Зміст
  • Пролог. Смерть і переродження
  • Том 1. Розділ 1. Мій перший друг
  • Том 1. Розділ 1.5. Дівчинка і лорд демонів
  • Том 1. Розділ 2. Битва в селищі гоблінів
  • Том 1. Розділ 2.5. Дівчинка і елементальний дух
  • Том 1. Розділ 3. В Королівство Гномів
  • Том 1. Розділ 3.5. Дівчинка і героїня
  • Том 1. Розділ 4. Приборкувачка полум'я
  • Заключний розділ. Спадкова форма
  • Побічна історія. Велика пригода Ґобти
  • Післямова
  • Пролог. Переполох у лісі
  • Том 2. Розділ 1. Початок хаосу
  • Том 2. Розділ 2. Еволюція і зіткнення
  • Том 2. Розділ 3. Посланець і зустріч
  • Том 2. Розділ 4. Зупинка процесу
  • Том 2. Розділ 5. Велике зіткнення
  • Том 2. Розділ 6. Пожирач усього
  • Том 2. Розділ 7. Великий Альянс Лісу Джура
  • Заключний розділ. Місце для відпочинку
  • Післямова
  • Пролог. Зібрання лордів демонів
  • Том 3. Розділ 1. Назва країни
  • Том 3. Розділ 2. Вторгнення лорда демонів
  • Том 3. Розділ 3. Збори
  • Том 3. Розділ 4. Наростаюча злоба
  • Том 3. Розділ 5. Харибда
  • Епілог. Нова махінація
  • Післямова
  • Том 2. Розділ 5. Велике зіткнення

    Саме тоді, коли Ґобта простягнув руку, щоб врятувати Ґабіла, я спостерігав за битвою зверху.

    Це було досить страшне видовище. Орки, мабуть, вважали, що вони мають величезну перевагу, і тепер ми просто перевернули шахову дошку… Тільки ми, і кілька кіджінів, насправді. Я не міг їм докоряти за паніку. Насправді, я теж почав трохи хвилюватися.

    ………

    ……

    Після того, як я відправив Соея до людоящерів, я вирішив почати розподіл бойових постів. Ми не всі туди вирушимо; я хотів створити таку команду, яка б швидко реагувала на ходу. Ми не знали, з чим матимемо справу, тому я повинен був переконатися, що ми зможемо швидко вийти із ситуації, якщо це буде потрібно.

    Це був мій девіз, коли я віддавав наказ готуватися до війни. Будівельні роботи по всьому місту продовжувалися без перешкод, але у нас все ще не було жодного справжнього захисту. Навіть зовнішнього муру, оскільки він би заважав бурхливому будівництву. У нас не було способу витримати облогу чи щось подібне. Набагато логічніше було уявляти, що ми перенесемо бій до них.

    Таким чином, я наказав людям, які не приєдналися до мене, готуватися їхати до тріантів. Можливо, їм доведеться вирушити ще до того, як ми повернемося в місто.

    Але перед цим я мав зібрати всіх монстрів у місті й розповісти їм, що ми вирішили. Я намагався діяти якомога величніше.

    — Остання битва відбудеться на болотах, — почав я. — Якщо ми виграємо там, у нас все буде добре. Якщо ми цього не зробимо, я дам вам знати через Спілкування Подумки, тож я хочу, щоб ви покинули це місце та втекли до поселення тріантів. Я також попрошу людей про допомогу, якщо до цього дійде, і ви, ймовірно, будете битися разом із ними проти армії орків. Я буду чесним з вами; це не якась банда маленьких дітей. Я планую виграти цю битву, але якщо не вийде, не втрачайте голову через це. Зберігайте спокій і дотримуйтеся плану!

    Я знову опинився на якомусь п’єдесталі, наче піднесення богам. Виголошувати ці високі промови було, чесно кажучи, соромно, і вся ця постановка робила цю ситуацію ще гіршою. У певному сенсі ідея виступів подібного роду була ще більш неприємною, ніж орда орків.

    Можливо, тому я майже не боявся нашої скрути. Монстри можуть бути чутливими і швидко піддаватися емоціям натовпу. Вони всі уважно слухали, вловлюючи упевненість, яку я несвідомо випромінював, і, здається, це спрацювало. Можливо, цей ганебний виступ був того вартим.

    — А тепер люди, які приєднаються до мене в основні сили…

    Монстри повільно збуджувалися, не знаючи, чого очікувати. Я припускаю, що всі вони хотіли взяти участь у дії — я не пам’ятаю, щоб вони були такими войовничими, але хто знає? Ну що ж. Я не дозволив цьому турбувати себе, продовжуючи говорити.

    — Для цієї битви ми розгорнемо команду зі ста вершників-гоблінів під командуванням Бенімару. Хакуро буде його помічником, а Шіон буде нашим головним гравцем на полі бою. Соей приєднається до нас згодом, хоча зараз він деінде, і припускаю, що Ранґа буде моїм транспортом. Це все. Якісь питання?

    Я чув невеличкі заворушення серед натовпу. Сотня, мабуть, здавалося страшенно малою цифрою. Я бачив, як Шуна прокладала собі шлях вперед, служачи їхнім голосом.

    — Пане Рімуру, — запитала вона, — чи не занадто мало людей? І я не почула свого імені. Який у цьому сенс?

    Сенс? Ну… ти знаєш. Як принцесу і таке інше, я не наважився поставити Шуну в ситуацію життя і смерті — це була одна із причин. Але в мене була ще й інша, більш важлива. Вся ця операція була зосереджена на швидкості. На нашому боці буде лише сотня та ще трохи, хоча Ранґа, ймовірно, зміг би командувати ще кількома. Я хотів швидкості, а це означало, що піхота повинна була залишитися вдома. Шуна та відсутність в неї навичок співпраці з буревовками були б проблемою.

    До того ж, я мав приблизно шістсот хобгоблінів, які були порівну поділені за статтю. Приблизно третина була призначена для сил безпеки Ріґура, ще одна третина зосереджена на будівельних роботах, а решта — це жінки та діти, які не були придатними для фізичної праці. Моя сила була невеликою, так, але скільки взагалі ми могли виділити, насправді?

    — Так, ну… Знаєш, Шуно, мені потрібен хтось, хто буде керувати рештою людей тут. Якщо нам знадобиться провести переговори з тріантами і дріадами пізніше, у Ріґурда буде занадто багато роботи, чи не так? До того ж, твоя присутність допоможе заспокоїтися жінкам і дітям.

    Це звучало досить правдоподібно, оскільки я намагався переконати її в цьому, і, власне кажучи, це спрацювало.

    — У такому разі, я виправдаю цю роль, — сказала вона, що стало полегшенням. У неї була база шанувальників по всьому місту, і я подумав, що це була хороша роль для неї.

    Шуна все ще кидала погляди на мене та Шіон, тому я впевнений, що у неї все ще залишилося кілька запитань, але здається, вона прийняла ситуацію. Це мене влаштовувало. Немає потреби шукати міни в себе під ногами.

    — Пане Рімуру, — сказав Ріґур, піднімаючи руку, — чому ви не покликали мене?

    Це питання було набагато легшим.

    — Ріґуре, я хочу, щоб ти командував залишеними силами безпеки і посилив патрулювання за межами міста. Ти знаєш, який зараз божевільний цей ліс. Якщо щось станеться після того, як ми вирушимо, я залишаю тебе відповідальним за все. Зроби так, щоб я пишався!

    І Ріґур, і Ріґурд, кивнули на мою відповідь. Тут і там, ближче до міста, почали з’являтися кілька потужних магічних звірів, які зазвичай жили глибоко в лісі. Маючи це на увазі було досить легко переконати їх погодитися з моєю точкою зору.

    Отже, коли всі були на моєму боці, ми почали готуватися.

    Після виступу я отримав повідомлення від Соея.

    Пане Рімуру, у вас є хвилинка? — запитав він через Спілкування Подумки.

    Я просив його допомогти нам створити союз, але що сталося? Може, він не знає, де вони знаходяться, чи що? Якщо його вражаючий вихід був усім, що він для мене мав, мені, можливо, доведеться відмовитися від акту «ніжності»…

    Це мене трохи хвилювало, але я мав знати, що не так. На відміну від мене, Соей насправді був здібним.

    Мені вдалося зустрітися з вождем ящерів. Здається, він готовий прийняти союз, але він попросив вас особисто приїхати до нього, мілорде…

    Хмм. Це було несподівано. Навіть півдня не минуло з моменту завершення нашої конференції, а він вже витягнув із того хлопця обіцянку. Поговоримо про здібних! І привабливих, до того ж. Я ледь не образився на нього.

    Намагаючись зберегти над собою контроль, я відповів:

    Звучить добре. Ми все одно будемо битися на болотах. Мовляв, ти вже там?

    О, ем, так, мілорде. Рух в Тіні зробив подорож до боліт досить гладкою. Це дозволяє мені негайно відправитись до будь-якої особи, яку я особисто знаю, але відстеження точного місцезнаходження вождя зайняло в мене деякий час…

    За його словами, Соей використав Рух в Тіні, щоб дістатися до боліт, а потім розгорнув свою армію клонів, щоб оглянути територію. Ґобта міг подорожувати за допомогою Руху в Тіні лише до тих пір, поки міг затримувати дихання, тому Соей випередив його. Виявилося, що його фізичне тіло вже поверталося.

    Я задумався, чи дійсно для зв’язку з вождем людоящерів було краще використовувати клона. Сам факт того, що він міг контролювати кількох одночасно, все ще дивував мене. Я такого точно не міг. Молодець.

    Отже, коли б ви хотіли провести переговори, пане? — запитав він, відмахуючись від моїх компліментів, що Шуна чи Шіон ніколи б не зробили.

    Хм… Можливо, нам знадобиться час, щоб підготуватися, а вершникам гоблінів знадобиться кілька днів для подорожі. Можливо, через тиждень?

    Подорож зайняла б більше двох тижнів, якби ми йшли пішки, але гобліну-вершнику не потрібно було їхати п’ять днів. Я порахував, що в нас піде близько двох днів на підготовку, тож одного тижня цілком могло б вистачити.

    У Ґабіла був власний транспортний звір, але він не виглядав таким швидким, як буревовк. Якщо ми прибудемо до печер людоящерів до того, як він і його люди повернуться, нас можуть спіймати… що б він там не планував. Я ще не був повністю впевнений у перевороті, але в такі моменти завжди варто бути обережним. Нам потрібно бути в курсі ситуації, якщо ми хочемо зберегти ініціативу на своєму боці.

    Трохи спізнитися в цьому випадку буде найкращим рішенням. Так що сім днів.

    Дуже добре. Я зроблю все, щоб це сталося.

    Він завершив зв’язок.

    Я хотів закріпити цей союз у письмовій формі якомога швидше, але я знав, що буде важко довіряти людині, яку ти ніколи раніше не зустрічав. Але якщо ми чекатимемо з підготовкою до тих пір, поки не потиснемо один одному руки й оголосимо про заключення союзу, орки в одну мить постукають у наші спільні двері.

    Якщо все зірветься, я планував негайно відкликати наші сили. Якщо вони не захочуть працювати з нами, ми зачекаємо, поки орки не нападуть на них, а потім поспішимо до святилища тріантів. Це було б неприємно для них, але я не був тут для порожніх розмов. Це була війна, і на мені були покладені певні обов’язки. Мала бути проведена чітка лінія на піску.

    Проте, здається, вони були відкритими до цієї ідеї, тому, можливо, я знову просто накручую себе…

    У будь-якому разі, я мав сподіватися, що все вийде.

    ***

    Кайджін уже отримав моє наступне замовлення — сто комплектів зброї та обладунків для гоблінів-вершників якнайшвидше. Бенімару та Хакуро теж цього потребували, не кажучи вже про Шіон, але вони могли почекати. Соей незабаром буде вдома; тож вони зможуть вирішити це разом. Куробе займався нашою зброєю, Шуна та Гарм — нашою бронею, тож вони скоро з цим покінчать.

    Тож, поки я чекав на Соея, я вирішив організувати наших гоблінів-вершників. Треба обрати їхнього лідера для початку. Я випадково зустрівся поглядом із Ґобтою. Він був заступником командувача сил безпеки. Він здавався досить підходящим.

    — Гей, Ґобто, ти вільний?

    — Нхх?! Коли ви так кажете, я відчуваю, що для мене це не закінчиться добре…

    — Ах, ти просто уявляєш. Ти ж також ідеш, чи не так?

    Ґобта не відповів. Я посміхнувся йому. Він завмер.

    — Звичайно! — нервово закричав він.

    Я не оцінив дивності цього вчинку, але приписав це до зловісної аури, яку відчував позаду. Ну так. Вважаю, що посмішка Шіон була ефективнішою, ніж будь-що, що я міг запропонувати у формі слизу. Вона кивнула на відповідь Ґобти, дивлячись на мене вниз, поки я розмірковував про владу, якою вона володіла.

    Отже, Ґобта став нашим лідером гоблінів-вершників. Ні в кого не було претензій — незважаючи на те, що він час від часу нервував, вони визнавали його здібності, як хобгобліна. Ріґур теж був в ентузіазмі від цього рішення, тому я не бачив жодних проблем.

    — До речі, ви вже запитали в Куробе про зброю, яку мені обіцяли?

    «Хлопче, схоже, я-таки забув, так?»

    — Ох, так, звичайно.

    — Справді? Тому що ви виглядаєте так, ніби забули.

    «Дідько, а він проникливий».

    — Ха-ха-ха! Ти такий схвильований, Ґобто, хлопчику мій! У мене є чудовий короткий меч для тебе, тож наберися терпіння!

    — С-справді? Тоді, я чекатиму!

    Чудово. Я все-таки зумів ухилитися. Добре, що з Ґобтою так легко працювати. «Краще сказати Куробе, поки я знову не забув», — подумав я, дивлячись на те, як він весело пострибав геть.

    Залишилося обрати сотню вершників. Це був досить простий процес — я просто вибрав оригінальних гоблінів, які вже були у парі зі своїми вовками, на відміну від членів служби безпеки. Я передав їхні імена Кайджіну і попросив підготувати їхнє спорядження.

    Коли я завершив із цим, Соей повернувся.

    — Прошу вибачення за затримку, — сказав він, з’явившись із тіні Бенімару, наче майстер-ніндзя. Від його рухів можна було легко закохатися.

    Отже, почнемо.

    Ми попрямували до виробничого цеху, нервового центру всього нашого виробництва. Це була дерев’яна будівля, розміром приблизно з невеликий спортзал. Ми мали намір пізніше зміцнити стіни розчином, але зараз нам бракувало вільних рук для цього. Вона все ще була однією з найбільших будівель у місті і точно виділялася серед них.

    Коли ми зайшли всередину, нас зустріло кілька людей, які гучно працювали над чимось — без сумніву, над бойовим спорядженням для сотні чоловік. Спорядження для сил безпеки, на жаль, поки що мало почекати.

    Ми пішли глибше всередину. Там була кімната, призначена для швейної роботи, але наразі вона використовувалася як приватний кабінет для Шуни. Її навички були настільки майстерними, що гоблінам знадобиться деякий час, щоб наздогнати її, тож поки що вона працювала сама. Не зрозумійте мене неправильно, їм дуже хотілося навчатися, але наразі вони виготовляли конопляну тканину та інші матеріали для одягу під пильним оком Гарма. Щойно всі отримають більше обладнання, я був упевнений, що Шуна залучить талановитих швачок для допомоги із шовком. Зрештою, одяг був нам потрібніший, ніж броня.

    Тож, я попрямував до цієї швейної кімнати і привітався із Шуною, коли зайшов до середини. Вона посміхнулася мені у відповідь, тепер одягнена в гарне, схоже на кімоно, плаття, яке, певно, колись пошила сама. Здається, воно було призначене для жриці, але пошите так, щоб у ньому було якомога легше рухатися. Верх був чисто білого кольору, але частина спідниці була світло-рожевою, як волосся Шуни, і це створювало миловидну картину. Один погляд, і ви могли побачити, якою технікою вона володіла. Я очікував від неї великих речей.

    Шуна дістала кілька нарядів і розклала їх на робочому столі.

    — Дякую за терпіння, — сказала вона. — Я приготувала ваш одяг, пане Рімуру, а також дещо для брата, я гадаю.

    — Ти гадаєш…?

    Це розсмішило Бенімару.

    — Хо-хо-хо! Чи можна її звинувачувати?

    — Твоя шовкова тканина така вишукана, — додав Хакуро, — мати бодай шматочок такої — велика честь. А може, для мене теж є якийсь наряд?

    Соея абсолютно не цікавили ці жарти. Шіон, ймовірно, мала найбільший емоційний інтерес до цього. Вона була трохи грубшою, ніж інші, але, все-таки, вона була жінкою.

    — Ось, це вам! — сказала Шуна, абсолютно не звертаючи уваги на інших, і вручила мені якийсь одяг. Потім вона роздала наряди всім іншим, що було саме тим, що вона планувала зробити.

    Коли ми всі отримали відповідні подарунки, вона провела мене до маленької роздягальні.

    Вона дала мені два костюми разом із комплектом броні від Гарма.

    — Він дав це мені, — пояснила вона, — і я подбала про те, щоб одяг під ним був зручним.

    Гарма я не бачив поруч. Я мав би подякувати йому пізніше.

    І ось я був у роздягальні. Мій перший наряд був базовим одягом — сорочка та короткі штани. Вона виконала чудову роботу, відтворивши грубий візерунок, який я їй надав. «Це вбрання чудово підходить для повсякденного носіння», — подумав я, а ще вона пошила для мене три таких комплекти, тому мені не доведеться ходити голим під час прання.

    Другий комплект одягу, тим часом, був призначений для бою. Справжній шедевр від Шуни. Перетворившись у свою дитячу форму, я відразу ж почав його одягати. Він відчувався таким гладеньким і глянцевим на пальцях — краще, ніж найякісніший шовк, який я знав, — а штани і сорочка були зроблені точно так, як я їх спроектував.

    Це був надзвичайно приємний сюрприз. Крій і тканина були кращими, ніж будь-що, що я носив удома. Туди також була вплетена моя Липка Сталева Нитка, так що він добре мене захищатиме. Я проаналізував його за допомогою Мудреця, так що я у цьому впевнений.

    Але це вбрання… У той момент, коли я його одягнув, я відчув, ніби був народжений для нього. Ідеальний розмір. Якийсь магічний предмет, я припускаю. Мені абсолютно не було на що скаржитися, оскільки я відчував, як його магія перемішувалася із моєю власною. Цей одяг був вже частиною мене. Просто для перевірки, я перетворився на свою дорослу версію — і, як я і думав, одяг адаптувався до мене сам. Ідеальна робота.

    Я перейшов до броні, яку передав мені Гарм. Він сказав, що приділив їй додаткову увагу, і вона підійшла мені так само добре, як і одяг. Це була темна куртка зі шкіри, зв’язана спереду стрічкою, а не застібкою на ґудзиках. Вона виглядала як звичайна куртка, але вона також була магічною та ідеально пасувала до моєї аури. Можливо, це сталося тому, що я зберігав оригінальні шкури у своєму шлунку, перш ніж передав їх Гарму. Це, мабуть, забарвило їх у чорний колір, і вони гармонійно пасували до моєї аури.

    Знову ж таки, жодних скарг. У мене залишилося тільки пальто, яке треба було одягнути поверх одягу. Це було довге чорне пальто із шкури оригінального боса лютововків. Ще один шедевр від Шуни, і оскільки воно було без рукавів, воно було легким, як пір’я. З переду воно було відкрите, але, як не дивно, це взагалі не дратувало.

    Одягнувши його, я виявив, що воно виглядає як халат. Ззаду була висока частина, схожа на комір, щоб захистити мою шию. Я міг зняти його, якщо забажаю, або використати як шарф. Шарф, який, мабуть, мав би зігрівати мене взимку і охолоджувати влітку.

    Я не думаю, що це має велике значення із моєю Стійкістю до Температур, але я все одно мусив спробувати. І завдяки Липкій Сталевій Нитці всередині, він справді мав якусь стійкість до холоду і тепла. Пальто також мало вбудоване Самовідновлення, яке виходило за межі звичайного латання швів. З достатньою кількістю магічної сили я міг практично відновити його з нуля. А також тримати його у чистоті. Надшвидка Регенерація у роботі, я гадаю. Це має сенс. Цей фантастичний світ, чуваче, був скарбницею цікавих речей, з якими можна було грати.

    Тож, коли я все це одягнув, я вийшов назовні. Шуна заворожено дивилася на мене, явно червоніючи, поки решта кіджінів приміряли свій одяг. Виявилося, що все, що вона шиє, має такі ж магічні властивості, як і мій одяг, поглинаючи ауру власника, щоб ідеально відповідати його тілу. Таким чином, усі наряди виглядали природньо.

    Мантія Бенімару, схожа на кімоно, була яскраво-червоною, майже як оксамит. На нормальній людині це виглядало б занадто яскраво, майже по-клоунськи, але він мав природну гарну зовнішність, щоб згладити це. Тим часом Хакуро мав чисто-біле вбрання, як у гірського відлюдника — жодних зайвих прикрас, які б заважали у битві. Крім цього та його гострих очей, ніщо не могло йому пасувати краще.

    Роба і штани Соея були темно-синього відтінку — легкі, повітряні й, безсумнівно, приховували всередині арсенал таємної зброї. Шіон одягла темний костюм у західному стилі пурпурно-синього кольору, саме такий, який я намалював, і представила себе, як здібну помічницю керівника, якою вона й була.

    Всі ці наряди, включно з моїм, стали магічними в момент контакту із нашою шкірою. «Дійсно фантастичні результати», — подумав я, і, здається, ми могли вільно налаштовувати чи трансформувати їх так, як нам хотілося. Це сталося завдяки використанню «магічної нитки», суміші коконів пекельної молі та моєї власної Липкої Сталевої Нитки; їхні магічні частинки можна було вільно змінювати і налаштовувати, подібно до того, як зброя із магісталі трансформувалася відповідно до потреб носія.

    Це означало, що одяг буде рости разом із тілом власника, але я вважаю, що він також гарно підійде для застосувань у моді. Я сумніваюся, що в цьому світі є ще щось схоже. Я не знаю, які магічні предмети люди використовують у своєму повсякденному житті, але я припускаю, що Шуна одна з найкращих у своїй галузі. Ткацький одяг, який магічним чином зливається з тілами людей, повинен був перевершити все, що вони купували на стелажах у своїх країнах. Мені було цікаво, скільки коштуватиме моє вбрання на відкритому ринку.

    — Ох, у мене також є для вас ось це, — сказала Шуна, простягаючи мені пару черевиків зі шкіри та смоли. — Я думаю, що вони чудово пасуватимуть до ваших милих ніжок, пане Рімуру.

    Я приміряв їх. Вони чудово підходили і забезпечували максимальний комфорт.

    — Ох, вони чудові!

    — Долд зробив їх для мене, — сказала вона, усміхаючись. Очевидно, і він, і Гарм надто хвилювалися щодо моєї реакції, щоб передати їх безпосередньо. Тож чому вони не посоромилися попросити про це Шуну? Ймовірно, вони просто хотіли отримати привід поговорити з нею…

    У неї було взуття для всіх — для мене, Соея та Шіон; босоніжки для Бенімару та Хакуро. Навіть босоніжки були першокласними виробами. Я був достатньо у цьому впевнений, враховуючи, наскільки добре виглядали мої повсякденні сандалі.

    Отже, у нас тепер був новий одяг. Ніби переосмисливши себе в процесі, ми залишили майстерню у стані майже повного блаженства під супроводом лагідної посмішки Шуни.

    Далі була кузня Куробе.

    Останнім часом я не бачив нашого коваля, оскільки він був зайнятий творчим процесом. Він навіть не з’явився на промові, яку я виголошував раніше. Я знаю, що з ним все добре; він просто був із такого типу людей, які повністю віддаються тому, за що беруться. Також я попросив його зробити виробництво зброї своїм головним пріоритетом, і він, очевидно, витрачав на це майже кожну свою вільну годину. Кайджін сказав мені про це перед нашою конференцією.

    Двері до кузні були відчиненими, коли ми з’явилися. Вона була повністю оснащена інструментами, які Куробе приніс із майстерні Кайджіна, а сировина для його роботи зберігалася на сусідньому складі. Я дав йому досить пристойний запас магісталі; у нього було все необхідне у цьому плані, але він трохи нервував через відсутність під рукою інших металів. Нам потрібно було дослідити сусідні гори на предмет постійного запасу руди, але брак часу та ресурсів означав, що з цим довелося трохи зачекати. Поки будівельний ажіотаж не вщухне, нестача персоналу буде хронічною проблемою.

    Я чув стукіт з середини кузні, хвилі тепла виходили з дверей. Це була єдина в місті високотемпературна кузня, що працювала на печі, виготовленій з глиняних блоків, нагрітими за допомогою Контролю Полум’я. Вийшло краще, ніж я очікував. Ми планували побудувати більше таких, як тільки освоїмо цю. Було багато роботи, але нам бракувало часу, щоб взятися за неї. Справжній головний біль.

    Тож, ми зайшли всередину й привернули увагу Куробе. Як тільки він це помітив, він привітав нас із посмішкою.

    — Я чекав на вас! — сказав він. — Є дещо, що я дуже хотів би вам усім показати.

    Я міг сказати, що він дуже хотів показати нам свою останню роботу. Занадто сильно, насправді. Він провів наступні дві години, розповідаючи про все, що створив, а мої очі залишалися безвиразними протягом усього цього часу. «Так, я знаю, все чудово, можу я піти звідси, будь ласка?» Я ледь не вимовив це вголос кілька разів, але встиг зупинитися — просто він виглядав занадто щасливим.

    Я сподівався на втручання Шіон, яка завжди була готова висловити свою думку з приводу будь-чого, але вона просто сиділа й дивилася на всю зброю, виставлену біля стіни, у захваті. Мабуть, зброя була для неї хобі, як і для решти кіджінів. Вони ретельно вивчали кожний дюйм того, що їм давали, беручи його в руки, слухаючи кожне слово Куробе.

    У Бенімару був елегантний довгий меч, у Хакуро — великий посох із захованим усередині мечем, у Соея — пара клинків у стилі ніндзя. Усі вони виглядали задоволеними, і я розумію чому — кожна зброя ідеально підходила своєму власникові.

    Проте одна річ мене непокоїла. «Бойовий клинок Шіон… Він не занадто великий?»

    — Ох, все гаразд, — сказала Шіон із усмішкою. — Піхви вкриті магічною есенцією, тому я можу змусити їх миттєво зникнути, лише подумавши про це.

    «Це чудово, але це не те, про що я питав. Чи не занадто він великий для практичного використання?» Але посмішка Шіон повідомила мені, що подальший протест був марним. Якщо вона може з ним впоратись, добре, але він був надто великим для того, щоб звичайна людина могла його підняти. Я сумніваюся, що навіть Кайджін міг би зробити це — гноми були досить сильними, але навіть їм би знадобилося дві руки, щоб зрушити його. А Шіон, тим часом, могла витягти цей величезний шмат заліза однією рукою. У той момент я зрозумів, що сердити її буде не найкращою ідеєю.

    — Це, мабуть, найбільша зброя, яку я коли-небудь створював, — сказав Куробе, впевнено посміхаючись, спостерігаючи за Шіоном. — Я подумав, що вона зможе ним скористатися.

    І він мав рацію. Шіон не могла виглядати щасливішою.

    Нарешті настав час для моєї власної зброї.

    — Для вас, пане Рімуру, я маю це. Він ще не завершений; це лише початок. Ви говорили про меч із магічною рудою в ньому, і це те, до чого я прагну. Ми з Кайджіном проводимо дослідження, але нам знадобиться трохи більше часу. А до того часу, якби ви могли звикнути до цього меча…

    Мені вручили довгий, прямий меч. Тож, він справді реалізовував цю ідею? Класно. Це мене збуджує — і я радий що взагалі запропонував цю пропозицію. Зрештою, дві години езотеричного ковальського обговорення принесли свої плоди.

    — Гаразд, — кивнув я, зберігаючи меч у своєму животі. Там мені було легше підкорити його своїй волі.

    Кивнувши, Куробе простягнув мені ще одне лезо.

    — Це лише тестовий зразок, — пояснив він, — те, з чим ми експериментували. Але поки не соромтеся використовувати його.

    Він виглядав як звичайна стара катана в японському стилі, але оскільки її зробив Куробе, я був упевнений, що це була майстерна робота. Я хотів би подбати про неї. Крім того, Хакуро зараз вбивав у мене всі свої знання з фехтування. «Було б добре мати щось, щоб носити його із собою», — подумав я, і за мить він з’явився у мене на талії. Лише це чомусь змусило мене відчути себе трохи сильнішим. Дивно.

    Нарешті я попросив Куробе зробити для мене короткий меч. На мить він виглядав трохи збентеженим, але посміхнувся й кивнув на прохання. Я не знав, що він думає про це, але мені було байдуже. Зрештою, це була зброя Ґобти. Я міг простягнути йому пластиковий ніж для фаст-фуду, і він би поклонявся мені за це.

    Тож, Куробе повернувся до кузні. Тепер ми всі були озброєні.

    На виході нас зупинив Гарм. Очевидно, броня Бенімару була готова. Не маючи під рукою великої кількості руди, оскільки заліза було дуже мало, він не зміг забезпечити його повним комплектом. Однак огри не дуже любили такі речі. Крім того, це не дуже добре поєднувалося з кімоно.

    Натомість Куробе приніс комплект кольчуг, виготовлених із матеріалів, зібраних монстрами. Це була завершена версія того, що він раніше подарував авантюристу Кабалу, і костюм, який зливався з аурою власника. Радий бачити, що моя магісталь так добре використовується. Він був набагато міцніший, ніж тестовий варіант, спеціально розроблений для Бенімару і чудово пасував до його червоного кімоно. В комплект також входили частини для грудей і стегон, а також наручі та щитки на гомілки. Бенімару сказав йому не турбуватися про шолом, оскільки це не було його стилем. Це було яскраво, але знову ж таки, це відмінно пасувало його хорошому вигляду.

    Я запитав його про броню для всіх нас.

    — О, я попрошу Шуну впоратися з цим, — відповів він. Очевидно, він доставлятиме їй кожен предмет, як тільки він буде готовий. Мабуть, йому дуже подобалося мати привід бачитися з нею. Наразі він надав три комплекти кольчуг для Хакуро, Соея та Шіон. Вони надягали його прямо поверх базового одягу, щоб він був добре прихований. Гарм і Шуна тісно співпрацювали один з одним, розробляючи кольчуги таким чином, щоб вони не спотворювали вигляд їхнього одягу. Крім того, Гарму довелося більше спілкуватися з Шуною, і я впевнений, що це єдине, що надихало його на таку чудову роботу. Мені хотілося, щоб його трудова етика не була натхненна спілкуванням з красивими жінками, але я не міг скаржитися.

    Я вже мав під рукою свою темну куртку, тож більше нічого не потребував. Тож, я подякував Гарму, поки мав нагоду.

    Наступного дня гобліни-вершники загалом були готові до відправки, вишикувавшись в ідеальний ряд з тижневим запасом провізії на спинах. Нам потрібно було бути швидкими та рішучими в цьому бою, тому я дав їм лише мінімум їжі. Якби я забезпечив їх повним запасом, це б надто сповільнило нас. Швидкість була для нас усім, і якщо з’явиться така потреба, нам знадобиться здатність швидко втекти звідти у найкоротший термін. Кожен вершник ніс достатньо їжі для себе, і цього було достатньо.

    Я подумав, що ми можемо вирушити раніше, щоб охопити місцевість заздалегідь.

    — Ми маємо знищити лорда орків! — крикнув я до них. — Давайте зробимо це швидко!

    Я навмисно намагався говорити короткими словами. Немає сенсу надто розпалюватися. Нам потрібно зосередити увагу на ситуації навколо нас, і чим простіші цілі, тим краще. Вершники, тим не менш, видали бойові крики у відповідь, оглушивши своїм ревом все місто.

    Більшість цих солдатів хобгоблінів пережили нашу першу (і останню) битву проти зграї лютововків. Було кілька новачків, але всі вони були елітними військами, кожному з яких довірили свого буревовка. Моральний дух був високий, і спостерігаючи за тим, як вони готувалися до виїзду, я зняв свою власну тривогу.

    Можливо, ми зможемо перемогти. Або, принаймні, втечемо неушкодженими, якщо не вдасться. Бути надто оптимістичним не варто, але й не потрібно припускати найгіршого в цій битві. Тож ми вирушили. Настрій піднявся, коли ми почали прокладати шлях до боліт.

    ***

    Минуло три дні, як ми виїхали з міста. Дерева рідшали, що свідчило про те, що ми наближалися до боліт. Ми випередили графік, завдяки зведенню нашого багажу до мінімуму. По дорозі не було водоймищ, тож я постачав воду для сил зі своїх запасів у шлунку, і це, очевидно, надало рідині ефект підвищення сили та зменшення втоми. Це дозволяло вовкам бігти довше з меншою кількістю перерв.

    Я мав подумати про це, насправді. Вода в моєму животі, ймовірно, була насичена магічними частинками, які могли впливати на монстрів різними способами. Можливо, це перетворило воду в якийсь вид цілющого еліксиру.

    А поки що ми відпочивали. Я подумав, що ми можемо трохи відпочити і перевірити територію, перш ніж зв’яжемося з людоящерами. Ми мали зустрітися з вождем через три дні, і якщо ми вже зайшли так далеко, не було потреби поспішати. Я наказав усім стати, розбити табір і відпочивати.

    «Час для невеликої розвідки».

    — Я огляну територію, пане Рімуру, — швидко запропонував Соей. Він точно був народжений для цього.

    — Гаразд, Соею. Дай мені знати, якщо щось знайдеш. І спробуй з’ясувати, де бос свиней, якщо зможеш.

    Я впевнений, що він зможе, з усією своєю вправністю розвідника. Коли я проводжав його, Бенімару підійшов до мене.

    — Пане Рімуру, — запитав він, — чи можемо ми використати всю нашу силу у цьому бою?

    Я не був впевнений у тому, що він має на увазі. Навіть якщо б я розумів, все одно я не знав, з яким саме «боєм» нам доведеться зіткнутися.

    — Га? Ну, звісно, але якщо я дам сигнал відступати, краще дотримуйтесь його, гаразд?

    Бенімару безстрашно посміхнувся.

    — О, я сумніваюся, що вам це знадобиться, мілорде! Ми зайшли так далеко, і готові знищити їх усіх! Правильно?

    Принаймні він виглядав упевнено. Це добре пасувало до його природного грубого вигляду. Сподіваюся, у нас буде перемога, щоб підкріпити цю впевненість. Це виглядало б не круто, якби він зараз виголосив мені таку браваду, а потім програв. Я був упевнений, що він би помер від сорому, але мені було цікаво, чи задумувався він взагалі про можливість програшу. Я сумніваюся, що вони коли-небудь дуже хвилювалися про таке. Але нехай.

    Шіон, тим часом, все ще дивувалася своєму мечу, посміхаючись, шепотіла йому: «Скоро я дозволю тобі розбити стільки черепів, скільки захочеш» та інші жахливі запевнення. Час від часу вона діяла дуже по-дурному, а іноді виявляла цю ознаку серійного вбивці. Чим більше я дізнавався про неї, тим більше небезпеки я відчував від неї. «Давайте просто вдамо, що я насправді цього не бачив».

    Хакуро, зі свого боку, був крутий, як завжди. Спокійний, як гірське озеро, можна сказати, що це була ознака досвідченого в бою ветерана.

    Потім я почув, як він прошепотів:

    — Сподіваюся, хтось із них кине мені виклик.

    «Чудово. Він теж?» Я був розгублений. Звідки вся ця впевненість у собі? «Вони збираються битися з армією, якій уже одного разу програли — я вважаю, що варто бути трохи обережнішим», — подумав я, зітхаючи.

    Приблизно через годину після того, як ми розбили табір я отримав повідомлення.

    Зараз хороший час, пане?

    Моє Спілкування Подумки запрацювало, коли я відпочивав, спостерігаючи за роботою всіх.

    Що таке? Ти щось знайшов?

    Ну, я знайшов групу, яка веде бій.

    Що?! Ґабіл?

    Ні, не він. Тут є лише один ящір, який, я вважаю, є близьким помічником вождя. Він проти групи орків — одного орка високого рівня та інших під його командуванням. Загалом близько п’ятдесяти.

    Близький помічник? Сам?

    Так, мілорде. Битва тільки почалася, але я відчуваю, що результат вже очевидний. Здається, один із орків вищого рівня намагається мучити людоящера, щоб продемонструвати свою силу. Що нам робити?

    Чи можеш ти перемогти цього орка вищого рівня та його людей?

    Це повинно бути просто, пане.

    Ще більше цієї впевненості. Я вирішив, що можу довіряти Соею у цьому. Але що з тією ящіркою? Я не міг просто дозволити їй померти, але якщо орк хотів битися, зараз був би вдалий час, щоб дізнатися про його здібності.

    Спілкування Подумки дозволяло мені бачити світ очима Соея — це, на мій погляд, була дуже зручна функція, але, на відміну від мене, Соей не міг підтримувати зв’язок безкінечно. Йому потрібно було регулярно давати відпочивати цьому «м’язу». Це також стосувалося і всіх інших; вони могли отримувати будь-які думки, які хотіли, але їх надсилання підлягало певним обмеженням. У всякому разі, той факт, що я міг надсилати все, що хотів, зробив мене дивом природи. Ми могли б тісніше об’єднати наші зв’язки, якби Соей був не так далеко, але немає сенсу скаржитися йому на це.

    Добре. Спробуй поспостерігати за ними якнайдовше і передай, що станеться після цього. Мені шкода ту ящірку, але поки що тримайся на відстані. Втрутишся тільки тоді, коли будеш вважати, що бій може обернутися фатально.

    Так, мілорде!

    Термін дії зв’язку закінчився. «Здається, тут щось відбувається. В іншому випадку людоящір не був би сам на околицях лісу». Я сподівався відпочити і спокійно вивчити ситуацію, але, здається, це не вдасться.

    Я зібрав усіх разом.

    — Слухайте, народ, — сказав я, — табір відміняється. Схоже, що тут щось відбувається.

    Я побачив, як напружилися обличчя гоблінів-вершників.

    — То ми вступаємо в бій? — запитав один.

    — Ймовірно, так. Наших ворогів приблизно п’ятдесят, тож я хочу, щоб ви билися по двоє проти одного орка. Пам’ятайте, що лорд орків здатний поглинати здібності мертвих ворогів. Тож, не ризикуйте надто сильно. Якщо ви думаєте, що у вас проблеми, забирайтеся звідти. Ви зрозуміли це?

    — Так, пане! — радісно вигукнули вони, Ґобта повів їх далі.

    — Добре. Я отримаю їхнє розташування від Соея. Коли ми будемо там, я хочу, щоб ви оточили їх, а потім якнайшвидше знищили. І пам’ятайте, не ризикуйте занадто.

    — Чи не надто ви хвилюєтеся з цього приводу, пане Рімуру? — втрутився Бенімару. — Тому що я вважаю, що у нас є надзвичайно здібна команда вершників, не кажучи вже про нас.

    — Ти так думаєш? Ну, я вважаю, що це залежить від вас, хлопці. Вперед.

    — Так, мілорде!

    Я спостерігав за тим, як Бенімару і Хакуро повели вершників. Шіон залишилася зі мною. Вершники могли впоратися з орками рівня піхоти, але я хотів на власні очі побачити цього офіцера «високого рівня». Чим більше я знатиму про наших ворогів, тим більше матиму можливостей у майбутньому бою. На моєму боці були Соей та Шіон — я сумніваюся, що це буде занадто небезпечно для мене.

    Отже, я сів на Ранґу і попрямував до Соея.

    ***

    Ми досягли Соея в той момент, коли він відбив удар меча від орка, який щойно зістрибнув із гілки дерева. Орк мав пару важких вигнутих ятаганів, схожих на величезні ножі для різання м’яса, але достатньо товстих, щоб розрізати кістки.

    Завдяки довгим рукам орків було важко оцінити дальність їхнього наступу. Соей взявся за обмін ударами з ним, для стороннього глядача часом здавалося, що постійні стрибки та ухилення наближали його до поразки.

    Проте я не хвилювався. Цей орк, на мій погляд, був досить слабким. На відміну від Хакуро, чиїх ударів, здавалося, неможливо було уникнути навіть з інстинктами природженого мисливця, я міг передбачити рухи цього орка, просто дивлячись на нього. У певному сенсі це було навіть мило.

    — Гехх! Хто ти? — крикнув мені орк з довгими руками, його обличчя було сумішшю свинячого, кабанячого і людського. — Ти прийшов, щоб стати поживою для генерала орків?

    Ах. То це він на високому рівні? Генерал орків?

    — Як ти смієш поводитися так грубо в присутності пана Рімуру! — Шіон випалила у відповідь, дивлячись на генерала своїми неймовірно холодними очима.

    — Ох. Ви…

    Я поглянув униз на цей новий, слабкий голос. Він належав людині-ящірці, яка дивилася на мене. Здається, вона зіщулилася, поранена з голови до ніг і ледве дихала. Вона втратила багато крові. Я сумніваюся, що вона довго проживе без сторонньої допомоги.

    Я знав, що просив Соея залишатися неупередженим якомога довше, і, мабуть, він виконував мій наказ із точністю. Він не винен у цьому, але тепер мені хотілося, щоб він втрутився трохи раніше. Я почав виглядати справжнім лиходієм, тому я вирішив зробити добрий вчинок, щоб компенсувати це.

    — Випий це, — сказав я, кидаючи їй цілюще зілля. Вона вагалася якусь мить, а потім швидко осушила пляшку. Ефект був вражаючим — всі порізи та синці миттю зникли.

    — Що за…?!

    — Неможливо…

    Генерал орків і людоящер одночасно висловили своє здивування. «Приємно. Це має трохи покращити мою репутацію. Добре, що я заробив трохи симпатій від цих хлопців перед великою зустріччю з вождем».

    Коли я поплескав себе по спині, ящірка підійшла до мене.

    — Б-будь ласка, пане! Будь ласка, мені потрібні ви та ваш посланець, щоб врятувати мого батька, вождя людоящерів… і Ґабіла, мого брата!

    Вона стояла на одному коліні, схиливши голову, ніби молилася до мене.

    — Що…?

    Я вже хотів був запитати, що з нею сталося, коли напав генерал орків.

    — Станеш у мене на шляху, і я з’їм тебе першим! — заревів він, схрестивши перед собою ятагани. Ймовірно, він намагався застати мене зненацька, але з моїм Магічним Відчуттям це було неможливо. Я спритно відскочив назад, щоб ухилитися від наступних ударів, але мені навіть не потрібно було турбуватися про це — миттєво переді мною опинилася Шіон, завдавши єдиного удару своїм важким лезом.

    Генерал орків інстинктивно перехрестив свої мечі, щоб заблокувати удар, але сила Шіон вибила їх прямо з його рук. Додатковий навик Міць Сталі підняв її силу на такий рівень, який вийшов за межі навіть за стандартами нелюдських істот, так що мені слід було цього очікувати.

    — Нікчемна тварюка, — пробурмотіла вона, сердито дивлячись на генерала орків своїм чітко окресленим обличчям. — Ти не можеш ні одної миті постояти на місці, поки пан Рімуру розмовляє?

    — Дідько! Всі ви, схопіть цю дівку…

    Жоден із підлеглих не відреагував на наказ. Це було зрозуміло, оскільки їх більше не існувало.

    — Вони майже не пручалися, — сказав Бенімару, під’їжджаючи до мене. — Навряд чи це варте мого часу!

    — Так, пане Рімуру, — додав Ґобта, їдучи поруч з ним. — Поговоримо про розчарування? Коли ми йшли двоє на одного, я ледь не відчув жалості до них.

    Вони, очевидно, завершили оточення і розправу, як я і наказав. Швидкість, з якою вони виконали цей наказ, приголомшила мене до мовчання. Хакуро просто вирізав кількох уцілілих орків позаду них. Можливо, я надто хвилювався.

    — Т-ти жартуєш! — спромігся видихнути генерал орків. Потім для нього стало ще гірше. Коли я вже збирався наказати Соею допитати його, для нього все закінчилося.

    — Помри!

    Голос супроводжувався спалахом світла і тихим гуркотом. І після цього генерал орків припинив своє фізичне існування.

    — Що робить ця ідіотка? — прошепотів я.

    Соей мав ті самі наміри, що й я, звернувшись до генерала орків, щоб витягти всю можливу інформацію. Але Шіон не мала подібних думок.

    — Я покарала цього нахабного дурня божественною карою, на яку він заслужив, мілорде!

    Вона посміхнулася мені, передчуваючи похвалу, яка, безумовно, мала б послідувати. А я не знав, чи хвалити її, чи кричати на неї.

    — Ага, так, — наважився я. — Давай спробуємо схопити їх живими наступного разу, добре?

    — Ах, так, пане Рімуру! Нам потрібно дати їм зрозуміти, що станеться, коли вони перейдуть дорогу такому, як ви!

    «Ні, нічого подібного. Зовсім». Але я не хотів пояснювати їй це. Вона відповіла «так» на моє прохання, і цього було достатньо. Увесь загін уже був мертвий, і хоч мені хотілося отримати інформацію від генерала орків, я був готовий назвати це успіхом. Немає сенсу зупинятися на тому, що вже зроблено.

    Я подумки переключив увагу, коли повернувся до людоящера. Принаймні, нам більше не заважатимуть.

    — До нашої зустрічі ще кілька днів. Що сталося?

    Вона почергово подивилася на нас із Соеєм, перш ніж врешті поглянула на мене.

    — Я донька вождя людей-ящерів, — сказала вона з чіткою переконаністю в голосі. — Я служу головною вартовою його королівської гвардії. Напередодні нашого союзу мій брат Ґабіл скинув королівську сім’ю та ув’язнив вождя. Він має намір вести відкритий бій проти орків, але сильно недооцінює їхню силу. Якщо так продовжуватиметься, ми програємо, і раса ящерів буде стерта з лиця землі.

    Вона на мить замовкла, шукаючи потрібні слова.

    — Вождь заборонив мені накладати на вас зайві турботи, коли я передаватиму це повідомлення. Але… будь ласка, як той, хто запропонував нам цей союз, я прошу вас допомогти нам!

    Тепер вона повністю розпласталась по землі переді мною. Ну що ж, так. Ґабіл був сином вождя людей-ящірів, і його сестра зараз була з нами. Вони, мабуть, всі успадкували хороші гени. Шкода, що з Ґабілом так вийшло. І все ж, я не міг допустити, щоб щось трапилося з вождем.

    «То що тепер…?»

    — Майте на увазі, що ми ще не уклали цей альянс. Вождь знав, що зараз не може розраховувати на наше втручання у внутрішню суперечку, тому він послав тебе, щоб ти тримала мене в курсі подій. Це так? Якщо так, то чому ти просиш мене про допомогу?

    Я знав, що це прозвучало підло, але у мене не було ніяких зобов’язань перед людоящерами. Була б одна справа, якби я підписав угоду, але для нас було б набагато розумніше вибратися звідти. Мене також починало дратувати те, що вона не має імені. Я чув, що монстри можуть розрізняти одне одного за тонкими вібраціями, які вони випромінюють як частину своїх емоцій, але для мене, як колишньої людини, це все було незрозумілим. Однак, мені було дивно називати її «людиною-ящіркою» та «головною вартовою вождя». Коли мої думки відійшли від теми, вона подивилася мені прямо в обличчя.

    — Я думала, — сказала вона, — що ті, хто став такими же могутнім, як ви, можуть мати силу врятувати нас усіх. Якщо дріади, які наглядають за цим лісом, визнали вашу силу, то я тільки сподіваюся, що ви змилостивитесь допомогти. Я прекрасно розумію, наскільки це егоїстично, але будь ласка…

    — Ах, добре сказано! — раптом вигукнула Шіон. — У тебе справді великий потенціал, якщо ти помітила всю славу сили пана Рімуру. Я впевнена, що люди-ящери будуть врятовані, як ти того й хочеш. Крім того, ми вже взялися за знищення сил орків!

    «Чудово. Ми знову за своє». Раптом у мене виникло дивне відчуття дежавю. Я призначив Шіон своєю секретаркою, але вона мала справжній хист підкидати мені все більше і більше роботи.

    Ах, добре. Все одно ми були готові до бою. Так чи інакше, краще співпрацювати наскільки можливо — поки ми не постраждали від цього.

    — Соею, чи можеш ти за допомогою Руху в Тіні переміститися туди, де знаходиться вождь?

    — Я можу, пане.

    — Гаразд. Цим я наказую тобі врятувати вождя людоящерів. Якщо щось стане на шляху нашого альянсу, усунь це.

    — Так, мілорде!

    — Так ви…?! О, дуже вам дякую!!

    Ящірка була дуже вдячною. Що мене влаштовувало. Але знову ж таки, я не мав наміру гинути заради неї.

    — Але май на увазі, я не планую жертвувати собою чи своїми людьми заради цього, добре?

    — Я очікувала цього, так. Я також хотіла б бути вашим гідом, якщо хочете…

    Добре. Радий бачити, що вона не образилася. Вона, мабуть, знає, що просить забагато, і не може звалити всю відповідальність на наші плечі. Інакше не було б сенсу називати це альянсом.

    — Я ціную цю ідею, — відповів я, — але я думаю, що Соей дістанеться до вождя набагато швидше, якщо працюватиме сам…

    — Чи можеш ти затримати дихання приблизно на три хвилини? — запитав Соей.

    — Так, безумовно! Насправді я можу протриматися і п’ять.

    — Гаразд. Тоді ти можеш приєднатися до мене. Усе гаразд, пане Рімуру?

    — Звичайно, без проблем. Візьміть і це.

    Я дав Соею кілька пляшечок цілющого зілля. Якщо йому це підходило, мені теж. У мене не було причин відмовляти їй, якщо вона не заважатиме моїм людям.

    — Ви, напевно, можете розбавити їх до десятої частини сили, і вони все одно будуть працювати, якщо травма не надто серйозна. Використайте їх на всіх, хто цього потребує. Якщо щось трапиться, я завжди на зв’язку.

    — Так, мілорде. — Він кивнув і відсалютував мені. — Тоді ми йдемо.

    Людина-ящірка низько вклонилася, перш ніж повернулася до Соея. Він поклав руки їй на стегна і активував Рух в Тіні, миттєво зникаючи з поля зору.

    — Я впевнений, що вождь у надійних руках, — схвально сказав Бенімару. І враховуючи навички Соея, я вирішив, що він має рацію.

    ***

    У той час, коли Соей був зайнятий вождем, я повернувся до своєї початкової роботи з огляду поля бою. Мабуть, ситуація загострилася, тому часу гаяти я не міг.

    — Гаразд. Ходімо подивимося, що задумав цей Ґабіл.

    — Як ви гадаєте, ми можемо йому допомогти? — запитала Шіон. Я знизав плечима.

    — Мабуть, це залежить від нього. Я не можу сказати, живий він ще чи ні.

    Ми домовилися врятувати вождя людоящерів. Про Ґабіла я не сказав жодного слова і я точно не збирався наражати себе на небезпеку заради нього… А поки що я хотів перевірити воєнний стан.

    — Ви ж не збираєтеся йти на бій, чи не так, пане Рімуру?

    — Це мій план, Бенімару. Я хотів би побачити все на власні очі, перш ніж приймати якісь рішення.

    Я подумав, що вивчення ситуації — це елементарно, і я справді хотів перевірити чи живий Ґабіл. Проте Бенімару був категорично проти.

    — Мій пане, зачекайте хвилинку. Ми з Хакуро могли б самі досить добре впоратися з цією роботою. Натомість ви з Шіон могли б просто спостерігати за нами здалеку.

    — Справді, пане Рімуру. Ви мій лідер і лідер нас усіх. Я впевнений, що в цьому випадку було б розумніше залишити цю битву нам…

    «Хлопці, хлопці, так не вийде». Тут були тільки Бенімару, Хакуро та сотня гоблінів-вершників. Кожен повинен був взяти участь. Я мав намір узгодити більш детальний план битви на конференції, як тільки союз буде укладений, але загалом у мене вже була загальна ідея в голові. Ми могли б використати силу людоящерів як приманку, і Бенімару та інші високорівневі кіджіни мали б подбати про орків вищого рівня замість мене. Іншими словами, я фактично хотів створити сценарій, в якому я б бився один на один проти лорда орків. Мене не цікавило відправляти сотню людей на самогубство проти двохсот тисяч.

    — Ой, ой, заспокойтеся, хлопці. Ви справді маєте намір перемогти двісті тисяч крикливих орків загоном із сотні вершників? — зазначив я з певною недовірою.

    — Так! — з ентузіазмом долучився Ґобта. — Скажіть їм, пане!

    Я не міг його звинувачувати. Не можна було очікувати, що хтось виконає наказ стрибнути зі скелі.

    — Я подумав, що там, де є воля, є і спосіб, — пробурчав Бенімару. З ним погодилися лише Хакуро та Шіон. Мені стало цікаво, чи в усіх цих огрів щось не так з головою. «Тільки вас «воля» може завести так далеко, хлопці!» Я планував дати їм невелику свободу дій, але, можливо, мені варто трохи натягнути віжки. Вони вже одного разу програли оркам — вони повинні знати, наскільки вони страшні. Це було моє бачення їхньої реакції, але я не сказав про це вголос. Усі вони поводилися так, ніби їхня еволюція стерла все начисто.

    — Ну, у будь-якому випадку, я буду спостерігати за ситуацією з неба. Я віддаватиму накази залежно від обставин, тому дозволю тобі впоратися з деталями на місці, Бенімару.

    — Гаразд. Тоді досить справедливо.

    Здається, це достатньо його заспокоїло. Але я все одно нервував. Я ніколи раніше не командував чимось схожим на армію. Я грав у багато стратегічних ігор на ПК, але у мене не було досвіду командування справжніми солдатами із плоті та крові. Тож моїм наміром було спостерігати за діями згори та суворо дотримуватися роздачі наказів. Я б використовував Спілкування Подумки, щоб зв’язуватися з усіма та тримати їх у курсі подій. Тоді Бенімару використовував би це для командування наземними силами, хоча остаточне рішення, відступимо ми чи ні, все одно було б за мною.

    — Зрозуміло? — сказав я гоблінам-вершникам. — Ви маєте виконувати накази Бенімару, якщо я сам не віддам конкретних наказів. Крім того, не робіть нічого, що може призвести до смерті! Це буде не остання наша битва, тож не обманюйте себе, вважаючи, що це так.

    — Рааах!

    Вершники знову схвально вигукнули. Я попередив їх не занадто розпалюватися, але війна була війною, і вони були готові до неї.

    — Ми не підведемо вас, пане Рімуру! — сказала Шіон, а Бенімару кивнув поруч із нею. Хакуро був таким же байдужим, як і завжди.

    «…Ах, я впевнений, що все вийде». Але попри надмірно самовпевнених огрів та рівень хвилювання серед гоблінів-вершників у мене було таке відчуття, ніби я намагаюся стрибнути вище своєї голови. Тож, я поклявся собі: «Якщо все стане занадто заплутаним — відступай, відступай, відступай».

    ***

    Я вже збирався випустити крила зі спини, коли зрозумів, що мій одяг буде заважати. Крила давали мені можливість літати, про що я знав із минулих експериментів, але це була несподівана заковика. Потім я згадав те, що мені сказала Шуна. Магічна нитка, яка використовувалася для одягу, могла певною мірою трансформуватися залежно від волі власника. Тепер я зрозумів, що вона мала на увазі.

    Уявивши себе з крилами, я відчув, як у мене на спині автоматично відкрилися дві дірки. Крила вийшли, а дірки закрилися самі. «Ця модифікація досить непогана. Краще подякую за це Шуні та Гарму пізніше».

    Щоб вибратися з лісу, потрібно було бігти близько години, але в повітрі це зайняло зовсім небагато часу. Тепер я був над полем бою, перевіряючи ситуацію. Я був надто високо, щоб розрізнити дві сторони, але я міг використати Магічне Відчуття, щоб зрозуміти це.

    Це було майже так, ніби я був супутником, який робить фотографії землі зі стратосферних висот. І якщо подумати, вид на всю битву з висоти пташиного польоту надавав нам величезну перевагу, чи не так? І використовуючи цю інформацію для відправки повідомлень через Спілкування Подумки будь-яким потрібним військам… Це було схоже на застосування новітніх досягнень військової техніки у середньовічному бої. У мене був доступ до інформації, про яку жоден генерал у цьому світі не міг би подумати.

    Це було саме те, що мені було потрібно, щоб з тією невеликою силою, яку ми мали, змусити цифри працювати. Фактично, цей підхід, ймовірно, найкраще підходив для управління невеликими, мобільними арміями, такими як наша. Я дивувався тому, що мені пощастило натрапити на цю тактику, досліджуючи поле бою. Підсумовуючи, ситуація склалася не на користь людей-ящерів. Вони були оточені, не маючи шляхів для відступу, і лише завдяки дикій згуртованості їхнього лідера, їм вдавалося ще триматися. Було неможливо передбачити, як довго вони так протримаються.

    Примружившись, я впізнав ватажка Ґабіла. Спочатку я подумав, що він ще той ідіот, але, можливо, я недооцінив його. Зважаючи на те, наскільки відданою йому була його сестра, я мав визнати, що він, можливо, був порядною людиною в глибині душі. Однак перше враження, яке він справив, було катастрофічним. Як командиру, йому не вистачало здатності бачити загальну картину бою, що зрештою могло його погубити. Але лідери не народжувалися із цією здатністю, не маючи ніякого досвіду. Якщо він зможе вижити і засвоїти цей урок, він, швидше за все, колись стане великим генералом.

    Тепер перед Ґабілом стояв лише один орк. Інша група, одягнена в чорні обладунки, утворила коло навколо нього. Безумовно, вище зазначені орки, одягнені у повний обладунок, проявляли військову дисципліну, якої не було у жодного іншого орка. Той, що стояв обличчям до Ґабіла, ймовірно, був генералом орків, схожим на того, якого Шіон нещодавно стерла з лиця землі; він явно випромінював набагато сильнішу присутність, ніж орки, які утворювали коло.

    Потім почалася дуель. Ґабіл боровся мужньо. Його надзвичайна спритність і вміння володіти списом, коли він зіткнувся з генералом орків, змусили мене задуматися, чи був би у Ґобти взагалі хоч шанс без того трюку із зниканням у тіні. Але, на жаль, різниця в силі між ним і генералом орків була надто великою. Мало-помалу тіло Ґабіла почало покриватися порізами та ранами. Я не хотів дозволити йому померти. І якщо я так думав, то відповідь була очевидною. Я віддав свій наказ.

    Ранґо, ти можеш переміститися до Ґабіла за допомогою Руху в Тіні?

    Так, мій господарю.

    Як і у випадку з Соеєм, Ранґа міг напряму відправитися до будь-кого, кого він особисто зустрічав раніше. Що, безперечно, спростило для мене роботу.

    Ґобто, ти теж йди!

    Гех! С-справді?! Там ніби як величезна армія…

    Крізь передачу думок я почув крик болю. Зв’язок із Ґобтою на мить обірвався, а потім знову відновився.

    Він із задоволенням прийме місію, пане Рімуру.

    Тепер в мою свідомість втрутилася Шіон. Я не знав, що сталося з Ґобтою, але, мабуть, мені не треба було про це знати.

    Чудово. Я хочу, щоб ви двоє врятували для мене Ґабіла. Вперед!

    Ґобта дістанеться до Ґабіла першим, поки Ранґа відволікатиме решту орди. Потім він працюватиме з людьми-ящерами та гоблінами, щоб прокласти шлях із цієї пекельної діри. Вони пішли разом. Але навіть вони не зможуть протриматися довго серед величезної кількості орків, подумав я.

    Пане Рімуру, — запитав Бенімару, — чи дозволено нам йти…на все?

    Спочатку допоможіть людям-ящерам. Вони потребують цього. Після цього робіть, що хочете. Звертайте увагу на будь-які накази, які дасть вам Хакуро, але в іншому випадку дійте на свій розсуд.

    Так, мілорде! Ми покажемо їм, що здатна зробити раса огрів, або, краще сказати, кіджінів!

    Він звучав щасливо. Ну і добре. Тому що все має статися швидко. Віддавши свої накази, я перевірив стан бою. Оборонні ряди людей-ящерів були на межі розпаду. Це не триватиме довго. І якщо така ситуація була назовні, то печери, де знаходився вождь, зараз могли бути в такому ж становищі. Я відправив туди Соея самого; чи буде він у порядку? Я не надто хвилювався за Ранґу, але як щодо Ґобти? Не кажучи вже про Бенімару та його команду…

    «Ну добре. Немає сенсу хвилюватися про це зараз». Я віддав накази, і вони їх прийняли. Якщо хтось погоджувався зробити те, що, на його думку було для нього неможливим, то це було лише його провиною. Коли я ще був новачком у своїй компанії, бос весь час кричав на мене, щоб я не брав на себе більше роботи, ніж міг виконати. За його словами, якщо в результаті відбудеться затримка, це негативно вплине на всіх у команді. Те ж саме стосувалося і менеджерів — якщо вони не усвідомлювали, що надто навантажують своїх працівників, вони отримували те, на що заслуговували.

    Важливо було виконувати роботу, яка найкраще тобі підходила. Робота боса полягала в тому, щоб оцінювати здібності своєї команди та правильно розподіляти роботу. Я все ще не маю повного уявлення щодо їхніх можливостей. Важко було сказати, прошу я від них забагато чи ні. Я просто сподівався, що вони знають себе краще, ніж я — і що я не дурніший, ніж думаю. Думати про це було безвідповідально, але поки що я мусив у це вірити. І оскільки завдання боса полягало в тому, щоб втручатися і допомагати, коли щось йшло не так, я повинен був стежити за ними. Якщо хтось там унизу потрапить у біду, я не хотів, щоб вони були самі.

    ***

    Один помах алебарди зламав спис у руках вождя.

    Той факт, що вождь пережив цей напад, сам по собі заслуговував похвали. Він гордовито посміхнувся, дивлячись на генерала орків.

    — Пха-ха-ха-ха! Я можу битися скільки завгодно без зброї!

    Уся бравада світу не переконала нікого в кімнаті, що він це мав на увазі. Його броня вже була розтрощена, тріщини в його гордовитій кольчузі були очевидними для всіх. Не маючи нічого, що могло б його захистити, вождь був на волосок від смерті.

    — Слухайте! — він закричав з усією владою, на яку був здатний. — Вперед, мої захисники! Захищайте стільки жінок і дітей, скільки зможете. Я не дозволю вам здатися! Виграйте нам стільки часу, скільки зможете, і чекайте на підмогу!

    — Вождю… Ця підмога не може існувати насправді…

    — Не кажи так! — відповів він, суворо наставляючи віце-генерала своєї королівської охорони. — Вір у них! Ми не можемо відмовитися від надії. Захищай гідність людей-ящерів до самого кінця!

    Вождь не хотів виявляти слабкості. Він був символом сили людей-ящерів, їхньою останньою надією. Людоящери, яким більше не було куди втекти, не мали на що спертися, окрім його слів.

    — Крім того, — додав він своїй команді із посмішкою, — якщо я зможу перемогти цього ворога, ми зможемо відкрити новий шлях для себе.

    Він мав рацію. Якщо вони зможуть перемогти ватажка орків, що блокував вихід, у них буквально з’явиться шанс на виживання. Серед воїнів-ящерів не було відчаю. Навіть якщо їхній вождь паде, вони знали, що встануть і будуть боротися. Цього вони навчилися за роки спостереження за тим, як він захищає свій народ. Вони будуть боротися до останнього, і якщо вони зможуть евакуювати якнайбільше невинних, то більшої перемоги годі бажати. Вони мали знайти зв’язок із майбутнім. Але навіть ця надія була розбита генералом орків.

    — Ти старий дурень! Уся безглузда балаканина цього світу тепер вас не врятує!

    Спалах, і алебарда в руках генерала орків прорізала собі шлях у груди вождя, а потім і крізь них.

    — Агрх!

    Він впав, кашляючи кров’ю по дорозі. «Ось воно…»

    Печерою лунали крики людоящерів. Генерал орків зробив крок уперед, намагаючись завдати останнього удару вождю, але його зупинила невелика команда бійців. Він розрубав їх, обурений такою перешкодою, і дістався до тіла вождя.

    — Ти добре бився, для ящірки, — пробурчав він. — Ваша мужність доводить нам, що ви добре послужите нашій плоті та крові. Коли ти помреш, ти помреш, радіючи честі стати частиною нас!

    Він спрямував лезо своєї алебарди до шиї вождя, підняв її а потім…

    — Я б радив тобі цього не робити. У нас є обіцянка з вождем.

    …його зупинив голос того, хто з’явився перед ним. У той момент, прибуття людини на ім’я Соей повністю змінило долю раси людоящерів.

    ***

    Соей тоненько посміхнувся. Він відчував, що дійсно добре служить своєму господарю. Для нього це було щось, чого Бенімару ніколи не зміг би виправдати, не залежно від того, був він сином минулого короля чи ні. Вони були суперниками ще з дитинства, і рано чи пізно Соей став би його вірним підданим, служачи лорду, який би повів за собою всю расу огрів. Але все це було в минулому. Тепер у нього був новий господар, Рімуру. І ця думка його тішила.

    Огри насолоджувалися довгим періодом миру, який не порушували жодні конфлікти. Для них лісові монстри були далеко не такими сильними — і останнім часом їм навіть не доводилося мати справу з лютими нижчими драконами. Це добре, Соей знав. Але він не міг заперечити того факту, що хотів повною мірою використати всі навички, які були в ньому закладені.

    Потім на його поселення напали орки. Він проклинав своє безсилля в той день. Він припускав, що їхній кінець настане швидко — вони були без лідера, нездатні помститися за своїх друзів і родину. Але тепер він був щасливий і вдячний за своє щастя. Під керівництвом свого нового господаря він отримав шанс помститися. Він ніколи не дозволить гордості послабити свою пильність. Та єдина поразка багато чому навчила його. Разом із принизливими спогадами він закарбував у своєму серці те, яким дурнем був увесь цей час. Він відшліфував своє Мистецтво для свого господаря, знищуючи його ворогів, і відточив усе, що мав у собі. Ніщо так не тішило його, як накази, які він мав виконувати. І тепер Соей був готовий сумлінно виконати їх.

    ***

    Поглянувши на мовчазного чоловіка, вождь упізнав у ньому чудовисько, яке зустрічалося з ним раніше. Високопоставлений представник народжених магією, який називав себе Соеєм, той самий, хто запропонував їм союз. «Він прийшов за мною? Але у нас ще не укладений союз. Але, але…» Сумніви та запитання кружляли в його голові. Але на межі свого життя вождь мало що міг зробити. Він спробував заговорити, вихаркуючи кров із горла.

    — Лорде Соею… Ви прийшли за мною? Після того, як ми пішли у наступ, ігноруючи вашу пораду…? Клянусь своїм життям, будь ласка, допоможіть людям-ящерам…

    Він намагався зробити все можливе, щоб доручити майбутнє свого народу Соеєві перед тим, як померти. Але тепер там стояла інша фігура. Яку він не впізнав до того, як вона заговорила.

    — Батьку, випий ось це.

    До його рота піднесли ємність синього кольору. У той момент, коли він відчув, як рідина потекла між його іклами, його жахливі на вигляд рани магічним чином зникли, ніби їх ніколи й не було. За мить ця рідина повернула його у здорову форму.

    — Що?! — вождь підскочив у стані шоку.

    — Моя порада…? Що ви маєте на увазі? Ну, це не має значення. Я хочу, щоб ви чекали тут, поки не настане призначений день. І намагайтеся бути обережними. Ні мій господар, ні я не будемо раді, якщо ви помрете до нашого приходу.

    Цей холодний, заспокійливий голос звучав так недоречно.

    «Він каже, що виконає свою обіцянку щодо альянсу? Але…»

    — Але зараз не час для цього, — сказав він. — Орки…

    Тоді він зрозумів, що щось не так. Генерал орків, все ще тримаючи алебарду високо в повітрі, перестав рухатися. Його обличчя мало дивний темно-червоний відтінок, а його м’язи надулися, коли він зосередив всю свою силу для майбутнього замаху.

    — Це… Що означає…?

    — Не хвилюйтеся. Я його поки що зупинив.

    Коментар Соея прояснив ситуацію для вождя. Але що це означало…?

    Він подивився на Соея диким поглядом. Він усвідомив, що цей генерал орків, який мить тому повністю домінував над ним у бою, тепер був абсолютно беззахисним перед цим посланцем.

    — Що…? Що ти…?

    — Але шкода, — безтурботно прокоментував Соей, дивлячись на завмерлого орка. — Я схопив його, сподіваючись допитати, щоб він став корисним для пана Рімуру… але, схоже, він ділиться інформацією з якимось зовнішнім джерелом. Здається, мені доведеться його вбити.

    Для Соея, своєрідного торговця інформацією, витік даних до ворога глибоко вразив би його гордість. Тому він завжди дуже уважно спостерігав за ворогом. Тепер у його очах горіло блакитне світло, виявляючи дрібні зміни магікул в атмосфері. Це вказувало на те, що він використовував Спостережливі Очі, одну зі своїх додаткових навичок, і ця навичка підказувала йому, що генерал орків передає те, що він бачить, комусь через кришталеву кулю чи інший носій.

    Соей вирішив, що краще вбити орка, ніж розкрити своє прикриття. Але саме вбивство його не так цікавило. Тому він вирішив розкрити трохи більше інформації, сподіваючись визначити рухи ворога.

    — Але просто вбити тебе було б нудно, — сказав він із м’якою посмішкою, — то чому б мені не попросити тебе, передати ще одне повідомлення? Я припускаю, що той, хто контролює вас, орків, стежить за мною, так? Наступними будете ви. І ми подбаємо про те, щоб ви глибоко пошкодували про те, що зробили кіджінів своїми ворогами.

    І з цими словами Соей відвів погляд від генерала орків, більше не цікавлячись ним. Його робота зроблена, і тепер настав час прибрати сміття.

    — Помри, — прошепотів Соей. Наступної миті генерал орків був розірваний на мільйони тонких шматочків Липкою Сталевою Ниткою, якою він обмотав його.

    Саме в цей момент народилася остаточна форма Ниткового майстра, бойового прийому, вперше задуманого Рімуру.

    Вождь стояв, вражений і безмовний. Він намагався стримати свої думки, спробувавши пригадати те, що він щойно почув. Потім він повернувся до Соея, не витираючи піт з чола.

    «Кіджін… Так він із кіджінів?!»

    Він дивився на нього так, ніби дивився на щось, що його розум відмовлявся сприймати. Потім вождь пригадав силу, яку той продемонстрував хвилину тому. І тепер все стало на свої місця.

    «Можливо, мені слід було знати. Він легенда в стилі лорда орків. Наступний рівень огрів…»

    Кіджіни були еволюційною формою огрів, вже високорівневих мешканців лісу. Тому було логічно, що сила, яку він продемонстрував, була подібна до народженого магією високого рівня. Далеко за рангом А, поза межами розуміння. Мало хто серед народжених магією досягав такого рівня.

    Але те, що сказав Соей, пролунало в голові вождя. Він сказав «кіджіни». У множині. Значить, їх було більше. Від цієї думки у нього пішли мурашки по спині.

    «Моє рішення… — подумав він. — Моє рішення прийняти цей союз було найкращим із тих, які я коли-небудь приймав…»

    Потім вождь опустився на підлогу. Тепер він був у цьому впевнений. Якщо кіджіни допоможуть йому, люди-ящери точно будуть врятовані.

    Незважаючи на миттєву поразку генерала орків, солдати-орки не виявляли жодних ознак паніки. Бій тривав у шаленому темпі, в той час, коли головна вартова використовувала цілющі зілля, які їй дав Соей, щоб допомогти пораненим.

    Соей втомлено подивився на орду.

    — Нам важко спокійно відпочивати з цими настирливими мухами навколо, — сказав він, як завжди, спокійно та врівноважено. — Я міг би подбати про них, поки я тут. Будь ласка, дайте мені одну хвилину.

    Невдовзі після цього тіло Соея розділилося на кілька зображень самого себе. П’ять тіней стрибнули вперед, кожна ідентична Соею, аж до одягу та спорядження. Це були копії, зроблені за допомогою його магічної навички Реплікації, і кожна з них мовчки почала діяти.

    Попрямувавши до коридорів, вони стали перед людоящерами, які вперто підтримували захист залів. По одному було розміщено біля кожного з п’яти виходів із камери, включаючи шлях евакуації. Люди-ящери із захопленням дивилися на них, але все одно пропустили їх.

    — Ви можете поки що відпочити, — сказав кожен із них, ідучи своїм індивідуальним шляхом. Поки вони це робили, людоящери були свідками неймовірного видовища. Орки-солдати, які ще мить тому здавалися демонами із самого пекла, були безпомічні, коли Соей вирізав їх сам. Та сама картина розгорталася у кожному з коридорів.

    Розріз Демонічною Струною.

    Ефективна, блискуча машина смерті. За мить Липка Сталева Нитка, розгорнута у кожному коридорі, наповнилася магічною силою і почала рухатися саме так, як того хотів Соей. Від неї не було куди втекти, особливо в цих тісних підземних коридорах.

    У той момент, коли він виконав рух, солдатів-орків миттєво розрізало. Можливо, їм пощастило, що вони не могли відчувати страху. Починаючи із лідера спереду, їх вбивали без жодної хвилини опору. Соей не виявляв до них ні милосердя, ні жалю навіть на секунду, вбиваючи орків, як мисливець, що пожинає життя здобичі, яка потрапила у його пастку.

    Орки позаду ласували шматочками орків, яких розрізали павутиноподібною ниткою, кидалися на повну вперед і самі були вбиті.

    Коридори являли собою звивисту масу проходів, і тепер вони були повністю під владою Соея. Він розташував нитки запаморочливою кількістю способів, і він міг будь-коли змінити їхнє розташування. Для нього орки були просто надокучливими шкідниками, яких потрібно було знищити, надто слабкими, щоб вважатися справжніми ворогами. Його копії мовчки й ефективно виконували його накази, вчиняючи бійню.

    Людоящери були надто шоковані, щоб щось сказати. Сцена перед ними повторювалася знову і знову, сповнюючи їх захопленням і страхом. Це була сила на зовсім іншому рівні, робота людини, чия сила перевершила все, що вони могли собі уявити.

    «Окрім цього, — подумав Соей, — клони могли б подбати про все самі». Шосту копію він залишив там як контактну точку, про всяк випадок, а потім пішов, непомічений ніким. Він повертався до Рімуру, свого господаря, шукаючи для себе нову роль.

    ***

    Після того як Ґобта та Ранґа вирушили в дорогу, Бенімару на мить мовчки замислився.

    — Якщо я можу запитати, — звернувся він до хобгоблінів, які були в межах чутності, — чи можете ви всі використовувати Рух в Тіні?

    Буревовки, клан Ранґи, могли б цим скористатися на полі бою — а як щодо їхніх партнерів?

    — Ми не можемо робити це самі, як Ґобта, — відповів один із вершників, який мав пов’язку на оці. — Але якщо ми будемо з нашими партнерами, то так, ми зможемо.

    — Так! Ми єдині з нашими партнерами і тілом, і душею!

    — Приємно чути, — сказав Бенімару, задоволено кивнувши. — Ми збираємося прорватися в оточення ззовні, тож я хочу, щоб ви відправились через Рух в Тіні до Ґобти. Пан Рімуру послав його першим, щоб вам було легше переправити туди решту.

    — Ох, — прокоментував інший хобгоблін. — Ого, пан Рімуру дуже розумний!

    — Так! Тож він змусив Ранґу відвернути увагу ворога, щоб Ґобта зміцнив позиції людей-ящерів?

    — А потім ми атакуємо, перегруповуємося з Ґобтою, і, поки ворог буде збентежений, ми змінимо хід подій на свою користь. Правильно?

    Бенімару кивнув. На його обличчі була посмішка, видаючи його радість від того, що всі зрозуміли хід думок Рімуру.

    — Саме так. І якщо ви це розумієте, негайно вирушайте в атаку!

    — Так, пане!!

    Таким чином гобліни-вершники почали своє перше вторгнення у війну.

    У цьому районі залишилися лише три кіджіна.

    Бенімару почав розминати своє тіло, у його думках не було й сліду занепокоєння. Як раса бійців, які працювали найманцями і тому подібне, огри відчували особливу емоційну прихильність до того, щоб мати «господаря», на якого можна покластися. Отримати господаря, щоб служити йому до кінця життя, було єдиним щирим бажанням, яке вони всі розділяли.

    Це, а також войовниче минуле Бенімару змінили його погляд на світ. Він знав, що більшу частину часу поводився егоїстично. Ось чому він вагався брати на себе роль короля огрів у той час, але зараз це не мало значення. Мати таке високе становище означало б, що його ніколи не пустили б на поле бою, де смерть була присутня постійно. Але тепер усе було інакше. Він міг би цілий день грати головну роль, якби захотів. Йому подобалося те місце, де він був, і з ним було двоє його друзів, які слідували за ним без нарікань.

    — Вже скоро, — зауважив Хакуро, витягаючи тіло, щоб підготуватися.

    — Це так, — мовила Шіон. — Ми повинні подякувати пану Рімуру за надану нам можливість.

    Вони разом з Бенімару вважали Рімуру своїм господарем. Ось чому вони відчували себе в безпеці, покладаючись один на одного. Вони працювали разом на спільного господаря, і Рімуру насолоджувався своїм становищем, керуючи ними обома.

    — Добре. Почнемо це, так? Перший бій у славній перемозі, яку ми, в кінці кінців, запропонуємо пану Рімуру?

    Огри кивнули на слова Бенімару, і миттєво всі троє кинулися на максимальній швидкості. Вони бігли крізь пишні дерева й траву, ніби летючи над землею, і запах води ставав все сильнішим у їхніх ніздрях. Вони миттєво опинилися на болотистій місцевості, розбиваючи орду орків у зовнішньому периметрі, не знижуючи швидкості ні на мить.

    Вибух енергії вирвався з важкого меча Шіон. Орки-солдати, які товпилися перед нею, були розбиті, ще до того, як вони зрозуміли, що трапилося, і ця атака означала початок їхньої битви.

    «Слабкі». Таке було перше враження у Бенімару. Йому навіть не довелося нічого робити, оскільки Шіон і Хакуро розсікали кожного, хто був настільки безрозсудний, щоб наблизитися.

    Проте для Бенімару це було не дуже весело. Два його співвітчизники були майстрами ближнього бою. Шіон також володіла Мистецтвом, відомим як Меч-Гармата Огра, яке дозволяло їй вивільняти чисту енергію з кінчика свого клинка. Якщо дивитися згори Хакуро працював у невеликих точках активності, тоді як Шіон стріляв серією смертоносних зарядів здалеку. У Бенімару не було місця, щоб зробити щось інше.

    — Добре! Ви, свині, що стоїте переді мною; вам краще втекти, рятуючи свої шкури. Зробіть це, і я пощаджу вас.

    Жоден з орків не здригнувся. Вони чули крики «Здохни, сволото!» і «Ви не будете глузувати з нас!», коли вони кинулися на огрів, ще більш розлючені, ніж раніше.

    — Тоді приготуйтеся до смерті!

    Зрозумівши, що його вороги не мають наміру тікати, Бенімару недбало простягнув праву руку вперед. Над нею з’явилася чорна полум’яна куля, розширившись приблизно до одного метра у діаметрі, перш ніж він випустив її. Зрозумівши небезпеку, орки-солдати почали ухилятися, але було вже надто пізно. Вогняна куля продовжувала розширюватися та прискорюватися, швидше за ураган, а орки були надто повільними, щоб втекти від неї.

    Кожен, хто торкнувся її, миттєво згорав, не залишаючи за собою навіть купки попелу. Але не це робило чорну кулю полум’я жахливою. Кілька секунд потому, коли вона дійшла до великої групи орків попереду, полум’я випустило всю енергію, яку воно зберігало всередині. Область діаметром у сто метрів раптово опинилася під куполом чисто чорного кольору, в центрі якого знаходилася вогняна куля. Потім пролунав потужний гуркіт, низький і гучний настільки, щоб заморозити все поле бою, і кров кожного, хто там перебував.

    Тепер уся територія стала тихою, позбавлена звуків війни, які панували тут лише мить тому. Це був Пекельний Спалах, вогняна атака, яка домінувала над усім, що було до і після цього.

    У своїй еволюції Бенімару отримав додаткові навички «Контроль Полум’я», «Темне Полум’я» та «Бар’єр Дальньої Дії». Поєднання цих навичок із його власними містичними навичками призвело до створення цього оригінального вміння, унікального для нього самого.

    За кілька секунд купол зник, не залишивши нічого, крім випаленої землі. Болотна вода в постраждалому районі випарувалася, а сам ґрунт під нею перетворився на скло від спеки. Трансформація була різкою, і кілька тисяч орків, які були під тим куполом, тепер залишилися в минулому. Вони ніколи більше не дізнаються, що їх спіткало.

    І все це сталося протягом хвилини після першого спалаху полум’я з руки Бенімару.

    Це була відповідь Бенімару на цю війну. Еволюція перетворила його на жахливого народженого магією, чиї атаки за зоною дії тепер могли знищувати цілі регіони одночасно. Він зловісно посміхнувся.

    — Зійдіть з дороги, свині! — ще раз попередив він. Тепер ці орки пізнали страх. Унікальний навик Ненажерливості певною мірою позбавив їх цього, але тактичного удару Бенімару було більш ніж достатньо, щоб розпалити страх у найглибших впадинах їхніх шлунків.

    Це була атака, якій вони ніколи не зможуть протистояти, що б вони не робили. Це було на такому рівні, якого вони ніколи раніше не відчували. Вони вжили заходів проти магії, але навіть генерали орків, оснащені антимагічними кольчугами, не могли вижити після спалення. Вроджена стійкість до вогню, міркували орки, марна, і вони мали рацію — звичайний різновид магічного імунітету тут не працюватиме. Ця атака була страшною протипіхотною зброєю, рівною забороненому заклинанню високого рівня.

    Жодна з жертв нічого не змогла зробити. І навіть їхнього праху не залишилося, позбавляючи тих, хто вижив, можливості поглинати їхні трупи та підсилювати себе. Жоден солдат-орк не міг впоратися з народженим магією високого рівня, і його дебют вселив страх у їхні серця.

    Вони почали панічно тікати, абсолютно втративши контроль. Зараз ніщо не могло повернути їх до тями; єдине, про що вони думали, — швидко бігти куди-небудь подалі.

    І саме цей початковий залп сигналізував Рімуру та його військам, що настав час приєднатися до бою.

    Кинувши погляд на хаос, який він щойно спричинив, Бенімару почав крокувати вперед. Він був абсолютно невимушений, наче прогулювався парком, і два огри поруч з ним були такі самі. Не залишилося нікого, хто міг би кинути їм виклик, і тепер вони могли бачити армію, яка вступила в бій з Ранґою та його товаришами.

    Солдати-орки більше не були для них перешкодою.

    ***

    Як тільки він змирився зі своєю смертю, Ґабіл зрозумів, що був врятований. Він обернувся, щоб подякувати. Ця фігура виглядала знайомо, але йому знадобилася мить, щоб пам’ять повернулася до нього.

    «Ах! Так! Правитель того села, що приборкало лютововків!»

    Нерозумний вираз обличчя Ґобти відповідав спогадам Ґабіла про благородного хобгобліна, який переміг його у битві.

    — Ах! — він не зміг мовчати. — Ви! Ви ж господар того села, так? Ви прийшли нам на допомогу?

    Ґабіл раніше називав його підступним боягузом, але тепер, коли його підкріплення прибуло, він зрозумів, що весь цей час помилявся. Тим часом Ґобта не знав, як відповісти. «Про що він?» — подумав він, вражений. Цей ящір виглядав настільки незначним для нього, що він вирішив не давати відповідь на його безумство.

    Цей абсолютно несподіваний подарунок дозволив Ґабілу ще раз оглянути оточення. Здалеку почувся галас, що свідчив про те, що там щось відбувається. «Мабуть, це якось пов’язано з тим гуркотом раніше», — подумав Ґабіл. Але Ґобта знав, що це було насправді — сигнал від Бенімару про те, що огри вже на місці.

    — Ой! Здається, починається. Гмм, ти ж Ґабіл, так? Збери своїх союзників і поверніться в оборонний стрій!

    — Мм. Так. Я знаю.

    Жоден з них не розумів, про що говорить інший, але вони все ще мали розумові можливості об’єднатися для досягнення спільної мети. Вони обидва поспішили геть, обидва з новим обов’язком.

    ***

    Поза межами уваги Ґобти та Ґабіла Ранґа оцінював генерала орків.

    — Ти хочеш стати на моєму шляху? — сказав боєць, націливши спис прямо на вовка, трохи знервований цими новими подіями, але все ще контролюючи свій розум. — Хто ти?

    Ці вовки його, звичайно, хвилювали. Генерал орків відчув, що тихий гуркіт, який пролунав раніше, був ознакою ще більшої небезпеки, але він не міг залишити вовків поза увагою.

    — Я Ранґа, — пролунала тиха, напівгарчача відповідь, — вірний слуга пана Рімуру!

    Двоє зиркнули один на одного.

    — Рімуру, кажеш? Я ніколи не чув цього імені, але якщо цей Рімуру захоче кинути нам виклик, ми його знищимо.

    Тепер генерал орків перестав цікавитися Ранґою. Якщо він не був пов’язаний з лордом демонів або народженим магією високого рівня, чиє ім’я йому було знайоме, він міг убити його без жалю. Цей раптовий гуркіт здався йому набагато важливішим для розслідування.

    Він розгублено просунув спис уперед, намагаючись пронизати Ранґу й покінчити з ним. Ранґа без зусиль відскочив назад, ухиляючись від удару.

    — Хитре мале щеня!

    Тепер генерал орків уважніше подивився на Ранґу. Потім він помітив, що це був зовсім не звичайний вовк. «Що? Та годі. Це просто магічний звір… Чому я дозволяю йому так себе хвилювати…?» Він припустив, що його раптове тремтіння — це просто злий жарт його розуму.

    — Як якась нижча тварина сміє показувати мені свої ікла! — крикнув він, віддаючи наказ своїй елітній команді. Лицарі-орки розійшлися віялом, оточивши Ранґу в ідеально синхронному маневрі. Дотримуючись вказівок генерала, вони спрямували свої списи на вовка. «Немає сенсу викликати якусь тварину на двобій один на один», — подумав він.

    Ранґа усміхнувся. Він уже давно не відчував такого підбадьорення, коли міг повністю вивільнити свої інстинкти верховного хижака.

    З виттям настільки довгим і гучним, на яке він був тільки здатен, він вивільнив свою ауру. Провівши стільки часу в тіні Рімуру, він сильно піддався впливу аури свого улюбленого господаря і він використовував її, щоб уявити себе магічним звіром, яким він і являвся. Щось спонукало його шукати себе у цій формі, і тепер Ранґа зрозумів, що настав час, щоб його інстинкти прокинулися.

    Він відчував, як усередині припливає сила. Його м’язи росли, підштовхуючи його до свого повного, п’ятиметрового розміру. Його пазурі зміцніли, ікла перетворилися на сталеві кинджали, але найбільше вирізнялися два роги, які тепер росли з його чола.

    Це була форма його господаря, яку він бачив у минулому. Зоряний буревовк. І тепер він перетворився на нього.

    Виття змусило воїнів орків здригнутися, але вони не відчували страху. Їхній генерал орків був поруч, і навичка Ненажерливості притупила їхні серця. Ранґа безкорисливо пирхнув, глянувши на їхнього лідера. Тепер вони не загрожували йому. Він відчував свою справжню силу, і настав час показати її.

    Відчуваючи потік сили, він зосередив свою магію на своїх рогах. Генерал орків вловив цю трансформацію вищого рівня і зрозумів небезпеку, що їм загрожує. Він поспішив віддати наказ своїм солдатам відступати, але було вже надто пізно.

    Спалах світла пробіг по їхнім рядам. Потім почувся звук грому, коли стовпи електрики піднялися з поверхні землі до неба у супроводі невеликої армії торнадо.

    Ранґа отримав навичку Темна Блискавка — і хоч він не міг безпосередньо контролювати блискавку так, як міг Рімуру, але два його роги дозволяли йому визначати радіус її дії та силу удару. І він мав ще дещо — додатковий навик Контроль Вітру. У певному сенсі це була нижча версія навику Контролю Частинок, який отримав Рімуру. Це дозволяло Ранзі підвищувати та знижувати місцевий атмосферний тиск, щоб створювати пориви вітру, а в поєднані з його навиком Темної Блискавки це забезпечувало один-два смертельні удари.

    Ранґа знав це — його інстинкти підказували йому так — і він застосував це проти своїх ворогів, не вагаючись жодної хвилини. Контроль Вітру тепер належав йому, і він використовував його, щоб створити приголомшливу різницю тиску в повітрі. Це була область, на якій він застосував Темну Блискавку, і наступні промені електрики заповнили саме ту область, яку він хотів. Результатом став звивистий вир висхідних і низхідних повітряних потоків, які зрештою зібралися в один величезний вихор.

    Це призвело до утворення кількох великих торнадо, які випромінювали електрику, коли мчали по полю бою, як великий смертоносний шторм. Генерал орків миттєво перетворився на купку вуглецю, а його солдатів, які були поблизу, швидко поглинули шторм і гроза.

    Коли торнадо зникли, орків поблизу більше не було. Таким чином, навичка Ранґи для широкомасштабної атаки — Шторм Смерті — уперше вплинула на світ.

    Ранґа задоволено дивився, як його торнадо проносилися по землі. Вони не вплинули на жодного з людей-ящерів, і навіть на максимальній відстані та з максимальною силою вони не завдали їм ніякої шкоди. Звичайно, вони виснажили його магічні резерви, але не настільки, щоб зробити його нерухомим.

    Він помахав хвостом, усвідомлюючи, що все вийшло ідеально. Він видав ще одне довге, щасливе виття, якого було більш ніж достатньо, щоб налякати орків, що спостерігали здалеку. Ранґа дивився сидячи, як вони панічно тікали, мовчки поповнюючи свою магію. Битва ще не закінчилася. У нього ще буде багато можливостей зробити свій внесок. Немає потреби квапити події.

    Здається, у Ґобти теж все добре. Сили людей-ящерів знову зібралися разом під пильним командуванням Ґабіла. Гобліни-вершники приєдналися до Ґобти й разом винищували орків, які нещодавно знущалися над людоящерами і гоблінами. Незабаром люди Ґабіла знову стали злагодженою силою.

    І тепер вони могли бачити Бенімару та його друзів, які йшли здалеку. Ранґа кивнув собі. Здається, тепер перемога була гарантована.

    ***

    Гелмуд дивився на свою кришталеву кулю. Йому не подобалося те, що він бачив.

    — Ці прокляті нікчемні виродки!

    У пориві гніву він вдарив кулю об землю, розбивши її на мільйон шматочків. Вона показувала події, які відбувалися в лісі очима генерала орків — Гелмуд обрав таку точку перегляду, щоб побачити те, що, на його думку, було остаточною реалізацією всіх його амбіцій. Але тепер остання з його неушкоджених кришталевих куль стала чорного відтінку. Усі троє солдатів, яким він довірив кулі, загинули в бою.

    Протягом останніх трьох років Гелмуд готувався до майбутньої церемонії. Церемонія на честь народження нового лорда демонів.

    Організувати це доручили Гелмуду, і це завдання сповнило його радістю. Якщо все піде добре, це створить лорда демонів, який буде слухатися його наказів. Це було надто привабливе частування, щоб проігнорувати його.

    Лорди демонів цього світу уклали між собою угоду, згідно з якою Ліс Джура був недоторканним і не належав нікому. Та це було, однак, лише формальністю, і дрібні втручання у ліс були повсякденним явищем. Сам Гелмуд проводив під поверхнею кілька різних операцій.

    Він сіяв насіння конфлікту у лісі.

    Гелмуд особисто давав імена найсильнішим серед кожної з рас, що мешкали у лісі. Надання імені створінню вимагало великої кількості магічної енергії, виснажуючи її на місяці. Це була небезпечна гра, але «іменовані» ставалися до Гелмуда, як до батька, і слухали все, що він їм казав.

    Повільно, обережно, він створював невеличке коло підопічних, якими він міг маніпулювати по всьому лісі. Деякі були вирвані із землі, ще до того, як вони могли повністю прорости, а інші повністю розцвіли. Деякі були гоблінами, інші людоящерами — були залучені й інші раси, усі вони братимуть участь у війні як іменовані монстри. Це було отруєння колодязя, щоб відсікти слабких зі стада — сильні проти могутніх, і тому, хто виживе, судилося стати лордом демонів.

    План Гелмуда пройшов без проблем.

    Ці великі війни між цілими расами мали б відбутися лише через три століття після зникнення Велдори. Неважливо, був він запечатаний чи ні, розпочати війну, коли Велдора ще був живим, було подібно до гри з вогнем. Фактично, він міг розірвати печатку сам.

    Тому він не поспішав, збираючи більше пішаків під своїм контролем і регулюючи баланс сил між расами. І тепер, коли Велдора зник набагато раніше, ніж він очікував, усе почало розвалюватися.

    Але щастя ще не покинуло Гелмуда. Народився лорд орків — і хоча він цього не очікував, він успішно переманив його на свій бік. Це було козирною картою Гелмуда, і тепер, коли плани вийшли з-під контролю, Гелмуду не залишалося іншого виходу, окрім як використати її. З таким планом було б краще, якби все розвивалося природним шляхом, але з його точки зору, у нього не було іншого вибору. Він розумів, що це трохи нагадує підтасування всього турніру, але вирішив, що лорд орків стане наступним лордом демонів, незважаючи ні на що.

    Брак часу змусив його трохи пришвидшити план, і Гелмуду все ще не вистачало сил підпорядкувати лісові раси вищого рівня. Він також хотів посіяти трохи насіння серед огрів і тріантів, але цього разу нічого не вийшло.

    Якщо бути точним, огри відхилили пропозицію про надання їм імен. Він намагався з ними домовитися, але вони рішуче відмовлялися. Як воююча раса, огри не бажали швидко змінювати свою прихильність. Так, вони були високого рівня, але Гелмуд дійшов висновку, що ними було неможливо керувати.

    Цей досвід настільки розлютив його, що він вирішив спочатку націлити лорда орків на огрів. Те, як вони легко пронеслися над батьківщиною огрів, переконало Гелмуда, що він на правильному шляху. Він послав співробітника, народженого магією, щоб тримати все під контролем, але це виявилося непотрібним. Лорд орків неухильно ставав сильнішим, і навіть його підлеглі наближалися до рівня А. Завдяки цьому Гелмуду було набагато легше спати вночі.

    Знищення цих настирливих огрів спершу позбавило його останнього зерна тривоги. Тріанти були нешкідливими, доки їхнім землям безпосередньо не загрожувала небезпека. Він міг не поспішаючи розчавлювати їх. Усе йшло за планом.

    Колись він боявся лордів демонів, які панували над ним, але тепер настала черга Гелмуда смикати за ниточки. Потрібно було небагато часу — і коли він завершить знищення людей-ящерів, залишаться тільки дурні гобліни-слабаки. І коли лорд орків отримає повний контроль над лісом, Гелмуд змусить його продовжити рух, щоб знищити людське місто.

    Це буде його заява світові про те, що народився новий «лорд демонів», і ця заява буде підтверджена фактами, коли він знищить дріад і тріантів у лісі.

    Скоро, дуже скоро Гелмуд отримає лорда демонів, який буде робити все, що йому заманеться. Він займе своє законне місце серед наймогутніших правителів світу. Він бачив це у своїй уяві так чітко, але тепер…

    Він не став продовжувати контракт з людьми, найняття яких витрачало цілий статок.

    Господар Гелмуда був тим, хто познайомив його з «Помірними блазнями». Вони були моторошною маленькою групою, і хоча вони пропонували йому безліч потужних народжених магією, план йшов настільки добре, що йому було важко знайти для них відповідну роботу, не розкриваючи при цьому весь свій план, чого він намагався уникнути.

    Вони попередили його, щоб він займався своїми справами і не крутився навколо дріад. Ось чому він приклав стільки зусиль для створення арсеналу стійких до магії обладунків і спорядження. Проблема була вирішена, на думку Гелмуда.

    Армія лорда орків завоювала більшу частину лісу. Ще один крок, і все було б у їхніх руках.

    Але тепер…

    Саме тоді, коли лорд орків збирався насолоджуватися своїм новим життям лорда демонів, несподівана сутність втрутилася у роботу механізму.

    Раптом одна з кришталевих куль почорніла. Один із п’яти генералів орків, командирів, які підпорядковувалися безпосередньо лорду орків, був убитий. Гелмуд розгубився, а потім запанікував. Він зрозумів, що якщо справи підуть не так, для нього не тільки не буде місця серед світової еліти — його господар може вирішити, що він не вартий того, щоб бути поруч з ним.

    Це усвідомлення прийшло до нього приблизно у той момент, коли його третя кришталева куля замовкла. Здавалося, що вся надія втрачена для його амбіцій, і для нього самого.

    Гелмуд полетів назовні, накладаючи заклинання польоту, щоб прискорити свій рух. Зараз не було часу на розробку плану. Йому потрібно було дістатися до болотистої місцевості, і йому потрібно було бути швидким.

    Щоб вподобати цю частину, необхідно зареєструватись на сайті або увійти, якщо ви вже зареєстровані.

    Вподобати!
    Щоб залишити коментар, необхідно зареєструватись на сайті або увійти, якщо ви вже зареєстровані.