Частина 18

— Молю тебе, скачи швидше, – Марцелла нахилилася майже до самого вуха гнідого коня.

Бруд бризкав у різні боки, разом з дощем він малював жахливі підтікання на шерсті коней та на яскравих сукнях дівчат.

Кейлін, наскільки їй дозволяло тіло, обернулася. Погоні за ними не було, проте розглянути солдатів Ансгара у темряві було б складно. І якщо дівчина не побачила їх прямо за спиною, вони всеодно могли ховатися за деревами.

— Скільки ще до замку? – перекрикуючи стукіт копит крикнув Данкан.

— Не довго, – відповів Брю, — Я думаю, що скоро ми прибудемо, але…

— Що "але"? – роздратовано крикнув капітан, коли мовчанка ельфа надто затяглася.

Брю не обернувся в його бік, він впевнено їхав на своєму маленькому коні. Світле волосся ельфа здавалося єдиним джерелом світла в нічній темряві.

— Але, думаю в такому вигляді нас навряд чи пустять до короля.

— Та начхати я хотіла на наш вигляд! – пролунав голос Марцелли, та однією рукою вчепилася в гриву коня, — Якщо цей самозакоханий ідіот не пустить нас – я особисто роздеру його обличчя.

Краплі дощу били принцесу по обличчю, потрапляли в рот і ніс, гидко скочувалися за комір плаття.

— Не смій так говорити про мого короля! – ображено буркнув ельф.

Кейлін заплющила очі, найменше їй хотілося слухати суперечки супроводжуючих. Вона стала дихати, з кожним зітханням все глибше занурюючись у свої думки. Здавалося, до зустрічі з Іммералем ще так далеко. Їй здавалося, що вона досі перебуває у Ф'єрському Замку і все це – лише марення, викликане її хворою свідомістю. У міру того, як група незнайомців, що встигла стати для Кейлін близькими друзями, наближалася до Нугреаджійського Палацу – все навколо набувало чіткого відчуття тверезості. Вони всі, ніби подорослішали на кілька років, лише за пару днів. Скільки всього вони пережили, і скільки ще вони мають пережити? Чи здолають їх втрати, чи вони отримують те, чого так щиро бажають? Кейлін не знала, ніхто з них не знав.

— Тррр… – загальмував кобилу Брю, — Попереду міст, – ельф спішився, — треба перейти його пішки.

Дерев'яний міст, вкритий мохом, не був надійним. На ньому тільки-но помістився б вершник, що йде під руку з конем. Дощ почав лити трохи менше, але він все одно робив дерев'яні дошки мосту смертельно слизькими.

— Надто небезпечно, – без частки невпевненості сказав Гласен.

Кейлін ще міцніше втиснулася в чоловічі груди. Вона відчувала хвилювання, що походить від їхнього коня. Тварина нервово переступала з ноги на ногу, і здається навіть не збиралася ступати на тендітну переправу.

— Та ти подивися, – показав пальцем у підлогу Хеміш, — дошки скоро розваляться!

— Я сказав, – Данкан смертельно повільно повернув голову у бік мисливця, — що спішуватись ніхто не буде.

Ельф завмер у збентеженні. Кейлін дивилася на друзів збоку, здавалося зараз гребля трісне і на них ллється потік гніву і ненависті, так старанно стримується всі ці дні. Ребіндер чудово пам'ятала, що капітан зробив з воякою, який посмів образити її. Більше того, дівчина знала, яких зусиль Гласену варто терпіти суспільство світловолосої принцеси та Барнетта.

— З якого часу, ти тут уявив себе головним? – мисливець стояв на своєму.

— З тих самих, коли дозволив тобі йти з нами і врятував твоє нікчемне життя.

— То ти зробив мені ласку? – протягнув рудоволосий, — Що ж ти не врятував нас, о герой, коли на нас напали? Чому не перебив усіх цих солдатів? – рудоволосий звузив очі, — Або постривай, це ж твої солдати, вірно?

Кейлін затримала подих. Дівчина впіймала на собі не менш наляканий погляд Марцелли. Здавалося, дівчата могли спілкуватись лише обмінюючись поглядами. Світловолоса розширила очі на стільки, наскільки це можливо. Вони обидві розуміли, на наскільки небезпечну дорогу став Хеміш Барнетт.

— Важко напевно вбивати людей, які були у твоєму підпорядкуванні? – мисливець майже перейшов на шепіт.

Гласен мовчав, і це мовчання було не смиренністю і не визнанням програшу. Це мовчання говорила про темний бік Данкана. Про той його бік, який без роздумів уб'є кожного, хто завдасть йому незручності. І якщо Гласен мовчав у відповідь на заяви Хеміша – він готував убивчу відповідь, довгу та страшну помсту.

— Припиніть обоє! – втрутилася Кейлін, — Поки ми стоїмо тут і сперечаємося, Ансагар вже на крок ближче до перемоги. Засуньте свої образи подалі! Зараз ми всі в одному човні та…

Дівчина замовкла, помітивши, як ображено на неї дивиться мисливець. Наче вона зрадила його.

— Що сказав би твій батько? – вона кивнула в його бік підборіддям, — А твоя мати? – злегка повернувши голову до чоловіка за спиною, сказала Кейлін.

— Ми і так втратили багато часу, – тремтячим, від холоду, чи страху голосом сказала світловолоса принцеса, — Давайте просто перейдемо цей міст і побачимо нарешті цього короля.

Повисла мовчанка, під час якої кожен зустрівся поглядом один з одним. Не було між ними ще більш напруженого моменту, ніж зараз. Гласен і Хеміш, здавалося, обіцяли один одному загибель. Усі тут мали образи один на одного, не висловлені таємниці та секрети. Але розділятися було не можна, не зараз, коли вже надто пізно.

Не чекаючи відповіді інших, Кейлін ударила коня з боків, той невпевнено ступив на дерев'яну платформу. Пролунав скрип дерева. Незабаром ще один крок, і від нього скрип став гучнішим. Дівчина з побоюванням подивилася вниз, туди, де під ними вирували потоки холодної води, ударяючись об каміння.

— Гласен... – простягла вона.

Чоловік трохи нахилився над її вухом. Нічого в його поведінці не видавало б того, що він теж наляканий.

— Гласен, будь ласка, – простогнала Кейлін, коли міст зрадливо захитався.

— Мені безумовно подобається, коли ти так благаєш, – розсміявся він над дівчачим вухом.

Кейлін проковтнула уїдливу відповідь.

— Зроби щось, міст ось-ось провалиться під нами.

Дівчина знову глянула за спину, коли на переправу ступила кобила Хеміша та Марцелли. Та злякано воротила мордою з боку на бік і витріщила очі.

— Один поцілунок, тоді я подумаю, – капітан розплився в посмішці.

Кейлін охнула і насупилась. Кінь послизнувся, поставивши копито на мокрий мох.

— Ти справді думаєш, що це зараз доречно? – крізь зуби прошипіла вона і сіпнулася, коли з мосту знову посипалося дрібне каміння.

— Може я спеціально затягнув тебе на цей старий міст, – Данкан все ще знаходив у собі сили сміятися.

На відміну від напруженої та переляканої Кейлін, Гласен їхав абсолютно розслаблено. Здавалося, він навіть насолоджувався прогулянкою.

— Зараз не... – дівчина ахнула, коли кобила ззаду почала злякано повертати назад.

— З тебе борг, – перехопив її думку Гласен і випнув ліву руку вперед.

Відьмак широко розтяг пальці і між ними утворилося світіння золотих каблучок. Потім світло від цих «кілець» полилося під ноги, туди де раніше був старий міст. Світіння все більше і більше огортало переправу, поки будівництво нарешті повністю не стало світитися золотистим кольором. Підлога начебто справді стала міцнішою, і коні впевнено рушили далі.

Гніда кобила здивовано рознюхувала дерев'яні дошки, при цьому кумедно пирхаючи носом.

Нарешті, гурт подолав ще одну перешкоду. Тільки коні ступили на тверду землю, як дівчата полегшено видихнули.

Варто їм було повернути голови, як з-за дерев з'явився величезний палац із білого каменю. Білі величні шпилі проглядали крізь верхівки пишних крон, будівництво ні з чим не можна було сплутати. Нугреаджійський замок манив своєю красою та великим минулим. А величезний водоспад, край якого стояв палац, здавався просто недосяжним. Струмені плавно спадали вниз, створюючи ілюзію хмар. Дрібні краплі, на які спадали перші сонячні промені, ставали чарівною веселкою. Від такої краси перехоплювало подих, і компанія, забувши про недавню сварку, підняла коней у галоп. Так сильно їм хотілося нарешті дістатися замку.

" — Потрібно поговорити, - пролунало в думках."

Кейлін була надто зайнята роздивлянням замку вдалині.

" — Якщо ти знову натякнеш на свої неприборкані бажання, я..."

" — Неприборкані бажання? – Гласен голосно розсміявся, — О, я міг би говорити про свої бажання вічність. І вічність спостерігати, як вони вганяють тебе у фарбу. Але, на мій глибокий жаль, я не можу витрачати наш дорогоцінний час на це."

Серед поля чулося тільки важке дихання вершників, проте двоє з них прямо зараз вели жваву бесіду. Кейлін подумки подякувала Богині за те, що у них з капітаном є можливість «усамітнитися», нехай навіть так. Ребіндер досі вважала, що це тільки їхня з Гласеном місія – врятувати Лісгард. А всі ті, хто супроводжував їх зараз – лише безквиткові.

" — Добре, – спокійно відповіла дівчина, — Тоді про що нам треба поговорити?"

Якийсь час Гласен мовчав. Він усе виглядав когось за деревами, а потім різко погнав коня ще швидше. Інші, не змовляючись, послідували його прикладу. Сонце вже майже встало, але сіре світло все ще наповнювало околиці. Туман під ногами нагадував густе молоко, копита коней потопали в ньому, не залишаючи слідів. Хоча б дощ припинився, а це, безумовно, не могло не радувати. Мокрі тканини, якими тепер були сукні принцес, приносили величезні незручності.

" — Не дивлячись на відповідь Іммераля, – продовжив капітан, — в Едреллу ми вирушимо так чи інакше."

" — Що б прочитати Завіт, – погодилася дівчина."

" — Так, але, чи варто нам брати з собою їх? – маючи на увазі інших у групі, запитав Гласен."

Кейлін замовкла, роздумуючи сказану пропозицію. Вона й сама замислювалася над цим: чи варто їм і далі наражати на ризик своїх друзів, чи варто ділити з ними лиха Лісгарда?

" — Я думаю, – впевнено почала вона, — що нам варто запитати про це їх самих. Лісгард – і їхнє королівство теж... "

Відповіді не було, що трохи розчарувало Кейлін. Вона вважала, що Гласен має якусь думку щодо цього.

— Стійте! – вигукнув Брю, гальмуючи коня, — Ми в полі зору варти, якщо на нас немає зелених прапорів, – він театрально оглянув групу, — нам варто перейти в більш повільний темп.

Кейлін задерла голову нагору. Над ними, мов високі сосни, височіли мармурові колони, що свідчило про наближення замку. Між колонами виднілися навісні кришталеві мости, вони перепліталися між собою, нагадуючи павутину. На кришталевих будівлях стояли з десяток стражників у білих шоломах. Кожен з них був одягнений у білі обладунки, в руках воїни тримали гострі списи, а за спинами виднілося по два гострі мечі. Ельфи були одягнені у шоломи, що повністю закривали їхні обличчя, але не очі та вуха.

Гласен і Хеміш миттєво перевели коней у рись. Марцелла, яка вчепилася в гриву коня і ледве не вирвала з неї все волосся, роздратовано пирхнула.

— Наступного разу, – звернулася вона до всіх, — я нізащо не сяду на одного коня з ним.

Хеміш задерикувато хмикнув.

— Тоді ти матимеш задоволення прогулюватися пішки, твоя високість, – мисливець розплився в посмішці, від чого ластовиння на його обличчі немов засяяли.

— Та, як ти…

— Дивіться! – перебила їх Кейлін, вказуючи пальцем на щось попереду.

Перед ними нарешті з'явився Нугреаджійський Палац у всій його красі. Він ніколи не зрівнявся б з Лісгардським замком, і безумовно перевищував всі очікування мандрівників. Брю засяяв від гордості, ніби він сам будував цю величну споруду.

Прозорі ворота замку нагадували крило бабки, хвилясті шибки переливались у слабкому світлі сонця. Проте, щоб потрапити в замок, мандрівникам потрібно було подолати такий самий скляний міст, як і ті, що вони бачили раніше. Під ним кипіла біла піна водоспаду. І здавалося, що підлога під ногами розчинялася і перетворювалася на хмари.

— Подумати тільки, ми нарешті дійшли... – ахнула Марцелла, злізаючи з коня.

Кейлін послідувала її прикладу, перш ніж Гласен викинув би чергову витівку. Дівчата опустилися додолу і гучний стукіт підборів ознаменував їхнє успішне «приземлення». Найбільше Кейлін не любила спішуватись з коня, це викликало дискомфорт, з яким вона воліла б не зв'язуватися.

Гласен видав звук схожий на розчарований стогін, і теж стрибнув із жеребця. Всі їхні пересування заглушали звуки вируючої води. З-за водоспаду здавалося, що міст під ногами зрадливо тремтить, проте Брю поспішив заспокоїти всіх.

— Це ельфійське скло, – пояснив він, — Як ви знаєте, ельфи славляться своїм виробництвом зброї і... — він простягнув інтригу, — і скла.

— Так, так, – хмикнула Марцелла кривлячи губи, — а ще ви дуже скромні.

Крізь шум води, її голос став здаватися спотвореним і писклявим, зовсім не притаманним принцесі. І нарешті, через довгі роки очікування, через дні шляху, вони нарешті йшли до палацу Іммераля всі разом. Рівним строєм, немов спеціально вишикувавшись так, ступали по скляному мосту. Кожен гордо підняв голову, невпевненість немовби повністю випарувалася і тепер, тепер вони готові були розпочати війну…

***

— Пустіть нас негайно! – вигукнула Марцелла, коли її терпінню прийшов кінець.

Вже биту годину вони сперечалися з одним з вартових, який геть-чисто відмовлявся пускати гостей усередину.

— Леді, – сторож, стомлений повторювати одні й ті самі фрази, закотив очі, – нам не належить пускати нікого поки що ...

— Досить, – Гласен мовчазно підняв руку вгору, — Ми й так чекали надто довго, – він скував на горлі солдата магічний ошийник, — Я не стану наражати своїх людей на небезпеку, а ти не станеш мені заважати, – він оскалився, — Веди нас до короля, негайно!

Магічний нашийник стиснувся ще тугіше, і нарешті почервонілий воїн прохрипів:

— Гаразд, гаразд, тільки… – він спробував вдихнути, — відпустіть мене.

Кейлін, що стояла осторонь знатно розгнівалася на Данкана. Дівчина вирувала поглядом його спину, сподіваючись, що відьмак змінить своїм принципам. Проте вона також помітила, що іншого шляху вони не мали. Потрібно було терміново розповісти Іммералю все те, що вони знали. Інакше все було дарма.

Брю винувато глянув на стражника, весь його вигляд говорив про те, наскільки він жалкує.

Воїн повів їх крізь пустельні зали палацу, з побоюванням поглядаючи на Гласена. Мармурова підлога блищала, коли на ній відбивалося сонячне світло, що просочувалося крізь величезні вікна. Якийсь час єдиним звуком, що наповнював палац, був стукіт каблуків Кейлін і Марцелли.

— Не терпиться його побачити, – тихо шепнула світловолоса принцеса, — Нас же не виженуть, якщо він визнає мене чарівною?

Кейлін тихо розсміялася скоса дивлячись на подругу. Слова світловолосої луною розлетілися палацовими коридорами.

— Не думаю, що він захоче нас вигнати, – дівчина простягла паузу, — втопити може.

Перед величезними дверима солдат зупинився. У руці він ніс спис, а тепер навіщось притулив його до стіни. Двері являли собою величну арку, обплетену дерев'яним корінням. Страж сказав гостям чекати тут, а сам пішов за двері.

Кейлін затримала подих. Дівчина розправила плечі та підняла підборіддя, виглядати вона має гідно. Спадкоємиця Гелли, що прийшла просити допомоги у короля ельфійського, як колись і сама Гелла. Ось тільки, чи допоміг їй ельфійський правитель?

" — Я поруч, – почулося в голові. Кейлін крадькома глянула на капітана, але той дивився суворо перед собою. Здавалося, чоловік взагалі не нервувався, настільки зібраним він виглядав, — Ти зможеш говорити?"

Поки караульний вів бесіди з іншими стражниками, що стояли за дверима тронної зали, Кейлін і Гласен мовчки спілкувалися.

" — Ти хочеш, що б з ним говорила я? – здивовано поцікавилася дівчина, її внутрішні органи ніби зав'язалися у вузол."

Капітан, який до цього стояв за кілька сантиметрів від невідьми, підсунувся трохи ближче. Його рука ледь помітно ковзнула до руки Кейлін. Чоловік ніжно провів шорсткими пальцями по тильній стороні жіночої долоні, від чого у Ребіндер по тілу пробігли мурашки.

Відповіді не було, і Кейлін вважала це за мовчазне «так». Гласен справді довірив їй те, від чого могла залежати вся їхня місія. Невідьма мовчала, вона намагалася дихати рівно і глибоко, наслідуючи Данкана, що стояв поруч. Їхні руки все ще перебували в прийнятній близькості, що здавалося Кейлін більш ніж інтимним. Вона вже хотіла виявитися десь подалі від ельфійського замку, хотіла щоб вони з Гласеном нарешті побули одні. Як тоді в ущелині.

Дівчина не раз проганяла в голові нічну розмову з Марцеллою. Тоді вона не збрехала, сказавши, що все дуже заплутано. Воно таким і було. Гласен не говорив з нею прямо про свої почуття, навіть навпаки – він ясно дав зрозуміти, що не хоче цього допустити. І все-таки ... Кейлін відчувала, що її тягне до нього. Може, тому, що вона знайшла в ньому когось схожого на себе, або тому що...

— Йдіть за мною! – крикнув ельф у обладунках.

Кейлін смикнулася, потік її думок відразу змінився в інший бік.

Група плавно увійшла до тронної зали. Здавалося, не було у світі місця величніше і похмуріше. Підлога, викладена з темно-зеленого мармуру, нагадувала килим із моху. Трон височив на самому кінці зали, на п'єдесталі. Він повністю складався з гілок дерев, наче рослини обплітали його не одне десятиліття.

Кейлін, що весь цей час не опускала голови, зустрілася поглядом із правителем тутешніх земель. Побачивши дівчину, він примружив очі і злегка нахилив голову на бік. Щось у його вигляді говорило про те, що він чудово знає, хто перед ним. Треба визнати, виглядав Іммераль чудово: платинове волосся, ідеально пряме, акуратно лежало на плечах господаря; рубінові очі обрамляли світлі, як перший сніг, вії; риси обличчя правителя були гострими і акуратними, а його шкіра була настільки гладкою, ніби була створена з чистого мармуру. Не могли мандрівники і не відзначити довжину вух, довших вони ще не зустрічали.

Як велична статуя, король Дулліадора сидів на своєму троні з різноманітних гілок. На ньому був довгий зелений плащ, розшитий срібними нитками, під ним проглядали шовкові сорочки та штани. Найбільше Кейлін потішила корона імператора. Вона була виконана під стать трону – ті ж гілки, що перепліталися один з одним, і до кожної гілки прикріплені дорогоцінні камені, що нагадували листя.

— Вітаю вас, – тихо промовив ельф. Голос його був наповнений холодом і злістю.

Король трохи піднявся зі свого місця і оглянув гостей.

Кейлін, Гласен, Марцелла, Хеміш, та Брю підійшли до щільної до п'єдесталу. Ніхто, крім барта, не схилив голови перед правителем. Вони обмінювалися поглядами, і кожен не обіцяв нічого доброзичливого. Марцелла, як завжди, схрестила руки і скривила губи. Вона оцінювально ковзала поглядом по тронному залі, подумки відзначаючи всі його недоліки. Гласен, що стояв попереду всіх, трохи відійшов убік. Він дав Кейлін вийти вперед, щоб та говорила з королем. Сам же воїн поклав руку на ефес меча, що змусило королівську варту помітно напружитися.

— Привіт, король, – почала Кейлін. Кудись зник весь її страх, на зміну йому прийшла гіркота за свої землі, і терпка ненависть. Вона не забуал, що саме цей ельф відмовився допомогти відьмам. А одже, він тед винен у їх смерті, — І ... – дівчина помітила в парі метрів від трону ще одну ельфійку. Та акуратно виглядала з-за трону і здавалася набагато молодшою ​​за правителя.

Варто було припустити, що вона – королева, але чому ж тоді її голову не вінчає корона? Замість прикраси на ній висіли лук і сагайдак ельфійських стріл. Яскраво-червоне волосся було заплетене в косу. До ніг прикріплені ремені, на яких зручно поміщалися ножі. Такий самий ремінь колись був і на Кейлін, якби вона не забула його в домі дядька Брю. Своїми смарагдовими очима ельфійка оглядала незнайомців. Виглядала вона так, ніби будь-якої миті готувалася напасти.

— Це моя дочка, – неквапливо промовив Іммераль, — Ірме.

Ельфійка вийшла з тіні і вкрай усміхнулася. Вона не виглядала як принцеса, та й подібності з правителем у неї було небагато. Погляди всіх присутніх звернулися до Ірме. Усіх, крім Данкана. Той наполегливо дивився на Іммераля.

— Нашому народові щось загрожує? – подала голос ельфійська принцеса.

Кейлін, підняла брови.

— Так, – твердо сказала спадкоємиця Гелли, — Вам загрожує вимирання, як і всім іншим магічним народам.

Слова гуркотом промайнули по залі. На секунду повітря стало важким від тривалого мовчання.

— Вимирання? – вигукнув Іммераль, — Не кажи нісенітниці, дівчинко! – ельф встав з трону.

Його яскраві очі шалено бігали бік у бік, мармурове обличчя напружилося.

— Це так, – спокійно сказала Кейлін, не здаючись під натиском погляду короля ельфів, — Я думаю, ви знаєте, хто ми. І знаєте, навіщо ми прийшли. Кілька днів тому ми бачили у вашому лісі істот, які ледь не занапастили нас.

Король склав руки за спиною.

— Мені це відомо. І наскільки я знаю, вони рушили в бік Лісгарду, – помітив ельф, — То що ж, по-твоєму, загрожує моєму королівству?

Кейлін не збиралася відступати. Вона уявляла обличчя своєї бабусі, та ніби стояла поруч і тримала свою руку на плечі онуки.

— Магія під загрозою зникнення, – продовжила вона, — Ансгар, якого ви не зупинили десять років тому, тепер має намір знищити її повністю. Він збирає армії п'яти королівств, поєднує людей проти магічних істот.

Іммераль на мить замовк. Обличчя його не говорило ні про що. За те принцеса Ірме уважно вслухалася. Дівчина виглядала наляканою, але не менш зацікавленою. Дивлячись на Ірме, не можна було сказати, що вона – батьківська дочка. Ельфійка була схожа на досвідчену войовницю, на солдата, але ні як не на розпещену принцесу ельфів.

— Забудьте всі біди, які долали ваше королівство останні десятиліття, – з благанням продовжила Ребіндер, — нам потрібно знищити цього мерзотника, поки не стало занадто пізно ...

Іммераль підібгав губи. Було видно, що він надто зайнятий роздумами.

— І що ж ти хочеш попросити, дівчинко?

Кейлін проковтнула. Питання було поставлено одночасно чітко, але й у той час настільки розмито... Чого вона насправді хотіла? Навіщо пройшла весь цей шлях? Що б бути поряд із Гласеном, щоб утекти від короля і вижити? Що б ушанувати пам'ять Верховних Відьом?

— Я хочу щастя своєму народу, хочу повернути магію до свого королівства. Хочу, щоб мій народ більше не знав бід, і щоб чарівні істоти знову населяли Лісгард.

Вона хотіла, щоб «Умбра-Фабула» знову давав вистави. Хотіла, щоб королівські солдати існували лише для вигляду, щоб люди стали життєрадіснішими. Хотіла, щоб її життя нарешті перестало кишети жалобою і крадіжкою. Що б на землях її рідного королівства знову розцвіли квіти, щоб трави покрили пагорби. Щоб дерева знову приносили свіжі плоди. Щоб у неї був дім...

— Про яке королівство йдеться? – залився сміхом ельф, — Ти – спадкоємиця без трону, без корони. На яких правах ти прийшла в мою країну? Ти просиш допомоги, смертна, навіть не маючи можливості заплатити за неї, – з кожним словом биття серця ставало все тихішим, — Ти можеш говорити свої промови скільки завгодно, але я не стану і слухати. Дулліадор надійно укріплений. Я певен, і без магії ми зможемо вистояти. Ельфи – найсильніший народ, здатний виживати за будь-яких умов і…

— Йдеться про армію п'яти королівств! – перебила його Кейлін, від чого правитель здивовано розплющив очі. Виявлена ​​зухвалість була викликана відчаєм дівчини, — При всьому бажанні, ви не зможете задавити їх кількістю. Я не знаю жодного королівства, яке перевершило б людські жорстокістю та жертовністю. Ви можете заплющувати очі на біди інших, але пам'ятайте, що незабаром біда наздожене і вас.

— Не треба, – прогарчав правитель, від чого підлога затремтіла, — загрожувати мені! Я пам'ятаю часи, коли ельфи були рабами. Нам відрізали вуха, тільки на втіху людям. Я пам'ятаю, як мало було нас. Уяви, яких зусиль мені вартувало відродити ельфійську кров? Очистити її від інших народів, і зробити свій народ квітучим.

Кейлін підібгала губи.

— І тепер ви готові все це так просто занапастити?

Іммераль зміряв її зневажливим поглядом. Здавалося, всі в залі завмерли, залишилася лише Кейлін та ельфійський король.

— Навпаки, – ельф акуратно сів на трон, — я збираюся боротися тільки за свій народ, і ні за чий більше.

— То боріться! – заперечила Кейлін, — Убийте Ансгара перш, ніж він приведе армію до ваших воріт, – ельф мовчки слухав її, — Десять років тому він спалив усіх відьом, знищив усіх чарівних істот на нашій землі. Він зробить це з вами! Він прийде в будинок кожного ельфа, уб'є кожну дитину. Ви не…

— Досить! – крикнув Іммераль ударивши рукою по підлокітнику трона, — Забирайтеся, поки я не наказав сторожі вигнати вас силою.

Гласен різко дістав меч, він загородив собою Кейлін і буквально мить дивився королю просто у вічі. Повітря навколо затремтіло, а погляд відьмака знову затягнувся пеленою з проблиском золотих ниток.

— Ми йдемо.

Кейлін ледве трималася, щоб не крикнути вслід ельфійському королю всі прокляття, які вона знала. Іммераль не послухав би їх, це було так само очевидно, як і те, що Ансгар не стане щадити ні кого зі світу магії.

Ідучи, Кейлін кинула гнівний погляд через плече. Краєм ока вона помітила, як по щоці Ірме, принцеси Дулліадора, котиться срібна сльоза. Її батько нічого не помітив, бо спадкоємиця ельфів стояла позаду трона.

Щойно двері тронної зали зачинилися за спинами подорожніх, ті стали сперечатися один з одним.

— Який виродок! – вигукнула Марцелла, її личко стало гнівно-червоним.

Розгнівана принцеса стискала і розтискала кулаки, борючись із бажанням повернуться і кинути в обличчя Іммералю щось важке і смертельно небезпечне. Вона раз у раз надувала губи, при цьому люто блищачи очима. Здавалося, якщо хтось трапиться їй під руку, хтось досить дратівливий – вона одразу його задушить.

— Нас же попереджали, – Хеміш, який до цього не промовив жодного слова, нарешті звернувся до групи, — Навіщо взагалі було йти сюди? Чому ми не вирушили одразу в Едреллу?

— Тому що, – сердито відповів Гласен, однією рукою він ніжно доторкнувся до спини Кейлін. Цей жест був надто контрастним, порівняно з тоном голосу капітана, — самотужки нам не здолати п'ять армій.

— Ти ж син верховної відьми, та й Кейлін скоро зможе чаклувати.

Тепер троє нащадків Правительок здивовано дивилися на мисливця. Марцелла часто дихала, її обличчя так і застигло, яким було до цього. Зрозумівши, що він сказав нісенітницю, рудоволосий підняв долоні.

— Гаразд, перепрошую, – він відсахнувся назад, — Я теж трохи злий.

— Трохи злий? – перепитала Кейлін, — Та ти ...

— Вибачте, що перериваю ваше обговорення, – ззаду почувся стукіт чобіт.

Усі п'ятеро здивовано обернулися на жіночий голос. Ірме підбігла до них і тепер вдивлялася в людські обличчя.

— Я пам'ятаю твою бабусю, – ельфійка посміхнулася, оголюючи гострі зуби, — І твою матір.

Ірме взяла долоні Кейлін у свої, і трохи стиснула її пальці. Більш підбадьорливого жесту вигадати було складно.

— Я дуже співчуваю вашій втраті, – зізналася принцеса, дивлячись на кожного, — Мій батько, він…

— Він зарозумілий і самозакоханий... – гнівно почала Марцелла.

— Марцелло! – шикнув Брю, намагаючись не видати свого хвилювання. Ельф був готовий у ноги впасти, аби догодити своїй принцесі.

Ірме розуміюче підібгала губи.

— Я розумію... – ельфійка опустила погляд, — Ви пройшли величезний шлях і навряд чи очікували, що король виявиться настільки небагатослівним.

— Та нічого, – Хеміш нігтем постукав по лезу сокири, — ми якраз збиралися йти.

Ірме перевела на нього погляд смарагдових очей. Вони здавались настільки ж неприродно-яскравими, як і в Брю. Складалося враження, ніби очі ельфів являли собою дорогоцінні камені, надійно вставлені в їхні очниці.

— І куди ви підете?

Кейлін, руки якої ще тримала ельфійська принцеса, подивилася на Гласена. Той схвально кивнув, мабуть, не почувши загрози, що походить від принцеси.

— Ми збираємося в Едреллу, на зустріч з Богинею, – похмуро промовив чоловік, так що б це не почув ніхто зайвий.

Очі Ірме здивовано розширилися. Вона відкрила рота, і коли Кейлін приготувалася слухати докори, спадкоємиця трону ельфійського сказала лише:

— Візьміть мене з собою, – ельфійка благально дивилася на дівчину, що стоїть перед нею, — Батько занадто старий, він майже не виходить із замку. А я… – принцеса перейшла на шепіт, — Мене він тримає, аби вдало видати заміж, хоча мені більше двоста років. Я... Я хочу захистити своє королівство так само, як ви цього хочете. Думаю, Іммераль просто не розуміє всієї загрози, що нависла над нами.

— Він просто не хоче її бачити, – уїдливо прошипіла Марцелла, все ще тримаючи руки на грудях схрещеними.

Кейлін стало дратувати те, що їхня місія стає схожою на "веселу" пригоду для всіх бажаючих. Скільки ще сторонніх вони посвятять у свої секрети?

— Я просто хочу допомогти, – не звертаючи уваги на коментар світловолосою, продовжила ельфійка, — Я не стану вам тягарем.

Кейлін завмерла, роздивляючись тонкі пальці Ірме. Перш ніж дівчина встигла сказати хоч слово, її погляд затуманився.

— Кейлін? – поцікавився Гласен, здається, він сказав щось ще, щось, що вона не почула.

Ребіндер підняла важкий погляд на Данкана, його силует розмився. Кейлін спробувала сказати щось, але слова ніби стерлися з пам'яті. Вона простояла на ватних ногах ще якийсь час, перш ніж усе навколо занурилося в темряву.

***

— Коли Гелла знайшла твою матір, та вже була мертва, – король говорив без краплі жалю, — а поруч з трупом – твій батько, – вдих, ще один, навіть через нестерпний біль треба було дихати, — Гелла вбила його, а тебе забрала прямо з крові Каллі.

Ансагр сповільнився, чекаючи реакції полонянки. Та та втупилася в нього з озлобленим оскалом і подумки вже потрошила правителя.

— Ось хто зробив тебе сиротою, відьма, – натякнув він на Верховну Відьму, — Чи любила вона тебе колись? Ти осиротіла, щойно народившись, і все через неї.

— Ти брешеш, – нарешті прогарчала дівчина.

Удар. І знову у живіт. З рота потекла тонка цівка крові і Кейлін відчула гидкий металевий присмак у роті. Дівчина припустила, що удари могли призвести до внутрішньої кровотечі. Подумки вона вже готувала відвар, здатний зупинити це. Вдих дався їй насилу, вона майже втрачала свідомість від болю. Якщо Ансгар так безглуздо вб'є її і позбудеться єдиної «відьми» просто з забаганки. Ні… Він не зробив би цього, тому не дозволить завдати травм важче цих.

— Немає приводу мені не вірити, відьма, – король нахилився над згорбленою підданою. Її руки були неприродно вивернуті, поки вона здригалася вихаркуючи на підлогу кров, — Ти ніколи не дізнаєшся ким був твій батько, як і не дізнаєшся, що ж там сталося. Але, в іншому я міг би тебе порадувати, – він обхопив рукою щоки дівчини і змусив подивитися на себе, — Скоро магії не залишиться, скоро все, – він обвів іншою рукою приміщення, — стане у владі людей, а ви – мерзенні істоти, вимрете! – він зло розсміявся.

Кейлін заморгала. Невже їй все здалося? Вона знову у цій жахливій кімнаті, знову із зали долинають звуки музики. На ній те саме плаття, і ті ж руки скрутили її в сталевій хватці. Невже її втеча та визнання капітана було лише маренням? Вона справді з глузду з'їхала.

— Чи знаєш ти, ким насправді був твій батько, Кейлін? – правитель схилився майже над її вухом, він сказав це настільки тихо, що невідьма ледве зуміла розрізнити слова, – Ти могла б побачти це в Завіті.

— Я не… – прохрипіла бранка. Потім її очі широко розкрилися, коли здогад пронизав мозок, — цього не було, не було минулого разу.

Вона говорила хаотично міняючи слова місцями, так їй було боляче. Її розум нагадував кашу, туман, який явно сплутав усі думки і не давав думати здорово. Дівчину немов опоїли, настільки складно їй було прийти до тями.

— Кейлін, – ще раз покликав Ансгар, — де Завіт, Кейлін?

Голос розчинявся у темряві, луною відбивався від стін.

— Завіт? – перепитала дівчина млявим язиком.

— Так, дитино, – ніжно, надто дивно, заспівав король, — Де він?

Кейлін розплющила очі, силует згорбленного над нею короля все ще розмивався.

— Це все не по-справжньому, – Кейлін істерично засміялася, випльовуючи кров, — І ти не справжній…

Вона хрипіла, задихаючись від болю. І в той же час дівчина боролася з бажанням заплющити очі на завжди. Вона ніби намагалася прокинутися, ніби все навколо було кошмаром і не більше. Зараз вона розплющить очі і опиниться в теплих обіймах Гласена, чому явно спочако буде проти.

— Ну гаразд, – ляснув у долоні король, — Ти розкусила мене.

Він театрально змахнув сльозу і випростався. Раптом усе довкола, що раніше було сирою кімнатою – зникло. Зникли підлоги, стіни, зникли солдати і навіть сукня на Кейлін зникла. На дівчині виявилася та тканина, яку вона роздобула у шафі дядька Брю. Все це не здалося їй, вони справді були в ельфійському королівстві. Але якщо й так, то де Кейлін зараз? І де всі інші?

Раптом силует Ансгара став розчинятися у повітрі. І його місці з'явилася жіноча постать. Спершу яскраво-блакитне плаття, потім корона, а потім і обличчя стало видно чітко.

— Ти вірно думаєш, що розумніша за всіх? Так, Кейлін? – заговорила незнайомка плавно схиляючи голову на бік.

Її світле волосся було акуратно покладене в зачіску, зелені очі контрастували з блідого кольору шкірою.

— Хто ти? – дівчина постаралася встати з колін.

— Ти мала померти ще тоді, коли пекельне полум'я забрало моїх сестер, маленька сука! – закричала раптом жінка, від чого у Кейлін задзвонило у вухах, — Ти злодійка, ти вкрала те, що належить мені!

Кейлін, все ще намагається стати на ноги, заплющила очі. Кожне слово незнайомки віддавалося болем у черепній коробці.

Але чи була вона Кейлін не знайома?

— Твоїх сестер? – дівчина вдивилася в силует жінки, що нервово дихала: світлі кучері, знайомі риси обличчя, корона ...

— Естер? – спадкоємиця Гелли розплющила очі настільки широко, на скільки у неї вистачило сил.

Естер усміхнулася одним куточком губ. Дихання перехопило. У горлі повисла сталева хватка.

— Браво, Кейлін, – Правителька поклала руку на талію, — Тепер кажи, де ти ховаєш Завіт?! – наказала відьма, від чого ноги Ребіндер знову підкосилися.

— З нами твоя дочка, – тільки й змогла вимовити дівчина.

На секунду Естер завмерла здивовано дивлячись на Кейлін. Усе єство жінки говорило про те, що вона – справжня Правителька. Кейлін погано пам'ятала Верховний Ковен. Але дивлячись на відьму, що стояла перед нею, вона захоплювалася. Наскільки велично і могутньо виглядала Естер, так, наче титул правительки вона отримала ще від народження. Дівчина ніколи не зрівнялася б з Верховною відьмою, і всі її надії з тріском стерлися на порох.

— Упевнена, – повільно сказала Естер, — вона зробить правильний вибір.

Жінка тримала руку простягнутою. Її губи спотворилися в злісному скелі, а очі не обіцяли нічого, крім ненависті.

— Скажи де чортів Завіт!

— Навіщо тобі це? – заперечила Кейлін, — Навіщо ти робиш це ...

Сп'яніння не покидало Ребіндер, вона ледве могла ворушити язиком, не кажучи вже про те, щоб сказати цілі фрази.

Естер випросталася, обличчя її набуло задумливого виразу.

— Навіщо я роблю це? – повторила вона, — Тому, що все своє життя я перебувала в тіні сестер, – жінка замотала світлою головою, — Тому, що я по-справжньому заслуговую правити Лісгардом, а ніхто інший. Тому, що я сильніша за всіх, хто коли-небудь торкався Лісгардського трону, – жінка присіла поруч і прошепотіла: — Скажу більше, це я вбила своїх сестер. Саме я створила заклинання, здатне утримати відьом у пастці, і ніхто з них не зміг його зруйнувати. Настільки я сильна.

Кейлін перестала дихати. На секунду їй здалося, ніби вона покинула власне тіло. Гучний хрип зірвався з губ. Біль і гнів заповнили всі думки, на очі виступили сльози, а руки зрадливо затремтіли.

— Як ти могла?  – вигукнула дівчина перекрикуючи схлипи, — Ти вбила мою сім'ю!

Кейлін відразу ж піднялася на ноги, ніби це не коштувало їй жодних зусиль. Дівчина накинулася на Естер, але та вчасно встала і відійшла вбік.

Правителька вишкірилася і востаннє подивилася на Кейлін, перш ніж повністю розчинитися в темряві.

***

— Кейлін! – Гласен тряс дівчину за плечі.

Невідьма повільно розплющила очі, на щоках залишилися сліди від висохлих сліз. Вона лежала на підлозі, схоже, що мандрівники досі були в Нугреаджійському палаці. Над нею схилилися всі, з ким вона розмовляла напередодні.

Найстрашніше виглядав відьмак, він встановив над дівчиною щит і якесь діагностичне заклинання. Але дівчина не знала, хто саме привів її до тями: Гласен, або ж Естер відпустила її добровільно.

— Що з тобою? – капітан виглядав так, наче щойно мало не втратив найцінніше, що було в його житті.

Кейлін акуратно повернула голову в його бік, дивлячись на чоловіка широко розкритими очима, вона постаралася привести зір у порядок. Данкан міцно стискав її руку, так міцно, ніби боявся її знову відпустити.

Ребіндер проковтнула слину, намагаючись хоч трохи змочити пересохле горло.

— Естер жива... – тільки й змогла вимовити невідьма.

Щоб вподобати цю частину, необхідно зареєструватись на сайті або увійти, якщо ви вже зареєстровані.

Вподобати!
Щоб залишити коментар, необхідно зареєструватись на сайті або увійти, якщо ви вже зареєстровані.