

    — Дякую вам. Я прийшла сюди, щоб обговорити події, що відбуваються у цьому лісі — події про які, я думаю, ви всі знаєте. Як одна із призначених наглядачок Лісу Джура, я не можу дозволити, щоб ці лиха залишилися без уваги, тому я з’явилася перед вами. Я роблю це тому, що сподіваюся приєднатися до вашої конференції.

    Вона по черзі кивнула кожному із учасників, перш ніж повернулася до мене.

    «Трейні, так? Значить, іменований монстр. Вона високого рівня, безперечно».

    — Але чому саме тут? — наважився запитати Бенімару. — Звісно, є раси, могутніші за гоблінів, до яких ви могли б звернутися за допомогою.

    — Це найпотужніший форпост у цьому регіоні, — відповіла дріада. — Інших більше не існує, їхні люди тепер пов’язані з людоящером, який відомий як Ґабіл. Тріанти не здатні переміщатися з місця на місце і тому мало взаємодіють з іншими расами. Якщо їх атакує зовнішній ворог чи стихійне лихо, вони мало що зможуть зробити для власного самозахисту. Ми, дріади, маємо дозвіл подорожувати зовнішнім світом лише у цих духовних формах, і мені шкода, що нас мало… Якщо першопричиною всього цього є напад на спільноту тріантів, з якою ми живемо, нам бракує кількості, щоб забезпечити їм ефективний захист. Ось чому я хочу скористатися вашою силою, якщо можна.

    Вона знову закінчила з веселою усмішкою.

    На відміну від її приголомшливого вигляду, манера її розмови була на диво заспокійливою. Вони, мабуть, справді були довгожителями — вона, мабуть, багато бачила за ці роки. Питання полягало в тому, чи можна їй вірити. Кілька таких же сильних, як Іфрит, що живуть у цій громаді, не могли впоратися з орками. Може, вона хотіла використати нас як приманку? Або в неї була якась інша мета?

    — Ви говорите про «першопричину, — сказав Хакуро. — Це означає, що ви знаєте, що зараз відбувається в лісі?

    — Так, — без вагань відповіла Трейні. — Лорд орків вторгається в нього з величезною силою за спиною.

    Вільно надане одкровення знову занурило конференц-зал у тишу.

    — Чи це означає, — нарешті сказав Бенімару, — що ви підтвердили присутність лорда орків?

    — Так. І якщо вони спрямують свій погляд на нашу спільноту тріантів, у нас не буде ефективного способу протистояти їм. Вони не можуть рухатися через своє коріння, і їхні магічні сили мало що зможуть зробити проти орків, які не бояться смерті. Можливо, ми могли б спалити їх за допомогою магії полум’я, перетворивши їх на попіл, але це може призвести до зворотного ефекту для дерев’яних людей. У будь-якому випадку, ще немає майстрів, які б володіли таким видом магії. А все, що сильніше за це — все, що може вразити ціле військо одночасно — знищило б і тріантів. Це…

    Трейні замовкла, оцінюючи нас усіх, перш ніж знову зосередити свій погляд прямо на мені.

    — Крім того, ми виявили високорівневого народженого магією, що працює за лаштунками, підтримуючи цього лорда орків. Як дріади, ми повинні підготуватися до цього. Ми не впевнені, який лорд демонів може стояти за ними всіма, але ми не зацікавлені в тому, щоб дозволити цим зловмисникам робити з нашим лісом все, що їм заманеться.

    Поки вона говорила, її очі, здається, ще більше сяяли. Як одне з наймогутніших створінь лісу, Трейні випромінював електризуючу присутність у кімнаті. Здавалося, що ця енергія пронизувала все її тіло.

    — Ну, ми б хотіли допомогти, але що саме ви хочете, щоб ми зробили?

    — Я б хотіла, щоб ви перемогли лорда орків, — негайно відповіла Трейні.

    Всі втратили дар мови.

    — Ваах, — запротестував я, — ця істота справді дуже сильна, чи не так? Чому такий, як я, повинен брати її на себе?

    Трейні відповіла запитливим поглядом.

    — Але ці кіджіни мають намір боротися з орками, чи не так? І ви самі плануєте зробити свій внесок у ці зусилля, чи не так? Ви були тим, хто нещодавно простягнув руку, щоб врятувати всіх цим беззахисних гоблінів. Я подумала, що ви проявите подібну доброту до нас і до тріантів.

    Вона знову усміхнулася.

    Я не був упевнений, які джерела вона використовувала, але Трейні, здається, знала надзвичайно багато про те, що сталося у цьому лісі. Мабуть, вона подивилася на мої різноманітні подвиги у цьому світі і дійшла висновку, що я такий собі всемогутній добрий самарянин. Можливо, усамітнене життя дріад змусило їх бачити тільки хороше в тих, кого вони зустрічали.

    Їй коли-небудь спадало на думку, що ми — добре, я — можу вдарити її ножем у спину? Завдяки посмішці було неможливо зрозуміти, але коли наші погляди зустрілися, я відчув це нутром — вона мені не брехала. Я вирішив довіритися своєму чуттю.

    Якщо її історія правдива, ми мали справу з лордом орків, а також із високорівневим народженим магією, що стояв за ним. Я ще точно не знав, як можу зробити свій внесок у справу, але якщо вона довіряла мені, я міг би відплатити їй тим самим.

    Я глибоко вдихнув. Але перш ніж я встиг хоч щось сказати:

    — Звичайно! Для нашого лідера, пана Рімуру, лорд орків становить не більшу загрозу, ніж тарган, що проходить повз!

    Шіон вкрала мій зірковий час, на її обличчі з’явився сміливий вираз рішучості. «Боже! Я не бог чи щось таке. Я б хотів, щоб вона спочатку порадилася зі мною. І чому вони вже вважають, що саме я тут вбиватиму орків?»

    Перш ніж я встиг заперечити, Трейні ще раз посміхнувся мені.

    — О! — вигукнула вона. — Тоді все так, як я і чула. Тоді бажаю вам великої удачі проти лорда орків!

    І на цьому було все.

    ***

    Шіон більш-менш змусила мене взяти на себе роль убивці лорда орків, але це не означало, що конференція закінчилася. Ми продовжили обговорювати питання, і Трейні приєдналася до нас на решту конференції.

    На карті в болотистій місцевості була дерев’яна дошка з написом ЛЮДИ-ЯЩЕРИ. Позаду була ще одна з позначкою ГОБЛІНИ. Перед нею було місце, де два різні контингенти орків збиралися перетнутися. Зобразивши це все на карті таким чином, ми усвідомили величезний розмір сил орків, але мій погляд був спрямований в інше місце.

    — Знаєте, — сказав я, — якщо той ідіот влаштує напад на штаб-квартиру людоящерів прямо зараз, він її дуже швидко захопить, чи не так?

    Дійсно. Ґабіл, так званий посланець людей-ящерів. Якби він вирішив напасти на територію людей-ящерів, поки їхні основні сили були зайняті боротьбою з орками, він би не зустрів майже жодного опору. Печери були б його у мить ока. І сили гоблінів уже були в ідеальній для цього позиції.

    — Ти впевнений, що це правильні позиції, Соею?

    — Так, пане, — сказав Соей. — Гобліни отаборилися на рівнинах біля підніжжя гірського хребта. Якщо вони розгорнуть свої сили звідти, вони зроблять це прямо у вказаному місці.

    Я повірив йому на слово — але чому вони просто сиділи там, замість того, щоб приєднатися до інших людоящерів? Ось у чому річ. Але мені довелося нагадати собі, що я теж роблю досить великі припущення. У Ґабіла не було причин нападати на своїх побратимів-ящерів. Дивний спосіб, яким він розмістив свої сили, змусив мене задуматись, але, гадаю, що немає причин зупинятися на цьому.

    — Ах, можливо, я перебільшую. Я ж начебто аматор у цьому, тому…

    — …Ні, — перебив Хакуро з блискучими очима. — Я думаю, ви можете мати рацію. Якщо основні сили ящерів розгорнуті прямо перед ними, було б найпростіше спробувати вдарити з тилу. Але орки явно не мають часу для того, щоб намагатися обійти їх ззаду, і навіть якщо вони спробують таку дурість, їх легко можна буде атакувати та розбити з обох боків, поки їхні лінії розтягнуті. Немає причин тримати тут армію.

    — Але який тоді сенс? — відповів Бенімару. — Навіть якби гобліни перемогли людей-ящерів, на них чекала б лише смерть від рук натиску орків.

    — Можливо. Але Ґабіл вважає себе лідером. Він може хотіти прибрати владу до своїх рук.

    — Можливо. І справді, я не бачу жодної іншої причини, щоб він розташовував тут свої сили.

    Ґабіл, безумовно, був упевнений у собі. Мріяв про велике. Але чи справді він був таким нахабним?

    — Якщо ви так думаєте, — сказав я, — якщо ви вважаєте, що це можливо, то це ще одна причина, чому ми не можемо з ним об’єднатися.

    Ніхто не виразив заперечень.

    — Ви вірите, що Ґабіл повстає проти власного народу? — запитала Трейні.

    — Так, з огляду на цю карту, це можливо. Він запропонував нам приєднатися до його армії, але мені ця ідея вже не здається такою хорошою.

    — …Розумію. Можливо, його до цього хтось змушує. Я проведу розслідування.

    Я оцінив цей жест. Але якщо вона прикриє Ґабіла для нас, то що ми повинні робити зараз?

    — Я б дуже хотів укласти союз із людоящерами, — сказав Хакуро. — Самих нас замало, і я не хочу залишати їх самотніми і беззахисними.

    Всі закивали головами навколо столу. Ні в кого, здається, не було ніяких упереджень щодо цього.

    — Але є у нас альянс чи ні, ми ніколи не перевершимо орків, — я запитав. — Ви впевнені, що вони не розглянуть цю пропозицію як образу?

    Хобгобліни, здається, вважали це проблемою. Кіджіни висміяли їх.

    — Пане Рімуру, ви надто хвилюєтеся! — прокоментував Хакуро. — Кожен із нас такий же могутній, як ціла армія. Я дуже сумніваюся, що вони будуть дивитися зверхньо на таких, як ми!

    Мені здалося, що він переоцінює себе. Справді, це було схоже на те, що б сказав сам Ґабіл. Але, схоже, він цілком серйозно.

    — Я сам піду і домовлюся з ними, — сказав Соей. — Ви не будете проти, якщо я поговорю із вождем людей-ящерів від вашого імені, пане Рімуру?

    Я оцінював його, поки він чекав на мою відповідь. Він, звичайно, виглядав упевненим. Я не знаю, звідки це взялося. Але здається, що на нього можна покластися.

    Карта щойно показала нам, що невдовзі можна очікувати сутички між орками та людоящерами. Якщо припустити, що це правда, то у нас було більше часу, щоб врятувати це місто, ніж я спочатку думав. Загальне уявлення про найближче майбутнє допомогло нам трохи заспокоїтися.

    — Добре. Тож ми будемо діяти двома різними способами. Я поведу передовий загін до людей-ящерів, і ми разом розіб’ємо орків. Ми спробуємо виграти битву, але якщо ситуація почне ставати безнадійною, тоді перейдемо до Плану Б, в якому ми, фактично, покинемо місто, зберемося там, де знаходяться тріанти, і сфокусуємося на їхньому захисті. Ймовірно, нам доведеться покликати на допомогу людей, тому я зв’яжуся з авантюристом Кабалом і попрошу їх допомогти нам вирішити питання з лордом орків. Він становить таку ж загрозу для них, як і для нас, тому я впевнений, що вони прийдуть на допомогу. Звісно, все залежить від укладання союзу з людоящерами. Тут ключовою фігурою будеш ти, Соею. Зроби це.

    — Так, мілорде!

    Соей кивнув мені у відповідь. Я вірив, що він не підведе, безумовно.

    — Правильно! У такому разі не соромся говорити з вождем людоящерів, коли зможеш. Просто переконайся, що ми обидва є рівноправними партнерами у цьому союзі. Ніхто нікому не служить!

    — Я зрозумів, — сказав він, а потім одразу зник у тіні. «А він швидко працює, чи не так?»

    — Добре. Тепер, якщо Соей не впорається зі своєю роботою, ми відразу перейдемо до плану Б. Я хочу, щоб ви всі були до цього готові, якщо до цього дійде.

    Решта в кімнаті кивнула на знак згоди.

    — Дякую всім, що прийняли моє раптове прохання, — сказала Трейні, низько вклонившись мені. — Я зроблю все можливе, щоб ці стосунки були корисними для нас обох.

    — О, ні, ем, тобі теж, — затинаючись, промовив я.

    Вона злегка посміхнулася у відповідь, мабуть, вважаючи моє вагання милим чи щось подібне.

    — Тоді ми ще зустрінемося, Лідере монстрів, або, я б сказала, пане Рімуру.

    Потім вона пішла, застосувавши власну магію, щоб повернутися додому.

    Отже, у нас були свої завдання. Було б чудово, якщо б нам вдалося укласти союз, але якщо ні, нам доведеться діяти на льоту.

    — До речі, пане Рімуру, чи не хочете ви знову зв’язатися з Ґабілом?

    — Хмм... Гарне запитання, Хакуро. Я думаю, я б відклав це для Плану Б, коли ми звернемося за підтримкою до людей… Хмм, але королівствам знадобиться час, щоб мобілізувати свої сили, коли справа дійде до крайностей, чи не так? Думаєш, може, ми могли б просто сказати їм про існування лорда орків?

    — Звучить, як гарна ідея, мілорде. Я передам інформацію кобольдським торговцям. Після цього вони досить швидко поширять її.

    — Дякую.

    Наразі це має спрацювати. Крім того, вони, ймовірно, захочуть отримати переконливі докази про народження лорда орків, перш ніж об’єднатися з нами.

    Ріґурд був вже поза межами конференц-зали, виконуючи мої розпорядження. Навіть будучи королем гоблінів, він все одно бігав цілий день, немов курка без голови. Справи почали рухатися. Це почало мене хвилювати, але немає сенсу переживати через це. Ми повинні були зробити все, що в наших силах, і прямо зараз це означало, що нам треба готуватися.

    Отже, лорд орків, так? Звучить досить хитро. Красти навички монстрів було дуже несправедливо, хоча, насправді, я не мав права говорити про це. Але мене ласкаво підговорили на двобій із ним, і я не міг розчарувати Трейні зараз. Я був зовсім не впевнений в своїх шансах, але я уклав угоду, і я піду проти нього з усім, що у мене є.

    Якщо я все зіпсую, у мене не буде шансів виконати обіцянку, яку я дав Шізу. Я мушу думати про майбутнє, навіть якщо ця думка мене трохи пригнічує.

    ***

    Військо орків йшло через ліс, тупаючи ногами по землі; по дорозі були повалені дерева.

    — Знищити їх! Знищити їх! Знищити їх! Знищити їх!

    Таким був хоровий спів орків, коли вони марширували, їхні жовті очі виблискували гнівом.

    Вони не були здатні нормально мислити. В їхніх очах все, що рухалося, було здобиччю. Вони були вічно голодні, і вся їхня свідомість була спрямована тільки на те, як наповнити порожні шлунки.

    *Бух*

    Ще один упав. Ті, хто його оточував, були у захваті від радості. Тепер у них з’явилася здобич. Колись вони могли бути друзями, але тепер він став просто шматочком чогось їстівного. Він виглядав так, ніби ще дихав, але для інших це означало лише те, що його м’ясо було свіжим.

    Ті, кому пощастило йти поруч з ним, негайно взялися роздирати тіло. Печінку віднесли лідеру їхньої маленької групи, а решту розділили в порядку живої черги.

    *Хрусь, тріск, шмяк*

    Повітря швидко наповнилося огидними звуками хрускоту кісток та розірваної плоті.

    Вони були вічно голодними. І чим більше вони голодували, тим сильнішими ставали в бою. Саме в цьому була прихована перевага унікальної навички, відомої як Ненажерливість. Чим більше орків падало й було з’їдено — тим більше голодували ті, що вижили, — і тим сильнішою ставала вся армія.

    Їх було двісті тисяч — ціле місто голодних рабів під владою лорда орків. Їм не було б порятунку, бо вони гарячково працювали, щоб наповнити свої шлунки…

    Це були надто марні зусилля у цьому нескінченному пеклі.

    Тепер перед ними була батьківщина огрів. Орки були монстрами рангу D. Огри з рангом B змушували їх тремтіти від страху — вони навіть уві сні не наважилися б викликати їх на бій.

    Але подивіться на них зараз…

    — Знищити їх! Знищити їх! Знищити їх! Знищити їх!

    Вони не зупинялися. У всякому разі, полювання на здобич змушувало їх рухатися швидше.

    Їхні товариші падали, коли огри лютували, застосовуючи всю свою силу, розрубуючи їх на частини, розсікаючи їхні черепи рукоятками своїх сокир…

    Але це означало лише те, що в орків раптом з’явився щедрий запас свіжого м’яса. Вони були у захваті, сподіваючись, що це допоможе втамувати голод хоча б на одну мить.

    Один із огрів впав. Кілька орків негайно наскочили на нього, обливаючись його кров’ю, коли вони гризли його тіло. Але… ах, це не спрацювало. Голод не зник.

    Але тепер подивіться. Тіла орків змінювалися. Сила огрів тепер була в них. І тепер нижча орда орків поглинула огрів, які востаннє кричали, страждаючи від марності своїх сил.

    І повільно, але впевнено, деякі з орків почали проявляти нові, несподівані здібності.

    — Сила товаришів, яких я з’їв, стала моєю власною!

    — Сила здобичі, яку я поглинув, стала моєю власною!

    Трапеза тривала.

    Ніхто не боявся смерті. Будь-яке відчуття страху в їхній свідомості було знищене разом із тілами їхніх товаришів. І сила, що текла в них, тепер прокладала собі шлях до короля. Їхнього короля. Лорда орків, того, хто був на вершині харчового ланцюга.

    Похід тривав. Наступна здобич була прямо перед ними.

    ***

    Вождь людоящерів здригнувся, коли почув це повідомлення. Те, чого він боявся найбільше, тепер стало реальністю.

    За словами посланця, оплот могутньої раси огрів був знищений ще до того, як день закінчився. Немов його проковтнула ціла орда орків.

    У цьому вже не було сумнівів. Лорд орків був тут.

    З точки зору чистої статистики, це все ще були орки рангу D, двісті тисяч їх чи ні. Десять тисяч людей-ящерів рівня C-плюс, які були на своїй території в болотах, мали всі шанси битися з ними на рівні чи навіть краще. Але якщо те, чого він боявся найбільше — лорд орків — було на місці подій, ніщо в них більше не було рангу D.

    Якщо вони повністю перемогли огрів, це було показником їхньої могутності — від вищого начальника до найнижчого пішака в армії. Можливо, вони не такі сильні, як огри, ні, але біля рівня D можна було сміливо поставити знак плюс, принаймні. І будь-які орки, які були на рівні лицаря або вище, були принаймні рангу C. Дідько, на даний момент їхня сила могла бути близькою до рангу C-плюс, що дорівнювала силі людей-ящерів.

    Було б досить важко відбити таку величезну армію, яка намагається вразити їх у найслабші місця. Але якщо зараз не було істотної різниці в силі на рівні піхоти, то у них не було шансів. Присутність лорда орків означала, що ховатися в печерах і намагатися витримати облогу буде марним. Одна справа, якби вони мали підкріплення, але закриття всіх потенційних виходів просто змусило б людей-ящерів померти від голоду, а не орків.

    Їм просто доведеться кинутися на них. Це було гірким рішенням для вождя, але воно мусило бути прийнятим.

    Ґабіл, якого відправили, щоб заручитися підтримкою гоблінів, ще не доповів. Вони не могли витрачати час на його пошуки — це зробило б їхніх ворогів ще більшою загрозою. Вождь почав боятися, що йому доведеться самому керувати військами.

    Підбіг солдат із криком.

    — Вождю! У нас зловмисник! Він бажає зустрітися з вами біля входу у вапняковий грот!

    Вартові вождя підготували списи у відповідь.

    — Заспокойтеся, — сказав він. Він відчув сильну ауру, що була поблизу — потужнішу, ніж будь-що, що він відчував раніше — і зрозумів, що не варто робити того, що може спровокувати гнів її власника. Будь-яка битва, ймовірно, призведе до незліченних втрат, і він, так чи інакше, не відчував ворожнечі до цієї аури.

    — Хто б це не був, — сказав він, тримаючи себе в руках, — він дуже сміливий, якщо прийшов сюди сам. Я хотів би його побачити. Приведіть його.

    — А як щодо ризику, мілорде?

    — Ця аура на рівні з народженими магією. Якщо ми захочемо його прогнати, нам доведеться за це дорого заплатити. Він, здається, не є безпосередньою загрозою, тому у нас немає причин негайно йому погрожувати.

    — Тоді чи варто нам вишикувати тут наші елітні війська?

    — Будь ласка. Але я хочу, щоб ніхто не поворухнувся ні на міліметр, поки я не віддам наказ. Це зрозуміло.

    — Так, мілорде.

    Вождь кивнув своїй королівській гвардії і став чекати появи непроханого гостя. Вони були в природному лабіринті з незліченною кількістю прихованих закутків і щілин. Якщо цей ворог, народжений магією, спробує спричинити якісь неприємності, вони мають спосіб впоратися з ним — якщо дійде до найгіршого сценарію, звісно. Вождь сподівався, що вони зможуть все обговорити.

    Тепер аура почала наближатися, і її розмір розповів вождю все, що він мав знати. «Будь-яка дурниця, — подумав він, — і навіть сотні людей із моєї елітної армії може не вистачити, щоб перемогти його».

    Ще через кілька хвилин один із його людей привів єдиного монстра до його кімнати. Він був темношкірим, його волосся було чорним із блакитним відтінком, а очі — блакитними і холодними, як лід. Він був приблизно такого ж зросту, як і звичайний людоящір — не гігантський за мірками монстрів, але виглядав стриманим, незламним, готовим на все.

    Сила, яку він випромінював, була надзвичайною сама по собі, навіть коли його оточувало кілька воїнів-ящерів, щоб тримати під контролем. Сотня інших бійців була розміщена навколо кімнати, готова кинутися на цього відвідувача будь-якої миті, якщо їхній вождь накаже.

    Вождь глянув на відвідувача, а потім змирився. «Якщо щось піде не так, — подумав він, — я можу втратити життя всіх, хто знаходиться у цій кімнаті». Такою вже була аура цього монстра, експоненціально більша за все, що він знав.

    — Мої вибачення, — почав вождь. — Ми були настільки зайняті нашими приготуваннями, що, боюся, ми не зможемо надати вам належної ввічливості, на яку ви заслуговуєте. Чи можу я запитати, що вас сюди привело?

    Його вибір слів розлютив молодших людоящерів у кімнаті. Навіщо потрібна була вся ця ввічливість перед якимось невідомим? Вождь цінував їхнє занепокоєння, але тепер він почав хвилюватися. Якщо вони зробили щось, що викликало невдоволення цього відвідувача, вони можуть більше ніколи не вийти з цієї кімнати. Молоді воїни мали занадто мало досвіду і не вміли точно оцінювати своїх ворогів. Вони не прожили стільки ж, скільки вождь, і не розвинули вміння відчувати небезпеку, як він.

    Але не зважаючи на занепокоєння вождя, монстр заговорив.

    — Мене звати Соей. Немає потреби у надмірній церемоніальності. Я лише посланець.

    Підтвердивши найгірші страхи вождя, монстр спокійно представився. У його поведінці не було нічого дикого, коли він дивився на вождя, зовсім не зважаючи на буркотливу охорону навколо нього.

    «Соей, так? Іменований монстр». У будь-якому випадку це пояснює надзвичайне відчуття сили. І цього іменованого монстра наймав хтось інший — ця думка змусила вождя відчути, як холодний піт тече по його спині.

    — Дозвольте мені викласти суть справи. Мій господар бажає укласти з вами союз і попросив мене вжити всіх необхідних заходів. Здається, у нас є для вас хороші новини — мій господар не може дозволити собі просто мовчки дивитися, як орки спустошують ваші ряди. Саме тому він попросив цього союзу.

    Зрештою, це не був кошмарний сценарій для вождя. Так, це «господар» прозвучало трохи зухвало й наполегливо, але деякі аспекти пропозиції заслуговували на те, щоб їх почули. Вождь думав про цього монстра, Соея, і про цілі того, кому він служить. Ким би він не був, він, принаймні, працював проти орків.

    — Перш ніж я відповім на вашу пропозицію, чи можу я поставити вам запитання?

    — Давайте, я вислухаю.

    Відповідь була простою, але це підтвердило вождю, що інша сторона була готова до переговорів. Це стало полегшенням.

    — Ну, тоді… Якщо ви прагнете союзу, чи можна з упевненістю припустити, що ваш господар готовий співпрацювати з нами, коли ми будемо протистояти оркам?

    — Так. Як я вже сказав, він не бажає, щоб вас знищили. Він хоче битися разом з вами, якщо це можливо.

    — Тоді дозвольте мені поставити ще одне запитання. Що, на думку вашого господаря, є основною причиною цієї діяльності орків?

    Соей на мить замовк. Смілива усмішка з’явилася на його обличчі.

    — Ви запитуєте, чи ми маємо справу з лордом орків? Тоді дозвольте мені надати вам інформацію, правдивість якої я гарантую. Мій господар, пан Рімуру, отримав запит від дріад, наглядачів Лісу Джура, вбити лорда орків. Він урочисто пообіцяв зробити це. Сподіваюся, ви врахуєте це, приймаючи рішення.

    Ця відповідь дала вождю навіть більше, ніж він очікував. Виявлення того, що були залучені дріади, сколихнуло всіх у кімнаті. І чоловік перед ним щойно підтвердив, що лорд орків був дуже, дуже реальним. Якому б панові не служив цей монстр — чи справді він мав силу перемогти цю загрозу?

    Враховуючи те, що Соей використав ім’я дріад, одних із найсильніших сутностей у лісі, було доречним припустити, що він говорить правду. Ніхто не був настільки дурним, щоб говорити про дріад, якщо це викличе у них гнів. Говорили, що вони все бачать і все чують крізь самі дерева, що населяли ліс. Усі лісові мешканці знали, що до їхніх імен треба ставитися із повагою.

    Термін «союз» означав, що люди-ящери не будуть піддаватися рабству. До них ставитимуться як до рівних. Це була пропозиція, міркував начальник, яку треба було прийняти.

    Але перш ніж він встиг заговорити, до кімнати вскочила інша група людей-ящерів.

    — Вождю! Не треба слухати ці розмови!

    — Справді! Ми горда раса людоящерів! Чому якийсь незнайомець думає, що може просто зайти та заручитися нашою прихильністю?

    Це були люди Ґабіла, частина групи, яка залишилася, поки їхній лідер вирушив заручитися підтримкою гоблінів. Вождь наказав їм залишитися, побоюючись, що вони занадто запальні, щоб бути корисними у делікатних переговорах із гоблінами, і тепер він розплачувався за цю помилку.

    Йому хотілося цокнути язиком і змусити їх зникнути. Звісно, неможливо сказати, наскільки могутніми були цей господар і його люди. Але просто відмахнутися від них, через повноваження їхнього вождя?

    Цей гість, справді, вимагав багато, але він був посильним, і ці рядові ящери не мали права ставитися до нього, як до сміття. Крім того, вимоги гостя самі по собі не були проблемою. Посланець представляв монстра, досить могутнього, щоб на нього покладалися навіть дріади.

    З точки зору сили, він мав бути еквівалентним людоящерам або навіть вищим. А у світі монстрів виживав найсильніший. Тут була сутність вищого рівня, яка шукала їхньої допомоги. Будь-яку уявну грубість можна було б швидко пробачити. Навіть цей посланець мав жахливу силу, наскрізь народжену магією. Якщо вони стануть на неправильний бік, він може легко стати їхнім ворогом, а боротися з таким народженим магією до того, як прибула орда орків, було б втіленням дурості.

    Вождь дивився на Соея, намагаючись прочитати його емоції. Очі посланця все ще дивилися прямо на ватажка ящерів. Фух. Це було полегшенням. Він не міг дозволити, щоб нерозумні спостерігачі зіпсували цю угоду.

    — Тиша! — крикнув він, закриваючи кімнату і подаючи знак своїм охоронцям очима. — Я тут вирішую, що нам робити. Ви не маєте права втручатися. Відведіть їх до темниці! Ніч, проведена там, повинна допомогти їм зрозуміти свої помилки.

    Двох порушників, які кричали: «Вождю, будь ласка, подумайте!» і «Пан Ґабіл ніколи цього не дозволить!», відвели геть. Вони вже не мали значення. Він повернувся до Соея й опустив голову.

    — Будь ласка, вибачте за грубість моїх людей. Я думаю, що я хотів би заключити цей союз з вами. Проте справи, якими я зараз мушу займатися, змушують мене залишитися тут. За звичайних обставин я хотів би порадитися з вашим господарем у місці, яке ми оберемо, але, боюся, я не можу приділити йому жодної хвилини. Чи не міг би він прийти до мене замість цього?

    Він нервово ковтнув. Він знав, що багато вимагає від когось набагато могутнішого. Він знав, що це може досить легко розлютити посланця, але Соей не виявляв жодного занепокоєння.

    — Я приймаю ваші вибачення. Я впевнений, що мій господар буде радий почути вашу відповідь, і я з нетерпінням чекаю співпраці з вами. У такому разі я зроблю все необхідне, щоб привести сюди наші війська — я думаю, ви самі зустрінетеся з паном Рімуру.

    Поведінка Соея свідчила про те, що він навіть не думав про те, що вождь відмовить йому. «Або, — раптом подумав вождь, — якби я йому відмовив, то це був би кінець удачі людей-ящерів».

    «І це не пуста спекуляція, — подумав він. — Без цієї сьогоднішньої зустрічі, без цього альянсу, наш народ цілком міг би загинути».

    Посланець, Соей, заявив, що лорд орків справжній. Найгірший сценарій у голові вождя вже був запущений, і тепер з’явився проблиск надії, що вони зможуть його пережити. Це стало для вождя великим полегшенням.

    — Тоді давайте зберемося разом, — сказав Соей, — через сім днів. Я попрошу вас уникати будь-яких конфліктів до цього часу. І раджу вам берегти свій тил.

    — Дуже добре. З нетерпінням чекаю зустрічі з вашим господарем.

    Монстр кивнув вождю, а потім беззвучно зник у тіні.

    Сім днів. «Цього буде достатньо», — подумав він. Заритися у своїх печерах, щоб орки не стали сильнішими, і чекати їхньої підмоги. Він не знав, яку чисельність приведе його новий друг, але навіть хтось такий сильний, як Соей, сам по собі був би великою підмогою. Якщо його так званий хазяїн брав на себе лорда орків, то люди-ящери мали надати йому всю можливу підтримку. Це був невпевнений, вичікувальний підхід, але це, безсумнівно, було краще, ніж ризикувати життями у протистоянні, яке майже не давало шансів на виживання.

    Тепер, принаймні, вождь знав, що треба робити.

    — Готуйтеся до облоги! Ми повинні зберегти нашу бойову силу до прибуття підкріплення!

    — Так, мілорде!

    І так люди-ящери сховалися у своєму природному лабіринті, очікуючи на майбутнє зіткнення.

    ***

    Ґабіл розплющив очі. Йому знадобилася хвилина, щоб згадати, що сталося.

    Коли він нарешті це зробив, він вискочив з ліжка, розлючений.

    — Ви прокинулися, мілорде?! — сказав ящір, що служив йому.

    — Так. Прошу вибачення, що змусив вас хвилюватися. Мабуть, я потрапив у його пастку…

    — Його пастку?

    — Справді. Той нахабний дурень і його хитрощі…

    — Що ви маєте на увазі, пане?

    — Маю на увазі, що той боєць, який мене переміг, був справжнім лідером селища.

    — Що?!

    Його люди почали нервово розмовляти між собою, усвідомлюючи цю нищівну новину. У їхній свідомості це багато чого пояснювало.

    — Маленький боягуз удав, що слиз був їхнім лідером, щоб відвернути мою увагу. Він грав роль дурнуватого пішака, а потім вдарив мене тоді, коли я не очікував!

    — Це найбрудніший з усіх трюків, мілорде!

    — Тільки подумати, лютововки, з усіх монстрів, охоче співпрацюють із такими нікчемними пронирами. Ось вам і так звані господарі рівнин! Зрештою, вони просто купка паршивих собак.

    — Відразу видно роботу боягуза! Він негідний схрещувати леза з таким воїном, як ви, пане Ґабіле!

    — Цілком вірно. Я запропонував йому чесну дуель зі мною, і тепер я бачу, наскільки це було помилкою!

    — Ах, я… я розумію, пане. Справді, інакше я не міг би уявити, що ви відчуєте смак поразки.

    *Бах*

    — Нехай будуть прокляті ці звірі-лютововки та ці хитрі хобгобліни! Просто тому, що їм випало благословення еволюції, мій пане, вони ходять так, ніби вони володіють світом! Якщо вони думають, що вони можуть зрівнятися з людоящерами, то нам краще було б відразу позбавити їх такої думки!

    Ґабіл вдячно кивнув своїм людям. Це була правда. Він не міг уявити іншої причини, чому він програв цей бій. Це та лютововки стали для нього важким розчаруванням. Усі ці розмови про їхню гордість, їхню бездоганну командну роботу, і тут виявляється, що вони ділять свою долю з купкою підступних мерзотників.

    — Той, хто використовує таку боягузливу тактику проти мене, нічого не вартий! — виплюнув він, усе ще розлючений.

    — Можливо, це було й на краще, тому що ми не стали на їхній бік.

    — Я теж так кажу, так!

    — Справді, справді…

    Ґабіл насолоджувався его-масажем від своїх людей. Тоді він щиро засміявся. Щодо нього, то він зовсім не зазнав поразки.

    — Якщо подумати, — сказав інший ящір, — я вважаю дивним те, що ви, пане Ґабіле, весь цей час залишалися лордом-воїном.

    — Що? — відповів Ґабіл, насміхаючись над людоящером.

    — Н-ні, я… я не маю на увазі, що ви недостойні цієї посади, мілорде. Зовсім навпаки! Я просто вважаю це свого роду втраченою можливістю, тому що ви весь цей час служили цьому немічному старому.

    — Продовжуй.

    Тепер Ґабіл був на його боці. Людоящір випрямився, полегшення охопило його.

    — Я вважаю, пане Ґабіле, настав час дозволити нашому вождю вийти на пенсію і призначити вас новим вождем людоящерів. Ох, якби це вже було так! Тоді, можливо, ми б не були так відкинуті орками, як зараз.

    Інші швидко підійшли, щоб погодитися.

    — Точно! Як тільки пан Ґабіл покаже свою справжню силу, той старий незграбний дурень швидко зрозуміє натяк і відступить. Це буде нова ера для людей-ящерів, і ніщо не зробить мене щасливішим, ніж побачити, як вона втілиться у життя!

    — Дуже правильно! Настав час для нового вітру для нашої батьківщини!

    Ґабіл кивнув на вигуки лестощів. Нарешті він відчув, що час настав.

    — Ах, — сказав він, — значить, ви всі думали про те саме? Я просто вважав, що настав час діяти самому. Тоді ви готові битися разом зі мною?

    Він оцінив своїх людей. Усі дивилися на нього очима, сповненими пристрасті. Йому сподобалося те, що він побачив. Вони уявляли нову епоху в історії людоящерів, коли вони братимуть безпосередню участь у її створенні. Ґабіл відчув, що незабаром вони стануть для нього найнадійнішими радниками, які пропонуватимуть йому необхідну підтримку, коли він поведе свій рід до нового покоління щедрої слави.

    — Ми це зробимо, пане, — сказав один, — якщо ви бажаєте вести нас.

    Це був шанс, на який чекав Ґабіл. Він мудро кивнув.

    — Тоді настала нова ера, — проголосив він. — Дуже добре! Станьмо всі разом!

    Відгомін наступних овацій тривав, здається, кілька хвилин після цього.

    Дурень нарешті виліз на сцену. Фарс мав от-от розпочатися.

    Щоб вподобати цю частину, необхідно зареєструватись на сайті або увійти, якщо ви вже зареєстровані.

    Вподобати!
    Щоб залишити коментар, необхідно зареєструватись на сайті або увійти, якщо ви вже зареєстровані.
    EmeL
    06.11.2023 09:22
    До частини "Том 2. Розділ 3. Посланець і зустріч"
    Переходьте в мій тг-канал, там розділи виходять раніше, а також є доступ до ілюстрацій, які художник Mitz Vah малює до історії (тут, на жаль, немає можливості вставляти ілюстрації у розділи, тому, кому цікаво, може заглянути в телеграм). Посилання є у шапці профілю, але прикріплю його і сюди, про всяк випадок https://t.me/gotreincarnatedasslime Приємного читання!
  • Поскаржитися
  • Антинаціональний контент
  • Диверсійна діяльність
  • Спам
  • Іншомовний контент
  • Порнографія
  • Порушення авторського права
  • Інше