Зміст
  • Пролог. Смерть і переродження
  • Том 1. Розділ 1. Мій перший друг
  • Том 1. Розділ 1.5. Дівчинка і лорд демонів
  • Том 1. Розділ 2. Битва в селищі гоблінів
  • Том 1. Розділ 2.5. Дівчинка і елементальний дух
  • Том 1. Розділ 3. В Королівство Гномів
  • Том 1. Розділ 3.5. Дівчинка і героїня
  • Том 1. Розділ 4. Приборкувачка полум'я
  • Заключний розділ. Спадкова форма
  • Побічна історія. Велика пригода Ґобти
  • Післямова
  • Пролог. Переполох у лісі
  • Том 2. Розділ 1. Початок хаосу
  • Том 2. Розділ 2. Еволюція і зіткнення
  • Том 2. Розділ 3. Посланець і зустріч
  • Том 2. Розділ 4. Зупинка процесу
  • Том 2. Розділ 5. Велике зіткнення
  • Том 2. Розділ 6. Пожирач усього
  • Том 2. Розділ 7. Великий Альянс Лісу Джура
  • Заключний розділ. Місце для відпочинку
  • Післямова
  • Пролог. Зібрання лордів демонів
  • Том 3. Розділ 1. Назва країни
  • Том 3. Розділ 2. Вторгнення лорда демонів
  • Том 3. Розділ 3. Збори
  • Том 3. Розділ 4. Наростаюча злоба
  • Том 3. Розділ 5. Харибда
  • Епілог. Нова махінація
  • Післямова
  • Побічна історія. Велика пригода Ґобти

    Це історія з тих часів, коли Ґобта був просто ще одним гобліном в орді.

    На небі було видно блакитні безмежні простори, освіжаючий вітерець струмував у повітрі.

    І люди наступали на нього, як завжди. Сьогодні жваво, як ніколи, Ґобту переслідували.

    — Стій, ти! Швидкість — це все, що в тебе є, чи що?!

    — Як ти смієш знову псувати наші поля! Цього разу я тебе вб’ю!

    Люди з червоними від люті очима наближалися до Ґобти.

    Тож він мчав на повній швидкості. Напевно, йому було б погано, якби він дозволив себе спіймати. Він міг тільки уявити це, оскільки його ще не схопили, але жоден із його друзів не повернувся живим після такої зустрічі, тому все, що Ґобта міг зробити, це уявити жахливі наслідки.

    Звичайно, він міг просто триматися подалі від полів і садів. Але Ґобта та інші гобліни не зовсім розуміли концепцію сільського господарства. Все, що вони бачили — це відкрите поле з великою кількістю фруктів та овочів, які росли на ньому. Це була територія людей, і вони з досвіду знали, що якщо їх знайдуть, це призведе до погоні, але ніщо не могло стримати їхнього голоду.

    Тож Ґобта втік вузькою стежкою, витоптаною місцевими істотами, всю дорогу жуючи солодку м’якоть дині. Стежка була ледве помітна, тому нею міг успішно пройти лише маленький гоблін. Більші люди не мали сюди доступу, тому вони могли лише зупинитися на відстані та ображати його здалеку.

    Він зітхнув з полегшенням від своїх думок. «Знаходження шляху втечі — це базовий прийом, дійсно!» — подумав він.

    Повернувшись у село, Ґобта побачив групу старійшин гоблінів, які зібралися і щось обговорювали. До них приєдналися кілька купців-кобольдів, які були в місті.

    — Як я вам вже казав, ці речі надто цінні для того, щоб ми могли торгувати ними деінде...

    — Але це означає, що це магічне обладнання просто буде втрачено. Ви впевнені, що не можете нічого запропонувати за них?

    — Якби вони були трохи меншими, ми могли б ними користуватися, але...

    — Ммм. Розумію. Дійсно, вони занадто великі, щоб ми могли впоратися з ними.

    Коли він проходив повз, Ґобта підслухав і зрозумів, що вони намагаються продати якесь магічне приладдя кобольдам. Людське обладнання, окрім коротких мечів і кинджалів, було занадто великим для гоблінів.

    Про броню теж не могло бути й мови. Одяг із таких речей, як тверда шкіра, можна було розібрати та використати по частинах, але з металевими деталями було надто важко працювати. Жоден із гоблінів не мав таких знань.

    Магічні предмети були великою загадкою для них. Гобліни боялися, що навіть якщо доторкнуться до них, це зламає їх і зробить непридатними. Якщо навіть кобольди їх не хотіли, то це був класичний випадок перлів перед свиньми.

    — А як щодо цього? — запропонував гоблінам один із кобольдів, коли вони чухали голови. — Якщо ви поїдете до Королівства Гномів, вони зможуть забрати у вас ці предмети. Вони охоче приймуть їх як плату за своє обладнання і тому подібне, а також із задоволенням доставлять вам ваші покупки. Але майте на увазі, це досить далеко звідси… але поки ви будете йти вгору за течією річки, ви не заблукаєте.

    Це викликало галас серед старійшин гоблінів.

    — Королівство Гномів?! — заревів один з них. — Це неможлива відстань! Я тільки з чуток знаю про ту чужину!

    — Скільки часу займе подорож до такого далекого місця?

    — Так! І хто вирушить у подорож? Наша молодь – наші найцінніші робітники; ми не можемо собі дозволити втратити жодного з них!

    «Мені не варто хвилюватися!» — подумав Ґобта, спокійно проходячи повз, не звертаючи уваги на, здавалося б, безкінечну сварку.

    Але доля мала інші плани.

    — Почекай, — сказав староста, зупиняючи його. — Ти виглядаєш так, ніби тобі нічим зайнятися. Чи можу я попросити тебе про послугу?

    Ґобта одразу завмер. Щось підказувало йому, що ця послуга йому не дуже сподобається.

    — Поглянь на цей ніж, — продовжив старший. — Тобі не здається, що це чудовий виріб? Якщо ти зробиш для нас цю послугу, я з радістю тобі його подарую!

    Відблиску леза було більш ніж достатньо, щоб привернути увагу Ґобти.

    — Кажіть, що хочете, сер! Я впораюся з усім, що вам потрібно! — випалив він, одразу ж забувши про своє передчуття. Але, можливо, цього було не уникнути. Сріблястий блиск цього ножа був продуктом магії, проникнутої всередину. Це негайно позбавило Ґобту здатності до критичного мислення. Його рот сказав раніше, ніж мозок встиг подумати.

    «Ах!»

    Але було вже надто пізно.

    — Тоді ти згоден? Ти відправишся до Королівства Гномів заради нас?

    — Га? Я?!

    — Чи можемо ми покластися на тебе?

    Тепер старійшини оточили Ґобту з однаковими посмішками на обличчях. Вигляд їхніх суворих очей над піднятими догори губами змусив Ґобту покірно кивнути у відповідь.

    Кажуть, що середня тривалість життя гобліна не перевищує п’ятої частини від людського. Імовірно, їхній родовід можна було простежити до стародавніх рас, пов’язаних із феями, але, враховуючи їхню нинішню виродженість, зв’язок у кращому випадку був слабким. Навіть довгожителі доживали лише до свого двадцятого дня народження, а більшість не доживає навіть до десяти. Гобліни в трирічному віці стають готовими до репродуктивної діяльності, цей вік вважається початком їхнього дорослого життя, а повна зрілість настає в п’ятирічному віці.

    Вони не дуже сильні істоти, і, як наслідок, їхній вид компенсує це неймовірною кількістю нащадків. Однак відносно небагато з них доживають до дорослого віку, що робить жорстокість природи ще більш очевидною. Лише половина дітей гоблінів досягає повної зрілості, а з них менше половини доживає до п’ятирічного віку.

    Просто таку долю їм дали, і, враховуючи їхню короткотривалість життя, гобліни не мали звички набувати мовних навичок. Вони могли говорити слова, так, але це було зроблено виключно для того, щоб повідомити один одному про свої наміри, і не більше. У них не було ані концепції отримувати знання і передавати їх наступним поколінням, ані звички накопичувати ресурси для покращення своїх умов життя.

    Саме тому гобліни не бачили жодної користі в магічних предметах, окрім як продажу їх для своїх щоденних потреб, а також їхнього обміну на якусь пристойну броню, яку могли одягнути їхні брудні лапи.

    Брак інтелекту навіть серед старійшин означав, що вони справді не уявляли, що означає подорож до Королівства Гномів. Подорож туди й назад займе кілька місяців — чималу частину життя гобліна, — і йому доведеться ризикнути всім, що йому дороге. Але ніхто в селі гоблінів не вважав це завдання надзвичайно важливим. Для старійшин та інших дорослих це виглядало так, ніби вони просто брали важке завдання і давали його дитині, якій не було чим зайнятись. В них не було до нього ворожості — ні, насправді, і арифметичних навичок, щоб оцінити масштаби цього завдання теж. Так все й було.

    Лише кілька хвилин вагання, і подорож Ґобти до Королівства Гномів стала невідворотною.

    ***

    «Чому всі такі злі?» — скиглив собі під ніс Ґобта.

    Він мав слушні думки. Він був ще дитиною, а йому на спину прив’язали вантаж завбільшки з гору і відправили на якісь грандіозні пошуки. Він чув від кобольдів, що ця подорож сама по собі займає близько двох місяців. Але з усім цим багажем… Було важко навіть крок уперед ступити.

    Але скаржитися на це не було сенсу. Ґобта почав думати. Потім у нього виникла ідея.

    «Чому б мені не скласти весь цей мотлох у ящик і не потягнути його за собою?»

    Це, на жаль, не спрацювало. Ящик відмовився рухатися. Ґобта ще трохи почухав голову. Потім він згадав справді великий ящик біля людського поселення, який тягнув за собою кінь.

    «О, дійсно, на ньому ж були якісь круглі штуки, так…?»

    Те, що він пам’ятав, було візком, а «круглі штуки» були колесами, хоча він не мав слів у своєму словнику, щоб їх назвати. Тож Ґобта вирішив знайти щось їм на заміну. Він знайшов пару покинутих круглих щитів.

    «Це повинно спрацювати!»

    Далі все пішло надзвичайно швидко. Він узяв пряму палицю, а потім використав свій новий блискучий чарівний ніж, щоб зменшити її до потрібного розміру. Потім він зробив пару дірок у ящику зі своїми речами і встромив в них палицю. Він поставив обидва щити на обох кінцях цього імпровізованого воза та прив’язав їх кількома зручними виноградними лозами, які він знайшов. Пара додаткових шматків дерева для ручок, і вуаля — візок готовий.

    З кількома ганчірками, накладеними зверху, щоб речі не падали, і ще кількома з селища, щоб зігріватися вечорами, він був готовий. Старійшина був достатньо люб’язний, щоб надати йому трохи їжі та води.

    Тож Ґобта покинув село. Довгі, сентиментальні прощання ніколи не були у стилі гоблінів.

    ***

    «Я голодний…»

    Через тиждень Ґобта, хитаючись, мчав уперед у стані майже повного виснаження. Їжа з його візка, якої, як він гадав, вистачить йому на все життя, зникла на п’ятий день. Вода ще залишилася, але, мабуть, її було небагато.

    Візок тим часом постійно застрягав на коріннях дерев і тому подібному, постійно підриваючи сили Ґобти. Подорожуючи пішки із недостатньою енергією, Ґобта та його подорож опинилися під загрозою. Він уже два дні ходив без їжі.

    Коли його кроки ставали дедалі хиткішими, Ґобта все ще намагався тягнути за собою візок, але…

    «Я не можу…»

    Він плюхнувся біля підніжжя великого дерева на узбіччі стежки. За дивовижного збігу обставин, коли він сів, то помітив гриб, що виріс на землі. Якби він розглядав його трохи довше, то, ймовірно, помітив би його неймовірно отруйний колір, але голод почав затьмарювати його зір.

    «Ох, гриб! За нього я міг би боротися протягом трьох років!»

    Він кинувся на гриб, з’ївши його сирим, навіть не замислюючись.

    Однак, знову ж таки, вдача Ґобти врятувала його. Вибраний ним вид гриба був небезпечно отруйним, але лише при нагріванні — смаженні на грилі, кип’ятінні тощо. Потім соки з м’яса цього гриба перетворювалися на смертоносні сполуки, про що Ґобта і не підозрював, випадково обравши найбезпечніший спосіб насолодитися ним.

    Повний шлунок чудесним чином вплинув на настрій Ґобти. Він наповнив свою шкіряну флягу з калюжі води всередині дупла дерева, а потім вирішив відпочити, не надто зацікавлений в тому, щоб продовжувати свою подорож в цей день.

    Його візок міг розвалитися будь-якої миті, але, на щастя, неподалік було кілька корисних лоз, якими він скріпив його, а також трохи соку з дерева, щоб заповнити різноманітні діри та щілини, що з’явилися. Кора дерева створила чудеса, залатавши найбільші діри в ящику.

    Завершивши цю життєво важливу роботу, Ґобта проспав решту ночі, знімаючи втому. Наступного ранку він прокинувся напрочуд бадьорим, зважаючи на те, як пройшов учорашній день, і почав шукати їжу, збираючи їстівні на вигляд горіхи та лісової суниці — а ще він помітив кілька грибів з попереднього дня.

    — Я ніколи не бачив такого небезпечного на вигляд гриба! — вигукнув він собі. — Навіть я не міг би з’їсти щось подібне.

    Тож він залишив їх позаду, вибравши нудніший на вигляд гриб, щоб забрати його з собою в кишеню. Враховуючи всі яскраво забарвлені, отруйні на вигляд гриби в цьому районі, він припустив (у своїй туманній пам’яті), що це, мабуть, був той, який він з’їв.

    «Боже, як мені пощастило знайти цього переможця серед усіх отруйних грибів!»

    Тож він ще трохи пошукав їжу, перш ніж вирушити. Був ще ранок, і йому не вистачило передбачливості запастися трохи їжею перед від’їздом, тож він сповільнився, шукаючи по дорозі щось їстівне.

    ***

    Через місяць після того, як він покинув рідне селище, Ґобта нарешті прибув до великої річки, за якою йому було наказано слідувати. Вода, що текла, була красивою і майже повністю прозорою. Випадкові відблиски сонячного світла, які він помічав усередині, мабуть, були рибами, міркував він.

    На поверхні вода виглядала спокійною, ймовірно через те, що річка була такою широкою, що він навіть не зміг побачити інший бік, але трохи нижче, течія виглядала так, ніби вона могла змусити навіть досвідченого плавця попітніти.

    Величезний розмір річки змусив Ґобту розширити очі від здивування. Він був знайомий із струмками, і любив у них гратися, але це був зовсім інший рівень величі. Нічого подібного він раніше не бачив. Видовище було неймовірне, і було не дивно, що воно його вразило.

    — Хааааааа! Це так чудово!! — закричав він. Вид течії ніколи не набридав йому. Він сидів там цілий день, просто дивлячись, як тече вода, аж до настання ночі.

    Наступного ранку, повністю задоволений краєвидом, який побачив, Ґобта вирішив рушити в дорогу. От тільки коли він зібрався йти, він помітив важливу проблему.

    — Га? Вони сказали йти за лівою рукою, коли я дістануся річки, — прошепотів він, не чекаючи відповіді. — Але якщо я розвернуся, я піду в протилежному напрямку…?

    Він мав рацію. Він знав, що поставив позначку на лівій руці, щоб запам’ятати, яка саме рука мала вказувати шлях, коли прийде час зайнятися цією важливою справою. Єдиною проблемою було те, що його ліва рука вказувала в різні напрямки, коли він розвертався. Тож, в якому напрямку йому потрібно було йти за лівою рукою? Це було найважче.

    Зрештою, він вирішив підняти гілку дерева, яку він знайшов на березі річки, дозволити їй впасти на землю та піти в тому напрямку, в якому вона вказувала. Той факт, що він пішов у правильному напрямку, був ще одним доказом приголомшливої удачі Ґобти. Він послідував за вказаним гілкою напрямком, не сумніваючись ні на мить, і далі подорож пройшла без проблем.

    Саме тоді, коли подорож почала йому трохи набридати своєю простотою, Ґобта побачив попереду мілководдя в річці. Поруч був водопій для лісових тварин, хоча, здається, ніхто з них не бився між собою. Вони уникали сутичок в цьому місці, можливо, це був такий собі інстинктивний, неписаний закон природи. Хижі та травоїдні тварини були тут разом. Це було одне з небагатьох місць у дикій природі, яке ви могли коли-небудь побачити.

    Однак це правило було тільки для тваринного світу. Люди і монстри цього не дотримувалися. Ґобта також. Більше того, оскільки більшість монстрів, які полювали на тварин, вели нічний спосіб життя, тварини не переймалися безпекою, коли було ще світло.

    «Який шанс! Моє перше м’ясо за багато часу!»

    Очі Ґобти почали блистіти, коли він спостерігав за створіннями. Великі, повільні тварини насолоджувалися відчуттям води на спині; спритніші хижаки напилися і швидко покинули місце. Були ще менші птахи, зайці тощо, які пили на віддалених краях, щоб уникнути зустрічі з іншими.

    Його очі плили, коли він розглядав усі варіанти. Потім він знайшов дикого зайця — повільнішого, жирного та соковитого на вигляд. Ідеальний розмір для такого, як Ґобта. Усі більші тварини були б для нього надто небезпечними.

    Наблизившись до своєї цілі, Ґобта зупинився на невеликій відстані й уважно оглянув оточення.

    «Добре. Все йде нормально».

    Він усміхнувся собі, повільно наближаючись і підбираючи кілька камінців із землі. За мить він опинився в межах зручного кидка, на його думку. Його навички приховування, відточені довгою кар’єрою нападу на городи, принесли йому свої плоди.

    — Так!

    Сповнений впевненості, Ґобта кинув камінь у зайця. Він безпомилково влучив, і тварина впала в водопій. Решта навколо одразу кинулися геть. Ґобті було байдуже. У нього вже текла слина, коли він піднімав тіло.

    Потім виникла проблема.

    — Гаааааар!!

    З могутнім гарчанням з-поміж дерев з’явився магічний звір. Він велично стояв на вершині невеликої скелі, і його очі повільно націлилися на Ґобту. Це був клинковий тигр, так звали короля цього густого лісу. Він мав ранг B, і тому гоблін з F-рангом не мав жодних шансів проти нього.

    Цей звір був тут заради тварин довкола водопою, як і Ґобта, але завдяки тому, що Ґобта почав діяти першим, усі тварини розбіглися, залишивши клинкового тигра ні з чим. У нього не залишилося нічого, крім самого Ґобти. І його улову, звісно, але цього буде недостатньо, щоб наситити цього монстра.

    — Гех! Ти за мною?!

    Клинковий тигр зірвався зі свого місця, не збентежений висотою скелі, і без звуку приземлився перед Ґобтою. Він здригнувся, але інстинкти підказували йому, що тікати безглуздо.

    Як би там не було, не можна було уникнути долі, яка закінчувалася в пащі тигра. Тоді що йому робити?

    Ґобта думав як міг. А потім…

    «Якщо це так, мені доведеться боротися з усіх сил!»

    Зібравшись із духом, Ґобта приготувався до битви з клинковим тигром. У його розпорядженні було не так багато варіантів. У його лівій руці все ще був камінь, але проти клинкового тигра він мало що міг дати.

    «Можливо це повинно спрацювати…»

    Він раптом згадав про ніж, який йому подарували перед від’їздом. Можливо, він зможе поранити істоту? І, можливо, якщо йому пощастить, він зможе виграти трохи часу для втечі. Як тільки він зробив такий висновок, часу не можна було гаяти. Нічого іншого в його розпорядженні не було, тому він вирішив повірити у свої шанси і чинити опір до кінця.

    Спочатку Ґобта кинув камінь. Ніж був його справжньою надією вибратися звідси, але якщо тигр ухилився від нього, він буде мертвий. Тому він спершу використав камінь, щоб відвернути увагу звіра. Клинковий тигр легко відскочив убік, і Ґобта, передбачаючи, куди приземлиться його супротивник, дістав із кишені ніж і приготувався жбурнути його в…

    «Ем, це гриб…?»

    Йому знадобилося кілька хвилин, щоб зрозуміти, що це не ніж, який він збирався кинути в клинкового тигра. Але він вже був у русі, не в силах зупинитися, і гриб полетів. Він планував з’їсти його пізніше. Це був єдиний тьмяного кольору гриб, який він зміг знайти в групі отруйних грибів. Він планував перекусити ним пізніше і вже забув про нього.

    Але потім сталося те, що перевершило уяву Ґобти. Виявилося, що цей гриб був рідкісним отруйним типом, який містив спори, наповнені смертельною отрутою. Ґобта весь час ходив з ним у кишені, а потім кинув його в магічного звіра.

    Клинковий тигр глянув на гриб, що летів до його морди, а потім відкрив пащу. Він використав свій навик Голосової Гармати, щоб спробувати його знищити, але це виявилося помилкою. Розтертий гриб відразу ж випустив усі свої спори, які рознеслися вітром по всьому тілу тигра. Він упав на землю, сіпаючись від болю з ніг до голови; спори потрапили в його очі, вуха та рот і невпинно жалили всі його відчуття.

    Вперше від народження клинковий тигр відчув справді невимовний рівень болю. Ґобта був не дуже розумним, але йому вистачило розуму, щоб скористатися ситуацією.

    «Ой! Не знаю, що сталося, але це мій шанс!»

    Більшість авантюристів наблизилися б, щоб завдати останнього удару. Але не Ґобта. Він швидко спланував свою втечу, перед тим як підібрати свого зайця.

    Добігши до свого пошарпаного старого візка, він кинув труп зайця на вантаж і втік на повній швидкості. Він продовжував бігти до тих пір, поки йому дозволяло дихання, поки він нарешті не добрався до місця, яке здавалося безпечним.

    Він зітхнув із полегшенням, уникнувши найбільшої небезпеки, яка коли-небудь траплялася в його житті.

    Позбувшись від вірної смерті, Ґобта відразу пригадав, що голодний. Він згадав про зайця, якого мав при собі, але навіть він не був настільки безрозсудним, щоб втрачати тут пильність. Він вирішив перейти до русла річки, звідки було б добре видно околиці, і використати кілька каменів і сухих палиць, щоб зробити щось схоже на піч на відкритому повітрі.

    Небезпека останніх кількох хвилин тепер була позаду, і думки Ґобти повернулися до апетиту. Він випустив кров із трупа, розцінюючи смачну перспективу, зняв шкіру та випотрошив тварину.

    Невдовзі тушку нахромили на палицю і поклали на вогні. Тепер йому залишалося лише обертати палицю, щоб переконатися, що поверхня повністю прожарилася. Це була проста страва: туша у поєднанні з вичавленим на неї ягідним соком, і всього за кілька хвилин вона була готова.

    — Це чудово! Це так чудово!

    Ґобта жував м’ясо, не звертаючи уваги на жир, який капав на нього. Не було нічого смачнішого за першу їжу після того, як дивився смерті прямо в очі. У випадку Ґобти, після того, як він жив за рахунок лісової полуниці та різноманітних горіхів протягом останніх X днів, перше м’ясо, яке він міг пригадати, було на смак, наче він вознісся на небеса. Ніщо не могло зробити його щасливішим.

    З його точки зору, страх, який він відчув перед клинковим тигром, залишився в минулому. Його мозок уже сприйняв це як черговий випадок у його житті. Це був перший раз, коли Ґобта наївся досхочу за довгий час. І це він зробив із задоволенням.

    — Гаразд! — мовив він. — Я відчуваю, що завтра буде чудовий день!

    Для Ґобти минуле залишалося далеким забуттям. Все, що дійсно мало для нього значення, це наступний день.

    ***

    Зустріч із клинковим тигром виявилася останньою серйозною проблемою, з якою Ґобта зіткнувся протягом наступного місяця подорожі.

    Туманні гори, які здавалися такими далекими, тепер стали такими великими, що вершини не було видно, навіть якщо він дивився прямо вгору. Підступи над ним були вибиті дощем, утворюючи красиву, потужну на вигляд, стрімку стіну. Все було для Ґобти новим, і все привернуло його увагу.

    Але він не мав часу неквапливо розглядати пам’ятки архітектури. Його запаси їжі знову майже закінчилися. Він уже перебував на землях, які більш-менш були під захистом короля гномів, переважно на луках за межами Лісу Джура. Він намагався зібрати якомога більше, перш ніж вирушити гірською дорогою, але йому не тільки не вдалося поповнити свої запаси, а й ті запаси, що в нього були стали виглядати досить мізерними.

    Захоплюючі краєвиди навколо допомогли Ґобті забути про свій голод на деякий час, але тепер настав час зіткнутися із реальністю. І це була не єдина проблема. Ґобта був не єдиним на шляху до Королівства Гномів. Будучи нейтральним торговим центром, це місце включало в себе різноманітні види — не лише народжених магією створінь, а й нелюдей і людей.

    Як помітив Ґобта, більшість мандрівників на цьому маршруті воліли триматися великих груп, якщо це було можливо. Усім расам, як правило, гарантувалася безпека в королівстві, але сили безпеки могли дістатися лише прикордонних територій. А до тих пір люди повинні були дбати про себе самі. Для торговців це було здоровим глуздом, але Ґобта про це не знав і не переймався цим.

    Ось чому, коли він відволікся на проблему з їжею, він зіткнувся з проблемою зовсім іншого роду. Саме тоді, коли він думав про те, як йому знайти справжню поживу, він почув голос.

    — Йой, — сказав він, — що тут забув самотній гоблін з цінними речами, еге ж?

    Ґобта не зрозумів його. Гобліни спілкувалися один з одним, використовуючи метод, не дуже далекий від навику спілкування подумки. Кілька ламаних слів людської мови було найкращим, з чим вони могли впоратись.

    Однак він все ще був чутливий до злого наміру, який стояв за цією заявою. Він не помітив наближення людини, але, дивлячись на нього, Ґобта вже відчув небезпеку.

    «Ой… Це не дуже добре».

    Ґобта схопився за ручки свого візка, готуючись тікати на повній швидкості, але...

    — Ох, не роби цього!

    Перед ним постала ще одна людина — боєць у металевій броні. Другий чоловік, у легшому спорядженні, зазирнув усередину фургона й видав задоволений свист.

    — Вау! Я нічого не очікував, але це ж магічні предмети, так? Чуваче, нам сьогодні пощастило! Все, що нам потрібно зробити, це вбити цього малого, і в нас будуть гроші на похід у магазин!

    — О? Я розраховував на невеликі витрати, але яка удача. Не можу дочекатися, щоб побачити обличчя тих виродків, які полінувалися приєднатися до нас!

    Ґобта проігнорував цей обмін репліками, думаючи, що робити далі. Його здивувало те, що він зіткнувся з цією несподіваною бідою так близько від Королівства Гномів, але не було часу розмірковувати про свою долю. Він заспокоїв своє серцебиття, шукаючи хороше рішення.

    «Що мені робити?! Якщо так триватиме, вони заберуть усе. І я думаю, що моє життя також може бути під загрозою...»

    Коли він подумав про це, то зрозумів, що ці люди можуть прагнути не лише магічних штуковин. Лише тоді Ґобта зрозумів справжні масштаби небезпеки.

    Незабаром він зрозумів, що мав рацію. Перегородивши йому шлях до відступу, чоловіки почали на нього нападати. Враховуючи дитячий розмір Ґобти, це був не чесний бій. Чоловіки були повністю озброєні та мали силу авантюристів рангу D. Ґобта не мав шансів. Без такого ж везіння, яке допомогло йому вижити, коли він зустрівся з клинковим тигром, це було б кінцем для нього.

    Але богиня вдачі знову йому посміхнулася.

    — Що ви там робите?

    Ґобта та його нападники обернулися і побачили гобліну, яка дивилася на них — боєць, судячи з її брудно-рудого волосся. За нею вони бачили торговельний караван кобольдів — мабуть, вона була їхнім охоронцем.

    Чоловіки використали цей шанс, щоб оцінити свої шанси. Вони були вдвох, і їм, можливо, доведеться вступити в бій із цілим караваном під керівництвом професійного воїна. Хобгобліни будь-якої статі були високорівневими монстрами, здатними до мовлення, набагато розумнішими, ніж їхні родичі гобліни. З точки зору навичок, чоловіки були ще аматорами.

    Розумна людина не стала б битися. І навіть якщо вони хотіли просто втекти із багажем цього тупого гобліна, то для цього було вже занадто пізно.

    — Пфф, — сказав броньований. — Цього разу ми вас відпустимо!

    — Будь радий, що все ще дихаєш, черв’яку!

    А потім вони пішли, залишивши Ґобту дивним чином в живих.

    ***

    Ґобта, мабуть, настільки зрадів такій долі, що втратив свідомість, бо наступне, що він зрозумів — це стукіт конячого воза, що розбудив його. Синці, які нанесли йому чоловіки, пекли настільки, що він повністю прокинувся.

    — О, ти отямився?

    Він підвів очі й побачив біля себе рудоволосу гобліну — майже людського вигляду, на відміну від гоблінів-апишів. Єдиний погляд зробив Ґобту її полоненим. Він миттєво забув про свої травми і відразу закохався в жінку.

    — Ангел. Жінка-ангел з небес! Будь ласка! Я хочу, щоб ти народила мені дітей!

    Коли справа доходила до романтики, гобліни ніколи не вагалися. Решта пасажирів вагона сприйняли це як жарт.

    — Бах-ха-ха-ха! А ти нічогенький, малий!

    — О-го! Ви чули його!

    — Тихо, ви двоє! — огризнулася гобліна. — Припиніть балакати і будьте напоготові!

    Сарказм пролетів просто над головою Ґобти, його палаючі очі все ще були прикуті до його нового ідеалу. Але реальність, на жаль, виявилася не такою доброю.

    — Слухай, — сказала жінка, — такі боягузи, як ти, просто не мій тип. Дозволяти таким слабким людям знущатися над собою? Я ніколи не впущу такого чоловіка в своє життя! Принаймні, я б хотіла когось, хто міг би мене врятувати, якщо знадобиться.

    Таким чином, перший роман Ґобти закінчився через кілька секунд після початку. І фізичний біль знову повернувся.

    — Н-ні… я не можу в це повірити…

    Потім він знову знепритомнів, адже відчуття втрати було для нього надто важким.

    Принаймні, караван кобольдів доставив його аж до Королівства гномів, що врятувало його від вбивства придорожніми чистильниками вночі…

    Його перше кохання не зовсім вдалось, але, принаймні, його перший квест вдався.

    Завдяки своїм новим зв’язкам з кобольдами, Ґобта швидко був доставлений до магазину гномів, які були готові придбати його вантаж. Робітники були трохи здивовані, виявивши магічну зброю під заплямованим ганчір’ям на його возі, але решта угоди була проведена персональним обслуговуванням гномів.

    Тутешні гноми настільки звикли мати справу з монстрами, що навіть певною мірою могли з ними спілкуватися. Один із співробітників показав на стегна Ґобти.

    — Гей, ти це продаєш?

    Він подивився вниз і побачив, що його ніж висить біля стегна.

    «О! Він був у мене на боці, а не в кишені!»

    Не дивно, що замість нього він витягнув гриб.

    — Ні, це моє, — відповів Ґобта. — Не продається.

    Гном кивнув.

    — Це хороший виріб, — сказав він, — але його магічна сила майже закінчилася. Мені здається, він спрацює лише кілька разів. Ти знаєш, як ним користуватись?

    — Ні, але… це магічна зброя?

    — Так. Він називається Полум’яний Кинджал. Він зроблений зі срібла, але наповнений магічною силою. Спочатку він був зроблений для самозахисту людей-дворян. Я міг би навчити тебе цього заклинання, якщо хочеш, але не чекай, що воно триватиме довго, коли ти його використаєш.

    — Справді?!

    — Справді. Просто добре доглядай за ним. Адже це кинджал зроблений в Королівстві Гномів, як-ніяк!

    Тож добродушний гном надав Ґобті правильне заклинання, мабуть, вирішивши, що гоблін з магічною гномівською зброєю виглядає досить кумедно, щоб заслужити на допомогу.

    Справи Ґобти тут закінчилися. За свій вантаж він взяв речами замість грошей, але йому не потрібно було вести їх назад – вартість доставки була врахована в угоді, яку йому надали гноми. Умовою Ґобти було: стільки кухонних ножів, великих каструль та інших повсякденних речей, скільки зможе вмістити його вагон. Він також узяв кілька нагрудників, кинджалів та інших предметів, якими б змогли користуватися гобліни.

    Він привіз всі свої речі на пересаджувальну станцію для оформлення та відправлення. Там йому дали магічну трубку, яка, як тільки він розмістить її там, де хотів, переправить його предмети прямо у вказане місце. Звичайно, це спрацює лише один раз. Недорогі покупки, такі як у Ґобти, також можна було надсилати Небесним Транспортом, але вони були доступними лише на короткі відстані, і крім того, Ґобта не мав мови, щоб точно сказати, де він живе. Для нього, незважаючи на те, що це додавало ціну, магічний транспорт був єдиним варіантом.

    Ґобта без вагань прийняв пропозицію, не надто прагнучи тягнути повний фургон додому. Це врятувало б його від нових потенційних рейдерів і звільнило б від тягаря. Згодом це рішення виявилося правильним.

    Після того, як він закінчив на станції пересадки, Ґобта повернувся до продавця, щоб подякувати йому за направлення.

    — Привіт! — сказав він. — Вони доставлять мої покупки. Дякую!

    — О, це знову ти? Ну і чудово. О, ти можеш забрати це назад. Ми не можемо продати цей товар.

    Гном дав йому товсте пальто з тваринних шкур, які Ґобта використовував як ковдру. Він узяв ще кількох диких зайців, зберігши їхні шкури для подальшого продажу; пальто було зроблено з усіх них, пропонуючи власнику притулок від холоду. Гном запропонував повернути його, але він, мабуть, створив цей предмет спеціально для Ґобти.

    — Га? Ви впевнені?

    — Хм. Крім того, якби ми взяли всі ці шкури, на чому б ти спав ночами? Перед тим, як вирушити в дорогу, треба добре підготуватися, — тоді гном дістав добре поношений рюкзак. — Візьміть і його. Замість того, щоб дати тобі здачу грошима, я поклав туди трохи сушеної їжі. Її має вистачити десь на тиждень. Безпечної подорожі.

    — Справді? — сказав Ґобта, вражений добротою гнома. — Дякую вам!

    — Ах, не хвилюйся про це. Я справді зробив той ніж, що в тебе, і я не хотів би залишити його власника у біді. Я буду молитися, щоб ти благополучно повернувся додому.

    Тоді гном відійшов, щоб обслужити іншого клієнта. Ґобта ще раз кивнув йому, хоча сумнівався, що його новий друг помітив це.

    «Він правий… Якби я пішов звідси з порожніми руками, я б навіть до лісу не дійшов. Який цей гном добрий!»

    Одягнувши пальто, а потім рюкзак поверх нього, Ґобта вийшов з магазину. Його місію було виконано, але він не збирався вирушати так швидко.

    — Я дійшов так далеко, — прошепотів він собі. — Нічого ж страшного не станеться, якщо я трохи подивлюся на пам’ятки архітектури, адже так?

    Королівство Гномів було побудовано у великій природній печері, що не дозволяло Ґобті напряму побачити сонце. Завдяки розумним технологіям, які дозволяли природному сонячному світлу проникати в міські житлові приміщення, його було більш ніж достатньо, щоб добре бачити. Вночі флуоресцентний мох, що вкривав стіни печери, давав приблизно стільки ж світла, скільки повний місяць вночі.

    Однією з проблем було те, як люди поводилися з вогнем. Королівство не було в замкнутому просторі, але в печері легко утворювалися хмари густого диму, тому вентиляція була пріоритетною. У результаті використання вогню було обмеженим, як у приміщенні, так і «на відкритому повітрі», а пожежники повинні були постійно бути поруч біля майстерень, кухонь та будь-яких інших робочих місць, де було відкрите полум’я.

    Це означало, що готувати їжу можна було лише в певних місцях, і завжди в приміщенні.

    Зазвичай, якщо йому було незручно, він міг просто облитися водою. Але Ґобта щойно завершив довгу подорож. Відверто кажучи, він був рядовим. Це було очікувано, враховуючи відсутність у гоблінів звички регулярно приймати ванну. Він не надто виділявся в крамницях біля входу, які були набиті щойно прибулими авантюристами, такими ж смердючими, як і він, але в житлових приміщеннях все було інакше. Вентиляція була, так, але природного запаху Ґобти було більш ніж достатньо, щоб насторожити людей довкола нього.

    На торгових площах перехожі та заїжджі купці помітно морщили носи. І цього було достатньо, щоб навіть Ґобта почувався соціально ніяково.

    «Мені тут не дуже подобається... Можливо, мені варто швидше піти».

    Відчувши сором, Ґобта вирішив піти додому.

    Це було правильне рішення. По-перше, у нього не було ні грошей, ні можливості поїсти, поки він ходив містом. Зрештою, він навіть не розумів поняття грошей, тому негайно завершив величезний бартерний сеанс із цим гномом. Не було іншого виходу.

    Тож Ґобта вирішив завершити свою маленьку туристичну прогулянку і вирушити в дорогу — і тоді він побачив це. Магазин, прикрашений красивим, привабливим декором, наповнений жінками, схожих на богинь, які спілкуються одна з одною. Гобліна з каравану і раніше здавалася йому божественною, але ці жінки були іншими. Вони мали довге розпущене світле волосся та довгі вуха, що стирчали знизу. Вони були ельфами, особливо казковими представниками своєї раси.

    Такі поняття, як краса та потворність, зазвичай залежать від раси або виду, до якого належиш. Не було якихось чітких кордонів. Однак, коли мова заходила про гоблінів, їхні симпатії та антипатії були ближчими до людей, ніж ні. Це була реліквія їхньої казкової спадщини, і хоча їхній зовнішній вигляд за ці роки трохи змінився, вони все ще були магічними за своєю природою. Дійшло навіть до того, що деякі особливо безглузді гобліни нападали на людей з метою продовження роду.

    «Так мило! Мені б теж хотілося колись подружитися з гарненькою ельфійкою!»

    Ґобта хотів, щоб це сталося. І він знав, що сила єдиний спосіб це зробити. Як і сказала охоронець каравану, якби він був сильнішим, він би подобався гарним жінкам — так працювало його розуміння.

    З цією новою метою в житті Ґобта провів свою єдину ніч в Королівстві Гномів. Вирушати вночі здавалося дурною ідеєю, тому він вирішив розпочати подорож зранку. Ночував він в парку біля головних воріт. Печера, принаймні, захищала його від дощу, а пальто, яке йому пошив той добрий гном, тримало прохолоду подалі. Ця ніч була комфортнішою, ніж він очікував, і Ґобта прокинувся, повний енергії.

    Фонтан у парку, очевидно, використовувався як джерело джерельної води, що дозволяло перехожим пити з нього. Ґобта дістав свою шкіряну флягу з рюкзака, наповнив її і рушив, залишивши Королівство Гномів позаду.

    ***

    Хтось заговорив до нього відразу після того, як він пройшов через ворота.

    — О, це ти, малий? Твоя робота тут закінчена?

    Ґобта підвів очі і побачив торговця кобольда. Позаду нього стояли два бійці-хобгобліни разом із рудоволосою гобліною.

    — О, це ви! — вигукнув Ґобта.

    Цей караван також був готовий вирушити в дорогу. Багатші купці могли провести кілька ночей у місті, насолоджуючись різноманітними розвагами, які воно пропонувало, але бідніші каравани не мали такої розкоші. Зайшли, зробили свої справи, повернулися додому і відпочили серед своїх —ось як вони зазвичай працювали.

    Кобольди запросили Ґобту до свого каравану, привітавши його.

    — Ми їдемо тією ж дорогою, чи не так? У нас є вільне місце, то чому б тобі не приєднатися до нас? Просто забезпеч нам захист у разі нападу розбійників чи магічних звірів, — сказав їхній лідер з посмішкою. Звісно, він не очікував від Ґобти нічого, це було просто ввічливе виправдання, щоб взяти його з собою. Ґобта, який був абсолютно нечутливим до сарказму, сміявся разом із ним, трохи пишаючись, що йому запропонували таку роль.

    Група рушила вздовж річкового шляху. Подорож пройшла без проблем, коли вони продиралися крізь луки й заглиблювалися в Ліс Джура. Де б вони не були, у Ґобти було достатньо диких птахів, щоб на них полювати, а також пристойний запас горіхів і фруктів для збору — і він виконав свою частину угоди, об’єднавши свої ресурси з ресурсами каравану.

    — У тебе справжній талант для цього, чи не так? — трохи здивовано сказав ватажок. — Поглянь на всю цю їжу, яку ти знайшов для нас…

    — Справді, — втрутився інший кобольд, — ти маєш знати Ліс Джура як своїх п’ять пальців. У лісі від тебе набагато більше користі, ніж я очікував.

    — Цілком вірно. Я й гадки не мав, що ти маєш такий талант!

    Ґобта, у якого в одній руці був останній улов, а в іншій — запасний камінь, не зміг приховати своєї радості. Так його ніхто в селі не хвалив, тому він насолоджувався цим.

    Одного разу вони знову натрапили на ті отруйні на вигляд яскраво забарвлені гриби — як той, який Ґобта ненавмисно з’їв, щоб втамувати голод.

    «Їх не можна їсти… Але почекайте. Га? Ці звичайні на вигляд гриби теж виглядають дещо небезпечними. Це справді той гриб, який я з’їв?»

    У його голові спалахнула іскра сумніву — але ці гриби були надто різнобарвними, надто криваво-червоними й жахливими, щоб їх узагалі можна було вважати їстівними. Навіть Ґобта, який швидко піддався всім похвалам, сумнівався, чи варто їх пробувати.

    — Гм, ці прості? Ти не можеш їх їсти, — сказала йому гобліна. — Вони відомі як вогняні спори, і вони смертоносні. Найсильніші з них навіть вибухають, якщо їх піддати вогню, поширюючи отруту по всій території. Я не зупинятиму тебе, якщо ти захочеш їх спробувати, але не сподівайся вижити після цього.

    Ґобта вдячно кивнув. Звичайно, він знав це. Він ні в якому разі не з’їсть нічого такого небезпечного.

    Ігноруючи вогняні спори, Ґобта та його друзі замість грибів зосередилися на зборі горіхів та фруктів. На додаток до групи, в якій він був, біля річки були ще інші подорожні, які поповнювали свої запаси води, а також готували їжу.

    Саме тоді, коли всі закінчили зі своєю роботою і були готові приступити до приготування вечері…

    — Гааааар!!

    …вони почули жахливе гарчання, від якого здригалася земля під ногами. З’явився магічний звір, який випромінював гнів, дивлячись на караван. Це був той самий клинковий тигр, звір рангу B, якого Ґобта випадково переміг кілька місяців тому. Спори отрути завдали йому шкоди, але йому пощастило опинитися біля озера, яке допомогло йому відновитися. Він був таким же злим, як і раніше, і цього було більш ніж достатньо, щоб переконати гобліна низького рангу, який колись утік від нього, що тепер для нього все скінчено.

    Звір, гордий за своєю природою, поклявся, що помститься за образу завдану своїй репутації. Знову загарчавши, він використав Голосову Гармату, щоб позбутися одного з охоронців. Одна атака показала, наскільки могутнім був клинковий тигр — навіть найсильніші гобліни отримали б серйозні травми, якби прийняли на себе основний удар. Якби не обладунок, який захищав його, він би миттєво загинув.

    — Брате!

    Інший хобгобін вражено скрикнув, але був надто наляканий, щоб поворухнутися. Все, що він міг робити, це тримати в руках хитку сокиру й пильно стежити за клинковим тигром. Ніхто не міг його звинуватити. Хобгобліни мали приблизно ранг C. Вони не були створені, для боротьби з таким тигром.

    — Не провокуйте його, — тихо попередила жінка-охоронець. — Він небезпечний. Нам знадобиться принаймні десять осіб, щоб мати хоча б шанс протистояти клинковому тигру. Купці! Нам потрібно покинути наші товари і повільно відступити.

    Вона знала, що роздратування клинкового тигра не принесе нічого окрім більшої небезпеки. Їй хотілося, щоб її клієнти, принаймні, пережили цю зустріч. Поки тигр поїдатиме їхніх коней, вони могли б спробувати втекти – а якщо їм пощастить, вони можуть навіть вижити.

    Але ця надія швидко зникла. Клиновий тигр не хотів їсти. Він хотів помститися. Він повільно розглядав решту охоронців, шукаючи гобліна, якого справді шукав. Потім він загарчав на кобольдів, які намагалися повільно залишити свій табір. Купці впали на землю, розуміючи, що їх не пощадять.

    — Ну ось і все, — буркнув один із охоронців. — Він нас не відпустить.

    — Що нам робити, міс? Ми не можемо його перемогти?

    — Мабуть, нам доведеться атакувати його. Торговці! Як тільки ми почнемо, я хочу, щоб ви почали бігти з усіх сил! І не збирайтеся разом, якщо не хочете померти.

    Охоронці були готові пожертвувати життям заради своїх клієнтів, використовуючи себе як приманку, щоб дати можливість їм вижити. Розпач наповнив повітря навколо них, але один з них не зміг правильно оцінити ситуацію. І, звичайно, це був Ґобта, який сприйняв гарчання клинкового тигра, як велику можливість показати себе.

    «Це ж тигр, так?! Той самий, якого я прогнав тим грибом? Навіть я зміг би його перемогти!»

    Це було б фатальною помилкою для будь-кого іншого, але Ґобта був єдиним у таборі, якого повністю не охопив жах. Він стрибнув уперед, коли клинковий тигр знову зловісно загарчав.

    — Ти дурень! — крикнула жінка-охоронець. — І що ти зможеш зробити?!

    — Ви можете залишити його на мене! — з усмішкою вигукнув у відповідь Ґобта. Потім він кинувся в ліс. Клиновий тигр негайно кинувся в погоню, не звертаючи уваги на всіх інших.

    Решта групи приголомшено завмерли.

    — Цей ідіот… Як він може бути таким безрозсудним…?

    Цей, здавалося б, безкорисливий вчинок пройняв охоронців до глибини душі, але вони розуміли, що не можна марнувати таку можливість.

    — Всі! Забирайтеся звідси негайно! Ми затримаємо цього тигра тут!

    — Але…

    — Не хвилюйтеся. Це наша робота. Якщо ми зможемо втекти від цього монстра, ми пошлемо вам сигнальну ракету.

    — Він правий. Ми теж не маємо наміру помирати тут. Я б хотів побачити вас знову, добре?

    З цими словами вартові загнали купців у вагон. Ґобта не виграв би для них багато часу, але якщо охоронці залишаться, вони зможуть дати торговцям шанс безпечно втекти. Вони дочекалися, поки фургон рушить, а потім пірнули в ліс, де їх залишив Ґобта.

    Тим часом...

    «Аааа! Це страшно! Це так страшно!!»

    Тепер вид клинкового тигра, який наздоганяв його, став трохи нервувати. Він виправдав свій В-ранг, коли справа дійшла до швидкості, і незабаром він почав наступати на п’яти Ґобті.

    «Можливо, мені не варто було там хизуватися...»

    Зараз не було сенсу про це шкодувати. Ґобта був надто зайнятий, намагаючись збільшити розрив, щоб хвилюватися про це. І хоч його шанси бути загнаним у кут зростали з кожною секундою, йому на думку спала ще одна геніальна ідея.

    «Можливо, якщо я використаю це…»

    Ґобта зупинився, залишившись на місці, і витягнув щось із кишені. Із зухвалою посмішкою на обличчі, він кинув цей предмет прямо у клинкового тигра. Звір зупинився, більше дивуючись раптовому завершенню переслідування, ніж предмету, який летів у нього. Зазвичай на цьому етапі клинковий тигр використовував свою потужну зброю Голосову Гармату, щоб розтрощити все, що було перед ним. Але пам’ять про свої минулі помилки змусила тигра вагатися.

    Він був достатньо розумним, щоб не повторювати ту саму помилку двічі, але те, що зазвичай було б вигідною рисою, для нього означало загибель. Замість Голосової Гармати клинковий тигр вирішив укусити об’єкт, що наближається, щоб зупинити його. З його рефлексами це було б не складно зробити.

    Але в той момент, коли предмет опинився між його зубами, Ґобта крикнув:

    — Розпечатати!!

    Перш ніж клинковий тигр зміг це зрозуміти, заклинання почало діяти. Як і сподівався Ґобта, магічна трубка, надана йому транспортним офісом, зробила саме те, для чого вона й була створена — розгорнула всі каструлі, сковорідки, зброю та навіть його візок у пащі тигра.

    Це створило саме той ефект, на який розраховував Ґобта — він відірвав щелепу клинкового тигра від його голови.

    — Гаразд! — радісно вигукнув Ґобта. Але це був не кінець його плану. У нього все ще була остання зброя — його Полум’яний Кинджал. Враховуючи ефективність клинкового тигра в бою, простої втрати нижньої щелепи було б недостатньо, щоб відправити його на той світ. Ось чому Ґобта вирішив, що для цього знадобиться його гордість і радість — його єдина магічна зброя.

    Тоді Ґобта помітив (злегка закривавлені) предмети, розкидані на лісовій підстилці.

    «Але якщо я спопелю його тут, я можу зачепити і свої речі,адже так? Можливо, мені варто спробувати заманити його глибше в ліс».

    Знову зіткнувшись із болем, якого він ніколи не відчував, збентежений клинковий тигр почав втрачати здатність приймати раціональні рішення. А втеча Ґобти розлютила його ще більше. Він більше не міг розглядати плани чи кінцеві цілі свого противника. Натомість він інстинктивно знову погнався за ним слідом.

    Біль був сильним, але принизлива втрата Голосової Гармати викликала в нього особливу лють. Все, що сповнювало його розум — це всепоглинаюче бажання вбити Ґобту назавжди.

    Створивши певну відстань між собою і тигром, маленький гоблін пірнув у густі хащі. Це зменшило перевагу клинкового тигра та ще більше збільшило відстань між Ґобтою та його переслідувачем.

    Обернувшись, Ґобта зосередився на клинковому тигрі. Як він і думав, тигр біг прямо до нього.

    «Гаразд! Я не можу не влучити звідси!»

    Потрапивши в густі чагарники, тигр втратив свою мобільність. Прямий кидок, як вирішив Ґобта, це все, що йому потрібно, щоб влучити — і в нього була магія, щоб це спрацювало. Навіть магічний звір не зможе вціліти після цього.

    Оскільки Голосова Гармата зникла, клинковому тигру не буде чим блокувати атаки. І Ґобта про це знав. Тож він кинув Полум’яний Кинджал.

    — Вогонь! — крикнув він слово, якого його навчив гном. Це активувало ніж. Полум’я охопило його, коли він наблизився до клинкового тигра. Така магічна зброя, зазвичай, нічого б не заподіяла магічному звіру з рангом B, але тигр був на сторожі. І це стало для нього фатальним, як виявилося.

    Використовуючи одне ікло на верхній щелепі, яке було схоже на лезо, клинковий тигр відбив охоплений Полум’ям Кинджал. Ґобта ахнув у розпачі… але саме на це він і розраховував. Полум’яний Кинджал відскочив від зуба, кинувся вниз і встромився в землю. Там, як виявилося, виріс гриб з певними особливими якостями. Такий вид, який випльовував смертельну отруту під впливом тепла. Той, який був повністю зрілим, стиглим і насиченим спорами.

    Вогняна спора вибухнула в усіх напрямках, викликавши каскадні вибухи по всій території. Клинковий тигр знаходився в гущавині, не маючи можливості втекти, тому його тіло було відкрите для всіх пекучих спор.

    Він відхилив удар, який, у кращому випадку, наніс би йому просту рану, а натомість наразив себе на нищівну поразку.

    Надто втомлений, щоб зробити ще один крок, Ґобта почув знайомі голоси.

    — Вау, молодець! Ми впораємося з рештою!

    — Чорт, хлопче... Ти все-таки чудовий боєць, так? Це буде для мене уроком!

    Охоронці цілком могли впоратися з пораненим клинковим тигром. Невдовзі все скінчилося. Ґобта переміг.

    ***

    Настав час для кожного з них піти своїми дорогами — Ґобта глибше в ліс, караван — назад уздовж річки до земель лорда демонів.

    — Я зламав свій скарб у битві, — скиглив Ґобта, — і мені доведеться тягнути той візок аж додому…

    Однак усмішка на його обличчі свідчила, що він не дуже сердився через це.

    — Ну, завдяки цьому ти врятував нас усіх, — сказав головний торговець. — Ми дійсно повинні подякувати тобі ще раз.

    Ґобта збентежено посміхнувся їм.

    — Знаєш, — затинаючись, мовила охоронець гобліна, — Я… Я думаю, що могла б…

    — Я стану сильнішим, міс! Я переможу ще одного магічного звіра самотужки! Тож колись я зможу врятувати тобі життя!

    — Га? Гм… Так. Так, точно. Так тримати!

    Ґобта зупинив її, перш ніж вона встигла закінчити речення. Що, мабуть, було добре. Ймовірно, це дало Ґобті необхідну підтримку, щоб продовжувати прагнути більшого. Так вони двоє розійшлися. Можливо, кохання Ґобти могло залишитися нерозділеним на все його життя. Потягнувши за собою віз, Ґобта пішов углиб лісу. Вартові та торговці спостерігали за ним.

    — Знаєш, — прошепотіла жінка-охоронець, — я була б не проти народити від нього дітей.

    — Ще не пізно, міс! — сказав зі сміхом один з її друзів.

    — Ні, все добре. Він, напевно, все одно відрізняється від нас. У нього щось є, розумієш? Він особливий. Інакше він ніколи б не пережив нічого з цього.

    — Можливо й так, можливо й так... Думаю, ти права.

    Вони стояли так, поки Ґобта нарешті не зник з поля зору.

    Щоб вподобати цю частину, необхідно зареєструватись на сайті або увійти, якщо ви вже зареєстровані.

    Вподобати!
    Щоб залишити коментар, необхідно зареєструватись на сайті або увійти, якщо ви вже зареєстровані.