Зміст
  • Глава 1. Чаклунська зустріч
  • Глава 2. Маєток Гардіан
  • Глава 3. Загадки навкруги
  • Глава 4. Хижі тіні
  • Глава 5. Таємниці «забутих» домів
  • Глава 6. Чалкунка-травниця
  • Глава 7. Гості старого дому
  • Глава 8. Давні друзі
  • Глава 9. Закон проти нас
  • Глава 10. Творець суккубів
  • Глава 11. Ласкаво просимо до «Лілії»
  • Глава 12. Шаман-безумець
  • Глава 13. Директорське доручення
  • Глава 14. Палаючий бог
  • Глава 15. Дві гільдії: Джарет
  • Глава 16. Дві гільдії: Дітер
  • Глава 17. Протистояння
  • Глава 18. Дуель
  • Глава 19. Особливе замовлення
  • Глава 20. День факультету
  • Глава 21. Пір’я падає з неба
  • Глава 22. Схованка за ширмою
  • Глава 23. Суккуб для імператора
  • Глава 24. «Золотий дракон»
  • Глава 25. Отрута в моїх руках
  • Глава 26. Арджі
  • Глава 27. Померти і встати
  • Глава 28. Подорож до лігва алхіміків
  • Глава 29. З найкращими побажаннями…
  • Глава 30. Слідами вітру
  • Глава 31. Навздогін вітру
  • Глава 32. Стара нова лабораторія
  • Глава 33. Осідлати демона
  • Глава 34. Попелястий замок
  • Глава 35. Битва за «Лілію»
  • Глава 36. Вища демонологія
  • Епілог
  • Додаток
  • Глава 28. Подорож до лігва алхіміків

    Директор ді Арро

    Норліз ді Арро сидів у кріслі, закутавшись у ковдру і зануривши ноги в таз із гарячою водою. Пара підносилася вгору, осідаючи краплями на пензлику ковпака. Вогка осіння погода проникала в кімнату з щілин у віконній рамі, накопичувалася водою на стеклах, просочувала будинок неприємною вологою і літаючими всюди шкідливими мікробами.

    Директор чхнув. Цілий ешелон вищезазначених шкідників оселився у нього в носі і обґрунтував надійну базу. Через проклятий нежить довелося скасувати важливу зустріч, передоручивши щомісячний звіт дурню-помічнику. Інспектор, що приїхав до «Лілії», без особливого ентузіазму сприйняв цю перестановку сил і виявив бажання затриматися в фортеці.

    Камін тріщав і чадів, поширюючи сигнали лиха. Посланий на розвідку вогняний джміль голосно гудів в трубі, йому сердито відповідав чийсь верескливий голосок. На підлогу сипалися шматочки сажі. Норліз байдуже спостерігав за перетворенням килима в шмат закопченої матерії, його позначка настрою і без того наближалася до нуля.

    Тим часом проноза-інспектор всюди пхав свого носа, вишукуючи вади. І знаходив їх. На жаль, його не можна було усунути, як коменданта — той теж виявляв зайву цікавість. Пан ді Арро, який звик до подібного роду перевірок давно був готовий до будь-якого вердикту посадової Занози. Тісне спілкування з власниками товстої кишені приносило свої плоди, і саме одним таким «плодом» директор збирався поділитися.

    Пізня осінь у Ватеронузі проливними дощами розмочила дороги. Поштові карети застрягали в бруді, а гінці розійшлися по придорожніх тавернах до перших заморозків. Пакети з листами і посилками припадали пилом, поки їх адресати нервово жували нігті в очікуванні. Норліз, що не отримував ніяких звісток від заміських друзів, похмурнішав з кожним днем, чхав і зривав злість на підлеглих. З тих пір, як в листуваннях перестав брати участь посередник, він ані хвилини не переставав сумніватися, чи дійсно дощ затримав лист. Або конверт давно перехопили імперські розвідники?

    Старий некромант, що давно розгубив всі сили, був корисною фігурою на гральному полі Норліза. Саме він був рятувальним буфером між замовником і виконавцем. На жаль, Особливий магічний загін розкрив його справи з Гільдією вбивць, і Норлізу щоб уникнути подальшого розслідування довелося посередника з поля прибрати.

    Поки директор витирав ноги, джміль з надсадним гудінням сіл на стіл і поповз до кошика з печивом, за ним ланцюжком тяглися крихітні сліди. Крістіана, що нещодавно заходила, від частування відмовилася, її більше цікавив піднесений Норлізом шприц з отрутою, нібито знайдений у Веддена Еллоу.

    — Спробуй зробити з цього антидот, — порадив їй маг.

    Ларрен і раніше лежав в комі без надії на пробудження. Боротьба зі смертю швидко спалила його сили, перетворила тіло чоловіка на скелет, обтягнутий тонкою блідою шкірою. Протиотрута могла б врятувати його, і Крісс не збиралася відмовлятися від цієї можливості.

    Директор посміхнувся. Обчислити, що маг працював на ОМО, було простіше за все, надто вже відкрито він діяв при викраденні документів. Записи двох братів-алхіміків, здобуті кимось із майстрів-вбивць, безсумнівно, виявилися цінним надбанням, з їх допомогою можна було знову відтворити експеримент двадцятирічної давнини. Залишалося тільки забрати їх. Під приводом світської бесіди Норліз ді Арро запросив колегу на чай, попередньо вливши в чашку кінську дозу отрути. Ларрен легко проковтнув отруту, зжерши при цьому цілу гору цукерок, і пішов, вільний від усіляких підозр і передчуттів. Через пару годин посиніле тіло мага, що задихався і волав, вже лежало на лікарняному ліжку, оточене лікарями.

    Спершу Норліз засмутився через невдачу — за його розрахунками докучливий колдун повинен був відправитися на зустріч з могильними хробаками. Але, поміркувавши, пан ді Арро знайшов ситуацію, що склалася, вигідною: беззахисний чоловік, отруєний невідомим препаратом найкраще підходив на роль лабораторного кролика. Непогано було б створити протиотруту, щоб вивчити потім зміни, що відбулися в організмі нещасного Ларрена. Кумедно, що саме Крістіана, так спрагла допомогти, стала причиною його страждань. Дівчина готувала компоненти зілля на замовлення місцевого алхіміка, навіть не уявляючи, куди йде більша їх частина.

    Норліз посміхнувся і завмер, поки маленькі пискляві гомункули ставили на стіл казанок з гарячим відваром. При дворі директором були задоволені, хоч і не підозрювали, що той, відсилаючи дослідження владі «забував» повідомити реальні результати своєї наукової роботи. Алхіміки, травники і навіть деякі учні були лише невеликою складовою цього грандіозного труда. Пан ді Арро без сумнівів використовував їх в своїх цілях, і викидав, щойно вони переставали бути корисними.

    Маг сьорбнув ароматний напій з чашки і поморщився — терпкий смак трав був занадто насиченим. «Дурні створення», — пробурмотів директор і змахнув глиняних недотеп зі столу. Слуги з глухим стуком посипалися на підлогу і розбіглися по норах. Звідти вони ризикнуть боязко виглянути тільки після відходу господаря. Норліз сам ліпив їх, в надії створити щось більш загрозливе, ніж купка безмозких слуг, але з п’ятдесяти чоловічків ожило тільки одинадцять. Зіпсовану глину довелося віддати братам Загрозським, разом з алхімічними реактивами і деякими матеріалами досліджень.

    Всього два роки тому талановиті вчені змушені були ховатися в нетрях, всього два роки минуло з тих пір, як вдалося відродити неймовірний експеримент, розпочатий двадцять років тому. За одну ніч мета, яку так довго плекав маг, ретельно збираючи в кишеню корисні знайомства, стала досяжною. Всього два роки тому...

    ***

    Норліз ді Арро йшов безлюдною вулицею нічного Ватеронуза. Прийом у герцога Локшіра пройшов в нудній п’яній атмосфері. Гості поступово роз’їжджалися по домівках, везучи з собою невеликі пакети з подарунками. Норліз чекати своєї карети не став. Після порції жирної качатини його трохи нудило, і маг вирішив прогулятися до «Лілії» пішки. Паперовий пакет приємно хрустів в руках, від нього пахло гострими прянощами, привезеними молодшим сином графа з подорожі. Попереду чинно пливли світлячки, що розсували обійми темряви. Норліз зупинився, коли їх світло вихопило чотири фігури, які перегородили дорогу.

    — Що вам потрібно, панове? — привітно підняв капелюха чоловік.

    Чорні обличчя людей виглядали гротескними масками, різкі лінії окреслювали грубо висічені силуети незнайомців, при одному погляді на них магу стало ніяково. Стоячи зараз посеред безлюдної вулиці, де кожен звук заглушали підступаючі впритул будинки, він як ніколи розумів, що таке страх. Покриті сажею виродки з Погорілого району не побояться напасти на чаклуна.

    «Даремно я це затіяв», — вирішив Норліз і подумки заскиглив від жаху. Уява вже малювала йому жахливі картини подальших подій, як раптом один з обгорільців виступив уперед.

    — Пане ді Арро, так? — хрипло промовив він і закашлявся.

    Решта незнайомців повільно обступила директора, а налякані їх видом світлячки скулилися і прикипіли до господаря. Маг нервово кивнув, йому вартувало титанічних зусиль зберігати впевнений вигляд, доки грабіжники обмацували його в пошуках поживи. Обгорілець спокійно запустив руку Норлізу в кишеню, потім взяв пакет з прянощами і потряс його. Роки життя на попелищі позбавили цих людей можливості чуяти запахи, тому сильний аромат ніхто з них не відчув.

    — Справа є. Ходімо з нами, — нарешті вимовив ватажок, надягаючи дорогий плащ, і ховаючи за пазуху золоту підвіску з символом Лілії.

    Маг проводив речі, що змінили господаря, ревнивим поглядом, проте нічого говорити не став. Мабуть, сьогодні він не значився в списках Смерті, як відскіпався невеликим «даром» панам Бандитам.

    Не чекаючи відповіді, виродки швидко рушили вперед, і Норлізу довелося піти за ними. На перехресті двох вулиць обгорільці зупинилися перечекати, поки пройде вартовий загін. Зазвичай стражники трималися освітлених сторін, немов їх боргом була охорона світлячків, вивішених над дверима заможних будинків. Але цього разу їх привернув здавлений кашель, що лунав з темряви. Опинившись в делікатній ситуації чаклун довго роздумувати не став, він накинув на себе і трьох обгорільців маскувальні чари, позбавивши роздратованого чимось сержанта можливості побачитися з предками.

    — Хто тут? — підняв ліхтар над головою стражник.

    Вогник олійної лампи освітив байдуже обличчя бродяги: чорний просочений в шкіру бруд, нечесана борода з застряглим в ній сміттям, засмальцьоване волосся, зав’язане шматком тканини... і непоганий плащ, знятий з респектабельного літнього чоловіка.

    — Відвали! — грубо прохрипів він і харкнув кров’ю сержанту під ноги.

    Той невдоволено позадкував, не бажаючи зв’язуватися з сухотним, і тільки заспокійлива присутність загону за спиною змусила його відповісти:

    — Ах, ти наволоч! Забирайся в свої нетрі!

    Обгорілець знизав плечима і ще раз плюнув, викликавши нову хвилю лайки. Затвердивши свою перевагу, стражники затримуватися не стали, вони швидко втратили інтерес до подій і не звернули уваги на чотири тіні, що відкидалися невидимими людьми. Бандити скинули маскування та проводили вартових глумливими знаками і вирушили далі.

    — Гей, Хенк, ти там пікнік влаштував? — один з них гукнув ватажка, помітивши, як той відстав.

    Обгорілець стояв, притулившись до рогу будинку, і важко дихав. Почувши голос, він підняв голову, і раптово зайшовся в страшному нападі кашлю. Кілька болісних секунд він задихався, намагаючись зі свистом втягнути в себе повітря, по його підборіддю стікала густа кривава піна, а потім виродок вихопив з-за пояса невеликий ніж і з силою встромив його собі в груди. Шокований побаченим, Норліз залишився стояти на місці, поки інші бандити намагалися допомогти агонізуючому товаришеві. Незабаром все затихло. Чоловік, що стояв над мертвим ватажком, закурив цигарку.

    — Забирайте речі і підемо, — сказав він.

    Маг обережно наблизився — йому досі не вірилося в реальність того, що відбувалося. Розглянувши труп, він прийшов до висновку, що з такою вентиляцією в легенях не живуть, і ошелешено відійшов назад. Норліз звик думати, що є господарем становища, і всі смерті навколо підвладні його рішенням, а це безглузде самогубство ніяк не вписувалося в його картину світу.

    До Погорілого району було ще далеко, але виринаючи неначе з-під землі бідняцькі мазанки вже були покриті іржавим пилом. Ніде не горіли вогні, не траплялися по дорозі перехожі, лише гавкіт собак та писк мишей оживляли сумовитий пейзаж міських нетрів. На підступі до попелища дорогу перегороджувала стіна з зеленого каменю. Перш ніж перелізти її, бандити натягнули на обличчя пов’язки, щоб захиститися від зернистого пилу, що парив у повітрі. Останній виродок затримався. Осідлавши стіну, він міцно стиснув її колінами і простягнув Норлізу руку:

    — Твоя черга.

    Директор гидливо скривився і позадкував назад — шанована людина не прийме допомогу від подібного непотребу. Поводивши рукою над камінням, він змусив деякі з них злегка зрушити, утворивши якусь подобу сходинок. Спокійно піднявшись по цих сходах, чаклун зістрибнув з іншого боку і опинився в покинутій частині міста.

    Уламки, що залишилися від кварталу магів, колись одного з найбагатших місць Ватеронуза — ось, що дісталося покидькам, що знайшли тут притулок. Вихори попелу закручувалися і перетворювали землю в сіру пустку, де отруйне важке повітря поступово вбивала все живе. Пил злітав при найменшому подиху вітру та клаптями летів в обличчя, забивався в одяг, роздирав горло. Тутешнім жителям було нелегко захиститися від нього, вони безперестанку моргали і терли запалені очі, розмазуючи сльози по брудних щоках. Норліз терпляче почекав, поки його «свита» закінчить з одяганням захисних окулярів (він прекрасно себе почував в повітряному міхурі), а потім попрямував в сторону одного з вихрових потоків. Там він розлучився зі своїми провідниками, щоб залишитися самому на порозі загадкового будинку.

    Будинок безрадісно скалився на непроханого гостя гострими осколками, що стирчали на всі боки. Забиті дошками двері боляче вп’ялася в долоню старим цвяхом, і залишили на пам’ять про себе кілька скалок. Всередині, як і очікувалося, царювала розруха. Повний морок лише злегка розсіювався чарівним світлячком, його світла вистачало на те, щоб не спіткнутися в темряві об мостину або купу гнилого мотлоху. Маг постояв, переминаючись з носка на п’яту, і почув приглушений звук, що ішов звідкись знизу. У темряві він розгледів великий люк, що вів до підвалу — його видавала вузенька смужка світла, яка вибивалася назовні.

    Норліз нахилився і потягнув за кільце, кришка люка несподівано легко піддалася, і на здивованого чоловіка витріщалася маленька і до непристойності заросла голова. Кудлата недоглянута борода обвивалася навколо шиї, щоб не заважати, а скуйовджене абияк підстрижене волосся були невизначеного, неабияк присипаного сивиною кольору. Але замість того, щоб оглянути відвідувача грізним поглядом з-під зсунутих брів, голова радісно вигукнула:

    — А, це ви, пане ді Арро! — і одразу зникла внизу.

    — Заходьте! — прокричала вона.

    Директор хмикнув і, намацавши сходи, спустився вниз. У підвалі було задушно яскраво горіли вишколені світлячки, саджені на канделябр. Потік смердючого повітря злегка сколихнув їх, і власник вищезазначеної голови — маленький миршавий дідок — кинувся задраювати люк, щоб до притулку не залітав попіл.

    Немов підводний будинок-міхур павука-сріблянки, це місце не терпіло проникнень ззовні. Поки господар закривав щілини тканиною, Норліз встиг розглянути акуратно збудований ряд склянок з невідомими речовинами всередині, велику, оббиту залізом скриню, і нерухоме тіло, що лежало під покривалом. З рота сплячого чоловіка стирчала трубка, через яку він дихав.

    — Мене звуть Рой Загрозський, а це мій брат — Лойєль. — Нарешті випалив незнайомець.

    — В-віта-ю, — дивним хрустким голосом відгукнувся хтось позаду директора.

    Той обернувся і побачив напівпрозору копію людини, що лежала на кушетці.

    — Це... то це ви! Я стільки років витратив, щоб знайти вас! — схвильовано заговорив директор і осікся.

    З тих пір, як йому в руки випадково потрапили відомості про заборонений експеримент, Норліз ані хвилини не переривав пошуку. Він марив ідеєю, яка зародилася в блискучих умах двох братів, він дихав думкою про те, як одного разу сам зможе повторити і перевершити те, що вони зробили. Жадібно хапаючи уривки розмов, маг відтворив картину давніх подій, що призвели до краху старої лабораторії.

    Відкрита під керівництвом імперських учених, вона незабаром перестала приносити плоди (подумати тільки, придворні щури всього лише намагалися дослідити феномен напівкровок), і тоді ініціативу перехопив один алхімік. Він задався питанням: якщо здатності вампіра, ельфа або друїда можуть передаватися у спадок, чи можна витягти те, що робить їх особливими? Безжально експлуатуючи підлеглих, Норліз ді Арро і сам шукав відповідь, але він пішов далі — нерозумно було бачити сенс в дослідженні заради самого тільки знання.

    «Напередодні війни кожен раз хижі країни починають хизуватися іклами, як собаки перед сутичкою. Вони кидають величезні гроші на армії, а потім сотнями ховають солдатів, що обходилися їм так дорого. Темні землі не витримують цю гонку, країна пасе задніх, накульгуючи і втрачаючи на ходу кращих воїнів. Кращих, але не ідеальних. Скільки життів вартий в бою один ельф? А один вампір? Об’єднавши їх якості, можна було б створити новий вид істот, що перевершує всі прототипи. І якщо для цього мені знадобиться вбити купку недоумків, я без вагання пущу їх на клапті!»

    Директор упивався цією ідеєю, але змушений був працювати таємно, раз у раз застрягаючі через необхідність заново винаходити колесо. Однак тепер у цьому не було потреби.

    — Разом ми зможемо досягти результату, залишаються тільки деталі...

    Рой Загрозський довго розмовляв з гостем. Той прибрав до рук весь експеримент — для нього то була остання можливість втілити мрію. Лой не виявляв подібного ентузіазму, він сумно ширяв у кількох сантиметрах від підлоги, уважно прислухаючись до розмови. Мірно погойдувалися на гніті світлячки, голосно гудів в безсилій люті вітер. Попелястий вихор бився об стіни, силкуючись проникнути крізь дошки до ненависних живих істот. Поступово у свідомості Норліза вони втратили свою матеріальність. Він прийшов до тями лише вранці, не розуміючи, чому слуга не збудив його раніше. Чоловік сів на ліжку в повній розгубленості.

    — Що сталося? — прошепотів він.

    Пам’ять вперто не бажала повертатися. Останніми спогадами директора були обгорільці, що нахабно відбирали його пожитки. Машинально він запустив руку в кишеню і несподівано для самого себе витягнув на світло клаптик паперу.

    «Якщо Ви читаєте це, значить, зустріч відбулася» — свідчила записка.

    Щоб вподобати цю частину, необхідно зареєструватись на сайті або увійти, якщо ви вже зареєстровані.

    Вподобати!
    Щоб залишити коментар, необхідно зареєструватись на сайті або увійти, якщо ви вже зареєстровані.