Глава 2. Яньгуан

Вечірня імла огорнула фортецю Гуаньду. То тут, то там вузькими вуличками запалювались мерехтливі вогні ліхтарів, люди відчуваючи, що знаходятся у безпеці, поступово почали виходити зі своїх будинків, щоб поспілкуватись один з одним та розвідати положення справ.

Фортеця Гуаньду завжди була місцем локалізації військової сили. Тут воїни мешкають вже декілька десятиліть, де виросло вже не одне покоління сімей де у мирний час люди живуть спокійним розміренним життям займаючись землеробством, торгівлею, виготовленням зброї та вивчаючи мистецтво зцілення.

Тут маленьких хлопчиків з дитинства навчають бойовим мистецтвам та верховій їзді, володінню зброєю та стрільбі з луку, підготовлюючи майбутнє покоління до служби в імператорських військах.

Генерал Лі Цян Вей стояв у воріт свого маєтку ось, вже десять хвилин чекаючи приходу цілительки Яньгуан. Не дивлячись на сильну втому та біль у всьому тілі Цян Вей вирішив особисто зустріти її, хоча міг доручити це своїм слугам.

І ось нарешті він побачив удалині жіночий силует, який стрімко наближався до його маєтку в супроводі слуги.

Сукня жінки легкими хвилями розліталась під швидкими кроками. Її вбрання було скромним, але в елегантності нічим не поступалось шовковому одягу багатих дам. Довге темне волосся Яньгуан розвівалося під легким порухом осінньому вітру, а в її руках була корзина з лікарськими мазями та тканинами для перев'язки.

Швидко діставшись до маєтку та побачивши, що її зустрічає сам генерал, цілителька широко посміхнулася, даючи зрозуміти, що прийом з використанням лестощів чудово спрацював.

- Дякую, що погодилась прийти на допомогу, - сказав генерал Лі, злегка вклонившись Яньгуан на знак подяки за багаторазове спасіння його життя та життя воїнів.

Яньгуан, не прибираючи посмішки з обличчя, спокійно дивилась на нього, сказавши з ноткою іронії в голосі:

- Генерале Лі, піднімайтесь! Інакше люди можуть нас неправильно зрозуміти. Доки ви мені тут дякуєте, ваш друг помирає... Чи ви передумали рятувати йому життя? Швидше відведіть мене до пораненого, інакше я вже нічого не можу вдіяти і ніякі ліки цього світу вже не допоможуть.

Слова цілительки привели генерала до тями - і вони швидкими кроками попрямували до маєтку. Зайшовши до просторих покоїв генерала, Яньгуан підійшла до пораненої Сяомін. Служниці вже зняли з дівчини важкі лати, змили сліди крові з її обличчя та рук, тимчасово наклали пов'язку на кровоточиву рану (цьому близькі до генерала слуги були спеціально навчені) та перевдягли в чистий одяг, позичений у служниць (адже на вулиці була глубока ніч, а знатних дам у маєтку не було).

Сяомін самотньо лежала на встеленому шовковими тканинами ліжку, така бліда та слабка, покинута світом... Ніхто не метушився довколо неї, ніхто не дбав, - ось така жалюгідна картина відкрилась очам генерала Лі, примусивши його холодне серце здригнутися.

Вирішивши негайно змінити ситуацію, господар маєтку із загрозливим виглядом покликав до себе юну служницю, яка давно здобула його довіру:

- Мей Мей, з цього моменту, доки молода пані знаходиться в нас, ти будеш її служницею. Ти повинна добре подбати про Сяомін і за найменшої зміни її самопочуття відразу доповідати мені.

У кімнаті панувала неприродна тиша, усі присутні боялися не те, щоб поворухнутись зайвий раз, а й просто голосно видихнути, щоб не посилити гнів господаря.

Яньгуан сиділа біля нерухомої Сяомін та змішувала ліки. Вона вже закінчила вимірювати пульс пораненої та дещо підняла одяг, відкривши почервонілу тканинну пов'язку.

Важко зітхнувши, вона звернулась до Цян Вея:

- Якби ти зволікав ще певний час, наслідки поранення могли бути набагато гірші, ніж є зараз. Рана не надто глибока і не несе небезпеки для життя дівчини, але вона втратила багато енергії ци, що виснажило її, тому вона не приходить до тями.

Лі Цян Вей, який досі стояв біля дверей, підійшов блище до "богині лікування" та шанобливо зупинився неподалік і стурбовано поглянув на Сяомін:

- Коли вона прийде до тями?

- Гадаю, що це може статися вранці, а можливо й через декілька днів - складно сказати, зараз все залежить лише від неї самої. Її пульс слабкий, але рівний - це радує. Дівчині просто необхідний час для відновлення...

- Мені потрібно накласти мазь, щоб зупинити кровотечу та перев'язати рану, а ти мені з цим допоможеш, - додала Яньгуан, дістаючи з кошика останній інгредієнт. - Але спочатку змий залишки битви зі своїх рук та обличчя трав'яним відваром, інакше так і захворіти не довго.

Генерал поглянув на свої руки: і дійсно, на загрубілій шкірі місцями все ще проглядались невеличкі застиглі червоні плями. Хоча Лі Цян Вей встиг до прибуття Яньгуан швидко зняти обладунки та переодягнути чистий одяг, часу на водні процедури у нього зовсім не було.

Ретельно вимивши руки у відварі невідомих йому трав та витерши обличчя, Лі Цян Вей присів поруч.

Яньгуан вже зняла стару пов'язку і обережно витерши зі шкіри невелику пляму крові, яка утворилася навколо рани, почала наносити ліки.

Ймовірно відчуваючи доторки, Сяомін майже не помітно здригнулась. Цян Вей почав хвилюватися, але поглянувши задоволений вираз обличчя цілительки він зрозумів, що все гаразд.

Закінчивши наносити мазь, Яньгуан дістала з кошика, який стояв на підлозі, вузьку смугу тканини та звернулась до генерала:

- Генерале Лі, мені потрібна допомога. Треба припідняти твого пораненого бійця так, щоб я мала змогу накласти пов'язку не потурбувавши рану.

- Зазвичай лікарі самі справляються з такою роботою... – невдоволено подивився на неї генерал.

- Зазвичай так, але я не звичайний лікар і ти це чудово знаєш. У роботі я маю свої принципи, тому ти маєш вибір: ти або мені допомагаєш, або шукаєш іншого лікаря посеред ночі, або з усім справляєшся сам, - перебила вона його.

Лі Цян Вей знав, що Яньгуан ще та хитра лисиця, але ним ще ніхто ніколи так не маніпулював. Стиснувши зуби, генерал все ж погодився допомогти. Однією рукою обхопивши спину, а іншою притримуючи голову дівчини, він дещо припідняв її над ліжком так, щоб було зручно накладати повязку. Закінчивши, Яньгуан поправила сорочку Сяомін, а генерал обережно поклав її у ліжко і накрив ковдрою.

Залишаючи на столі баночку з маззю та бинти, Яньгуан додала:

- Слідкуйте щоб у кімнаті не було занадто холодно і завтра необхідно замінити пов'язку, обробивши рану маззю для швидшого загоєння. Я маю поїхати з міста на декілька днів, коли приїду, обов'язково прийду вас відвідати.

Лікар також звернула увагу на Мей Мей:

- Я помітила, що ти весь час уважно спостерігала за моїми діями. Дівчино, ти здаєшся тямущою, запам'ятала як перевязувати рану?  Так як тепер ти прислуговуєш цій пані, тобі доведеться повторити все точно як я. Впораєшся?

- Я виконаю все так, як ви показали, не хвилюйтесь, я зі всіх сил буду намагатися, щоб пані швидше одужала, - відповіла служниця і легкий рум'янець торкнувся її юного обличчя.

- Цян Вей, чому ти приховуєш такі таланти? - спитала Яньгуан зацікавлено розглядаючи служницю. - Що ж, мені пора. Генерале, чи не проводиш мене до виходу, раптом я заблукаю у твоєму великому маєтку.

Генералу нічого не залишилось, як провести свою спасительку в знак подяки за надану допомогу. Не промовивши ні слова вони вийшли у нічний сад де слуга з ліхтарем у руці чекав свою володарку, щоб провести її додому.

- Хто ця дівчина, що ти кинувся рятувати їй життя, і ще й мене покликав, хоча на скільки я знаю, ти робиш це у крайніх випадках і користуєшся послугами звичайних державних лікарів. Що вона такого зробила, що заслужила твою довіру, чи ти у неї закоханий? - різко зупинившись спитала Яньгуан.

Генерал зупинився біля неї, вдивився у нічну тьму саду і трішки подумавши, відповів:

- Не вигадуй зайвого, я винен Сяомін своїм життям, до того ж, як я можу втратити такого хорошого командира? Знаєш Янгуан, вона з тобою дуже схожа. Пам'ятаєш час коли ваше місто атакували, а всю твою сім'ю вбили, ти поклялась помститися, і прийшла на службу до імператорського війська, прикинувшись чоловіком? Я не знаю що змусило Сяомін стати солдатом, але я впевнений, що у найскладніший час я можу довірити їй своє життя. Зараз рятуючи її, я віддаю свій борг і разом із цим рятую вірного друга. Чи люблю я її...? Мені здається, що на війні немає місця цьому почуттю: воно притуплює розум і сильно турбує душу.

Важко зітхнувши, Лі Цян Вей повернувся до лікарки, і, серйозно подивившись на неї, додав:

- Я маю до тебе прохання. Яньгуан, ти пізнала на своєму досвіді, що таке війна, побачивши все це демонічне творіння своїми очима... Ти стала цілителькою, щоб рятувати людей... Ти знаєш, як складно дівчині вижити в чоловічому світі... Так чи достатньо в тебе мудрості та милосердя зберегти в таємниці особистість мого командира Чень Сяоміна?

Мерехтливе сяйво ліхтаря відблисками грало на обличчі Яньгуан. Смуток спогадів промайнув у її рідкісно великих очах. Ці неймовірні смарагдового кольору очі (що не зовсім притаманно для жителів цих країв) та аристократичні звички дівчини полонили не одне чоловіче серце, коли вона навчалася в столиці.

Але все ж Яньгуан обрала любов до медицини і спасіння життів простолюдинів та приїхала у прикордонне місто Гуаньду. Саме тут, бажаючи глибше оволодіти військовою медициною, вона обманом потрапила до війська і багато разів рятувала своїх побратимів.

Лікар швидко взяла себе в руки, повернувши зверхність. Дещо пройшовши вперед, вона різко обернулася і відповіла, поглянувши у чорні, неначе нічне небо, очі генерала Лі:

- Генерале, ваша таємниця - моя таємниця... одначе ви в будь-який момент маєте виконати одне моє бажання. Згодні?

Навіть довіряючи Яньгуан життя, генерал мав висунути головну умову:

- Я виконаю будь-яке твоє бажання, якщо воно не зашкодить імперії або моєму війську.

- Чудово! Тоді на цьому завершимо. Мені потрібно повертатись, - сказала Яньгуан і легкою ходою пішла геть у супроводі слуги, який чекав біля воріт.

Генерал зачекав, доки жінка сховається за рогом і попрямував назад до маєтку. Він не спав та нормально не їв вже декілька днів, але все одно повернувся до Сяомін, попрохавши першого зустрічного слугу приготувати щось поїсти.

Служниця Мей Мей сиділа на краю ліжка та дрімала. Нечутно підійшовши і торкнувшись її плеча, Лі Цян Вей тихо сказав:

- Ти можеш трохи відпочити, я побуду тут і  покличу, якщо буде потреба.

- Ой! Господарю, ви повернулись... Вибачте, я дещо задрімала... - підскочила Мей Мей від несподіваної появи господаря.

Переляканий вигляд служниці змусив Лі Цян Вея засміятись.

- Ха-ха-ха! Не лякайся більше так, ти ніби привида побачила!

Мей Мей вже давно не бачила чудової усмішки генерала, тому була дуже рада, що змогла його насмішити. Подякувавши пану, дівчина пішла у дальній кут кімнати та почала щось шукати у великій скрині. Діставши звідти зверток теплої тканини, вона дрібними кроками повернулась до пані. Осінні ночі ставали дедалі прохолоднішими, тому Мей Мей обережно накрила Сяомін ще однією ковдрою і, вклонившись генералу, пішла геть.

Лі Цян Вей присів біля Сяомін і взяв її за руку. Стиснутий (аж нігті впились у шкіру) кулак дівчини з легкістю вмістився в його широкій долоні. Намагаючись розтиснути її пальці, генерал обхопив холодну, немов лід, руку.

- Чому твоя тендітна рука така холодна...? Ти змерзла? - пошепки спитав Цян Вей.

Покликавши слугу, він наказав принести теплу грілку, щоб зігріти пані руки та ліжно.

Через деякий час слуга повернувся, тримаючи в руках маленьку ручну піч з тліючим вугіллям і гарячий плоский камінець, обгорнутий шаром тканини, який одразу поклали під ковдру.

Взявши теплу глиняну ємкість, генерал допоміг Сяомін обхопити її руками. Тепло допомогло дівчині розслабитись. Знову доторкнувшись до її рук і відчувши їхнє тепло, генерал прибрав піч. Але вигляд дівчини непокоїв генерала. Незважаючи на те, що в кімнаті було прохолодно, хворобливо бліде обличчя дівчини вкрилося холодними краплями поту, а дихання стало важким.

Перевіряючи свою здогадку, генерал Лі приклав могутню долоню до жіночого чола. Лоб Сяомін палав неначе жаровня. Цян Вей не був людиною, яка знається на медицині, але роки, проведені в боях та подорожах все ж дечому його навчили. Підізвавши слугу (він досі був у кімнаті), господар наказав:

- Швидше знайди Мей Мей, та скажи їй прийти сюди. Також принеси посуд з найміцнішим вином, яке тільки зможуть знайти в маєтку.

- Так, - відповів слуга та вклонившись спішно покинув кімнату.

Через хвилин десять прийшла Мей Мей та принесла мису, наповнену прозорою рідиною. Поставивши ємкість, вона запитала, кліпаючи сонними очима:

- Господарю, чим я можу допомогти?

- У пані піднявся жар.

Від короткої відповіді господаря повіяло холодом, тому служниця більше не наважувалась щось запитувати. Вмокнувши тканину у вино та віджавши надлишок, Цян Вей почав змочувати обличчя та руки Сяомін. Робив це генерал вельми незграбно, будь-хто міг зрозуміти, що йому ніколи не доводилось піклуватись про інших. Зрозумівши ніяковість моменту, Мей Мей вирішила втрутитись на свій страх і ризик:

- Господарю Лі, дозвольте я зроблю це замість Вас. Ефект буде кращим, якщо розтерти якомога більшу поверхню тіла, а для цього доведеться дещо роздягти пані. Не хвилюйтесь, раніше мені часто доводилось доглядати за молодшими сестрами, коли вони хворіли, і я чудово знаю, як і що потрібно робити. Ви зможете спокійно відпочити.

- Добре, я довіряю Сяомін тобі. Будь обережна, не зачіпи рану. Я буду в сусідній кімнаті. Поклич, якщо виникнуть проблеми.

- Дякую, господарю, за довіру.

Доки Мей Мей поралася з декількома шарами одягу Сяомін, Лі Цян Вей взяв зі столу декілька важливих звітів та планів військових формувань і покинув кімнату, зачинивши за собою двері.

Сусідні покої були меншими і не такими зручними, як покої генерала, та цього було достатньо для відпочинку і вирішення робочих питань. Лі Цян Вей все прорахував: переступивши поріг резиденції, він одразу наказав слугам підготувати для нього інші покої, адже його кімната найтепліша та найзручніша в усьому маєтку.

Цян Вей підійшов до вікна та, відкривши його, відчув легкий подув вологого нічного вітру. Сяйво зірок згасло під товстим шаром темних хмар.

- Скоро має розпочатися гроза...

- Так, - відповів Інь Ци (помічник генерала, який саме зайшов до кімнати).

- Генерале, усі поранені доправлені до табору, їх оглядають лікарі. У цій битві ми втратили п'ять тисяч воїнів. Наші розвідники, відправлені по ворожих слідах, ще не повернулись, - завершив свій звіт помічник.

Нахмурившись генерал Лі відвернувся від вікна та, підійшовши до столу, розгорнув один з принесених сувоїв. Його очам відкрилася детальна карта місцевості довкола фортеці Гуаньду. Коли генерал провів пальцем шлях від брами до гірських схилів, його погляд зупинився на місці, з найгіршою деталізацією: густого лісу біля східного підніжжя невеличкої гори. Генерал намагався зрозуміти, яким може бути наступний крок ворога...? Де Юань Шао розташував табір...?

- Якщо розвідники до ранку не повернуться, це буде означати лише одне - їх помітили вороги. Юань Шао добре підготувався. Чому нічого не відомо про ці території? - спитав генерал помічника, вказуючи на гущавину лісу.

- Детальні карти території лісу були знищені потужною пожежою, що спалахнула в Гуаньду років десять назад. Щодо місцевих жителів, вони оминають цю місцину стороною і відмовляються казати нам хоча б щось важливе, погрожуючи злими духами, які ніби мешкають серед боліт у самій гущавині лісу...

- Цей ліс темний, небезпечний і повний боліт та трясовин – це уся інформація, яку ми змогли наразі зібрати, - узагальнив свою відповідь Інь Ци.

Могутня постать Лі Цян Вея сперлась об деревяний стіл тонкої роботи, відкидаючи на підлогу масивну тінь. Інь Ци потай розглядав вираз обличчя генерала, яке ставало чорним від люті.

- Інь Ци, ти дійсно повірив у цю маячню? Невже чоловік, який пройшов зі мною всі рівні пекла, так легко повірив забобонам простолюдинів!? - саркастично процідив генерал.

Збліднілий Інь Ци зберігав мовчання не сміючи сказати ні слова. Він знав наскільки небезпечним буває генерал у гніві.

Свічки у майстерно вироблених свічниках весело танцювали від важкого дихання Лі Цян Вея. Він відвів свій темний пронизуючий погляд від помічника та повернувся до вивчення карти.

Дещо заспокоївшись Лі Цян Вей сказав знизивши голос:

- Ти можеш бути вільним. Відразу повідом, якщо з'явиться нова інформація.

- Так, генерале.

Інь Ци швидко покинув кімнату, не бажаючи більше ні секунди знаходитися біля розлюченого генерала.

Вже було біля третьої години ночі, але роздуми ніяк не відпускали Лі Цян Вея. Добре відпочити та виспатись він встигне потім, після перемоги, зараз головне не дозволити ворогу заволодіти фортецею Гуаньду, головним рубіжем імперії. Паде Гуаньду - паде столиця.

Незважаючи на важливі думки, втома брала своє, необхідно було відпочити. Згорнувши карту, генерал відчув різкий порив вітру, який увірвався у кімнату з відчиненного вікна. Тільки чоловік зачинив вікно, як на вулиці розпочався справжній ураган: сильний вітер хилив до землі молоді дерева у саду, дощь заливав усе довкола, розтікаючись могутніми потоками, а гуркіт грому розносився околицями ніби гул сотень барабанів.

Яскраві спалахи блискавок були нічим для "Бога війни", однак з сусідніх покоїв почувся дзвінкий дівочий крик. Перелякавшись, що щось могло статися, Лі Цян Вей швидко прийшов перевірити, чи все добре.

Налякана служниця сиділа на підлозі обпершись спиною на ліжко і скрутившись ховала голову у коліна. Сяомін лежала обережно вкрита ковдрою, а її волосся було заплетено у дві легкі коси. Генерал підійшов до пораненої та знову приклав долоню до її лоба. Жар спав, Мей Мей добре посталась. Поглянувши на юну служницю суровий погляд Цян Вея пом'якшав. Генерал спитав:

- Мей Мей, що ти робиш на підлозі...? Невже ти боїшся грози...?

Новий гуркіт грому - і Мей Мей скрутилась ще сильніше, намагаючись сховати своє заплакане обличчя. Лі Цян Вей присів біля неї:

- Немає нічого ганебного у тому, щоб мати страх. Усі ми чогось боємося... Усіма нами маніпулює те, чого ми боємося найбільше у житті... Але запам'ятай: ти маєш зробити так, щоб жодний твій ворог не міг дізнатися, якою саме є твоя слабкість і не міг нанести удар або маніпулювати тобою. Розумієш про що я кажу? Мей Мей, ти сильна та хоробра дівчина, інакше як би ти увесь цей час могла мені прислужувати?

Служниця підняла своє заплакане обличчя і збентеженно посміхнулася. Господарь ніколи не ображав своїх слуг, якщо ті сумлінно виконували свою роботу, але все ж Мей Мей була здивована його поведінкою зараз. Не зважаючи на те, що слова господаря Лі були більше схожі на військові настанови, ніж на намагання утішити, служниця була йому вдячна.

Витерши останню сльозу, Мей Мей вирішила задати Лі Цян Вею питання, яке не давало їй спокою:

- Господарю Лі, переодягаючи пані я помітила дещо дивне. Це було схоже на звичайний шрам від поранення, але колір був досить дивним: темним, навіть майже чорним... Я такого ще ніколи не бачила.

- Покажи мені... - наказав Цян Вей нахмурюючи брови.

Піднявшись з підлоги Мей Мей підійшла до пані ій засучив її лівий рукав до самого плеча, відкрила темний рубець. Генерал відразу збагнув - це слід саме від тієї стріли, яку Сяомін прийняла на себе, рятуючи його життя. Але чому цей шрам має такий моторошний вигляд? Невже стріла містила отруту? Якщо так, чому тоді Сяомін не звернулась по допомогу до лікаря? Питань набагато більше, ніж відповідей.

Лі Цян Вей згадав, що вже бачив людину зі схожим пораненням, років тридцять назад, коли так само як і зараз допомагав людям у земному світі. Це був кремезний чоловік, головнокомандувач військ однієї зі східних провінцій. Він був поранений короткою арбалетною стрілою, яка лишила по собі глибоку рану. Цян Вей у той час був військовим радником, тому мав змогу детально вивчити те знаряддя для вбивства. Стріла нічим не відрізнялася від звичайних арбалетних болтів, за однієї деталі: накінечник був покритий тонким шаром золота та містив усередині капсулу з отрутою. Зі слів лікаря, який вивчав цю отруту, її склад було неможливо визначити, однак, швидше за все, вона не була смертельною для людини та майже не впливала на організм (що відразу здалося дивним). Але після поранення головнокомандувач почав швидко слабшати, втрачаючи силу. Пізніше він зник у горах за загадкових обставин, його тіло так і не знайшли.

У силу своїх обов'язків Лі Цян Вей інколи зустрічався з тим чоловіком. Здається його звали Лівей... І якщо генерал не помилявся, його прізвище також було Чень...

- Господарю, це щось страшне? - спитала Мей Мей, порушивши тривалу тишу. Її голос тремтів, неначе вона знову збиралася закликати.

- Я нічого не могу сказати... Але зараз це точно не загрожує пані. Давай зачекаємо повернення Яньгуан, вона точно знайде відповідь на це питання. До того моменту, ти маєш виконувати усе, що накаже пані Сяомін після пробудження.

- Так господарю.

- Господарю Лі, ваша їжа готова, - тихо сказав слуга зазирнувши до кімнати. У руках він тримав піднос з декількома стравами.

- Добре, занеси у мої тимчасові покої, я зараз буду.

Вклонившись слуга швидко виконав наказ.

Ще раз озирнувшись на Сяомін генерал вийшов з кімнати розчинившись у темряві коридору.

Щоб вподобати цю частину, необхідно зареєструватись на сайті або увійти, якщо ви вже зареєстровані.

Вподобати!
Щоб залишити коментар, необхідно зареєструватись на сайті або увійти, якщо ви вже зареєстровані.