2. Дарувальник Хань Іна.

Запахи відгукнулися в носі Альтаїра неприємною сверблячкою. Від місцевого кронпринца було чути пряним цитрусовим бергамотом, від генерала — смертю і чорнилами, від його брата — ромашкою і смаженим м’ясом. Альтаїр вклонився присутнім.

Сева махнула рукою, покликала до себе.

— Це дитина, якою я опікуюся. Мій Кефей.

— Сестра Їхньої Імператорської Величності називає його «своїм Кефеєм», — пробурмотів Гуань Мін.

Сева засміялася, поплескала по дивану поруч і взяла в руки гребінь. Альтаїр сів на вказане місце. Родичі принцеси дивилися на нього несхвально. Її вчинки суперечили звичаям імперії. Хлопчик користувався прогалинами в знаннях Севи, щоб залишатися біля неї, але це може налаштувати проти нього сім’ю принцеси, як свого часу насторожило Еміла. Та Альтаїр прикидався невігласом, з огляду на його особу безрідної сироти, він не зобов’язаний знати етикет.

— Гуань Міне, про що ви балакали, коли я увійшла?

— Вчений розповів, що екіпажі в Материнському світі можуть їхати без коней, і значно швидше, ніж наші. Називаються автомобілями. Однак місця всередині менше, ніж в екіпажах Вавилону, а небезпеки більші, через швидкість, — Гуань Мін обернувся до Сашка. — Автомобілі рухаються завдяки божественному артефакту?

— Ні. Завдяки рушію внутрішнього згоряння. Це різновид теплового рушія, всередині якого згорає паливна суміш. Такий рушій є хімічним і перетворює енергію згоряння палива на…

Кронпринц втратив увагу, мабуть, почув багато незнайомих слів. Альтаїр уже звик до такого, Сашко все би роз’яснив, та Гуань Мін перебив хлопця:

— Дядьку Ін-Іне, ваші слуги не впускали мене в Палац Безтурботності. Вашому тілу знову погано?

— Ні, — принц кивнув на воїна поруч. — Я маю ретельнішу охорону. Але моє здоров’я тепер добре.

— Це чудово! Батько-Імператор знайшли кращих лікарів?

Хань Ін здригнувся, ніби його плеснули по спині. Гуань Мін не зауважив його сполоханий вигляд, і докинув:

— Батько-Імператор дуже дбають про вас. Я чув, що… Кхм, — підліток знову змінив тему бесіди: — Їхня Високість Цин Севастіана гарно збирає волосся. Дядьку Ін-Іне, треба і вас так заплести!

— Ваша Високосте кронпринце, чоловікам імперії не годиться збирати волосся в косу.

— Але це зручно. Дядько Тянь Бао просто заздрить, — Гуань Мін реготнув і штовхнув чоловіка в плече. — Коли генерал знайде час, щоб надати єдиному племіннику керівництво в битві на мечах?

Альтаїр відчув запах крові. Севі необхідно змінити бинти. Хлопчик нахмурився, роздумуючи, як тишком вказати принцесі на проблему, але його випередив Хань Ін. Він стурбовано зойкнув:

— Ваша Високосте, це кров? Я надішлю за лікарем!

— Це звичайний поріз, лікар уже приходив. Дякую за турботу, — Сева засміялася і відійшла у віддалений куток, мабуть, аби сховатися від допитливих родичів.

Альтаїр витягнув бинти. Лікар Палацової гори зробив кілька стібків чорною ниткою. На жаль, вони не стуляли краї рани так добре, як інші, червоні, на лівій руці. Сева розповіла, хто доглядав за попередньою раною, Альтаїр від того мав суперечливі відчуття: пан у чорному був загрозою для принцеси, але допоміг їй. Лікар намагався підлеститися? Чи боявся діяти під наглядом охоронців? Пощастило, що пан у чорному не схопив Севу під час перебування в Маяпані. Тут, в імперії, безпечніше. Та й Альтаїр тепер пильнував.

Хань Ін наблизився, розгледів рану сестри й зітхнув:

— Таке страшне.

Альтаїр зціпив зуби. Принцеса пошкодила руку сильніше, аби вцідити крові новоявленому молодшому брату, і буде ранити себе щонайменше раз на три місяці для Хань Іна. Навіть після повернення в Материнський світ доведеться підтримувати зв’язок з імперією Цин. Не цьому принцу зітхати, коли Сева поранена!

Хлопчик загорнув рану, зв’язав та обрізав краї бинтів. Служниці накрили стіл до чаювання, принесли закуски й солодощі.

Хань Ін і Гуань Мін розпитували Севу й Сашка про Материнський світ, Альтаїр і собі слухав. Чим більше він дізнавався про дивні закони та речі з того світу, тим глибшала його повага до Йона Родзен. Той був воїном із Цину, але зумів оселитися, жити роками та доглядати за принцесою в незнайомому середовищі.

Якби не втрата пам’яті, Йон Родзен би повернув Севу до Маяпану після повноліття. Вона давно би була дружиною кронпринца. Альтаїр би ніколи не зустрів її, він би тихо помер у лісі, біля Стрімкого Потоку.

Покої повнилися ароматами їжі й напоїв. Тянь Бао випив трохи вина, із хмільною усмішкою спитав:

— Ваша Високосте, звідки у вас ця мантія? Досконала робота. Кожен фенікс відрізняється. Її вишили в королівстві Маяпан чи в Материнському світі?

— У Цині, гадаю. Це подарунок брата-Імператора.

— Я був певний, що цю мантію створили люди, віддалені від традицій імперії. Може, Їхня Імператорська Величність і ключ від Таємного Саду вам вручать? — Тянь Бао розсміявся.

— Не здивуюся. Коли батько-Імператор та Їхня Високість Цин Севастіана бесідували, Їхня Імператорська Величність усміхалися! — радісно докинув Гуань Мін.

— Що це за ключ від Таємного Саду? — поцікавився Сашко.

— Таємний Сад — дарунок Другому Богу від Четвертого, він розкинувся на схід від столичного міста. Оточений муром, ключ — лише один. Його зберігає матір Їхньої Імператорської Величності або Їхня Величність Імператриця, — Хань Ін обернувся до Тянь Бао. — У кого він зараз?

— Після зникнення матінки-Імператриці ключ мали передати обраниці Їхньої Імператорської Величності. Проте брат-Імператор не брали собі дружин, тож ключ у Їхньої Імператорської Величності або в лікарів Палацової гори, у Таємному Саду є цілющі рослини, — Тянь Бао усміхався, але дивився на Севу прискіпливим поглядом. — Ваша Високосте Севастіано, можливо, ключ справді у вас? Ви — та цілителька, що врятувала Хань Іна?

— Ах! — вигукнули водночас Гуань Мін і його молодший дядько.

Сева напружилася, її кулак стиснувся на коліні. Імператор просив тримати в таємниці те, що вона цілителька. Тянь Бао відомо про здібності матері Севи, тож він здогадався і щодо принцеси. На жаль, із часом дізнається дедалі більше людей.

— Я не маю ключа.

— Отже, моє здоров’я… Дякую, — Хань Ін потягнувся через стіл і лагідно взяв Севу за забинтовану руку. Вона поплескала його долоню.

— Добре, що вам краще. Я не хочу більше розмовляти про це. Але я і надалі буду турбуватися про ваше здоров’я.

Хань Ін зашморгав носом, його очі почервоніли й губи затремтіли. Гуань Мін показово закотив очі, обхопив дядька за плечі та пробурмотів йому на вухо: «Дядьку Ін-Іне, чоловікам не пасує лити сльози».

Тянь Бао наповнив келих вином і сказав:

— Ваша Високосте, дев’ятнадцять років тому була укладена шлюбна угода з королівством Маяпан. Чи правдиві чутки, що її розірвано, і ви більше не наречена їхнього кронпринца?

— Мгм.

— Це добре. Імперія не може вас втратити. Хто новий наречений?

— Немає, і не шукаю, красно дякую, ха-ха! Невдовзі я повернуся додому.

Цілителька була особливим існуванням в очах цих людей. На щастя, у Цині перше слово завжди за Імператором, а той погодився відпустити Севу в Материнський світ.

— Тітонька не любить Тихий Палац? — спитав Гуань Мін. — Тут жила моя бабуся. Якщо тітонька захоче, я накажу збудувати для вас інший палац! Тітоньки Янь Лінь, Клементіна й Ева живуть так далеко… Я попрошу в батька-Імператора, і ви залишитесь. Або краще ви попросіть.

— Он якої заспівали, тітонькою мене називаєте, — Сева засміялася.

🝐

Валент штовхнув двері покоїв. Хань Ін чекав на нього за столом, заставленим до вечері. Слуги вийшли, крім єдиного охоронця біля дверей. Імператор ретельно вибирав людей, що оточували брата. Цей молодий воїн бував у казармах і навчався як особистий охоронець панівної родини, згодом потрапив на службу до Тянь Бао. Валент не надсилав його в Палац Безтурботності.

Охоронець вклонився. Перш ніж він вигукнув вітання, Імператор сказав:

— Чекай на мене за дверима. Жодного слова до того, як я вийду.

Воїн випрямився, ще раз вклонився і вийшов.

— Ти… прийшов, — Хань Ін поплескав по дивану біля себе. — Ходи до мене, Шень Лі. Чому охоронець брата слухається тебе? Усі слуги в Палаці Безтурботності слухаються! Я дарма хвилювався, що тобі буде клопітно через нього.

Імператор вклонився, підійшов до юнака й зайняв вказане місце. Валент зблизька розглядав обличчя, добре знайоме й нове водночас. Тьмяна шкіра отримала здоровий блиск і рум’янець, вії мов стали довші та густіші, губи були майже червоні. Це наслідки одужання?

Відколи стало відомо про тяжку хворобу брата, Валент боявся зайвий раз наблизитися до крихкого, мов із тонкої порцеляни, Хань Іна. Тому знав його здебільшого за звітами слуг та охоронців. Тепер принц легко спілкувався із Шень Лі.

— Вечеряй, — юнак узяв зі столу келих із вином і відпив.

Раніше брату було заборонено вживати алкоголь, але вранці Імператор скасував цей наказ. Схоже, кухня одразу задовольнила забаганку Хань Іна. Від одного келиха шкоди не буде.

Хань Ін відхилив рукав. Імператор побачив на зап’ясті принца годинник.

— Він чудовий. Тепер буду слідкувати за часом. Я… знаю, хто цілителька. І знаю, що дарувальник — не мій брат. Я питав у нього. Тянь Бао не лише не дарував мені нічого, а й не знає, хто б це міг бути. Він хоче спіймати тебе. Я не вимагаю негайно розкрити особу дарувальника, але ти міг би… натякнути йому чи їй, що варто зізнатися. Тянь Бао непокоїться за мою безпеку.

Імператор потягнувся до свого келиха з вином, відпив половину. Хань Ін думав, що подарунки від Тянь Бао, його рідного брата. Виникло знайоме гірке відчуття. Колись Хань Ін уже відмовився від Валента, і неодмінно знову відкине спілкування з ним, якщо дізнається справжню особу «Шень Лі».

Він встав з-за столу. Необхідно розібратися з охоронцем, якого надіслав Тянь Бао. Нехай приглядає за Хань Іном, але не повідомляє генералу те, що тому знати не треба.

— Я йду, Ваша Високосте. Відпочивайте.

— Ти засмутився? Ох. Я, здається, зрозумів. Це міг бути?.. — брат схопив Валента за руку, його очі блищали. — Не втікай, Шень Лі. Це ти дарував мені ті речі. Роками, відколи я був дитиною.

Валент кивнув. Принц стиснув його руку сильніше.

— І ти… хотів піти й більше не повертатися? Я забороняю тобі! Не бійся Тянь Бао, він нічого тобі не зробить, — сльози потекли обличчям Хань Іна.

— Чому ти плачеш? Я не йду назавжди, і я не боюся Тянь Бао.

Принц ступив до Валента й обійняв його. Із власними сином і доньками він не був близьким, тож не вмів втішати. Колись матінка-Імператриця повчала, що діти люблять, коли їх гойдають. І Юй Луну подобалося, малий братик сміявся на руках у Валента.

Імператор злегка погойдував Хань Іна, поки той не почав дихати тихо і глибоко.

— Дякую, — гугняво бурмотів брат. — Ти купив найкращі речі, такі особливі. Навіть годинник! Ти охоронець, звідки в тебе стільки золота?

— Я не все купив. Прикраси й механізми зробив власноруч. Підвіску, годинник, музичну скриньку. Картини сам писав.

— Власноруч? — Хань Ін широко розплющив очі, сліз у них уже не було.

— Мгм.

Брат здригнувся, знову схилився в обійми, заховав своє обличчя.

— Чому ти боїшся свого брата-Імператора?

— Я, я не боюся, — тремтячим голосом відповів Хань Ін. Тоді потягнувся до вуха Валента й шепнув: — Про це не можна говорити. Вони — Їхня Імператорська Величність.

Валент і сам стишив голос:

— Якщо скажеш зараз, почую тільки я.

— Шень Лі, ти знаєш, чому його називають Кривавим Імператором?

🝐

Ніколас зупинився перед покоями Севастіани. Охоронці мовчки спостерігали, поки він роздумував, чи варто просити повідомити про нього. Зрештою, Ніколас мав приватну розмову до Альтаїра.

Чоловік відчував неспокій через присутність демона біля Севастіани. На щастя, той не шкодив принцесі, лише намагався використати її, щоби потрапити до Материнського світу. Якщо Альтаїр просто шукає вигоди, Ніколас міг це прийняти.

Двері відчинилися, визирнуло лице Кефея, украдене демоном. Альтаїр кивнув убік. Вони відійшли від охоронців. Тіло демона залишалося малим, як у десятирічного. Раніше Альтаїр швидко повернувся до юнацького вигляду. Може, той теж був перехідним, і згодом демон став би зовсім схожим на тварину. На щось на кшталт здоровецької собаки, вовка чи лисиці?

— Тіан надіслав листа кронпринцу. Я перехопив, там мовилося про повернення Їхньої Високості в Материнський світ, — чоловік дивився вбік, аби зайвий раз не бачити обличчя Кефея. — Із чого ти взяв, що Тіан служить двом господарям?

— Він вихованець пана в чорному. Можливо, Тіан зволікає з поверненням у королівство через прохання лікаря, аби стежити за Севою.

— Коли розкажеш Їхній Високості? Про те, що ти таке.

— Ніколи, — Альтаїр блимнув гострими зубами. — Не бійся за неї. Я буду чемною дитиною. Навіть такі, як я, не кусають руку, що їх годує.

Щоб вподобати цю частину, необхідно зареєструватись на сайті або увійти, якщо ви вже зареєстровані.

Вподобати!
Щоб залишити коментар, необхідно зареєструватись на сайті або увійти, якщо ви вже зареєстровані.