Частина 14

Весь наступний день пройшов надто вже напружено, настільки, що навіть балакучий Брю мовчав підібгавши губи. Ельф розглядав околиці, максимально зводячи брови при цьому, ніби він був зайнятий настільки, що не помічав напруженої тиші. Та й хвала Богині, що він знайшов у собі сили та розуміння мовчати.

Кейлін і Гласен трималися особливо відсторонено, так ніхто не наважився запитати їх прямо про те, що сталося між ними вночі. Однак, незважаючи на те, що обидва всім своїм виглядом намагалися не видати своїх недомовок, всі помітили, що поводяться вони трохи інакше. Спочатку Марцелла списала це на втому від тривалого походу, вона й сама не горіла бажанням розмовляти з кимось. Але тільки-но принцеса згадала, як раніше Кейлін весь час дивилася на спину капітана, ніби він її дороговказна зірка, а Данкан відповідав їй ледь помітними, але пильними поглядами – Марцелла ні на секунду не сумнівалася, що щось між ними сталося.

Кейлін старанно намагалася не зустрічатися поглядом з капітаном, а він продовжував йти і дивитися в далечінь, нібито будь-якої миті на них могли напасти. Невідьма шалено злилася через це, вона вважала його зосередженість зайвою. Іноді дівчина подумки хотіла, щоб прямо з-за сусіднього дерева на їхню групу вискочило якесь чудовисько і напало на капітана, може тоді він хоч трохи розслабитися. Хоча ні… Це змусить його ще більше насторожитися. Кейлін злилася, але одночасно їй було й шкода Гласена. Вона думала: що було б, виріши вони піти в цей шлях удвох? Швидше за все перелаялися б і відьмак покинув би її десь у лісі. І не дивлячись на все це, Гласен так само стежив за диханням супутниці, прислухався до її кроків і як тільки помічав, що щось починає йти не так: чи то гілка, що хруснула під її ногою, або камінь, об який вона спіткнулася – він одразу ж відправляв свою магію їй назустріч і перевіряв чи в порядку Кейлін. У ті моменти, коли дівчина нічого не помічала, відьмак розглядав кожну деталь у її зовнішності. Він ненавидів себе за те, як чинив з нею. Ненавидів за те, що йому довелося втягнути Кейлін у весь цей кошмар.

Капітан, який довгий час жив серед ворогів, серед чужих йому людей, не надто умів розкривати свої почуття. У його вчинку, як він вважав, не було нічого такого, про що вони обидва мали б шкодувати. Він лише хотів захистити Кейлін, хотів уникнути того, що доведеться їй випробувати, будучи з ним. З самого початку Гласен Данкан знав: він відьмак, на плечі якого впала відплата за свою сім'ю, за своє королівство. Він той, кому не випало пізнати в житті хоча б швидкоплинне полегшення, та звільнення від відповідальності. І щохвилини, що він проводив у колі своїх супутників, він був неймовірно напружений.

Марцелла почувала себе неймовірно пригнічено. Незважаючи на те, що їй вдалося виспатися (що в таких умовах здавалося неможливим), принцеса відчувала себе страшенно втомленою. Її ноги ледве слухали свою господарку, весь час плутаючись і згоряючи від болю. Світле волосся перетворилося на сплутані грудки брудних пасм, про що дівчина шкодувала найбільше.Тепер їй не розплутати всі ці ковтуни без допомоги спеціальних трав'яних настоїв. І все ж таки, принцеса продовжувала йти. Вона дивилася на своїх мовчазних супутників і сподівалася, що вони не втомляться остаточно, що не зупинитися і не підуть назад. Мабуть, найгіршим розвитком подій для Марцелли було повернутися додому. Там, де її батько вже готує їй чергове покарання. Блондинка відволікала себе від похмурих думок тим, що повільно рахувала до десяти або намагалася запам'ятовувати кожен поворот, кожен спуск та підйом, що довелося подолати групі.

П'ятеро подорожніх йшли через ліс неймовірної краси. По дорозі їм траплялися струмки та водоспади. Прохолодна вода освіжала повітря, наповнюючи його ароматами моху та землі. Високі дерева простягалися далеко вгору, тому вони служили відмінним укриттям від сонця. Навіть птахи, що ширяли у небі, навряд чи помітили б п'ять фігур у плащах.

Хеміш, що звик до довгих поневірянь по лісах, не особливо розчаровувався, перебуваючи серед дерев. Ліс був його стихією, і мабуть, напевно він один відчував справжнє задоволення поневіряючись ельфійськими лісами повних зелені. Для себе мисливець вирішив: якщо нічого не залишилося для нього в Лісгарді, він знайде щось нове, або спробує це створити. А якщо нічого не вийде – то хоч би закінчить життя за браву справу, батько б це схвалив. Юнак не заперечував першість Гласена, він все ще дивився на нього з підозрою, особливо тепер, коли Кейлін докладала всіх своїх зусиль, щоб триматися від Данкана подалі. Кілька разів Хеміш намагався поговорити з дівчиною, але та постійно відмахувалася. Вона натягувала усмішку, надто награну, а потім просто плескала супутника по плечу. Хеміш відчував від Кейлін подяку, проте невідьма не прогиналася під натиском його розпитувань.

Ще один день у дорозі добіг кінця. Привали, які тепер доводилося робити все частіше, проходили у повній мовчанці. Настільки пригніченій, що п'ятірка воліла розбредатися по краях галявини і слухати лише власні думки. Подумати їм було про що, кожному з них.

Нарешті сонце почало опускатися. Марцелла полегшено видихнула дивлячись на останні помаранчеві промені та яскраву смугу на небі. Принцеса не відчувала пальців ніг, у неї боліла спина і голова, а разом із цим вона відчувала жахливу тугу по дому. Ще не пізно, як їй здавалося, покинути все і повернутися до Лісгарду. Хоча сама вона боялася, що це станеться. Блондинка кинула стомлений погляд на своїх супутників, ті вже шукали місця для ночівлі.

— Звернися до мене, якщо потрібна допомога, – Хеміш присів поряд з Марцеллою, яка старанно намагалася виправити дірку на плащі.

Принцеса підняла бров і з подивом подивилася на мисливця.

— Невже в тебе знайдеться голка? – уїдливо хмикнула вона надувши губи.

Рудий дивився на неї якийсь час, потім мовчки кивнув і став на ноги. Марцелла повернулася до попереднього заняття, проте тепер її голова була зайнята зовсім не надокучливою діркою в тканині.

Гласен установив черговий щит. Він намагався зосередитись на звуках навколо, щось у лісі його насторожувало. Щось не давало йому розслабитися, тому відьмак завжди був напоготові. Якесь їдке почуття просочувалося крізь шкіру, неприємно лоскотало потилицю. Капітан кинув швидкий погляд у бік Кейлін, дівчина шукала щось у своїй сумці. Переконавшись, що їй нічого не загрожує, чоловік знову зосередився на зміцненні щита.

Він знав, що небезпека слідуватиме за ними по п'ятах. І поки вони не досягнуть безпечного місця, де ніхто не зміг би нашкодити Кейлін – він захищатиме свого арканума. Але це далеко не єдине, що завдавало йому занепокоєння. З того самого дня, як він перетнув кордон Лісгарду, магія всередині почала брати гору. Вона стала повністю зневажати їм, п'янити. Все це відбувалося через довгу «стриманість». Магія вимагала свого виходу назовні, але Гласен глушив ці вимоги. Він не знав, до чого це може привести, не знав, що спричинить цей виплеск. І найбільше він турбувався, що цю проблему йому доведеться вирішувати поодинці. Не було поруч наставника, чарівника, який би пояснив і заспокоїв Данкана.

Стемніло. Кейлін сиділа біля вогнища і чистила яблуко. Вона вміло крутила ножа, нахиляючи його під правильним кутом. Дівчина спостерігала за процесом, начебто ліпила скульптуру або створювала ювелірну прикрасу. Зелена шкірка падала на підлогу кривою стрічкою, сік стікав по пальцях. Невідьму не особливо цікавило те, що відбувалося довкола. Вона чула якісь зітхання, метушню супутників, але в основному це були розмиті відлуння присутності когось поруч. Краєм погляду вона помічала постійні рухи та тіні навколо неї. Ще ніколи Кейлін не почувала себе так добре і паршиво одночасно. З одного боку – їй вдалося уникнути смерті і вона знайшла спосіб помститися за смерть бабусі. Але з іншого – тепер кожен невірний крок міг спричинити не лише її смерть, а й смерті десятків, тисяч людей.

Раптом усі звуки стихли. Це сталося так раптово, що Кейлін не встигла помітити зміни. Земля затремтіла, завили дерева. Яблуко відразу випало з жіночих рук, а вона сама прийняла бойову стійку, в одній руці, як і раніше, міцно тримаючи ніж, по якому ще стікав липкий сік.

Тільки тепер навколишній світ став набувати чітких обрисів. Щит над головами здригнувся, це помітили всі. П'ятеро переглянулися між собою, але Кейлін дивилася лише на Гласена.

"Щось не так". Вона відразу зрозуміла це, але що саме...

Відьмак віддав усі сили на те, щоб щит став міцнішим. Щось насувалося, щось дуже дивне…

Марцелла та Брю збилися до середини галявини. Кейлін, міцно тримаючи ножа, встала біля краю бар'єру. Гласен і Хеміш полідували її прикладу. Чоловіки дістали зброю, незрівнянну зі столовим ножем і стали напоготові. Лишалося тільки чекати. Чекати. Чекати…

Крізь оглушальне биття серця, якому ніяк не вдавалося заспокоїтись, Кейлін розрізняла і власне дихання. Чекання чогось невідомого здавалося їй вічністю. Дівчина дивилася перед собою в темряву лісу. Туди, звідки на її думку долинали звуки. Вона уважно вдивлялася в темряву, доки звідти на неї не повалила темна хмара. Невідьма лише трохи відступила назад, зовсім забувши про надійність щита над нею.

Хеміш вилаявся, коли вони побачили те, що виповзло до них. Величезні чудовиська з тілами ведмедів та головами кажанів. Вони шипіли, видавали жахливий писк, від якого барабанні перетинки були готові лопнути. Під їх величезними лапами тріскалася земля, з гострих зубів стікала слина впереміш із кров'ю та гноєм.

Марцелла широко розплющила очі і затиснула рота, щоб не закричати. Вона всім тілом притулилася до ельфа, який здається не менше, ніж вона боявся.

Тварей було дуже багато. Вони вибігали з лісової хащі, обтікали щит своїми тілами та пробігали далі. Їх було сотні, а то й тисячі. Величезна армія чудовиськ ... Ніхто з них не зупинився і не кидав погляд на п'ятьох мандрівників, але кожен монстр почувши щит, дряпав його пазурами. Вони ніби реагували на магію, чули її у повітрі. Від кожного удару потужними лапами тряслася земля. Гул від цього величезного натовпу не вщухав. Крім важких кроків, що розсікали землю, чулися глухі сопіння, виття і хлюпання.

— Гласен, нам варто хвилюватися? – Кейлін ще міцніше стиснула рукоять ножа.

Відьмак не відповів. Він зосереджено дивився перед собою, проте його погляд був абсолютно байдужим. Наче свідомість його була далека від цього місця.

— Гласен! – звернулася до нього дівчина не повертаючи голови.

Вона виставила свою «зброю» перед собою. Пальці нервово перебирали холодний предмет у руках.

Невідьма тихо вилаялася під ніс. Одна тварюка пробігла настільки близько, що дівчині вдалося в деталях розглянути її: зморшкувате обличчя, очі як два вугілля і неприємний рот з іклами, що стирчать з нього. Зуби у чудовиська, не дивлячись на свою гнилизну, були гостріші за ножі. Зіниці, величиною з кулак, ймовірно мали здатність бачити в темряві. Загострені вуха здавались Кейлін зовсім недоречними до такої величезної кудлатої голови. Що тільки породило цих істот?

на мить Кейлін подивилась на наляканих Марцеллу і Брю. Вона не довго думаючи кинула їм свої ножі, залишивши собі лише один. Принцеса і ельф із вдячністю схопили зброю, і тепер наставляли її у повітря.

Ще один удар припав на щит, цього разу не безрезультатно. Зовсім поруч, там, де стояла Кейлін, утворилася дірка. Магічна павутина відразу почала затягувати її, але надто повільно. Одне з чудовиськ, випадково чи навмисно, зачерпнуло лапою простір усередині. Пазурі потрапили прямо в ціль, злегка зачепивши плече невідьми. Однак вона в боргу не залишилася і всадила свій ніж у руку кривдника. Тварюка завила, а Кейлін злегка захиталася і відступила назад.

Все сталося занадто швидко, її зір тільки прийшов у різкість, коли відрубана голова тварюки впала за межами щита. Гласен стискав у руках закривавлений меч, з якого на землю капала чорна, як смола кров.

Марцелла затиснула рота рукою ще більше, тепер уже щоб не вивернути вміст свого шлунка. А Кейлін здивовано звела погляд на відьмака. Він навис над нею, закриваючи собою від краю магічної перешкоди.

— Що відбувається? – примруживши очі запитала спадкоємиця Гелли.

Вона не відчувала біль у плечі і не подивилася б туди, якби увага Гласена не була б зосереджена лише на рані. Він дивився на те, як кров просочується крізь поріз, як червона пляма стає дедалі більше. Проте його погляд, його очі, були немов затягнуті білою плівкою.

Кейлін тут же прикрила руку долонею та відсторонилася.

— Гласен! – покликала вона його, — Гласен, чортів ти сучий син! – зірвалося з її язика.

Монстри не закінчувалися, здавалося цей потік не закінчитися взагалі. Навіть якщо щит витримає, як вийти з цього кола? Адже вони не зможуть сидіти тут вічно.

Залишалося сподіватися, що ельфійський король не залишить поза увагою ВЕЛИЧЕЗНУ АРМІЮ НЕВІДОМО ЧОГО.

Паніка почала пронизувати дівчину. Не стільки, через їхнє плачевне становище, скільки через сина Дамії, який ніяк не повертався до неї. Вона з жахом спостерігала за порожнім поглядом, який явно не розумів, що відбувається навколо. Вона не була впевнена навіть у тому, що Данкан впізнає її саму.

— Гласен! – обличчя Кейлін сказилося злістю і вона вдарила капітана по щоці, — Досить вести себе, як скривджена мамзель, скажи, що відбувається!?

Ляпас ніби обрушив на нього відро крижаної води. Він миттю стиснув руку на горлі у Кейлін, але усвідомивши що зробив, одразу відступив назад.

— Кейлін… – у його очах промайнуло непорозуміння.

Він озирнувся довкола, ніби вперше спостерігав картину, що відбувається зараз.

— Ти знаєш що…

— Я не можу зміцнити щит, – нахмуривши брови, сказав Гласен. Чоловік майже прошепотів це так, щоб його почула тільки Кейлін.

— Чому? – пролунала нова низка ударів.

— Якщо я візьмуся знищувати їх, – капітан не відповів на запитання, — я можу зачепити і вас.

Кейлін відкрила рота і замотала головою. Вона дивилася на співрозмовника, висловлюючи глибину свого подиву.

— Тоді що ми можемо? – "ми" не "ти".

На якийсь час Гласен завмер і Кейлін побоялася, що знову почала його втрачати.

— Не хочу вас відволікати, – пролунав голос з іншого кінця галявини, — але здається вони ось ось увійдуть усередину.

Хеміш захекався відбиваючись від чергового чудовиська. Він захищав нову щілину – єдиний прохід. Діра виявилася такою величезною, що Кейлін без проблем змогла б пролізти через неї, проте не чудовиська. Ті лише сували всередину свої лапи, голови, та ноги.

Гласен кинув короткий погляд на Кейлін, потім на її плече, і поспішив на допомогу мисливцеві. Удвох вони куди швидше справлялися з загрозою, але цього було мало. Рано чи пізно вони втомляться.

Невідьма глянула на Марцеллу, а та на неї. Вони обмінялися поглядами і блондинка сумнівно кивнула. Брю, єдиний хто досі не розумів, що відбувається, затиснув довгі вуха руками і лепетав якусь плутанину. Марцелла поплескала його по плечу, але не залишилася сидіти з ним. Вона на ватних ногах підвелася і підійшла до Кейлін.

— У мене більше немає зброї, – хмикнула темноволоса, згадуючи, що її ніж десь за межами щита.

— Так вони довго не протягнуть, – принцеса кивнула у бік мисливця та капітана, віддаючи свій ніж Кейлін.

Чи доречно було стояти і балакати, коли довкола панував хаос, коли смерть наступала їм на п'яти? Найімовірніше – так. І розмова велася в легкому та невимушеному тоні, начебто дівчата обговорювали погоду.

— Погано загинути отак, – Марцелла схрестила руки на грудях, — Іммераль навіть не знає про те, хто ми і які вісті йому несли.

Кейлін подивилася на співрозмовницю зігнувши бров.

— Рано чи пізно дізнається, – знизала плечима вона.

Звуки плоті, що рубається, ставали все голоснішими. Обличчя чоловіків були забризкані темною кров'ю. Де-не-де, та і їхні тіла були поранені. Якщо Гласен відновлювався майже миттєво, то на тілі Хеміша садна і порізи продовжували багряніти.

" — Де ти, коли ти так потрібен? – Кейлін прокляла в голові образ, який сама ж і закликала."

Проте, вона відчайдушно хотіла бачити перед собою істоту, можливо єдину істоту, яка могла б їх зараз врятувати.

— Вважаю за краще берегти свою шкуру, – пролунало ззаду заспане мурчання.

Кейлін напружилася і полегшено видихнула водночас. Їй дуже не хотілося бачити ненависне обличчя, але й помирати сьогодні теж був не зручний час.

— Фаріель, – комічно присівши у реверансі, привітала ангела Кейлін.

— Це ще хто такий? – Марцелла підняла бров і вказала пальцем на гостя.

Ангел Смерті вклонився і попрямував до середини галявини.

Кейлін простежила за ним поглядом, не знаючи чого чекати далі. Вона теж схрестила руки і мовчки спостерігала.

— Наше спасіння, – неохоче простягла дівчина і підібгала губи.

Фаріель простягнув руку (він все ще був у людському образі) вгору. З неї полилося срібне свічення, прямо як його очі, і наповнило щит Гласена собою. Щит ніби став у кілька разів товстішим і міцнішим.

— Просто убий їх! – крикнула принцеса і розвела руки убік.

Фаріель навіть не глянув у її бік.

— Він не може втручатися в події, такі як це… – пояснила Кейлін, не відриваючи погляду.

Брю, що весь цей час сидів біля вогнища, відчув себе незатишно поряд із «рятівником» і став поряд з дівчатами. Він все ще затискав вуха долонями, але його рот і очі були відкриті. Ельф уважно стежив за тим, що відбувається, примруженими очима. Його зіниці хаотично кидалися то до чудовиськ, то до незнаного гостя.

— Тепер він точно знайде, про що йому написати… – помітила спадкоємиця Гелли і переключила увагу з центру галявини до відьмака та мисливця.

— Сподіваюся мене він опише як сліпучу блондинку з чарівними формами, – хмикнула Марцелла і самовдоволено посміхнулася.

— І з нестерпним характером, – поряд з'явився Хеміш.

Хлопець був з ніг до голови у жахливій суміші крові та поту. Гласен виглядав не краще, хоч рани на його тілі вже затяглися.

— Ми не знаємо що це за тварюки і куди вони прямували, але цей, – вона знову тицьнула пальцем на Ангела Смерті, — просто дозволить їм піти? 

— До Лісгарду, – почувся голос капітана.

— Що?

— Вони прямують до Лісгарду.

Кейлін завмерла, Марцелла була в не меншому шоці.

— Навіщо? – Хеміш кинув сокиру на траву, що змусило Кейлін здригнутися.

Усі п'ятеро обернулися туди, куди прямували тварюки. Вони бігли точно у тому напрямку, звідки прийшли мандрівники. У Лісгард. Додому. Чи є їм сенс рятувати королівство? Що це за лихо, що так стрімко насувається в рідні землі?

— То ви лисгардці! – хрипом промовив Брю, його голос навряд чи був схожий на звичайний.

Здивування ельфа залишилося непоміченим. Потрібно було терміново вирішувати, що робити. Поки Фаріель тримав новий щит, а тварюки безперервно валили у бік людського королівства – спадкоємцям Верховних Відьом предстояв складний вибір.

— Думаю, нам варто поговорити… – Кейлін склала долоні разом і доторкнулася кінчиками пальців до підборіддя.

Гласен і Марцелла подивилися на неї, обидва висловлювали свою згоду. Хеміш і Брю розуміючи відійшли вбік ні сказавши ні слова проти. Мисливець знайшов чим відволікти ельфа, та й сам Брю не дуже нудьгував.

— Ми повинні продовжувати шлях, – перекрикуючи гуркіт промовив Гласен, — Незважаючи ні на що, ми маємо знайти Богиню.

Він дивився на Кейлін так, ніби вважав, що дівчина будь-якої миті була готова здатися. І в той же час він шукав у ній підтримку.

— Перш за все, я хотіла б сказати, – піднявши вказівний палець вгору, сказала Марцелла, чим вивела невідьму з роздумів, — у разі повної нашої перемоги, – принцеса обвела руками співрозмовників, — я не хочу займати місце на троні.

Повисла тиша, навіть Кейлін не знайшла, що сказати. Про розподіл правління дівчина думала в останню чергу. Сказати правду, вона взагалі про це не думала. Так, спадкоємців троє. Так, Верховний Ковен теж складався більше, ніж із одного правителя. Але розподіляти трон, який ще не вдалося завоювати…

— Чому? – Ребіндер замотала головою хмурячи брови.

Блондинка відповіла збентеженим поглядом, потім скривила губи і, дивлячись у підлогу, сказала:

— Найбільше я боюся, що стану як мій батько, – вона ледве підбирала слова. Не хотіла це говорити, але відчувала, що мала, — Я хочу забезпечити Лісгарду щастя, але в першу чергу – щастя собі. Я сподівалась, що ім'я моєї матері, та поміч Корони дозволить мені прожити спокійне життя. Це – все, про що я мрію.

Гласен з розумінням мовчав, а Кейлін продовжувала вдивлятися в обличчя світловолосої. Напевно, за роки прожиті з принцесою в одному замку, Гласен, як ніхто інший розумів її біль і відмову від корони. Дівчина не намагалася відмовитись від королівства повністю, вона також несла на своїх плечах відповідальність за нього. Вона погодилася допомогти врятувати Лісгард, вирушила у цей нелегкий шлях.

— Якщо така твоя воля… – кивнув відьмак підібгавши губи.

По його обличчю складно було визначити: радий він, чи розстроєний. Отже, справжніх наступників трону залишалося лише двоє.

— Марцелло, – Кейлін ніжно взяла долоні принцеси в свої руки, — ти впевнена в цьому? – вона зазирнула у її світлі блакитні очі.

Дівчата мовчки дивилися одна на одну. По щоках Марцелли текли сльози. Напевно, Кейлін теж плакала, але вона не відчувала мокрих доріжок на обличчі.

— Так... – тремтячими губами вимовила дочка Естер, — Так! – ще голосніше повторила вона.

Кейлін обійняла її, тремтячими від страху і хвилювання руками, вона гладила блондинку по спині.

— Не хотів би заважати вам, – почав Гласен, — але ми ніби збиралися вирішити важливішу проблему.

Кейлін сердито подивилася на нього, напевно такий самий погляд він отримав би і від світловолосої принцеси, якби вона не була повернута до нього спиною.

— Я вважаю, що ми маємо йти далі, – нагадав він свої слова.

Марцелла нарешті випросталась. Чорні тіні, якими вона підводила очі, розмазались по її щоках.

— Чи безпечно пересуватися лісом далі? – запитала невідьма.

На мить капітан знову замовк. Для Кейлін це мовчання означало багато.

Марцелла мовчки кидалася поглядом то до дівчини, то до капітана. Вона шморгала носом, зовсім як дитина, хоча її очі були вже сухими.

— Ти гірше за цих чудовиськ виглядаєш... – сказав Хеміш підійшовши.

Кейлін мовчки перевела погляд на мисливця, потім на принцесу, чиї щоки були забруднені чорним, а потім голосно засміялася. Дівчина сміялася доти, доки сама Марцелла не схопилася за живіт у нападі неконтрольованого сміху. Це було так… так неправильно.

— Сподіваюся ви вдосталь повеселилися, – Фаріель опустив руку і присутні помітили, наскільки тихо стало навколо, — тому що тепер вам точно буде не до веселощів.

— Ти знаєш, що це були за тварини? – запитала захисника Кейлін, — Якщо не збираєшся відповідати – провалюй, – вона вказала пальцем кудись у небуття.

Ангел Смерті насупив брови і цокнув язиком.

— І де ж твоя подяка, дівчинко? – істота неквапливо підійшла до них.

Мабуть, тільки Кейлін і Гласен знали, що стоїть перед ними. Тому Марцелла і Хеміш насторожено, і з цікавістю спостерігали за рятівником.

— Хто ти? – спитала блондинка витираючи щоки, щоб не здаватися зовсім безглуздою.

— Моє ім'я Фаріель, Ангел Смерті, – сказала істота не відриваючи погляду від підопічної, ніби всі інші були не достойні його уваги.

Принцеса завмерла прокручуючи щось у голові, потім її очі закруглилися.

— Я читала про таких, як ти! – мабуть, єдина користь, яку принцеса винесла з ув'язнення в замку – доступ до будь-яких книг бібліотеки, — Але я думала, що ти виглядаєш кілька…

Фаріель по-котячому посміхнувся, потім у секунду змінив вигляд. Тепер перед ними стояла висока жінка зі срібним, як метал волоссям. Її шкіра була ще блідіша, ніж до цього, а губи сині як у трупа.

— Я безстатева істота, якщо зволиш, – Фаріель злегка нахилив голову і прийняв колишній образ чоловіка, — але це тіло набагато сильніше і зручніше, – він підморгнув Кейлін, яка була готова вибухнути від злості.

Щит почав повільно плавитися над їхніми головами, оголюючи зоряне небо. Звуки виття, що ще недавно долинали звідкись здалеку, тепер стихли. Ніч знову стала безмовною.

У грудях Кейлін все ще тремтіло налякане серце, страх і паніка від пережитого нікуди не зникли. Навпаки – їх тільки побільшало.

— Я знаю, що це були за істоти, – склавши руки за спиною пробурмотів Фаріель, — Це Сугули – небезпечні чудовиська, – він дивився в землю, дістаючи спогади з архівів своєї пам'яті, — Ви ж знаєте, що коли світ розколовся надвоє, утворився наш світ – світ, у якому править магія, та світ людей. Але всі чомусь забувають про щілину між світами, вона є, дуже маленька і ледь помітна, але є.

Усі, включаючи враженого Брю, слухали не перебиваючи.

— Сугули вилізли з неї, точніше… – він замовк, — Смію припустити, їх хтось закликав. Так як за своєю природою вони сліпі і з щілини могли вибратися тільки на поклик.

— На поклик кого? – Кейлін не відводила погляду від Фаріеля.

Ангел Смерті повільно опустив на неї свої ртутні очі, підібгав губи і вперше промовив:

— Я не знаю.

"Я не знаю"

Наймогутніша істота, яка траплялася Кейлін у житті, не знав відповіді на питання, яке вирішило б їхню подальшу долю. Що насувалося на Лісгард? Які сили закликали Сугулов у цей світ, а головне – навіщо?

Щойно все стало прояснятися, як життя підкинуло спадкоємцям відьом нові загадки та випробування.

— Вибач, Кейлін, я більше нічим не можу тобі допомогти.

На прощання Фаріель кивнув їй головою і зник, він не вважав за потрібне прощатися ще з кимось.

— А ти нам не говорила, що в тебе ТАКІ друзі, – Марцелла надула губи і вперла руки в пояс.

Кейлін опустилася на землю і почала відривати смугу тканини від свого плаща.

— Він мені не друг, – похмуро промовила вона.

Хеміш, якому набридло дивитися на муку Кейлін, подав їй ножа і допоміг відрізати тканину. Він здається тільки зараз помітив рану на плечі у дівчини, і схаменувся, щоб допомогти перев'язати її, хоча сам був зачеплений в декількох місцях.

— Не треба, – темноволоса застережливо висунула руку вперед, — я сама.

Кейлін припустила, що зможе знайти потрібні трави, та зробити компрес. Тоді рана не загноїться і затягнеться трохи швидше, а після, можливо не залишиться смугою білих шрамів. Звичайно, це була не єдина причина, через яку вона захотіла покинути галявину.

— Дозволь хоча б провести тебе, – не вгавав рудоволосий.

Поки всі відійшли на достатню відстань, щоб не чути діалогу невідьми та мисливця, Кейлін не побоялася сказати:

— Хеміше, я знаю що це безглуздо і небезпечно, але дозволь мені побути самій.

За час шляху, коли кожен день, кожну годину і кожну хвилину, всі п'ятеро змушені були йти пліч-о-пліч, брак особистого простору ставав нестерпним. Самотність була настільки бажаною, як чиста постіль і гаряча ванна.

Кейлін тішила себе думкою, що ця пригода всього лише на пару днів, що незабаром вона знову лежатиме на м'якій перині і ховатиметься у шовкових ковдрах. Дівчина знаходила приводи для радості бодай тому, що сонце над її головою з'являлося хоч іноді. Тому, що земля була суха і тепла, а не розмита в бруд.

— Кейлін... – благаюче промовив мисливець, це починало набридати ...

Невідьма закотила очі і зібрала всю силу волі, щоб не накричати на нього.

— Не зрозумій мене неправильно, мені дуже треба побути однією, – бачачи в його очах сумніви, вона додала: — Богиня… Я навіть спорожнитися не можу без того, щоб за мною спостерігали.

Мисливець здригнувся, ніби його вдарили струмом. Він підняв руки, жестом показуючи "я здаюся" і справді припинив тиск. Кейлін не здалися її слова грубими. Можливо це й було цілковитою дурістю відходити від табору, але ж це було ненадовго і недалеко.

Як тільки Хеміш відійшов достатньо, і почав разом з іншими розглядати сліди недавніх тварюк, Кейлін шмигнула в найближчі кущі.

Вона пробігла ще трохи, доки світло від багаття не перестало переслідувати її. Як тільки вона виявилася далеко, її тіло затремтіло і її вирвало. Напевно, тільки так організм міг боротися зі стресом. Це відбувалося досить часто і завжди – це неконтрольовані хвилі паніки. Кейлін витерла рукою рота і стала на коліна. Вона зробила глибокий вдих і видих, полегшено відкинула голову до неба. Прохолодний вітер морозив її щоки, він змушував листя дерев говорити пошепки.

Дівчина озирнулася на всі боки, прислухалася, і не запідозривши нічого дивного чи небезпечного, почала шукати потрібні трави.

У напівтемряві це було зробити досить складно. Місячного світла не вистачало, щоб знайти потрібні пелюстки. Кейлін як сліпа миша нишпорила здоровою рукою по землі, раз у раз уколюючи пальці об щось.

Раптом перед очима майнув вогник, потім ще, й ще. Кейлін підняла погляд і простежила за маленькою доріжкою із смарагдово-блакитних ліхтариків. Вона підійшла трохи ближче і наче заворожена доторкнулася до вогника.Ні, це були не іскорки магії і не вогні, це були справжнісінькі чарівні конвалії.

Такі ж, як у бабусиних книгах, що тільки повністю світяться. Квітки змусили Кейлін забути про її переживання. Змусили ненадовго думати лише про красу своїх пелюсток. А потім вони ніби поманили її.

Конвалії росли навряд довгою доріжкою, вздовж якої спадкоємиця Гелли і йшла. Вона тримала руку на животі, тому що нудота все ще докучала їй. Проте весь біль затих і навіть серце трохи заспокоїлося.

Квіти привели її до місця, від якого душа Кейлін затремтіла. Ще жодного разу вона не бачила ставок такої краси. Її знову захлиснули сумніви щодо доречності її радості. Чи могла вона радіти, чи мала на це право?

Перед дівчиною постало величезне озеро. Вода в ньому була світло-блакитного відтінку і світилася, наче в ній плавали сотні маленьких зірок. До ставку схиляли свої могутні крони дуби, у світлі води їхні стволи набували фіолетового відтінку, що робило їх просто чарівними. По краю берега росли ті самі конвалії, що світилися, вони наповнювали місце світлом не менше, ніж вода.

" — Як же нам пощастило, що ельфійські землі такі багаті на озера... – подумала задоволена Кейлін."

Порівняно з Лісгардом, земля ельфів справді була набагато родючишою і живішою.

Кейлін вирішила, що спочатку скупається сама, а потім покаже це місце решті. Їй потрібно було поринути з головою в прохолодну воду, і промити рану було б непогано.

Спадкоємиця Гелли стягнула з себе одяг, акуратно поклала його на землі, прихопила з собою смужку тканини, що відрізала від плаща. Волосся Кейлін теж спішно розплела і тепер довгі пасма лоскотали її спину. Невідьма ступила босими ногами на холодний камінь, потім занурила одну ступню у воду. Та виявилася набагато теплішою, ніж здавалася на перший погляд. Дно озера – м'який пісок, приємно лоскотав шкіру на ногах дівчини.

Кейлін зробила ще крок, потім ще й ще. Потім вона взагалі поринула у воду з головою. Звуки навколо відразу стихли. Охопивши ноги і видувши все повітря з легенів, Кейлін почала поволі занурюватися на дно. Їй вдалося розплющити очі і вона побачила сотні маленьких піщинок, які сяяли, ну точно як зірки на небі. Кейлін спробувала торкнутися однієї з них, але піщинки були настільки маленькі, що її пальці прослизали крізь них.

Кейлін могла уявити наскільки безглуздо вона виглядає: сидить гола у воді що світиться, волосся розкидалося в різні боки, прямо як водорості. Напевно, вона посміхалася.

Коли легені наповнили жар, довелося виринути, щоб набрати повітря. Кейлін знехотя відштовхнулася від дна і як тільки її голова опинилася на поверхні, розкрила пухкі губи і зробила ковток холодного повітря. З її рота вилетіло трохи пари. Дівчина відразу відкинулася на спину і вода з легкістю підхопила її тіло. Шкіру, в тих місцях, що не покривала вода, одразу обдало холодом.

Кейлін ліниво перебирала воду пальцями і злегка бовтала ногами. Приємне дзюрчання заспокоювало її і давало змогу трохи подумати.

Що їй робити далі? Вирушати до палацу Іммераля. Навіщо? Щоб попередити та врятувати кілька тисяч безневинних життів. А що буде з Лісгардом? Кейлін спробує зробити все від неї залежне, щоб допомогти королівству. Навіщо вона це робитиме? Тому, що це її обов'язок і єдиний спосіб дізнатися, ким були її батьки. Тому, що вона збирається довести собі, що гідна зватись не тільки злодійкою. Зрештою, їй дуже цікаво побачити кінець цієї історії.

— Не думав, що ти зайдеш так далеко, – пролунав голос із берега.

— Богиня! – Кейлін тут же пірнула під воду.

Вона міцно заплющила очі і перш ніж виринути, обхопила груди руками.

— У тебе хоббі таке, ставити мене у незручне становище? – вона блиснула очима у бік Гласена, який розташувався на краю берега.

Чоловік схрестив ноги, щось у його позі говорило, що він уже давно сидить тут. І що він робив весь цей час? Підглядав за Кейлін тишком-нишком?

Багато що з минулого їх «купання» змінилося. Кейлін і тоді була без одягу, але минулої ночі було хоч темно. Зараз же все навколо було залито блакитним світлом. Навіть шкіра Кейлін переливалася смарагдовим.

У руці дівчини, як і раніше, були затиснуті клапті тканини, які вона взяла, щоб перев'язати руку. Тоді невідьма поспішно забинтовувала плече, щоб зайняти себе хоч чимось. Вона присіла у воду, тож поверхня озера приховала її наготу.

Гласен байдуже знизав плечима, здається йому було все одно.

— Ти випадково не знаєш, чому в хвилини найбільшого розпачу я завжди приходжу до тебе? – ніби ненароком простягнув він.

Кейлін не залишила безуспішних спроб перебинтувати рану. Однією рукою це було досить важко.

— Що з тобою відбувається? – не дивлячись на відьмака запитала дівчина. Вона тут же поспішила додати: — Я знаю, на що здатні відьми і відьмаки. Ти міг спопелити цих тварин і вирішити одразу дві наші проблеми.

Вона не хотіла звинувачувати Гласена, але, здається, робила саме це.

Якийсь час Данкан мовчав.

— Міг, – він насупив брови, — Але тоді я стер би в порошок і всіх вас.

Кейлін здалося цього недостатньо і вона продовжила:

— Чому? – розмова стала набувати ноток допиту.

Капітан, який і так закликав на допомогу все своє самовладання, тепер ледве стримався.

— Тому що, – він підвівся на ноги і підійшов до води, — тому що магія – річ не контрольована. Ми створені завдяки магії, а не навпаки.

Ребіндер гнівно стиснула зуби.

— Ти відповідаєш надто розмито, Гласен, – вона підняла на нього погляд, — Будь ласка, не ображайся, якщо я перестану тобі довіряти!

Данкан смикнувся, ніби в нього вистрілили.

— Чому ти не використовуєш свою магію? – дівчина домагалася відповіді, — Чому той щит ледь не тріснув і не вбив усіх нас?! – вона згадала слова Фаріеля про те, що той втручався лише у смертельних випадках. — Чому ти...

— Тому що я утримувався десять років! Десять! – зірвався Гласен, від його крику затремтіла вода, — Тому що магія спалює мене зсередини і я не можу виплеснути її! – Кейлін відкрила рота, але всі слова зникли, — Тому що я боюся, боюся, що якщо дам магії вирватися – вона вб'є всіх навколо. Вона вб'є тебе!

Гласен важко дихав дивлячись на завмерлу Кейлін. Вона не рухалася, тільки здивовано розплющила рот відчуваючи укол сорому.

— Ти й уявити не можеш, – тихіше почав він, — що означає ігнорувати свою природу багато років…

Чоловік спохмурнів остаточно. Здавалося, він більше не вимовить жодного слова, але він продовжив:

— Я не вмію вибачатися, я… – він запустив руку у волосся, — Я вмовляння з тобою уклав не для того, щоб захищати тебе від Ансгара та інших… насамперед – я хотів захистити тебе від себе.

Він знову замовк, а Кейлін тяжко проковтнула. Її руки повисли у воді, а сама вона ледь стояла на ногах.

— Чому ти так говориш? – у роті знову стало сухо.

Данкан підняв на неї важкий, спустошений погляд.

— Тому, що я не хороша людина, Кейлін. Ти не уявляєш, яким монстром я став, – було видно наскільки важко йому давалися слова, і Кейлін з вдячністю мовчала, — Я майстерно вбиваю, брешу, можу вселяти людям свою волю, – він подивився на свої руки, — Я маніпулюю і завдаю біль усім, хто мене оточує.

Чому він каже це їй? Та це й не важливо, щось у ній дозволило йому розслабитись і заговорити про демонів душі Гласена Данкана.

— Я ненавиджу себе, ненавиджу те, яким монстром став, – він нарешті заплющив очі, темні вії відкинули тіні на щоки, — Мені гидкі думки, які були в моїй голові, до зустрічі з тобою. Я…

Він знову замовк, мабуть, подальші слова мали залишитися в таємниці. Кейлін зробила крок назустріч, вода зарябила.

— Подай мою сорочку, – вона простягла одну руку з води, по шкірі потекли краплі, — будь ласка.

Гласен розплющив очі і перевів на дівчину здивований погляд. Але капітан не заперечив її проханню, він підняв із землі сіру тканину і подав Кейлін.

Невідьма жестом наказала йому відвернутися, а сама квапливо вилізла з води і накинула на себе одяг. На сорочці все ще виднілися плями крові і тканина в тому місті була розірвана.

— Давай допоможу, – запропонував відьмак, бачачи, як дівчина мучиться з перев'язкою.

Кейлін насупилась, з поразкою опустила руки. Вона сіла навпроти капітана і передала йому пов'язки.

— Ти сказав, що ти – чудовисько, – вона говорила беземоційно, ховаючись за маскою спокою та байдужості. Але насправді всередині неї крутилися сотні емоцій і невимовних слів, питань було ще більше, — Знаєш, чудовисько навряд чи пожертвувало б усім, щоб врятувати своє королівство, – вона знизала плечима, що відгукнулося болем у плечі.

Гласен недовірливо глянув на неї. Він ледве торкався пальцями її шкіри, доки акуратно перев'язував плече. Але де-не-де його пальці все-таки стикалися з рукою дівчини, від чого вона відчувала легке поколювання.

— Чудовисько не стало б рятувати людей, які про нього навіть не знають, – вона продовжила, — бували моменти, коли ти завдав мені болю, але... – Кейлін важко зітхнула, — Але я поводилася не краще.

— Ти не знала хто я, – поспішив перебити її Гласен.

Кейлін повільно підняла на нього погляд, їхні темні очі зустрілися.

— А хто ти? – вона схилила голову на бік, – Знаєш, кого бачу я?

Чоловік завмер, здається, навіть дихати перестав.

— Я бачу перед собою маленького, кинутого хлопчика, який відчайдушно бореться, – Кейлін схлипнула. — Та ща б він там не казав, я думаю, він пам'ятає як це – любити і бути любимим. Я думаю, що хлопчик любить свій будинок, любив свою сім'ю, та королівство. Я думаю, що любові в серці хлопчика було достатньо, щоб за всі ці роки він не забув про те хто він, – очі відьмака наповнилися сльозами, — Я думаю, що він обріс кам'яною бронею, набрався багатьом поганим звичкам, але всередині, – Кейлін приклала долоню до грудей Данкана, — він залишився тим самим.

Гласен не міг підібрати жодних слів. Те, що він відчував на той момент, не піддавалося жодним поясненням. Він не вірив, що колись почує ці слова, не вірив, що їх скаже хтось такий близький йому.

— Ти міг змусити мене вирушити з тобою, але не став. Ти міг залишити мене у в'язницях, але не став. Ти тренував мене і був єдиним, завдяки кому я не згасла. Ти врятував мене. 

Кейлін підібгала губи. Вона відчула, що якщо зараз же не піде, то розплачеться і ні до чого ця розмова не приведе. Тому дівчина спішно піднялася на ноги і тихо пішла, залишивши капітана наодинці зі своїми думками.

Вона не обернулася йдучи, але знала, що Гласен сидить із опущеною головою. Він ймовірно хмурить брови, як робить завжди, коли думає про щось. Кейлін вважала, що тільки в неї в думках безліч відкритих скринь. Як виявилося – ні. Вона повільно відсунула рукою колючі гілки і вийшла на галявину, де ще недавно вони пережили щось страшне. Марцелла і Хеміш люто сперечалися про щось, при цьому блондинка енергійно жестикулювала руками. Їхня «сварка» не була схожа на щось серйозне, швидше за просто чергові наслідки поганого характеру обох. Мисливець потирав пальцями потилицю, проте не в його звичках було припинити суперечку першим.

Кейлін прикрила губи рукою, щоб ще більше не розсміятися. Вона тихо хмикнула і побачила світ багаття. Брю, який до цього сидів на землі, швидко піднявся і побрів назустріч невідьмі.

— Хто ви такі? – він підозріло звузив очі.

Кейлін завмерла, усвідомивши, що їхній ельф-провідник досі думав, що вони прості мандрівники. Потім не відьма перевела погляд на Марцеллу та Хеміша. Звичайно, ці двоє нічого не пояснили поетові, і ця «тяжка доля» впала на плечі Кейлін.

Волосся не відьми все ще було мокрим, а одяг подекуди підірваний і забруднений. Вона зустрілася поглядом з ельфом, який, як і раніше, чекав відповіді. І хоч він і був смішний, майже ніхто не сприймав його всерйоз, він був потрібний їм. Брю був їх страховкою, він був їх путівником і на превеликий жаль Кейлін, її совість змушувала її поводитися з поетом на рівних.

— Брю… – почала вона м'яко. Після розмови з Гласеном їй хотілося тільки мовчати, — Давай сядемо біля вогнища і я все розповім тобі?

Ельф знову окинув її сумнівним поглядом, і, мабуть, не знайшовши нічого підозрілого, першим пішов до вогню.

Кейлін схрестила ноги і простягла змерзлі долоні до теплого полум'я.Вона заплющила очі і на секунду представила себе в іншому місці. Це був не темний гущавина лісу, а величезні квітучі поля.

— Я все ще чекаю, – нагадав він.

Здається, ельф був не так зацікавлений у своїх попутниках, як у самій історії.

Невідьма підняла докірливий погляд на пару товаришів, що лаються, і цикнула.

— Якщо вам двом завгодно витрачати сили на сварки – будь ласка, але я б віддала перевагу тиші та спокою, хоча б на решту ночі, – натякнула дівчина і не опустила карих очей з принцеси та мисливця, — А Хемішу варто було б обробити рани.

Марцелла різко замовкла і з образою глянула на спадкоємницю Гелли. Вона скривила губи і нарешті замовкла.

— Ти знайшла ставок? – принцеса кивнула підборіддям показуючи на мокре волосся Кейлін.

Невідьма подумки вилаялася. Найменше їм зараз треба було розділятися. Однак, якщо вона не дозволить принцесі піти до озера – це вважатимуть несправедливим, а значить, на одну проблему у них буде більше.

— Так, – Кейлін вказала рукою за спину, — йди прямо не повертаючи, а коли побачиш вогники – йди за ними.

Марцелла стрепенулась.

— Вогники?  – дівчина схрестила руки на грудях.

Не відьма зиркнула за спину білявки, туди, де стояв Геміш.

— І Хеміша візьми з собою, – з метою безпеки і просто, щоб її та Брю залишили одних, — нехай хтось супроводжує тебе.

Обличчя принцеси миттю почервоніло. 

Вона підібгала губи і ще якийсь час дивилася на Кейлін ненависним поглядом. Дівчина ж відповіла їй байдужістю на обличчі. Її очі ледь не заплющувалися і вона насилу знаходила сили, щоб розмовляти.

— Я думаю нам усім варто ночувати сьогодні там, – поспішила додати Ребіндер, — Гласен теж так вважає, – збрехала дівчина виправдовуючи свої слова, та відсутність відьмака.

Тепер уже Хеміш дивився на Кейлін з підозрою і хвилюванням одночасно.

— Ми погасимо багаття і приєднаємося до вас, – втомлено прошепотіла невідьма знову піднімаючи погляд на супутників, — йдіть.

Марцелла пирхнула, але пішла вказаним шляхом. Рудоволосий кинувся за нею, але проходячи повз Кейлін схвально погладив її по плечу. Дівчина кивнула на жест, але продовжила дивитися на вогонь.

— І так... – простяг Брю, коли вони нарешті залишилися самі.

У світлі вогню його жовті очі виглядали як дві золоті намистини, він уважно дивився на обличчя не відьми з часткою співчуття та інтересу.

— А що ти хочеш почути, Брю? – звернулася до нього красуня.

А справді, що він хотів почути? Ельф задумався... Чи вважають його героєм, коли дізнаються КОГО він відвів до короля. Тоді всі знущання над ним припиняться, а може, сам Іммераль нагородить його і запропонує місце при дворі. Своїми мріями ельф залетів надто далеко. На щастя лісгардців, у голові поета не промайнуло жодної думки про те, щоб здати їх комусь із шпигунів Ансгара, або просто залишити їх у лісі.

— Розкажи навіщо йдеш до короля, – він потер підборіддя, — Розкажи, чому ви подорожуєте в таємниці, а головне – хто ви такі.

Кейлін важко зітхнула. Якби вона сама могла відповісти на це запитання.

— Ми – діти Верховних Правительок Лісгарду, а Хеміш… – очі оповідачки обросли пеленою, — він – мій друг.

І Кейлін розповіла ельфу все, що вважала за потрібне і цікаве. Вона промовчала про своє минуле, але торкнулася розповіді про Фаріеля. Розповіла про те, як бачила смерть Гелли, але так, щоб не викликати жалість. Вона розповіла про те, як зустріла Гласена і разом із цим, знайшла свій біль та порятунок. Кейлін не пропустила жодного слова про те, що їй довелося пережити у Ф'єрському Замку. Вона навіть не думала про те, що розповідати всі деталі задуму Ансгара не варто. До кінця оповідання Брю не стримував сліз. Він не виглядав засмученим, не виглядав приголомшеним. Він ніби прожив мить життя маленької Ребіндер і тепер зовсім інакше дивився на дівчину.

— А я то думав ви – злодії у вигнанні... – він засміявся крізь сльози, — Думав, що ви якась банда, якій вдалося уникнути шибениці.

Кейлін хмикнула і куточок її губи поповз угору.

— Я була б набагато щасливішою, якби це справді було так.

Коли вони з Брю прийшли до чарівного озера, Марцелла і Хеміш вже спали, розташувавшись на різних берегах. Ельф відразу попрямував досліджувати світіння на водній гладіні, а Кейлін стала уважно шукати поглядом Гласена.

Незважаючи на те, що вода і квіти висвітлювали простір навколо, капітана ніде не було видно. Це трохи насторожило Кейлін, але вона не наважилася піти шукати. Якщо Данкану була потрібна самота – він її отримає, незважаючи на те, що сам часто порушував усамітнення Кейлін.

Щоб вподобати цю частину, необхідно зареєструватись на сайті або увійти, якщо ви вже зареєстровані.

Вподобати!
Щоб залишити коментар, необхідно зареєструватись на сайті або увійти, якщо ви вже зареєстровані.