Зміст
  • Пролог. Смерть і переродження
  • Том 1. Розділ 1. Мій перший друг
  • Том 1. Розділ 1.5. Дівчинка і лорд демонів
  • Том 1. Розділ 2. Битва в селищі гоблінів
  • Том 1. Розділ 2.5. Дівчинка і елементальний дух
  • Том 1. Розділ 3. В Королівство Гномів
  • Том 1. Розділ 3.5. Дівчинка і героїня
  • Том 1. Розділ 4. Приборкувачка полум'я
  • Заключний розділ. Спадкова форма
  • Побічна історія. Велика пригода Ґобти
  • Післямова
  • Пролог. Переполох у лісі
  • Том 2. Розділ 1. Початок хаосу
  • Том 2. Розділ 2. Еволюція і зіткнення
  • Том 2. Розділ 3. Посланець і зустріч
  • Том 2. Розділ 4. Зупинка процесу
  • Том 2. Розділ 5. Велике зіткнення
  • Том 2. Розділ 6. Пожирач усього
  • Том 2. Розділ 7. Великий Альянс Лісу Джура
  • Заключний розділ. Місце для відпочинку
  • Післямова
  • Пролог. Зібрання лордів демонів
  • Том 3. Розділ 1. Назва країни
  • Том 3. Розділ 2. Вторгнення лорда демонів
  • Том 3. Розділ 3. Збори
  • Том 3. Розділ 4. Наростаюча злоба
  • Том 3. Розділ 5. Харибда
  • Епілог. Нова махінація
  • Післямова
  • Том 3. Розділ 1. Назва країни

    Згадавши звіт свого таємного інформатора, Газель Дварго, король гномів, замислився над інформацією. Він попросив свого шпигуна поспостерігати за певним слизом, який його хвилював, але інформація, яку він отримав, здавалася надто абсурдною, щоб їй можна було повірити.

    «Монстри будують широкомасштабне місто».

    Звіт, переданий королю Газелю, починався саме з цього речення. Решта змісту лише ще більше збентежила його. Спочатку він подумав, що це якийсь жарт, але його команда ніколи б не стала з ним так жартувати. Цей шпигун повідомив йому чисту, неприкрашену правду, тому він спокійно прочитав решту звіту.

    Він звучав так:

    «Орда орків розпочала своє вторгнення.

    Кількість: приблизно двісті тисяч.

    Повідомляється, що огрів, відому расу в лісі, знищено.

    Людоящери мобілізують свої війська, щоб підготуватися до війни.

    Підтверджено існування лорда орків.

    Рівень небезпеки: оцінюється як A.

    Серйозного зіткнення у Лісі Джура не уникнути.

    Загальний рівень небезпеки: Особливий A (орієнтовно)».

    Усе це було актуальним на момент передачі інформації кілька днів тому — результати розвідки його таємної команди, передані королю за допомогою магічних засобів. Ця команда, відправлена стежити за таємничим слизом, виявила зібрання монстрів, які будували місто. Під час спостережень за ними, вони виявили інші незвичайні події навколо лісу. З дозволу Газеля до таємної команди було додано більше людей, щоб ефективніше виконувати операції по всьому лісу… і ось результат.

    Народження лорда орків не можна було ігнорувати. Король Газель негайно оголосив про надзвичайний стан. І не тільки через цього супер-орка — в залежності від того, як складеться битва у лісі, Королівство Гномів може дуже швидко опинитися під загрозою військових дій. Якщо шестизначна армія орків постукає у їхні двері, доля самого королівства буде під загрозою. Шпигуни короля повідомили, що орки рухаються подалі від Королівства Гномів, але у цьому було мало втіхи.

    Таким чином, королівським указом він скликав Лицарів Пегаса — групу міцних бійців, озброєних найкращою зброєю, яку могли виготовити їхні майстри, кожен верхи на своєму крилатому коні. Разом кожен лицар працював як одне ціле зі своїм конем у небі, що легко робило їх супротивниками рангу А. Загалом їх було п’ятсот, і в Озброєній Нації Дваргон їх вважали найсильнішим загоном лицарів.

    Якщо справи підуть гірше, ці Лицарі Пегаса зможуть виграти королівству трохи часу, щоб піхота змогла підготуватися до бою. Це був останній захід, до якого королю Газелю було боляче вдаватися, але навіть Озброєна Нація потребувала часу для повної мобілізації.

    Незабаром Дваргон перейшов на воєнну економіку, тихо готуючись до конфлікту. Напруга панувала навколо королівства, поки король Газель очікував подальших звітів. Коли нарешті прийшов звіт, він повідомив йому наступне:

    «Війна закінчилася завдяки втручанню кількох високорівневих народжених магією.

    Наші спроби спостереження були виявлені. Нам перешкодили, тому деталі залишаються невідомими.

    Вважається, що народжені магією перебувають під владою слизу з минулого…

    Додаток: Для повного виконання нашої місії ми просимо замінити наше обладнання на найкраще із можливого».

    Король Газель використав сусідню свічку, щоб спалити листи.

    — Що говорять нам ваші шпигуни, Ваша Величносте? — запитав у нього капітан лицарів, коли він заплющив очі, щоб поміркувати над цим.

    — Здається, ми уникнули небезпеки. Війна закінчилася.

    — Закінчилася?!

    Капітан не зміг приховати своє здивування, а Лицарі Пегаса позаду нього вже гомоніли між собою.

    — Зачекайте. Я ще не зовсім готовий у це повірити.

    Лицарі замовкли, випроставшись після слів короля.

    Його таємна команда повідомила, що один із народжених магією виявив їхню мережу спостереження. Було важко прийняти той факт, що таку вправну команду у мистецтві камуфляжу виявили, але, здається, їм все-таки вдалося втекти від своїх переслідувачів.

    Однак лідер шпигунів, вважаючи будь-який подальший хід надто небезпечним, надіслав запит на доступ до всіх рівнів обладнання, що відображало додатковий рівень небезпеки для їхньої роботи.

    Вони мали рацію. Газель потребував більш детальної інформації. Як тільки післявоєнний хаос вщухне, буде проведене ще одне розслідування.

    — Я надам подальші накази пізніше. Наразі я хочу, щоб Лицарі Пегаса залишалися у режимі бойової готовності. Щодо решти сил, то я знижу рівень тривоги до стану підвищеної бойової готовності. Ми повинні бути готові до будь-яких непередбачених обставин.

    — Так, мілорде!

    Новина про те, що в лісі все спокійно, була доброю, але зараз не час зітхати з полегшенням. Тому король Газель вирішив прийняти запит своєї таємної команди і залучити їх до проведення більш детального розслідування цієї області.

    ***

    Минуло три місяці.

    Лідери королівства зібралися у приймальні короля, чекаючи на його накази. Що б він не сказав, це означатиме остаточне завершення дебатів і дискусій, що тривали протягом останніх кількох днів і велися майже без перерви на сон.

    Принаймні на даний момент будь-яка шкода, спричинена раптовою активністю монстрів у лісі, була напрочуд незначною. Навколо його кордонів ситуація була стабільною, ніби ніякої війни взагалі не було. Можливо, навколо було трохи більше монстрів, ніж за часів Велдори, але не більше, ніж того року, який вважався «напруженим» роком для Джури. Дваргон очікував щонайменше вдвічі більшої шкоди, ніж ця.

    Вони всі вважали, що слиз був пов’язаний не лише побічно. Як і масивна армія орків, яка раптово з’явилася, а потім зникла. І наявність високорівневих народжених магією таємничого походження, які були настільки могутніми і спостережливими, щоб зрозуміти, що за ними спостерігає королівство.

    І тепер, за повідомленнями, ця двохсоттисячна орда розійшлася по лісі мирно. І на додачу вони еволюціонували у вищих орків — король Газель не міг зрозуміти такого стану речей.

    Місто, яке будував слиз, в основному складалося з хобгоблінів, всі вони від народження були звичайними гоблінами, і Газель знав, що ця таємнича желеподібна кулька мала бути причетною до цієї раптової хвилі еволюції.

    «Я не можу ігнорувати це, — думав він, перечитуючи звіт. — Особливий А — це одне, але незабаром їх можна буде легко класифікувати як S…»

    Іншими словами, з’явилася ще одна потенційна небезпека для Дваргона. Як король, він не міг просто сидіти тут і чекати, поки щось станеться.

    Рівні небезпеки визначаються на основі рівня шкоди, яку вони можуть завдати, а саме:

    Особливий S: Також відомий як рівень катастрофи. Він застосовується до деяких лордів демонів, а також до драконів та їхніх родичів, і відображає такий вид загрози, з яким жодна окрема країна не може впоратися. Щоб дати людській расі шанс на виживання, знадобиться міжнародна співпраця.

    S: Також відомий як рівень стихійного лиха. Зазвичай застосовується до лордів демонів. Малі країни не мають жодних шансів протистояти такій загрозі, а більшій країні довелося б витратити всі свої ресурси, щоб впоратися з нею.

    Особливий A: Також відомий як рівень лиха. Загроза, що може повалити уряд країни, маневруючи високорівневими народженими магією та демонами.

    A: Також відомий як рівень небезпеки. Загроза, яка потенційно може завдати великої шкоди окремому місту чи регіону.

    Це були лише загальні вказівки, звичайно, але їх широко прийняли як зручний спосіб швидкого визначення сили певного монстра. І таємна команда Газеля вже надала цій групі рівень Особливий A.

    Сам по собі лорд орків був легко оцінений рангом А — не те, що варто було ігнорувати, але й не те, з чим би не змогла впоратися його команда Лицарів Пегаса. Але якби величезний натовп закутих у броню скажених орків увірвався до міста, втрати були б неймовірними. Менше королівство було б поглинене цілком.

    Не можна було передбачити, коли увага потенційної загрози може переключитися на Дваргон. Це не була проблема, яку можна було б вирішити просто сподіваючись на удачу. У цьому контексті Особливий A звучав правдоподібно для короля.

    Але в певному сенсі це було навіть не головною проблемою. Справжнє занепокоєння викликала особа чи сутність, що зупинила таку могутню загрозу. Особа, яка мала у своєму розпорядженні кількох могутніх народжених магією, які були достатньо сильними, щоб помітити шпигунів короля рівня А та їхню магію приховування, а також застосувала якийсь таємничий процес еволюції на всіх своїх підлеглих. Співробітники, що зібралися в кімнаті короля, дійшли висновку, що справжню природу цієї сутності потрібно розкрити і негайно.

    «Якщо ми припустимося помилки, це може стати кінцем для королівства».

    Таким чином, він зробив висновок, що йому потрібно оцінити ситуацію на власні очі.

    Кімнату огорнула тиша. Усі всередині нервово ковтнули, чекаючи на промову короля. Газель якусь мить дивився на їхні пристрасні обличчя, а потім урочисто почав.

    — Я відчуваю, що маю зустрітися з їхнім лідером.

    Ця заява помітно схвилювала всіх присутніх у кімнаті. Але ніхто нічого не сказав. Слово короля було законом, і вони знали, що його ніхто не посміє порушити. Натомість, йому відповіли чотири людини з усіх присутніх.

    — Тоді дозвольте мені приєднатися до вас, мілорде.

    — І я теж. Навряд чи я дозволю вам самотужки нести цей тягар.

    — Хі-хі-хі-хі! Можливо, час від часу було б непогано трохи прогулятися, так.

    — У такому випадку… дозвольте Лицарям Пегаса особисто гарантувати вашу безпеку.

    Це були по порядку: Генрієтта, чарівна лицар-асасін та лідер таємної команди Газеля; Вон, адмірал-паладин та найвищий військовий посадовець країни; Джейн, архімаг і винахідлива стара жінка; і Дольф, капітан Рицарів Пегаса та офіцер, що безпосередньо підпорядковувався королю. Разом вони очолювали найсильніші військові сили Дваргону, і це буде перший раз, коли всі четверо покинуть королівство разом з моменту коронації Газеля як Героїчного Короля.

    — Дуже добре. Тоді дозвольте мені переконатися у цьому особисто.

    Після слів короля всі в кімнаті почали діяти.

    У який бік нахилиться маятник? Газель хотів уникнути непотрібних ворогів, але якщо їхні наміри були злими, в його розумінні, то це був шкідливий бур’ян, який потрібно було вирвати якнайшвидше. Такі були його думки — і в будь-якому разі, цей потенційний корінь зла більше не міг залишатися без уваги.

    Прийнявши рішення, король почав діяти.

    ***

    Треба сказати, що це містечко почало виглядати дуже гарно. Набагато краще, ніж я очікував.

    Завдяки плануванню міста з нуля всі будівлі були розташовані дуже акуратними рядами. Приємно бачити, що мої зусилля не пропали даремно. Хоча все, що я насправді робив, це кричав на людей, щоб вони виконували мої накази.

    Будинки стояли так впорядковано, наче фігури на шаховій дошці, що можна було легко загубитися, якщо втратити орієнтир. Але, гадаю, це немає значення.

    Мої головні проблеми стосувалися туалетів, водопостачання, захисту від шкідників і обладнання для ванн. Я знаю, якими були стандарти в Японії, і в мене не було причин знижувати свої очікування тут. Я знаю який рівень цивілізації мають монстри, з якими я співпрацюю, і я маю повне право ігнорувати це. Тому я з самого початку спланував усе так, як хотів.

    Приблизно це я уявляв, коли ми вирішимо питання з водопостачанням і каналізацією, але, насправді, все виявилося навіть краще, ніж я розраховував.

    Просто подивіться на унітази, наприклад. Спочатку у мене була кабінка вирізана з дерева, яка взагалі не працювала, тому я вирішив її змінити.

    Дерев’яний унітаз, на відміну від приземистих унітазів, які ви могли зустріти в Азії, перетворив би прибирання на справжній кошмар. Якщо його забруднити відходами, запах ніколи не зникне, повірте мені. Якщо не приділяти належної уваги прибиранню, він почне гнити. Звісно, у ванній не слід допускати занехаяння, але навіть з урахуванням цього, використання чистого дерева було неприйнятним, оскільки у нього був обмежений термін служби. Сталь або метал були виключені — у нас було занадто мало ресурсів для цього, і витрачати їх на такі предмети розкоші було б марнотратством.

    Тому я вирішив обрати унітаз із матеріалу, що нагадував мені порцеляну із моїх спогадів. Добре старе Спілкування Подумки дуже допомогло у цьому. Я міг використати його на будь-кому, хто мені подобався, що робило передачу моїх думок дитячою грою. Концепції, що були занадто складні для передачі словами або малюнками, можна було «уявити» у своїй голові і передати без будь-яких відхилень чи помилок.

    Решту я залишив нашим ремісникам-гномам. Порцеляна справді існувала у цьому світі, і з неї навіть виготовляли багато предметів щоденного вжитку, тому зробити саме сидіння було неважко. Нам просто потрібно було знайти правильний тип ґрунту у нашій місцевості, а потім прогріти його до високих температур у печі, яку я підготував. Для них це був процес проб і помилок, але як тільки вони знайшли правильну формулу, все інше пішло як по маслу. Вони миттєво відтворили саме такі унітази, які я пам’ятав на Землі. Поєднавши їх із дерев’яними сидіннями, які ми вже зробили, вони були готові.

    Таким чином, у кожному будинку тепер був працюючий унітаз і система водовідведення. Я завжди дивувався тому, наскільки вмілими були ці гноми. Але це був лише перший сюрприз.

    Наприклад, проточна вода. Я проектував у їхній свідомості образ повороту ручки для того, щоб вода потекла з крана, але я майже втратив надію, що вони зможуть це реалізувати. Вони говорили про пристрої, які використовували високоочищене магічне каміння для збирання води з атмосфери, але воно було дорогим і громіздким. Таке каміння могли дозволити собі лише брудні багатії.

    До речі, навіть самі гноми ніколи не бачили, як працює звичайний унітаз зі змивом. Ідея використання магічних каменів та іншого високотехнологічного обладнання для чогось подібного, мабуть, виглядала для них дивно. У Дваргоні, звичайно, були більш прості варіанти, схожі на туалети на вулиці, і навіть це вважалося вершиною технологічного прогресу для ванних кімнат за культурними стандартами цього світу.

    І все-таки, концепція системи транспортування чистої води була для них достатньо зрозумілою, навіть коли її подавали очима такого «іноземця», як я. Таким чином, вони почали розробку, і навіть мені не повідомили. Вони ніколи не просили затвердження бюджету, тому я був абсолютно не готовий до цього.

    Якщо подумати над цим, будівництво нової системи водопостачання та каналізації з нуля вимагало б величезної кількості коштів. Ми не могли просто клацнути пальцями і встановити її, тільки тому що вона здавалася корисною. Я очікував поступової реалізації, можливо, протягом кількох десятиліть. Але мій здоровий глузд не застосовувався до цього міста. Ми починали з пустої землі, і я був лідером. Я міг розвивати це місто так, як мені хотілося. Ми вже розробили проект системи водопостачання; після цього об’єднати знання гномів для встановлення труб та інших елементів було дійсно легко.

    Проте ці новомодні споруди обмежувалися лише будівлями у центрі міста. Середньостатистичній родині монстрів, у якої був власний будинок, все одно доведеться ходити до колодязя по воду. Проте ми розмістили резервуари меншого розміру біля туалетів кожного дому та водяного обладнання — наповніть їх, і все готово. Спеціаліст повинен був ходити приблизно раз на тиждень, щоб очистити резервуари у кожному домі, але, в цілому, все працювало так, як я собі уявляв.

    Мені потрібно визнати вправність Кайджіна та Мілдо. Спочатку я думав, що вони купка тупоголових, які тільки вміють бити по ковадлу. Але, як виявилося, ніколи не дізнаєшся, поки не запитаєш. Спочатку я вважав, що наша система водопостачання стане тривалим головним болем, але насправді вона була вирішена за рекордно короткий час.

    Після цього нам потрібно було навчити монстрів підтримувати чистоту у місцях навколо води, а також мити руки і полоскати рот. Я поняття не мав, чи можуть мікроби довго жити на монстрах; можливо, я витратив на це зайвий час. Але це було про всяк випадок.

    Кайджін розповів мені, що більшість авантюристів або швидко шукали когось, хто володів Очищенням (цей навик дозволяв очищати предмети чи людей поблизу) або вчилися цьому самі. Для них гігієна була головним пріоритетом, аж до такої міри, що її відсутність робила подорожі неможливими. У довгих мандрівках, мабуть, час від часу доводилося зіштовхуватися з брудом, і тут вони вирішували це за допомогою магії. Я не можу уявити, що це мало ефект плацебо. Навіть гобліни знали про Очищення, тому я з упевненістю припустив, що монстри можуть підхопити тут хвороби.

    Ось і все. Ми здійснили мої мрії про туалети зі змивом, і поки ваш резервуар був повний, ви могли повернути ручку та набрати води з крана. Це було справді культурне місто, як би погано воно не відповідало решті світу.

    Наступною проблемою, яку треба було вирішити, були комахи.

    Ми були в лісі, і їх було багато. З ними потрібно було щось зробити, бо навіть укуси, самі по собі, були неймовірно болючими. Мене це не турбувало, але хобгобліни були дуже засмучені з цього приводу.

    Більше занепокоєння викликали комахи як потенційні переносники хвороб. Незалежно від того, наскільки добре ми дотримуємося гігієни, це нічого не значитиме, якщо якийсь таємничий вірус буде витати серед нас. Підтримуючи чистоту, ми природним чином стримуємо комах, але ми мало що можемо зробити з нашими крилатими гостями з лісу.

    Тож, у нас була проблема, і моєю першою ідеєю були москітні сітки на вікнах. Будинки у цьому місті були дерев’яними в японському стилі, виготовлені з натуральних матеріалів, і нам потрібно було знайти спосіб, як убезпечити їх від вторгнення комах через щілини.

    Ми використали трохи обробленої павутини для створення ширм. У результаті шовк не тільки утримував комах, але й забезпечував деяку систему захисту від крадіжок, відлякуючи монстрів низького рівня. Неочікуваний, але приємний побічний ефект.

    Говорили, що люди в будівництві міст використовують магічні бар’єри чи щось подібне, щоб не пускати комах, але лише по одному на місто. Встановлення такого бар’єру для кожного будинку було фінансово неможливим, і власники житла, все одно, не мали б коштів на його утримання. У такому разі мати систему проти вторгнень у кожному будинку у місті, безумовно, не відповідало звичаям цього світу. Але, звісно, мені було байдуже на це.

    І нарешті нам потрібна була купальня — невід’ємна частина цивілізації.

    У нашому власному будинку, розташованому у центрі міста, була ванна з водою, що подавалася з далекого вулканічного джерела, якою я міг користуватися у будь-який час. Соей і я використали Рух в Тіні, щоб встановити необхідну водопровідну систему — Рух в Тіні зберігав початкову температуру того, що транспортував, тож я завжди мав гарантовано ідеально підігріту воду, свіжу з джерела.

    Дизайн самої купальні я залишив гномам, і вони створили чудовий мармуровий шедевр. Вся споруда могла вмістити одночасно десять осіб, і, справді, вона не могла бути більш розкішною та зручною. Більш ніж задовільна робота, я гадаю, для когось такого, як я, хто наполегливо працює тут як великий бос. Купальня була розділена на чоловічу та жіночу частини, що дозволяло користуватися нею у будь-який час і не турбуватися про інших людей — що було ще однією перевагою. Деякі з монстрів, очевидно, не знали про це, але це результат того, що вони не використовували свої мізки.

    Отже, у нашому головному штабі була ідеальна купальня, але вона не вирішила більшої проблеми. Було б нескладно встановити ванни у кожному житловому будинку, але забезпечити їх теплою водою через труби було для нас надто складно. Навіть якби ми хотіли розгалузити водопровід від гарячого джерела, Рух в Тіні став би надто заплутаним, щоб бути практичним. Безсумнівно, ми будемо будувати більше будинків у майбутньому, але ми із Соеєм просто не зможемо встановити ванни у кожному домі. (Також слід зазначити, що в глибині душі це звучало як ще той геморой).

    Якщо купання стане популярнішим і люди почнуть вимагати теплої води у своїх домівках, я припускаю, що вони зможуть самостійно вивчити Рух в Тіні. Нехай це вже буде їхньою проблемою, а не моєю.

    Тож я хотів відмовитися від цієї ідеї. Але якщо подумати, це зробить зими досить важкими. Треба все-таки придумати спосіб, як забезпечити людей хоч якоюсь гарячою водою.

    Частково моє бажання вирішити цю проблему виникло через проблеми з паливом, з яким ми стикнулися. Раніше гобліни майже не мали можливості використовувати вогонь у своєму житті. Якщо вони й використовували його, то тільки для смаження м’яса. Тепер, з усіма цими вищими орками, які приєдналися до наших рядів, це стало важливим.

    Наразі у нас був достатній запас деревини, з яким можна було працювати, але це не триватиме вічно. Вирубка дерев у лісі і розрубування їх стовбурів на дрова вимагало б величезних зусиль. У нас просто не було часу думати про забезпечення більш стабільного джерела палива, а будь-який практичний план вимагав би додаткових досліджень. Тим часом, я не міг дозволити людям спалювати все, що їм заманеться.

    Коли я подумав, що настав час щось зробити, підійшов Долд, середній із трьох братів гномів. Він присвятив себе створенню фарб і аксесуарів, але коли більша частина міста була досить добре обладнана, у нього з’явився вільний час. Тож я попросив його виготовити кілька інструментів, використовуючи магію написів, у якій він був майстерним.

    Зазвичай вони були відомі як магітоінструменти, і, на відміну від більшості магічних предметів і їхньої високої ціни, ці були зроблені для загального користування. Ці магітоінструменти працювали на магічних каменях, які були видобуті та оброблені з магічних кристалів, взятих із ядер монстрів. Магічні камені здебільшого створювали люди, які використовували духовну інженерію для їх виготовлення; вони також існували у природі, але були досить рідкісними.

    Досить чистий магічний кристал, на думку Долда, був набагато ефективнішою сировиною для створення магітоінструментів, ніж звичайне магічне каміння, але будь-який монстр, який зміг би надати такий рівень чистоти, мав би бути приблизно рангу A.

    Як він пояснив, просто не було багато шляхів для отримання магічних каменів. Для їх виробництва потрібна була велика майстерня, і лише одна з них колись була побудована у центральній штаб-квартирі Вільної Гільдії. Відділення гільдії забирали магічні кристали, зібрані в рідкісних випадках у монстрів, і надсилали їх до головного офісу, який, у свою чергу, забезпечував їх виплатами. Такою була система. Це означало, що авантюристи билися з монстрами також і з комерційних міркувань, а не лише для того, щоб запобігти шкоді іншим.

    Так мені це пояснили гноми, і насправді це звучало досить ефективно. Я спробував перейти до суті.

    — Отже, ти думаєш, що ми не зможемо побудувати таку майстерню тут?

    — О-о, ні-ні, босе, я просто вимагаю занадто багато…

    От і все. Тоді нам доведеться купувати магічні камені за готівку?

    [Отримано. Не буде проблемою безпосередньо використовувати енергію ядра монстра. Завдяки використанню певних змін у методах різьблення…]

    Великий Мудрець зненацька запропонував досить цікаву ідею.

    Це не буде проблемою? Хах. Я сумнівався, але все одно сказав про це Долду. Так само сумніваючись, він почав виготовляти інструмент.

    — То просто змінити різьблення прямо тут?

    — Так. Мабуть, це все.

    — Мабуть, босе…?

    — Ха-ха-ха! Не хвилюйся. Все буде добре!

    Я спробував віджартуватися від занепокоєння Долда, коли він створював душову насадку та наносив різьблення на її ручку. Щоб активувати її, потрібно було взятися за неї — це викликало магічну реакцію, яка нагрівала воду. Вона використовувала магію в тілі користувача, але не більше, ніж використовували інші побутові заклинання. Використовуючи лише трохи магії, кожен міг нею користуватися, а особливо монстри.

    Це був новаторський магітоінструмент, і з невеликими зусиллями його можна було модифікувати, щоб приймати гарячі ванни у будь-який час. З правильною різьбою для регулювання температури, вам просто потрібно було наповнити ванну водою, використати трохи магії, і вуаля, вода підігрівалася до чудової температури.

    Як не дивно, найбільше це вразило самого творця.

    — Ого, це правда? Я знаю, що не маю права говорити про це, але цей маленький метод це все, що вам потрібно? Маю на увазі, що таке обладнання є у кожному домі? Не думаю, що ви знайдете інше таке місто, босе…

    Очевидно, що цей винахід спонукав Долда до творчості. Йому було цікаво, що ще він може дослідити — і в процесі ми змогли створити середовище, яке використовувало нескінченний запас магічних частинок, забезпечуючи нас паливом без обмежень. Це могло зробити тільки місто монстрів, і незабаром у нас з’явиться ціла низка магічних інструментів, які не потребували магічних каменів.

    «Я впевнений, він розробить ще багато корисних речей для нас».

    Таким чином, усі мої найбільші проблеми вже були вирішені.

    ***

    Будинки для всіх були завершені. І це, звичайно, означало, що тепер ми повинні були зосередитися на особистих проблемах мешканців.

    Порівняно з тим, що було до їхньої еволюції, репродуктивна здатність монстрів зменшилася до рівня людських родин. Раніше можна було очікувати від п’яти до десяти нащадків за один раз, але тепер їх було лише одне або двоє. Це було зовсім непогано — вони народжувалися гоблінами високого рівня, що свідчило про те, що вони справді були еволюційними створіннями, яких я «створив». Але це означало, що невдовзі мені доведеться вигадати офіційну систему шлюбу.

    Що стосується гоблінів і орків, то сильні члени племені мали право вибирати собі будь-якого партнера. Це був звичай, спрямований на те, щоб їхні діти були якомога міцнішими.

    Питання полягало в тому, чи варто мені дозволяти полігамію, чи ні? На перший погляд, вона здавалася практичною у випадку, скажімо, жінок-вдів, які втратили своїх чоловіків, але я не хотів, щоб альфа-самці забирали всіх жінок виключно собі. Це спричинило б багато незадоволення. Кіджіни сказали мені, що вони можуть мати потомство одне від одного, але вони вирішили цього не робити. Проте, якщо, скажімо, Бенімару або Соей вирішать створити гарем, я не був упевнений, що багато жінок їм у цьому відмовить.

    Однак, як сказав Бенімару:

    — Знаєте, пане Рімуру, ви, здається, єдина істота у світі, якій не потрібно хвилюватися про вичерпання своїх магічних сил. Можна сказати, що кількість магічної сили у монстра подібна до життєвої сили людини. Іноді, надання імені одному із своїх учнів може вичерпати магічну силу до такої міри, що ви ніколи не зможете її відновити. Навіть істота класу лорда демонів не стала б роздавати імена всім навколо, розумієте? І якщо ми зробимо щось таке, як народження дитини, мілорде, це серйозно вплине на нашу силу.

    Це мене шокувало.

    — Ой, ой, ой! Я ж роздав вже багацько імен, хлопче! Не кажи мені про це зараз!

    — В-ви не знали, пане Рімуру…?!

    Мені не сподобався той огидний погляд, яким окинув мене Бенімару.

    Можливо, мені варто подякувати зорям за те, що мої магічні сили до цього часу відновлювалися. На майбутнє, мені дійсно доведеться почати думати про те, кого я називаю і коли. Я думав, що відновлення магічної сили з часом є даністю. Я був впевнений, що все гаразд, але… «Так, відтепер будемо обережнішими».

    Все одно.

    Здається, у монстрів були два різних способи створення нащадків. Звичайний спосіб, коли ви просто запліднювали самку, і спосіб «давайте цього разу зробимо це по-справжньому». У першому випадку дитина успадковувала деякі здібності батьків, хоча спочатку вона була досить слабкою. Цей метод витрачав дуже мало магічних елементів, тому самець міг робити це практично скільки завгодно разів, хоча загроза втрати магічних елементів все ще існувала при надто великій активності.

    Останній спосіб, тим часом, робив дитину досить сильною та носієм усіх навичок батьків, але якщо робити це «по-справжньому», це могло вплинути на тривалість життя батька.

    Цитую Бенімару: «Мені добре бути самотнім. Еволюція додала мені більше ніж кілька років життя. Я все одно не хочу залишати нащадків».

    «Більше, ніж кілька» взагалі нічого не описує. Тривалість життя звичайного огра становить приблизно сто років; для кіджіна понад тисячу. Нічого дивного, що тобі не потрібні були діти. Тепер я розумію, чому Бенімару був таким байдужим.

    Принаймні, з кіджінами, такими як Бенімару, мені не потрібно було надто турбуватися про контроль населення. Але як щодо сильніших серед хобгоблінів? Я вирішив запитати їх, і хоча вони не були такими категоричними, вони, в основному, поділяли погляди кіджінів на батьківство. Монстри не працювали так, як люди — народите дитину, і вона відбире у вас магічні сили. Іноді навіть більше, ніж ви зможете відновити.

    Тож, по суті, ніхто не був настільки дурним, щоб просто бездумно розмножуватися. Народження дитини не так сильно впливало на звичайних гоблінів — їм доводилося народжувати багато нащадків, якщо вони хотіли, щоб плем’я дожило до наступного покоління — але для хобгоблінів це вимагало величезної кількості магії.

    Як вони досить відверто виразились, у ту саму мить, коли ви завершили акт, ви можете відразу зрозуміти, чи відбулося зачаття чи ні. Звучить трохи грубо, але це була правда. Якщо в результаті виникала здорова вагітність, вона відбирала у батька приблизно половину його максимального запасу магії. Вона відновлювалася з часом, але якщо ви будете робити це постійно — це може назавжди послабити ваш запас магічних елементів.

    Таким чином, я вважаю, навіть якщо у вас є багато дівчат на вибір, ви не можете просто піти і народити величезну кількість дітей. Чесно кажучи, чоловік брав кількох дружин лише для того, щоб захистити їх, а не для того, щоб створити з ними сім’ю.

    Це, до речі, не стосувалося жінок. Насправді, як вони сказали, вони були здатні свідомо відмовитися від зачаття, якщо тільки сила сперми не була сильнішою за їхні тіла.

    Тому, якщо небажаний партнер порушить етичні межі, щоб вчинити акт, дитини все одно не буде. Тільки ті, кого жінки вважали гідними, мали право стати батьками — і це також стосувалося інших монстрів високого рівня та народжених магією.

    Як не дивно, можна сказати, що монстри спаровувалися виключно з любові набагато частіше, ніж можна подумати.

    Підраса напівлюдей, які схрещувалися з людською расою, не мали такого рівня впливу на результат; у цьому вони мало чим відрізнялися від людей. Гадаю, якби ви запитали мене, який шлях найкращий, я б не міг прокоментувати це.

    Тому я вирішив створити правило:

    — Щодо залишення нащадків, полігамія дозволяється виключно вдовам, які хочуть мати дітей.

    Я подумав, що вдівці, які не хочуть потомства, можуть отримувати субсидію від держави. Якщо це спричинить проблеми, я завжди можу змінити це пізніше. Наприклад, можливо, на початку кожного місяця ми могли б проводити якусь церемонію, де мешканці могли б зізнаватися одне одному у коханні, а потім ми б дарували будинки парам, які утворилися. Було б чудово започаткувати таку традицію. Самотні чоловіки чи жінки могли жити в гуртожитку, хоча ті, хто займає вищі посади також могли мати право на окремий будинок.

    Саме про такі речі я думав, спостерігаючи, як кілька закоханих пар монстрів проходило повз мене. «Я завжди можу налаштувати все пізніше, — подумав я. — Треба переконатися, що всі залишаться щасливими».

    Коли наші будинки були готові, мої початкові цілі були майже досягнуті. Ми мали їжу, притулок та одяг.

    Про притулок я вже закінчив пояснювати. Щодо одягу, то гобліни під керівництвом Гарма і Шуни, шили новий одяг як ніхто. Тим часом наший нещодавній зріст населення погіршив ситуацію з харчуванням. Усі нові вищі орки ускладнювали постачання провізії для всіх.

    На щастя, під час свого зовнішнього патрулювання Ріґур, капітан нашої охоронної служби, дістав для нас досить велику кількість здобичі. Він збільшив кількість підрозділів під своїм контролем, і тепер у нього було близько тисячі мисливців, які добували припаси в усіх напрямках. Вирощування овочів та іншої рослинності було під юрисдикцією Ліліни, і в неї все йшло добре. Шуна оцінювала дикорослі трави та інше, що привозила команда Ріґура, і вирощувала з них саджанці, виробляючи ще більше їстівних продуктів.

    А наступним завданням для наших будівельників стало облаштування територій на околицях міста. Наші поля швидко розширювалися, чудово покращуючи нашу продовольчу ситуацію. За винятком катастрофи, нам вже не потрібно було серйозно турбуватися про голод.

    Тепер ми виглядали, за великим рахунком, як справжнє місто.

    ***

    Є ще одна особа, яку я повинен згадати. Ґабіл.

    Приблизно місяць тому цей дурень прокрався до нашого міста, ніби у нього не було ніяких турбот на світі, і почав їсти нашу їжу, ніби вона належала йому.

    — Ха-ха-ха! Ну, бачите, пане Рімуру, я, Ґабіл, одразу поспішив сюди, бо хотів служити вам!

    — Що ти тут робиш? — запитав я його після безсоромної спроби підлабузництва.

    — Мені вбити його? — запитала Шіон із достатньо серйозним обличчям, щоб навіть я замовк. Вона абсолютно точно саме це і мала на увазі. Жартувати з нею було на свій страх і ризик. Навіть легкого кивка від мене прямо зараз буде достатньо, щоб вона справді розрізала цього чувака.

    Ґабіл, мабуть відчувши це, зблід і негайно впав переді мною.

    — Я майже не їв пристойної їжі протягом кількох тижнів, і дозволив своїй зарозумілості взяти верх. Будь ласка, змилуйтеся наді мною! Ми зробимо все, щоб стати вашими вірними слугами, пане Рімуру. Я обіцяю, що ми будемо вам дуже корисні, тому, будь ласка!!

    За сигналом сотня з гаком бійців, які були з ним, впала переді мною на коліна. Цього було достатньо, щоб змусити Шіон заховати свій довгий меч із задоволеним виразом обличчя. Тепер, принаймні, ми можемо поговорити.

    Здається, батько Ґабіла відмовив йому у спадщині, позбавивши його місця, куди можна повернутися. Це була настільки жалюгідна історія, що я погодився на його прохання. Крім того, з урахуванням того, як він вільно їв нашу їжу, майже не виділяючись серед хобгоблінів, я припустив, що у нього є талант, яким я не повинен нехтувати.

    Наразі у нас не було оборонної стіни, оскільки вона лише заважатиме нашому будівництву. Мабуть, їм було легко перетнути наші кордони, але я можу лише припустити, що він переконав наших патрульних, що він один із моїх людей.

    — Це був твій план із самого початку, чи не так?!

    — Ну, у мене навряд чи був хтось інший, до кого я міг би звернутись… і, крім того, я не маю жодного наміру служити комусь, крім вас, пане Рімуру…, — легковажно відповів Ґабіл.

    — Це може так не виглядати, але він шкодує про свої вчинки. Будь ласка, якби ви могли дати йому можливість спокутувати свої провини…, — додав хтось із оточення Ґабіла.

    Пильніше придивившись, я зрозумів, що це була головна вартова королівської гвардії людоящерів — команди, яка охороняла Абіла, їхнього вождя. Якщо я правильно пам’ятаю, вона була дочкою Абіла і молодшою сестрою Ґабіла. Я був майже впевнений, що вона діяла як радник Абіла, коли я давав йому ім’я.

    — О? Чому ти теж тут, капітане? Я думав, що ти візьмеш участь у розробці нової системи управління, над якою працював Абіл.

    — Дійсно. На відміну від мого брата, мене не виганяли. Я прийшла сюди за власним бажанням.

    Ім’я, яке я дав Абілу, пояснила вона, значно продовжило йому життя. Для людей-ящерів середній показник становив п’ятдесят-сімдесят років, а для драконових тритонів — близько двохсот. І навіть ця цифра була лише з довідників; ніхто точно не знав, скільки він може прожити.

    Так само, як у випадку з Ріґурдом та іншими, я фактично відмотав для нього час. Будь-які сварки щодо його спадкоємця тепер мусіли зачекати принаймні кілька десятиліть. Таким чином, він погодився на те, щоб його донька подорожувала. Можливо, він хотів, щоб вона дізналася більше про світ, у якому живе.

    — Мій батько бажає вам добра, — завершила капітан.

    — Що? — крикнув Ґабіл. — Я думав, що ти приєдналася до мене, бо турбувалася про моє благополуччя!

    — Я поважаю тебе, брате мій, — відповіла вона, — більш-менш. Але я більше захоплююся паном Соеєм. Якщо це можливо, я хотіла б отримати можливість служити йому безпосередньо.

    — Щооо?!

    — Це проблема?

    Вони справді мали бути родичами. Капітан гвардії була такою ж дивною, як і Ґабіл.

    Більшість слуг самого Ґабіла були більш вірні своєму пану. Але серед них було декілька з королівської гвардії — безсумнівно, на прохання їхнього капітана. «Га. Ну, якщо вони хочуть допомогти Соею, то нехай, я гадаю».

    — Якщо ти цього хочеш, я міг би поговорити з ним. Але знаєш, він більше таємний агент. Як гадаєш, ти зможеш стати йому у пригоді?

    — О, звичайно! На відміну від цього розбещеного дурня, у мене повно енергії!

    — Що?! Я надто довго сидів тут і терпів твою лайку! Більше ти не будеш мене лаяти, мале дівчисько!

    Значить, не найкращі стосунки. Або це один із тих випадків, де вони сваряться, бо люблять? Капітан гвардії, мабуть, обурювалася тим, що її також взяли у полон, коли Ґабіл організував свій переворот.

    Вона мала просто залишити його у спокої. Я не хотів брати участь у цій історії, тож не став втручатися.

    Однак, судячи з історії, яку я почув пізніше, для цього була ще одна причина. Здається, Абіл хвилювався за Ґабіла, тому попросив її стежити за ним, а це означало, що для них було краще подорожувати під прикриттям. Залежно від його дій, очевидно, вождь людоящерів, був готовий прийняти його назад.

    Проте все це трималося в секреті від Ґабіла. Щойно хтось скаже йому про це, він дозволить своїй зарозумілості взяти над собою гору. Найкраще дати йому пошкодувати ще деякий час.

    ***

    Тож тепер на нашому боці була невелика команда людоящерів.

    І якщо вони вже збираються працювати зі мною, то їм, імовірно, знадобляться імена. (На той момент Бенімару ще не попереджав мене про необачне присвоєння імен, тож я все ще був досить нестримним у цьому плані. Трохи знань, або їх відсутність дійсно можуть бути небезпечними.)

    Я почав з капітана гвардії.

    — Ну, — сказав я, — якщо ти вже збираєшся служити Соею то, можливо, Сока підійде?

    З нею було четверо охоронців, двоє жінок і двоє чоловіків. Для них я обрав імена Тока, Сайка, Нансо і Хокусо. Кожен мав у своєму імені одну сторону світу — схід, захід, південь та північ, саме у такому порядку. До жіночих імен я додав закінчення «ка», що означало квітка, а до чоловічих «со», що означало спис.

    Без особливого значення. Просто це здавалося мені гарно.

    Коли я закінчив, почалася еволюція. Ґабіл дивився на них, явно заздрячи, але він уже мав ім’я, і я не бачив причини давати йому ще одне.

    — Перестань так заздрити, — сказав я, проповзаючи повз нього. — «Ґабіл» достатньо гарне ім’я, чи ти так не думаєш?

    Але перш ніж я повністю проповз повз нього, я раптом відчув, як моя енергія виснажується. «От лайно, я щойно зробив те, про що думаю?» Я обернувся. Тепер Ґабіл дивився на мене блискучими очима. Його тіло вже почало світитися — зачекайте. Це… еволюція?

    І так мені вдалося ненавмисно назвати Ґабіла… Ґабілем.

    Я й гадки не мав, що їхні імена можна, ем, так перезаписати. Можливо, те, що його оригінальний хреститель був мертвий, означало, що довжини хвиль були налаштовані на мене замість нього, або щось подібне. Я не міг знати чому, але в будь-якому випадку, я його назвав. Я сподівався змусити його трохи довше шкодувати про свої злочини, але що зроблено, те зроблено.

    Можливо, я змушу його піти шляхом Ґобти і покажу йому справжнє пекло від рук Хакуро. В іншому випадку, ця нова еволюція лише зробить його більш самовпевненим і неприємним, ніж раніше.

    «Йому обов’язково потрібно буде знайти роботу пізніше», — подумав я, занурюючись у свій, тепер уже звичний, режим сну.

    Наступного дня я вирішив назвати інших сто ящерів. Я провів свій час, коли був знерухомлений, придумуючи імена, здебільшого випадкові комбінації алфавіту. Незважаючи на те, що люди-ящери були монстрами високого рівня, мені доводилося робити перерву після близько двадцяти з них. Таким чином, весь процес зайняв у мене п’ять днів.

    Тепер усі вони були драконовими тритонами.

    Драконютів класифікували як різновид напівлюдей із кров’ю дракона. Дивно, але тепер відрізняти самців і самок було набагато легше. Самці мало чим відрізнялися від людоящерів, за винятком драконоподібних крил, рогів і твердішої луски. Найбільшою різницею був колір цієї луски — від зеленувато-чорного до багряного.

    Самки, тим часом, виглядали практично як люди. Навіть досить гарно. Проте вони мали ті самі драконячі роги та крила, і завдяки навичці драконютів Скаліфай, вони могли у будь-який момент перетворити свою шкіру на шкіру з лускою, або, скажімо, наблизити свій зовнішній вигляд до чистокровної людини.

    На практиці це було трохи схоже на мою Універсальну Зміну Форми, але шкода, що вони не могли виглядати на сто відсотків як люди. Можливо, з практикою це стане можливо? Я припускаю, що чоловіки були менше зацікавлені в тому, щоб виглядати як люди, ніж жінки, але ця навичка матиме величезне значення при проведенні таємних операцій у людських королівствах.

    Ця трансформація вплинула і на їхню силу, а не лише на зовнішній вигляд. Їхні вже вдосконалені тіла були покриті твердою, захисною драконячою лускою, яка автоматично створювала Багатошаровий Бар’єр, що захищав їх від ударів у рукопашному бою та магічних атак.

    Драконові тритони також мали Стійкість до Магії, про це я дізнався, коли отримав її від моєї навички Ненажери. Це змусило мене пошкодувати, що я витратив стільки зусиль на «Надання» їм Багатошарового Бар’єру, але в той же час я відчув, що отримав щось від цієї угоди.

    Можливо, я також дав їм кілька нових навичок, але ми дізнаємося про них пізніше. Мене трохи дратувало те, що я не міг контролювати цей процес, якщо тільки не обмежував доступ до навику Ненажери.

    Це все було добре, але мені стало цікаво, які захисні навички дісталися Ґабілу. Час для експерименту. Перетворившись на людську форму, я безжально запустив у нього магічну кулю — навичку, якій я щойно навчився.

    — Щ-що ви робите?! — запитав він, трохи вражено, коли його віднесло на кілька метрів.

    — Ти дурень! — плюнув я на нього, змушуючи його дивитися прямо на мене. — Я змушую тебе заплатити за те, що ти зрадив свого батька. І пам’ятай, я не дам тобі другого шансу!

    Це було моє попередження йому більше не гратися зі мною. Я дав йому зрозуміти, що не буду терпіти подальшої зради. Це був лише невеликий додаток до експерименту, але я не розповів йому про це. Ґабіл, здається, добре сприйняв це. Він був дурнем, безумовно, але я не міг ненавидіти його за це. Здається, він зміг би скласти Ґобті конкуренцію.

    Магічна куля, до речі, здається, зовсім не вплинула на нього. Я випустив її досить легко, тому я припустив, що вона повинна була мати приблизно у п’ять разів більшу силу, ніж коли я ударив би його з усієї своєї сили, але… «Можливо, він надто дурний, щоб відчувати біль, або йому вдалося успадкувати мою навичку Скасування Болю». Я десь читав, що динозаври також були доволі байдужими до болю, можливо, це стосується і цього виду.

    У будь-якому разі, я чітко дав йому зрозуміти мої наміри, і гадаю, що Ґабіл їх цілком зрозумів.

    Отже, Ґабіл став трохи сильнішим — від людоящера рангу C-плюс до драгонюта рангу B. Він все ще зберіг свої попередні навички воїна, але всі вони тепер, без сумніву, були набагато сильнішими.

    Але виявилося, що це були не звичайні люди-ящери. Сока тепер була на рівні А-мінус, решта її команди — на рівні В-плюс. А Ґабіл пробив стіну і досяг рівня А. Тепер він був здатний впоратися з Гелмудом і мав шанс перемогти його. Завдяки правильному тренуванню вони можуть стати ще сильнішими, хоча і не на рівні кіджінів. Я вирішив попросити Хакуро приділити особливу увагу практичним заняттям Ґабіла.

    Я познайомив королівську гвардію із Соеєм і залишив їх у його руках. Під його опікою всі вони незабаром можуть стати талановитими ніндзя. Зрештою, він ніколи не виявляє милосердя.

    ***

    Як я і очікував, Сока та її команда негайно відправилися до Соея.

    — Я можу використовувати їх, як мені завгодно? — запитав він мене, дивлячись на них, як олень, який потрапив у світло фар. Його голос був холодним, достатньо, щоб ще більше налякати мене. Але королівська гвардія зовсім не звернула на це уваги, вони були зачаровані Соеєм, чекаючи на мою команду.

    — Звичайно, — відповів я, — давай. Тренуй їх як хочеш, Соею.

    — Як забажаєте, пане Рімуру, — відповів він, офіційно погоджуючись на прохання.

    На обличчі Соки миттєво з’явилася посмішка. Я не міг зрозуміти чому, але якщо вони всі були цьому раді, то я не заперечував.

    Тепер мені доведеться мати справу з Ґабілем і його армією.

    Здається, Соей мав достатній контроль над Сокою та королівською гвардією, але команда Ґабіла була виключно моєю проблемою. Тепер вони були моїми силами, тож я мусив забезпечити їх якоюсь роботою, але до цього першочерговим завданням було десь їх розмістити.

    Проблема була не в їжі, а в одязі та житлі.

    Єдиним обладунком, який у них був – це напіврозламана луската броня. Вони були озброєні списами, але наконечники в них були розробленими та подряпаними, що робило їх майже непридатними. Я попросив Кайджіна, нашого фактичного міністра з виробництва, підготувати для них нове спорядження якомога швидше.

    Враховуючи їхнє природне середовище, було б чудово знайти для них місце поруч із водою… але у нас була лише річка, що протікала неподалік, і мені не хотілося будувати новий хутір на березі річки лише заради сотні чоловік. Тоді в моїй голові ніби лампочка спалахнула, і я згадав про підземне озеро. Місце, де був заточений Велдора, яке я використовував як експериментальний майданчик для своїх навичок. «Воно буде достатньо просторим», — подумав я. Не так багато людей могли пройти крізь запечатані двері на вході, і я подумав, що це місце буде ідеальним для проживання Ґабіла та його команди. Відсутність світла може бути проблемою, але я можу навчити їх Магічному Відчуттю, а з рештою вони вже самі розберуться.

    Коли я вперше зіткнувся з озером, воно було настільки щільно наповнене магічною енергією, що навіть риба не могла в ньому жити. Відтоді магічної енергії стало менше. Можливо, цього буде достатньо, щоб монстри рангу B могли їй протистояти? Я сподівався, що ми зможемо використати цю магію, щоб виростити ще кілька гіпокутових трав, що було б ідеальною роботою для драконових тритонів. Притулок і робоче місце — двох зайців одним пострілом.

    Моє останнє хвилювання полягало в тому, чи вистачить у них сил, щоб наважитися зайти в печеру та вийти з неї. Ґабіл був рангу А — ніщо не могло зупинити його там, — але воїни-тритони рангу В все одно могли зіткнутися з кількома монстрами, з якими у них могли б виникнути проблеми. Злі багатоніжки рангу B-плюс були досить загрозливою силою.

    Якби я відправив їх туди, і вони стали здобиччю для монстрів, я б точно відчував провину за це.

    [Отримано. З точки зору простого рейтингу, зла багатоніжка перевершила б їх, але якщо п’ять або більше бійців-тритонів працюватимуть разом, перемога буде легко досягнута. Розрахунок вівся з використанням їхнього поточного набору зброї, тож коли вони матимуть під рукою більш пристойне спорядження, це підвищить їхні шанси на перемогу. З цілющим зіллям під рукою ймовірність того, що хтось помре, буде надзвичайно низькою.]

    Мудрець підключився з ідеальною порадою. Драгонюти мали крила та здатність до польоту. Злі багатоніжки були сильними, так, але, очевидно, слабкими проти нападу з повітря. За диханням багатоніжки треба було стежити, але з Багатошаровим Бар’єром ніхто не постраждає.

    Тому, довіряючи їхнім навичкам, я офіційно передав наказ військам Ґабіла.

    — Ґабіле, я хочу, щоб твої люди вирощували для мене в печері гіпокутову траву.

    — Залиште це нам, пане! — його очі помутніли, коли його серце відчуло емоційне піднесення. — Я, Ґабіл, буду працювати для вас до кісток!

    «Чудово. Так і зроблю. Він звучить досить вмотивовано».

    Оскільки вони житимуть у печері, вони також можуть виступати в якості охоронців. Так мені не доведеться постійно стежити за печерою, як я робив до цього. Я також заборонив їм працювати в печері, якщо вони не були групами по п’ять або більше чоловік. Це було б корисно і для їхнього тренування.

    Нарешті, я дав кожному з них достатньо великий запас цілющого зілля, частково для того, щоб мотивувати їх виконувати завдання. Усі вони мали дозвіл використовувати його у разі потреби. Навіть якщо їх спіймають зненацька і серйозно травмують, воно має врятувати їх від небезпеки.

    ***

    Приблизно за місяць Ґабіл і його команда освоїлися у печері і вже могли вільно пересуватися нею без будь-якої особистої небезпеки. Завдяки новій зброї та броні від Гарма та Куробе їхня сила стала більш відшліфованою, ніж будь-коли.

    Я пішов туди, щоб перевірити, як у них справи, але, здається, все було гаразд. Їхні очі не були корисними в темряві, але з Магічним Відчуттям і Відчуттям Джерел Тепла, яким я їх навчив, у них не було проблем. Вони утворили команди по п’ять осіб, три з яких завжди працювали спільно і залишалися на зв’язку за допомогою Спілкування Подумки. Якщо траплялася біда, вони могли швидко зреагувати.

    Принаймні, що стосується лідерських якостей, Ґабіл був природженим генієм. Вони звикли до життя в печерах набагато швидше, ніж я очікував, і життя в середовищі, де бої були майже постійно, здається, збільшувало їхній досвід і силу. Це звучало так, ніби п’ятеро з них могли здолати злу багатоніжку, не покладаючись на зілля.

    Вони не могли бути більш надійними.

    Було б цікаво поглянути на їхню імітаційну битву з гоблінами-вершниками. Сам по собі зоряний вовк був рангу В, але з досвідченим хобгобліном на спині до нього можна було додати знак плюс. На цей момент вони були досвідченим загоном, тому гобліни-вершники можуть навіть перевершити їх… але з перевагою польоту, я вважаю, що драконюти можуть дати несподівано напружений бій.

    Ось таке мені спало на думку, коли я спостерігав за ростом драконових тритонів.

    Тепер команда Ґабіла присвятила себе вирощуванню гіпокуту. Близько десяти осіб, звільнених від патрулювання в печері, спостерігали за розвитком трав і змінювали підхід до садівництва в різних регіонах, щоб побачити, який з них найкращий.

    План полягав у тому, щоб використати те, що виявиться найефективнішим; я міг би виготовити з нього цілюще зілля, продати його і заробити потрібну іноземну валюту. Це був один із способів, яким я думав заробити трохи грошей перед тим, як почати спостерігати за людським суспільством.

    Я покликав Ґабіла.

    — Гаразд, як у вас справи?

    — Хе-хе-хе… Я дуже радий, що ви запитали! Краще й бути не може! Ось плоди нашої праці!

    Він простягнув мені кілька бур’янів. Так, бур’янів. Я глянув на нього, а потім використав Темний Грім. О, не хвилюйтеся, він не помре. Тепер я вільно можу регулювати його інтенсивність.

    — Гах! Для чого ви це зробили, пане? Що я зробив?!

    — Ти, дурень! Це просто бур’яни! Що ти взагалі там вирощуєш?!

    — Ва-вах?! Тисяча вибачень! Я, Ґабіл, мабуть, надто поспішив.

    — Їх не можна отримати, просто «поспішаючи»… Тьху. Чи могли б ви бути обережнішими? Виростити бур’яни навколо озера з густою магічною есенцією – це справді подвиг.

    Часом наш діалог ставав напруженим, але насправді все йшло за планом. Гіпокут був рідкісною рослиною, і драконові тритони справді неухильно розвивалися. Певним чином найважче було навчити Ґабіла відрізняти трави від звичайних бур’янів, але йому було непросто це зробити, покладаючись лише на дотик, а не на зір. У мене були навички аналізу, але у Ґабіла та його команди не було нічого такого зручного.

    Тільки досвід може компенсувати цю різницю, і намагатися поспішати з цим було марно. «Було б чудово, якби там було світло, але ми можемо вирішити цю проблему пізніше».

    Нині, Ґабіл поводився як фактичний господар печер, ходячи навколо, наче він володів цим місцем. Один лише його погляд змушував монстрів тікати, а дехто з його особистого оточення навіть самотужки міг здолати злу багатоніжку. Тепер частина печери була їхньою територією.

    Я був вражений, але не став його хвалити. Похвала ударила б йому в голову, і він би одразу щось зіпсував. У певному сенсі, він був схожий на мене. Я розумів його, тому що я сам був таким. Ось чому я дозволив йому взяти на себе відповідальність за виконання роботи, яку я йому доручив.

    Нині ми все ще були зайняті вирощуванням, але як тільки воно піде в правильному руслі, нам доведеться подумати про змішування. Я міг би виготовити цілий океан зілля своїми навичками, але я не хотів. Я хотів систему, яка могла б робити це самостійно.

    Я хотів уникнути створення міста, яке було б ні на що нездатне, якби мене не було поруч.

    «Ви можете робити будь-які помилки, тож дайте мені принаймні один серйозний успіх…»

    Подумавши про це, я покинув печеру.

    ***

    Драконові тритони тепер добре розташувалися, а Ґабіл та решта повністю звикли до життя зі своїми одноміщанами.

    Послідувала довга низка мирних днів. «Немає нічого кращого за спокій», — легковажно подумав я, поки Шіон несла мене, її груди ритмічно підстрибували на мені, поки вона йшла.

    «Бум, бум, бум, бум. Ой, це так чудово…»

    Я дозволив собі опуститися до все більш лінивих думок, коли раптом…

    Пане Рімуру, у нас надзвичайна ситуація. Кілька сотень крилатих коней прямують у напрямку міста.

    Соей надіслав мені холодне, чітке повідомлення через Спілкування Подумки.

    — Шіон, це надзвичайна ситуація. Я покличу Бенімару та Хакуро, тож нехай Ріґурд попередить мешканців міста за мене!

    — Гаразд.

    Вона опустила мене, а потім швидко пішла.

    Спілкування Подумки було недостатньо, щоб сповістити все місто. Нам потрібно було подати сигнал спеціальним дзвоном, щоб усі зібралися на громадській площі. Я описав ситуацію кіджінам, а потім звернув увагу на небо, підвищивши до максимуму своє Магічне Відчуття.

    Це дозволило мені виявити силу, яка рухалася із Королівства Гномів. Сила чисельністю близько тисячі осіб. Окремо жоден не мав рангу А — або краще сказати, ніхто окремо не мав рангу А, будучи лише вершником чи конем… Зачекайте, у них були лицарі на літаючих конях?! Це мали бути добре навчені сили, ким би вони не були.

    [Отримано. За допомогою Аналізу та Оцінки я визначив ранг лицарів як A-мінус. Їхні літаючі скакуни також оцінюються рангом А-мінус. Однак їхній розум настільки синхронізований, що їх можна розглядати як одну істоту, ранг якої, можливо, трохи вищий, ніж ранг А.]

    «Так. Отже, ми маємо справу з п’ятьма сотнями літаючих вершників — кіннотою лицарів рангу А, як сказав Великий Мудрець». Навіть об’єднавши всі наші сили, ми не зможемо їх перемогти.

    Оцінюючи кожного вершника окремо, вони здавалися слабшими, ніж Ґабіл, коли він тільки досягнув рангу А. Але якщо троє з них оточать його, я сумніваюся, що він матиме шанси. У певному сенсі, це була навіть більша загроза, ніж двісті тисяч орків перед нашим порогом.

    Шіон повернулася з Шуной, при цьому Бенімару та Хакуро прибули одночасно. Соей теж з’явився позаду мене.

    Гелд був зайнятий скликанням вищих орків, які зараз займалися будівництвом і збиранням ресурсів у лісі. Він бігав туди-сюди, намагаючись привести своє бойове спорядження в порядок, але я сумнівався, що він встигне. Сила C-плюс вищих орків буде просто зрівняна із землею.

    — Ваші накази, пане Рімуру? — запитав Бенімару. Я не міг дати йому чіткої відповіді.

    — Мої накази? Ну… Ми не знаємо, хто вони і чого хочуть. Це буде програшною битвою, якщо ми битимемося з ними, тому я хотів би цього уникнути, але…

    [Отримано. Ціль наступаючої сили, поза сумнівом, ця територія. Вони прямують прямо сюди.]

    Мені не потрібен був коментар Мудреця, щоб зрозуміти, що ховатися та сподіватися, що все мине, погана ідея.

    — Це не проблема! Все, що нам потрібно зробити, це розбити їх усіх! — оптимістично вигукнула Шіон, розвіявши мої песимістичні думки.

    Я хотів назвати її дурною, але сумніваюся, що вона зрозуміє чому. У нас з нею було два різні визначення перемоги. Якби ми могли піти на жертви, щоб розбити цю команду з п’ятисот людей, це б усе спростило. Якщо ви запитаєте мене, чи це можливо, то, звичайно, так. Але якщо ми хочемо уникнути жертв серед цивільного населення, то я роблю висновок, що це неможливо.

    Згідно з підрахунками Мудреця, найбільший шанс вижити буде, якщо ми всі негайно втечемо в іншому напрямку. Це дасть нам приблизно 90 відсотків на виживання. Фронтальна контратака вбила б половину із нас, і, як сказав Мудрець, лише удача вирішить, чи вдасться нам вижити. І це, враховуючи те, що ми будемо з ними битися з усім, що у нас є. Розбити їх, як того хотіла Шіон, — це не те слово, яке я хотів би вживати.

    У будь-якому випадку ми втратимо людей. Як на мене, у момент початку бойових дій ми б уже програли. Мене не хвилював збиток для міста, але я не міг витримати думки про особисті втрати. Ось чому я хотів уникнути бою, якщо це можливо.

    — Ну, що буде, те буде. Якщо бою буде не уникнути, нашим першим пріоритетом буде евакуація наших мешканців. Ми виграємо трохи часу, щоб це зробити.

    — Ви маєте рацію. І справді, це може бути легкою перемогою, коли ми опинимося в епіцентрі подій!

    — Я впораюся з магічною підтримкою!

    — Хе-хе-хе… Мій довгий клинок шукає крові.

    — Я тут лише для того, щоб служити вам, Рімуру.

    Приємно бачити, що звичайна банда знову в зборі. Я наказав Хакуро та Куробе залишатися на місці, якщо нам доведеться евакуюватися. Тепер, коли Ріґурд був тут, я також пояснив йому ситуацію, наказавши йому перегрупуватися з командою Гелда за містом, якщо нам не вдасться домовитися з ворогами.

    — Зачекайте секундочку, — почув я, як хтось пробурмотів у групі. Повернувшись на голос, я побачив Кайджіна, який задумався.

    — Що таке, Кайджіне?

    — Якщо це лицарі на летючих конях, я чув чутки про надсекретну силу під прямим контролем короля гномів. Лише чутки, але…

    — Га? Я думав, що армія Королівства Гномів складається з важкої піхоти та потужного магічного корпусу. Ти ж колишній військовий офіцер — про які ще надсекретні сили ти не знаєш?

    — Так, ну… Я почув чутки від купки старих генералів у відставці. Я маю на увазі, так, ми були офіцерами, але ми були ще молодими. Я не міг керувати людьми, які мали на кілька століть більше досвіду, ніж я…, — пояснив Кайджін, кривлячись.

    Отже, як я і очікував, п’яні гноми довгожителі, які були на вершині військової ієрархії все ще мали досить значний вплив на силу. Поширювати чутки у тавернах, безсумнівно, почали вони. Гарне вино може розв’язати будь-чийого язика.

    Згідно з розповіддю Кайджіна, ця надсекретна особиста армія короля, незалежна від семи офіційних армій, була відома як Лицарі Пегаса.

    — Крилаті коні, якими вони керують, зазвичай є магічними звірами рангу C. Дваргон вирощував їх заради їхніх навичок польоту. Ви не знайдете в природі багато особин із рангом А-мінус. Гадаю, чутки були правдою, еге ж…?

    Те, що сказав Кайджін, здається, має сенс. Все, що могло настільки істотно покращити ранг цих істот, повинно було зберігатися у суворій таємниці. Навіть колишній офіцер почув би лише напіврозказані чутки.

    То чи це було те, з чим ми мали справу…?

    — Кайджіне, якщо те, що ти кажеш, правда, чи є ймовірність, що серед них є сам король гномів?

    — Мож…ливо? У ці дні король Газель майже ніколи не залишає королівський палац, але в роки слави його вихваляли як героя. Якби він вважав це за потрібне, для нього не було б проблемою особисто очолити таку силу.

    — Чи можеш ти назвати причину, чому б він це зробив?

    — Ну… Може, через лорда орків? Але зараз усе скінчено.

    «Хм… Лорд орків…?»

    — Агов, Ріґурде, можна тебе запитати?

    — Так, мілорде?

    — Я сказав Кабалу та його групі поширити чутки серед своїх товаришів-авантюристів, але чи ми коли-небудь казали їм, що все закінчилося?

    — Ах…?

    — О, боже, я забув… Краще надіслати їм повідомлення.

    — Я перепрошую за цю помилку, пане Рімуру…

    Це була не тільки провина Ріґурда. Я теж забув, тож ми обидва були в цьому винні. Я міг миттєво передати повідомлення через Соея, тому я не вважав це фатальною помилкою. І хоча я хотів, щоб Соей подбав про це якнайшвидше, але мені спочатку доведеться вирішити питання з нашими новими гостями.

    — Думаєте, король гномів почув про це й прийшов на допомогу?

    Кайджін був дуже оптимістичним, але мені це так не здавалося. Не було сенсу міркувати про те, чого ми не знали, тому я закрив тему. Все, що ми могли, це чекати на непроханих гостей, обговорюючи між собою, що робити, якщо трапиться найгірше.

    ***

    Над містом летів табун крилатих коней. Вершники косо глянули на нас, поки ми спостерігали за ними, кілька разів облетіли повітряний простір міста і приземлилися на відкритому полі за його межами. У деяких районах міста також був відкритий простір, там ми планували побудувати більшість наших центральних об’єктів, але я припускаю, що вони не приземлилися у місті з ввічливості. Це було б майже оголошенням війни, чи не так, якби одна країна вторглася на територію іншої? Проте міжнародне право, мабуть, не поширюється на монстрів, і я навіть не був упевнений, що в цьому світі таке існує…

    Немає сенсу про це думати.

    Що більш важливо, тепер ми мали підтвердження того, що король гномів очолює цю групу. Це було так само важливо, як і те, що він не хотів нападати на нас відразу, як побачив. Він би зробив це без вагань, якби вважав нас ворогами.

    «Можливо, Кайджін мав рацію? І це просто підкріплення чи щось таке? Але якщо це таємні сили і сам король очолює їх, то це має бути щось інше».

    Залишивши евакуацію Хакуро, Куробе та Ґобті, я вирушив за місто, щоб привітати їх. Разом зі мною був Ріґурд, який наполягав на тому, що переговори із зовнішнім світом знаходяться в його компетенції. Якщо, звичайно, у нас будуть ці переговори…

    Очевидно, що Кайджін і три брати-гноми теж були зі мною.

    Лицарі вишикувалися в акуратні ряди на полі за межами міста. Перед ними стояв один, чия вражаюча присутність перевершувала всіх інших. З обох боків від нього стояло чотири охоронці, кожен із яких, очевидно, був у кілька разів сильнішим, ніж решта сил.

    З урахуванням самого короля Газеля, це означало, що перед нами стояло п’ять неймовірно сильних гномів. Я не міг точно визначити, яку саме загрозу вони представляли, але, як мінімум, вони перебували в області рангу А. Враховуючи ауру небезпеки, яку я відчував, коли востаннє стояв перед ним, і враховуючи, що ця аура залишалася й зараз — його сили мають бути на зовсім іншому рівні. Якщо мені доведеться гадати, то припускаю, що його чотири товариші були ще з тих часів, коли він був відомий, як Героїчний Король. Не дивно, що їхнє королівство було таким сильним. Якщо ви коли-небудь зустрінете цих хлопців на дорозі, втеча, безперечно, буде найкращим способом вижити.

    «Зараз нам справді потрібно уникати бою. Інакше будуть проблеми».

    — О, Ваша Величносте. Минуло багато часу — і до того ж це була досить вражаюча поява! Чи можу я запитати, що привело вас сюди сьогодні? — Кайджін ступив уперед і став на коліно перед Газелем.

    «Якщо подумати, я ніколи раніше не спілкувався безпосередньо з Газелем». Мені не дозволили цього, коли я був у його королівстві, відповідно до традиції гномів. Натомість, не маючи змоги захистити себе, нас зробили злочинцями (Кайджін побив того дворянина Вестера, але все ж) і мало не примусили стати робітниками. Їхній король був досить справедливим і чесним правителем, тому нам вдалося цього уникнути, тож я припустив, що він не розпочне проти нас війну без чесного пояснення, але якщо він це зробить, я був готовий висловити йому свою думку.

    — Приємно бачити тебе знову, Кайджіне… і тебе також, слизе. Ти пам’ятаєш мене?

    Король поводився з нами напрочуд невимушено, коли я оцінював його підхід.

    «Може ми позбуваємося неприємних формальностей?» — здивовано подумав я, відчуваючи щось темне і загрозливе ззаду.

    Усмішка Бенімару миттєво зникла, і він твердо стиснув меч, мабуть, не схвалюючи того, що король називав мене просто «слизом».

    Тим часом, Соей залишався надзвичайно спокійним — слабка посмішка на його обличчі розповіла нам усім, що він насправді відчуває. Він був розлючений. Зазвичай у нього взагалі не було жодного виразу на обличчі, але якщо ви його розлютите, він посміхнеться вам у відповідь. Небезпечна людина, з якою краще було не жартувати. Досить кумедно, що єдиний спосіб змусити Соея посміхнутися — це, по суті, навмисно змусити його вас убити.

    Можливо, у Бенімару був запальний характер, але за стандартами кіджінів він виявляв надзвичайну стриманість.

    Тим часом аура, яку я відчув від Шуни та Шіон, теж не віщувала нічого хорошого. Вони виявляли протилежність стриманості, активно випромінюючи небезпеку кожною фіброю свого єства.

    Це було неприємно. Я вважав, що вони все ще достатньо поважали мої накази, щоб дотримуватися їх, але якщо виникне ще щось, вони можуть зірватися у будь-який момент. Мені потрібно було вирішити це, перш ніж вони вийдуть з-під мого контролю.

    Поки я хвилювався через це, я зрозумів, що сам Кайджін був глибоко стурбований вітанням короля.

    — Ваша Величносте?! — затинаючись мовив він, його очі були готові вискочити з орбіт.

    Очевидно, це був не той Газель, якого знав Кайджін — але для мене це був хороший знак. Це означало, що володар королівства знайшов час приїхати сюди особисто, щоб позбутися всіх процедурних проблем і приступити до справжніх справ зі мною. Той факт, що він не відразу накинувся на нас зі своїми лицарями, сам по собі був перемогою. Незалежно від того, наскільки це дратувало огрів, я мав скористатися цим шансом.

    — Ха-ха-ха-ха! — гримнув король. — Я бачу, що твоя голова, як завжди, непохитна, Кайджіне. Хіба ти не бачиш? Я приїхав сюди виключно як приватна особа. Принаймні, на папері. Інакше мене навряд чи випустили б із мого власного кабінету.

    Кайджін збентежено обмінявся поглядами зі своїм королем і зі мною. Розуміючи, що ніхто з нас не має більше зауважень, він прийняв це як підтвердження слів Газеля. Йому було важко ковтати. Він замер.

    Значить, король гномів відвідував нас не з державним візитом, а просто здійснював приватний туризм? Тоді для чого тут всі ці зловісні лицарі за його спиною? Хм. Якщо подумати, вони ніколи не дозволили б королю просто гуляти лісом наодинці. Вони повинні були бути охоронцями, посланими з ним, щоб заспокоїти старійшин і бюрократів, які становили ядро гномського уряду.

    «Ну, якщо ми скасовуємо формальності, я не бачу жодних причин не звертатися до нього напряму». Повіривши у своє передчуття, що Газель не має наміру конфліктувати, я вирішив прийняти оптимістичний підхід.

    — Це означає, пане, що я вільний говорити, як хочу?

    — Звичайно, це не місце, де ми повинні дотримуватися формальностей.

    — Гаразд. Дозвольте спершу представитися. Мене звати Рімуру. Ви маєте рацію, я слиз, але я хотів би, щоб ви мене так не називали. Я маю на увазі, що з тих пір, як ви мене бачили востаннє дещо змінилося – я став лідером Великого Альянсу Лісу Джура, — я використав цю мить, щоб перетворитися на свою людську форму. — Це не зовсім те, ким я є насправді, але, мабуть, так вам буде легше спілкуватися зі мною.

    Я посміхнувся, чекаючи на його реакцію.

    — Воно… трансформувалося?!

    — Народжений магією… і такого високого рівня.

    — Хм. Я відчуваю магічну силу, але не застосування самої магії. Трансформація статусу на основі навичок, я б сказала. Я не відчуваю раптового спалаху магії, тож це, ймовірно, те, про що я сказала — просто зміна зовнішнього вигляду, а не природи. Але це може змінити метод ведення бою. Принаймні, здатність володіти таким обладнанням, як наше, може підвищити його власні наступальні та оборонні сили.

    — Звучить як проблема… Я давно не бачив такого рідкісного екземпляру. І монстри, що стоять за ним, самі по собі досить дивні!

    — Хм, — сказала серед них стара жінка. — Я можу їх ідентифікувати. Вони кіджіни — така ж рідкісна раса, як і лорди орків.

    — Вони? Це ж еволюційна форма огрів, чи не так? Чи не варто нам їх знищити до того, як вони стануть занадто сильними, щоб ми могли з ними впоратися?

    — Ти думаєш, що все пройде так гладко? Чотири з них мають роги. Тож готуйся до запеклої боротьби.

    — Я не хочу звучати як боягуз, але так… Краще не недооцінювати їх.

    Король мовчав, але його супутники здавалися досить наляканими. Вони навіть здогадалися, хто такі Бенімару та його родичі. Мабуть, та стара відьма використала якусь магію, щоб дістати від нас дані. Мені не подобалося, що нас так оцінюють, але це було мені не підвладне. Мені потрібно було продемонструвати трохи сили, інакше вони просто затопчуть мене. Навіть якщо ми виживемо, я точно не хотів би підкорятися цим хлопцям.

    — Тиша! — раптом заревів король, не зводячи з мене очей. — Досить цього рекету. Цей слиз і я зараз розмовляємо. Вибачте, я мав на увазі Рімуру. Я сам його оціню, і я був би вдячний, якби ви всі тим часом помовчали.

    Це була чиста демонстрація сили, і вона змусила їх усіх замовкнути.

    — Так, вибачте, якщо я вас усіх налякав. Я змінився, тому що думав, що ця форма буде для вас природнішою. Як сказала та леді, це робота моєї навички Універсальна Зміна Форми. Форма мімікрії, ось і все. Тому вам не потрібно хвилюватися з цього приводу.

    — Я буду суддею. Я навряд чи повірив би чиїмось словам, якщо б не впевнився, що він мені не ворог.

    «Досить справедливо. Друг чи ворог, так? Можливо, саме тому король Газель тут, щоб зрозуміти, хто ми для нього». Я припускаю, що він дізнався про поразку лорда орків, і це змусило його діяти. Поки я можу завоювати його довіру, немає потреби проявляти ворожість.

    — Ну, — наважився я, — ви можете скільки завгодно сумніватися в мені, але ми не можемо підтримувати розмову таким чином, чи не так?

    — Не потрібно хвилюватися. Слова — це не те, що мені потрібно, щоб оцінити твій характер. Натомість я використаю свій меч, щоб визначити твою справжню природу. Якщо ти наполягаєш на такому непристойному вихвалянні, називаючи себе «лідером» цього лісу, можливо, настав час показати тобі твоє місце. Якщо твій меч не просто прикраса, я прошу прийняти моє прохання.

    З цими словами він передав алебарду, яку тримав у руках, супроводжуючому лицареві збоку. Моя катана, мабуть, викликала у нього бойову жагу чи щось таке.

    — Ваша Величносте, звичайно…

    — Ха! Який найшвидший спосіб вирішити це, якщо не двобій один-на-один? — Король люто розсміявся.

    Судячи з вражених поглядів лицарів і супутників Газеля, їхній король серйозно прагнув бою. У мене не було причин відмовляти йому. Ми все ще евакуйовували місто, тож це було хорошим способом виграти час.

    — Я приймаю ваше прохання. І я змушу вас пошкодувати, що ви назвали мене хвальком, — сказав я, дивлячись королю Газелю прямо в очі.

    Ми обоє зробили крок уперед, кіджіни уважно дивилися на це. Я впевнений, що вони навіть не думають, що я можу програти. Королівська сторона, схоже, мала намір дозволити йому битися; ніхто не наважувався відмовити його від цієї ідеї. Натовп уже утворив кільце, а ми стояли один навпроти одного посередині.

    — Щодо правил, — сказав Газель, — якщо ти зможеш заблокувати одну серію моїх атак, ти можеш назвати себе переможцем. Хоча цього не потрібно говорити, але ти також можеш атакувати мене у будь-який час. Але пам’ятай: я — Газель Дварго, Майстер Меча, і мій клинок не слід сприймати легковажно.

    Він узяв зброю в руки і направив її перед своїми очима. Вона мала один вигнутий край і гарні візерунки по всій довжині леза. Вона нагадувала самурайський меч, але мала власний унікальний дизайн — безперечно, ця зброя була дуже добре зроблена для Майстра Меча. Саме тоді, коли я готувався витягнути власний клинок, у кільці, яке нас оточувало, пролунав чистий голос.

    — Дозвольте мені спостерігати за матчем!

    Тоді я відчув присутність ще трьох серед нас із чистими серцями, позбавленими зла. Та, що говорила була Трейні, дріада, з якою я вже був знайомий. Як завжди, вона мала талант з’являтися і зникати, коли їй це було потрібно. Дві інші були схожі на Трейні, тож я припустив, що вони були тими «сестрами», про яких вона говорила.

    — Дріади?! — вигукнула літня жінка, яка дивилася на нас раніше. Я не міг звинуватити її у здивуванні. Будь-кого насторожив би монстр, який з’явився нізвідки.

    Трейні посміхнулася, швидко кинувши на нас обох погляд.

    — Королю гномів, ти надто зарозумілий щодо нашого лісового лідера. Те, що ти називаєш пана Рімуру хвальком, означає, що ти готовий зробити кожного мешканця цього лісу своїм ворогом. Чи не так? Однак, якщо пан Рімуру прийняв цей виклик, то моя роль як його підданого дозволити йому це. Цього разу я заплющу на це очі. Але змилуйся над своєю обіцянкою і не чекай від нас милості.

    Вона була готова не прийняти жодних заперечень з цього приводу. Мої супутники кивнули один одному, ніби Трейні сказав те, про що вони всі думали.

    З іншого боку, гноми виглядали зовсім недобре.

    — Найвища присутність у лісі, — прошепотів один, — на боці єдиної сили?

    — Вони такі ж могутні, як духи високого рівня. І їх аж троє! Я сподіваюся, що ви всі готові до цього, мої друзі…

    Серед них панував похмурий настрій.

    «Саме тому я хотів уникнути бою…»

    — Ха! А-ха-ха-ха-ха! Отже, «лідер лісу» — це не порожня брехня. Пробач, Рімур, за те, що назвав тебе брехуном. Я маю лише приблизне уявлення про ситуацію, що тут склалася. Але я все ще прагну зрозуміти твою справжню природу. І якщо у нас є суддя для цього змагання, все, що залишається — це схрестити клинки! — Газель здався абсолютно непохитним.

    Він спостерігав за мною весь час, не вагаючись.

    — Так, ви маєте рацію. Ми швидко з цим розберемося, а потім поговоримо про те, що привело вас сюди.

    — Хе-хе-хе… І якщо ти зможеш мене побити, я зроблю все, що зможу, щоб відповісти на твої запитання.

    Вже не чулося жодного слова від нашої аудиторії. Трейні, з напруженим виразом обличчя, стояла між нами, коли ми зіткнулися один з одним. Матч розпочався.

    ***

    — Починайте! — пролунав пронизливий голос дріади над тихим полем.

    І ми з Газелем миттєво вжили заходів.

    Моя навичка Магічне Відчуття дозволила мені читати всю доступну інформацію в межах локального діапазону та відтворювати її у моєму розумі. Користуючись нею, я мав повне уявлення про те, що мене оточувало у межах утвореного кільця, ніби я дивився на нас згори. У тисячу разів прискоривши процес мислення, я почав обмірковувати свою тактику.

    Минуло багато часу з тих пір, як я повністю виклався у битві. Після моєї битви з Гелдом, Орком Катастрофи, я не пропустив жодного дня тренувань з Хакуро, але той факт, що нічого з цього не було «серйозно», заважав мені справді ставитися до цього серйозно, у якомусь куточку моєї свідомості. Я відточив усі відчуття свого тіла, оцінюючи свого ворога.

    На даний момент мій зріст становив близько 130 см. Поглинувши Орка Катастрофи, я розширив своє сховище магічної енергії, тому у мене з’явилося більше універсальної слизової тканини для роботи. Тим часом король Газель був приблизно 168 см, трохи вищий за середньостатистичних гномів. Він був на голову вищим за мене — але у моїй свідомості він височів наді мною, як гора. Цьому, безсумнівно, сприяла його аура короля.

    І все ж, я зберігав спокійне серцебиття, спостерігаючи за ним. Він підніс свій чудовий меч до очей, направивши його вперед, і не зрушив ні на йоту. Він був готовий відбити будь-яку мою атаку — і справді, я взагалі не міг знайти жодної вразливої точки у його обороні.

    Мене охопило відчуття, що я стою перед Хакуро. Майстер Меча був правий. Або, можливо, мені слід було більше здивуватися тому, що саме Хакуро був першою людиною, яка спала мені на думку для порівняння з Газелем.

    Незважаючи на це, це не було навчання. Я не міг дозволити собі тайм-ауту. «Тоді перевіримо його». Газель говорив лише про «одну серію атак», а я тим часом міг спробувати атакувати його так, як хотів. Або навіть спробувати перемогти його.

    Чим майстерніший боєць, тим краще він оцінює простір навколо себе. У такому разі…

    Використовуючи Зміцнення Тіла, щоб зміцнити м’язи ніг, я кинувся вперед і вдарив по королю. Він міг вільно прийняти удар; якщо він спробує відповісти на це, він потрапить прямо у мою пастку.

    Я був упевнений, що надав йому достатньо даних для роботи, перш ніж почав діяти, і я впевнений, що він проаналізував усе і врахував це у своєму підході. Це означало, що якщо я зможу витягнути руки на 10 см більше під час удару, цього буде достатньо для того, щоб він неправильно все оцінив. Не надто багато, але цього має бути достатньо.

    Можливо, ця стратегія здається мізерною, але вона точно працює. Одне з найважливіших правил ближнього бою не дозволяти ворогові зрозуміти точну відстань. Я вже використовував цей самий прийом, щоб вдарити Хакуро. Він більше не попався на це, перетворивши решту дня для мене на справжнє пекло. Він справді виправдовував своє ім’я огра. Але це давало мені один плюс. І якщо це обдурило такого майстра, як він, чи спрацює це на королю?

    Але, зрадивши мою повну впевненість, Газель зробив точний рух, щоб відвести мою руку, ніби чекаючи на це весь цей час.

    «Чуваче! Ти, мабуть, жартуєш!» — подумав я, знову приготувавши меч. Газель не виявляв жодного інтересу до контратаки, все ще мовчки спостерігаючи за мною. Я спробував ще кілька атак, щоразу змінюючи свою тактику, але він легко відбивав кожну з них. Маю зазначити, що я не стримувався з ним. У мене були цілющі зілля, тож я міг зцілити його, поки він залишатиметься живим.

    Але моєї повної сили не вистачило, щоб вплинути на нього. Легко, ніжно, він поводився зі мною з потрібною силою, стежачи, щоб не пошкодити свій меч під час цього процесу. Здавалося, між нами була явна й величезна різниця у майстерності. Я був настільки безпорадний проти нього, що навіть мені довелося це визнати.

    — Що, ти вже закінчив? Це вся твоя сила, Рімуру?

    Якщо подумати, він зовсім не обмежував мене у використанні моїх навичок. Я подумав, що це не буде порушенням правил. Але покладатися на такі навички все одно, що визнати свою поразку. Це мене розлютило. Я повинен був отримати чистий удар, незважаючи ні на що. Увесь цей матч запалив у мені іскру конкуренції, яка була у мені ще до цього.

    — Замовкніть! — виплюнув я. — Я ще не взявся за вас по-справжньому, тому не квапте мене!

    Але у мене ще не було нових ідей. Я не хотів програвати, але мені не було що йому протиставити. І ніби прочитавши цей стан легкої паніки, король Газель почав рухатися, протиставляючи мені приголомшливу бойову силу. Під впливом цієї аури мої рухи були повністю під його контролем.

    «От лайно. Я повністю вразливий перед ним!»

    [Звітую. Аналіз завершено. Ця сила — Героїчна Аура, додатковий навик, який є версією Примусу вищого рівня. Його мета полягає в тому, щоб змусити ціль здригнутися та втратити можливість рухатися. Цілі з низьким опором будуть підкорятися і навіть обожнювати власника.]

    У той момент, коли я боявся найгіршого, мій надійний партнер дав мені звіт. Ось для чого потрібен був Великий Мудрець. «Тож, як йому протидіяти?»

    [Отримано. Як і у випадку з Примусом, правильний спосіб протистояти цій навичці — бойовий дух.]

    «Гм? Бойовий дух? Та годі…»

    Це прозвучало, як щось ненадійне. У мене було відчуття, що Мудрець іноді не дуже старається.

    Але часу на це не було. Мені потрібно вийти з цієї ситуації. Як викликати бойовий дух? Можливо, крик зможе допомогти. Я не міг рухатися, але міг говорити. Якщо це не спрацює, я придумаю щось інше.

    — Ух… Граааааах!

    Я кричав якомога голосніше. Це запустило Голосову Гармату прямо в Газеля, одну із спеціальних атак Ранґи. Я також випустив власний промінь Примусу, сподіваючись, що він нейтралізує Героїчну Ауру.

    Король розвіяв Голосову Гармату, навіть не намагаючись ухилитися від неї. Але вона все одно відвернула його увагу настільки, що його аура зникла. Тепер ми повернулися до початку. Ми вдвох дивилися один на одного, тримаючи мечі напоготові.

    Єдиний спосіб виграти – це умови, які він запропонував. Спостерігати за його атаками та блокувати їх. Але я не очікував такого досвідченого бійця. Глибина його сили була незбагненною. Це справді було схоже на бій із Хакуро. Якби він хотів мене вбити, то, певно, давно вже завдав би смертельного удару. Він цього не зробив, тому що, як він заявив раніше, він хотів побачити, що у мене є.

    Але я не був готовий так легко прийняти поразку. Я проголосив себе лідером лісу, і мені потрібно було зробити все, щоб перемогти. Принаймні, я б ніколи не дозволив собі битися, як слабак, перед усіма цими людьми.

    Струсивши павутину, я тихо підняв свій меч на рівень очей і повернувся обличчям до Газеля — готовий прийняти його настанови, так само, як я робив це з Хакуро. Якщо я зможу відбити його атаки, я виграю. Вигнавши всі сумніви зі свого розуму, я зосередився на тому, щоб стати єдиним цілим із своїм лезом. Прислухайся до його звуку і стань з ним єдиним цілим — таку пораду дав мені Хакуро. Я поняття не мав, що він мав на увазі, але покірно намагався слідувати цьому.

    Дивлячись на мене, Газель усміхнулася.

    — Так. Це воно. Тепер мені час почати!

    «Не треба так сильно це афішувати», — подумав я. Але як тільки я це подумав — він зник. Ні один із моїх навичок пошуку не міг його знайти.

    «Що за…?»

    Лише щастя та випадковість дозволили мені впоратися з цим. Чомусь — у мене не було для цього причини — я відчув, що небезпека насувається на мене знизу. Я ніколи раніше не довіряв свою долю таким туманним передчуттям, але цього разу я вирішив слідувати інтуїції. Можливо, це був «голос меча», який я відчув — те, що ти чуєш, коли повністю опановуєш своє ремесло.

    Але це був не кінець. Тому що це… Ця навичка…

    «От, лайно!»

    У той момент, коли я це подумав, я підняв меча вгору.

    Пролунав гучний, різкий звук *дзііінь*. Бій закінчився. Я успішно зупинив удар мечем короля Газеля.

    — Хе-хе-хе-хе… Ах-ха-ха-ха-ха-ха!! Ти мене зупинив!!

    — Т-так… Отже, е-е, якщо ви це визнаєте, це означає, що я виграв?

    — Звичайно так. Ти мені не здаєшся злим.

    Знову пронизливо засміявшись, Газель заховав меча.

    — Цей бій закінчений! Переможець – Рімуру Темпест!!

    З офіційним оголошенням Трейні моя перемога була повною. Я сів на землю із полегшенням. Битва забрала в мене більше сил, ніж я очікував. Отже, це був Газель Дварго, король гномів. Якимось чином я відчув, що на якусь мить мені було дозволено побачити всю силу цього героя.

    ***

    За голосом Трейні відразу ж пролунали вітання від монстрів, що зібралися на полі. Гноми тим часом уже бурчали про результат.

    — Він зупинив сам королівський меч?!

    — Смішно! Це просто неможливо!

    — Його Величність поступився в останню хвилину?!

    І так далі.

    Насправді король Газель намагався випробувати мене. Якби це було щось інше, я б програв будь-який бій на мечах проти нього. Може змиритеся вже? «Я знаю, що моя перемога не приносить вам радості, але чи не заходить це занадто далеко?»

    — Тиша! — крикнув один із лицарів, повністю одягнений у біле. — Як вам не соромно, товариші?! Як нахабно з вашого боку звинувачувати Його Величність у поблажливості до будь-якого ворога! Ви хочете сказати, що могли бачити його рухи, в той час, як ніхто з нас не міг?

    — Він правий, — промовив інший, воїн-гном, одягнутий у чорний колір. — Газель не відступав. Майстер Меча повністю заслуговує на свій титул. Це не був бій на смерть; він був спрямований виключно на оцінку справжньої природи кожного бійця. Не забувайте: ми тут не для того, щоб створювати ворогів!

    Як приємно, що вони заступилися за мене. Це також підтвердило те, що гноми були тут не для війни, а для того, щоб оцінити мій характер.

    Інші гноми нахмурилися після цього зауваження.

    — Вибачте нашу некоректність, — сказали вони Газелю і мені. Я впевнений, що вони не намагалися облити брудом наш двобій — вони просто не хотіли визнавати, що їхній улюблений король міг помилитися.

    Вибачення прозвучали досить щиро, тому я їх прийняв. Крім того, я розумів їхні почуття. Якщо бути відвертим, я заблокував той останній удар виключно через удачу. Я знаю це, тому що я був там. Я знав, якої позиції вимагав той удар, і, здавалося, він буде спрямований на мене саме так, як я припускав, тому я просто довірився своїм інстинктам і підняв меч угору — і я виявився правим.

    — Однак, чудова робота! Ти зміг побачити мій прийом «Туманний Гуркіт Небес». Вражаюче!

    — Ні, ні, це був звичайний збіг обставин. Раніше я бачив, як мій інструктор використовував цю техніку.

    Ну, не стільки «побачив її», скільки «був збитий нею на землю» на тренуванні. Буквально днями мені вдалося ухилитися від його першого удару, але його справжній удар вдарив мене по тім’ячку. Справжнє розчарування.

    Такий пронизливий удар із землі в небо головним чином має застати ворога зненацька. Саме удар, який був нанесений після цього, демонстрував справжню цінність «Туманного Гуркоту Небес». Це був один із прийомів Хакуро для початківців, але я вже був у змозі впоратися з ним. Я зупинив цей удар лише тому, що він був мені знайомий. Нічого, за що варто мене хвалити.

    — Що? Чи може твій «інструктор» бути…? — запитав Газель, схвильовано дивлячись на мене вниз.

    «Хм. Чи справді це був лише збіг обставин? Та сама майстерність і все таке…»

    — Хо-хо-хо! Добре виконано, пане Рімуру. Радий бачити, що ви чуєте голос свого меча!

    Хакуро, який допомагав з евакуацією міста, вибрав цей момент, щоб присісти поряд зі мною.

    — Жінок і дітей направили у безпечне місце. Я залишив решту Ґобті і прийшов сюди, але яке ж видовище на мене чекало!

    Він посміхнувся мені, явно насолоджуючись моментом. Мабуть, він думав, що мені знадобиться тут допомога.

    — Якщо дозволите…, — раптом смиренно сказав Газель. — Ви ж Мечник Огр?

    Ага. Отже, вони знайомі.

    — Хох. Дитя з давніх часів, чи не так? Я ледве тебе впізнав. Ну, вибачте за таку грубість, Ваша Величносте. Мені було цікаво, який відважний воїн може використовувати такий рух мечем. Як чудово бачити, що ви стали кращим фехтувальником, ніж я! — Хакуро з посмішкою подивився на короля.

    — Для мене честь чути такі слова, Огре Мечнику.

    — Ммм. Триста років, так? З тих пір, як я знайшов вас дитиною у лісі, і з примхи почав навчати володіти мечем? Нині це добрий спогад. І тепер ви король гномів!

    Так він колись навчав Газеля? Недарма у них був схожий стиль. Це означало, що король був моїм однокурсником. І все-таки, триста років? Як давно існує Хакуро? Поговоримо про загадкову людину. Ніколи не знаєш, з ким зіткнешся зі свого минулого.

    Більш детально ми вирішили поговорити в іншому місці.

    Зникли попередні намети. Тепер у центрі міста у нас був гуртожиток, наповнений кімнатами для всіх, хто обіймав центральні пости, пов’язані з підтримкою порядку. Поруч була якась урядова будівля, наповнена офісами та залами для зустрічей, і ми всі зайшли всередину, щоб провести невелику зустріч. Щойно повернуться жителі міста, вони зможуть подбати про лицарський корпус — ця зустріч була лише для верхівки, і почалася вона досить невимушено.

    Місія гномів полягала в дослідженні таємничої команди монстрів, яка перемогла лорда орків, іншими словами, нас. Як вони казали, їм потрібно було перевірити, друзі ми чи вороги, як я і думав.

    Між дріадами та зіткненням зі старим майстром меча короля будь-які потенційні ворожнечі (не дивлячись на цю дуель) залишилися в минулому. Дріади були відомі як добра та справедлива раса, і гноми вірили, що вони ніколи не подадуть руку нікому зі злими намірами. Якщо вони нас полюбили, то гномам навіть не потрібен був той поєдинок, щоб знати, що з нами все гаразд. Можливо, ця бійка була просто з цікавості?

    Щойно гноми розповіли свою історію, я розповів свою — від перших знаків появи лорда орків до Альянсу Джура, який ми створили. Я не згадав, що лорд орків перетворився на повноцінного лорда демонів — тепер, коли все було скінчено, я подумав, що це не варте уваги.

    Десь по ходу зустріч перетворилася на своєрідний бенкет. Напруга між нами розвіялася, поки ми розмовляли, і до настання ночі Шуна запропонувала нам усім повечеряти. У нас у місті було досить багато їжі, тож вона могла приготувати досить смачні страви. Ніхто не вмів готувати краще за Шуну, тож, мабуть, я міг очікувати, що це колись перетвориться на бенкет.

    Лицарям Пегаса було небезпечно літати у темряві, тому ми мали прийняти їх сьогодні ввечері.

    Ми дозволили їм розслабитися на наших загальних майданчиках для зборів. Вони сказали мені, що у них не було проблем з регулярним підтримуванням зв’язку зі своїм королівством, тому я подумав, що було б непогано налагодити дружні зв’язки, і витягнув вино нашого виробництва. Потім розпочалися веселощі.

    У розпал цієї дружньої розмови я вирішив запитати про те, що мене непокоїло.

    — Однак я повинен визнати, що ви працюєте досить швидко. Ми повідомили про це гільдію шукачів пригод три місяці тому, але ви ж дізналися про це не так давно, чи не так?

    — Ах, наша таємна команда, наші збирачі розвідданих, я доручив їм стежити за вами.

    Як король, Газель дуже відкрито розповідав про те, що звучало як секретна інформація. Можливо, він говорив під впливом вина.

    — Ви впевнені, що хочете розкрити їх прикриття?

    — Ой, яка вже різниця? Ти все одно їх помітив.

    — Ах, так, — холодно відповів Соей. — Ми виявили, що хтось підозріло рознюхує навколо. Ми отримали від вас наказ нікого не вбивати, пане Рімуру, тому ми просто прогнали їх. Ми вважали це маловажливим, але, можливо, нам варто було взяти їх під варту?

    Це ледь запам’яталося в голові Соея, тож він навіть не подумав поінформувати мене про це. Я сказав йому, щоб наступного разу він просто доповів мені, а не чинив на власний розсуд.

    — Ну, це досить важко прийняти. Так, моя команда не надто добре підходить для прямих боїв, але…

    Це була Генрієтта, красива жінка, але, очевидно, вже трохи п’яна. Одна з близьких соратниць Газеля, вона була лицарем-асасіном, яка керувала всіма операціями зі збору розвідданих у королівстві. Я припускаю, що Соей просто образив її почуття, але серйозний на вигляд чоловік у білих лицарських обладунках втрутився, щоб її заспокоїти. Це був Дольф, капітан Лицарів Пегаса, як він сказав, — людина, яка обожнювала Газеля, і один із гномів, який вибачився перед нами після дуелі. Керуючи таємними силами, він був більш чесним і справедливим, ніж я спочатку думав.

    Після втручання у суперечку Соея та Генрієтти Дольф швидко почав глибоку розмову з Бенімару про повітряний бій. Гадаю, навіть хтось такий великодушний, як Дольф, не хотів довго знаходитися біля цих двох. Вони перестали докоряти одне одному, але тепер між ними панувала тиша й холод. Я впевнений, що кожен вважав би за краще говорити про свої улюблені бойові стратегії.

    Джейн, стара жінка, яка так цікавилася моїми власними навичками, була архімагом і однією з найталановитіших священнослужителів гномів у королівстві. Зараз вона обговорювала різні тонкощі магії з Шуною, і здавалося, що Шуна хотіла вчитися у неї, можливо, вивчити дослідницьку магію Джейн. Стара також обговорювала концепцію «магії легіону», свого роду заклинання, яке можна застосувати на цілий військовий підрозділ, щоб анулювати здібності супротивника. Це змусило мене трохи здригнутися. Якби Бенімару вирішив застосувати Пекельне Полум’я на лицарях, це, ймовірно, не завдало б їм особливої шкоди.

    Ця архі-чарівниця була досить порядною у битві з окремими ворогами, але, очевидно, її справжній досвід полягав у зміцненні цілих підрозділів за допомогою магії. Набагато небезпечніша жінка, ніж здається на перший погляд.

    Тим часом Кайджін дружньо розмовляв із гномом, який був одягнений у важкі чорні обладунки. Це був Вон, мабуть, найсильніший воїн усієї Озброєної Нації. Адмірал-паладин, як сказав він, і другий після Газеля у своїй галузі. Раніше він був босом Кайджіна, і хоча його посада означала, що він не міг вибирати собі фаворитів, Вон все одно дуже шкодував про втрату Кайджіна. Якби ми сьогодні посварилися, він був готовий подбати про те, щоб Кайджіна та інших гномів відвезли у безпечне місце. Хороший хлопець. Хоча виглядає трохи страшно.

    Ось як нам вдалося зламати лід між нами всіма. А ось і сам король Газель, який згадував минулі часи з Хакуро.

    — Тепер ви можете називати мене Хакуро, кіджіном. Я обійняв посаду інструктора пана Рімуру.

    Цей коментар від Хакуро змусив доброго короля негайно попросити його опіки. Друзям довелося його відмовляти. Королю країни, навіть свого роду супердержаві, було б важко отримати схвалення покинути все, щоб стати учнем майстра бойових мистецтв у чужій країні. Тому він натомість зиркнув на мене, позеленівши від заздрості. Так, ти міг би припинити це? Це не моя провина.

    Це було досить смішно. Газель стверджував, що він відвідує нас як приватна особа, і зараз саме таким він і був. Не було нічого величного, як тоді у його королівській палаті. Тепер він був більш стриманим, уся помпезність і обставини пом’якшилися. «А може, це справжній Газель, якого я зараз бачу?» Дивлячись, як він практично випромінював захват, коли Куробе хвалив його майстерне фехтування, я не міг не дивуватися.

    Був Газель Героїчний Король, а потім був Газель боєць. Він побачив яким я є насправді, і я відчув, що зробив те саме з ним.

    ***

    У той момент, коли бенкет був у розпалі, Газель раптом обернувся до мене із серйозним виразом обличчя.

    — Рімуру… Я хочу тебе дещо запитати.

    — Звичайно! Все, що завгодно.

    — Ти хочеш укласти зі мною угоду?

    Моє тіло не дозволяло мені п’яніти, але я все одно відчув, як раптом протверезів.

    — Я прошу тебе не як однокурсник, якого теж навчав Хакуро, а як король. Якщо ти є лідером цього лісу, це поставить нас у рівні умови – і якщо ти зможеш утримати цей великий ліс під своїм контролем, я впевнений, що ти будеш винагороджений багатствами та щедротами, якими навіть моє королівство не може насолоджуватися. Ми спостерігали за цим містом з неба, і дозволь сказати, що воно прекрасне. Ви побудували великі дороги через ліс; я можу лише здогадуватися, які логістичні та технічні навички потрібні для їх будівництва. Можливо, воно ще не завершене, але я легко уявляю, що це місто стане важливим торговим центром з часом – новим великим ринком, який набуде великого стратегічного значення. І коли це станеться, наявність іншої країни, яка вас підтримає, допоможе в різних ситуаціях, чи не так?

    Знову відчувався його королівський тиск. Він намагався домогтися моєї згоди, його очі були серйозними. Якщо проігнорувати на мить ту нісенітницю про «однокурсника», він фактично визнав нас структурованою організацією. Групою, яку він хотів підтримати. Який переворот!

    — Ти впевнений? Тому що це означає, що ти визнаєш нас, групу монстрів, повноцінною країною.

    Переворот, але не те, що король Газель міг би вирішити сам. Якщо він говорив зараз як король, це була його остання можливість забрати свої слова назад.

    — Звичайно! І оскільки ми, можливо, можемо сприймати це по-іншому, дозвольте мені сказати наступне: ця угода буде вигідною і для нас. Це не благодійна місія, Рімуру. Ми обидва могли б отримати вигоду! — він розповів мені все це з усмішкою, а потім запропонував свої умови, абсолютно серйозно.

    Умови були наступними:

    1. Договір про ненапад між нашими країнами.

    2. Допомога, коли одній із наших країн загрожуватиме небезпека.

    3. Будівництво дороги до Дваргона в обмін на їхню підтримку.

    4. Гарантована безпека для гномів у Лісі Джура.

    5. Обіцянка взаємного обміну технологіями.

    Було ще кілька деталей, але це були п’ять основних моментів.

    Умова про ненапад була цілком зрозумілою, а безпечний прохід для гномів здавався достатньо прийнятним. Щодо військової допомоги, здавалося малоймовірним, що ми раптом будемо залучені до цього лише через те, що ми трохи цивілізовано ладнаємо. Дваргон межував із Східною Імперією, але оскільки гноми були суворо нейтральними, Імперія не була настільки дурною, щоб піти на конфлікт із Озброєною Нацією. Якщо вони це зроблять, то не нашою справою було б втручатися.

    Якщо ми збиралися встановити формальні торговельні зв’язки, то очевидно, за ними незабаром послідувало б будівництво дороги. Мати доступні торгові шляхи – невід’ємна частина стимулювання торгівлі, насправді. Але змушувати нас платити за все це? Це зазвичай було б трохи важко прийняти. Я припускаю, що це був ще один мудрий хід від Газеля, але все ж, це була надзвичайна угода.

    Визнання монстрів людьми таким чином, з точки зору здорового глузду, було тим, що не побачиш часто. Я уявляв, що це буде відбуватися протягом тривалого часу, поступово. Якби я міг налагодити реальні відносини з іншими країнами, скажімо, протягом кількох десятиліть, для мене це було б чудово. І ось нам запропонувала підтримку Озброєна Нація Дваргон. Безцінно. Ми б не змогли цього досягнути навіть, якби спробували домовитися з одним із менших королівств навколо нас. Це була така удача, що я не міг стриматися від тремтіння.

    — Я був би радий прийняти цю пропозицію, — сказав я йому.

    Ріґурд, Бенімару, Трейні та інші не заперечували, бажаючи надати мені останнє слово. Як сказала Трейні, жодна із дріад не була проти називати мене лідером нашого альянсу, і жоден із монстрів не мав вродженої огиди до спілкування з людьми чи гномами. Тож тепер у нас був альянс.

    — Давайте передамо це королівству, — сказав король Генрієтті. Голова таємної групи Газеля магією передала повідомлення додому. Для неї це була така ж буденна справа, як і телефонний дзвінок.

    — Як ти взагалі називаєш цю країну? — запитав він. Це було природне запитання, але воно змусило мене завмерти. Ми всі кинули одне на одного здивовані погляди.

    «Наша назва…?»

    Я маю на увазі, так, якщо Газель називав нас країною, нам знадобилася б назва, як і будь-якій пристойній країні. Але нічого собі, країна, так…? Я був досить задоволений містом, тому я насправді про це не думав. Я думав, що колись буде чудово мати країну монстрів, але я вважав, що це буде десь у майбутньому.

    — Ну… я не думаю, що ми вже досягли тої точки, щоб називатися «країною». Я маю на увазі, що є Альянс, але це лише купа різних рас, які визнали мене своїм лідером, і все. Я не знаю, чи всі у лісі готові це прийняти.

    З самого початку я знав, що це звучить слабко. Усі в кімнаті мене перебили.

    — Якщо хтось відмовиться визнати вас своїм володарем, — заявила Шіон, — я обіцяю, що вб’ю їх на місці!

    — Ну, — додав Бенімару, — це природний інстинкт монстра – слідувати за ланцюжком влади. Але, я думаю, що з вами все трохи інакше. Розумієте? Ніхто не змушує нас слідувати за вами, і, я думаю, ви не знайдете нікого, хто був би проти цього.

    Здається, принаймні, для обох із них це не викликало сумнівів.

    — Хі-хі-хі! Зараз, пане Рімуру, ви контролюєте приблизно три десятих лісу. Інші вищі раси вирішили поки що уважно стежити за вами. Однак середні рівні серед них уже висловили зацікавленість у тому, щоб приєднатися до вас, і я впевнена, що раси нижчого рівня прийдуть до цього міста у пошуках захисту. Наразі ми об’єднані так званим альянсом, але цей альянс заснований на спільній волі, яка, я вірю, породить повноцінну країну. Із вами, пане Рімуру, на чолі.

    Спосіб вдарити мене прямо в серце, Трейні.

    Навіть у таких обставинах діяло старе добре правило про виживання найсильніших. Тепер, коли Велдора, охоронець лісу, пішов – незважаючи на думки цього дракона – це означало, що місцевим монстрам потрібно було об’єднатися, перш ніж жадібні люди або амбітні лорди демонів почнуть діяти. Інакше весь ліс або буде експлуатований, або знищений.

    Я сам це сказав: «Ми створимо великий альянс між народами Лісу Джура та побудуємо стосунки співпраці один з одним. Я думаю, було б дуже добре, якби ми побудували націю, яка б складалася із кількох рас, але…»

    Очевидно, Трейні та інші взяли це до уваги, і ця маленька цитата викликала величезний переполох з одного кінця лісу в інший. Речі рухалися дуже швидко і зростали, поки я не звертав уваги.

    Здається, мені просто доведеться з цим жити.

    — Гаразд. Тоді придумаємо назву…

    Газель відповів розгубленим сміхом.

    Покинувши його, ми взяли окрему кімнату для дебатів. Гноми ще не випили достатньо вина; вони хотіли продовжувати пити весь вечір, тому ми пообіцяли, що завтра офіційно підпишемо угоду (насправді, міжнародний договір) і залишили їх на самоті.

    Протягом минулої ночі ми придумали назву, зібравши наших вищих офіцерів і допізна обговорюючи це.

    Результат, який ми отримали: Федерація Джура-Темпест. Скорочено – Темпест. Спочатку вони майже назвали країну Рімуру, але мені було надто соромно, щоб дозволити це. Я ледве міг терпіти Темпест – це не звучало як унікальне ім’я для мене, і воно звучало приємно.

    Але коли я втратив пильність, вони пішли і назвали це місто Рімуру на мою честь. Тьфу. Тепер офіційно столиця називалася Рімуру, але ви знаєте, вони називатимуть його Рімуру або місто Рімуру. Від однієї лише думки про це мені хотілося заповзти в яму, але вони були вперто наполегливими, щоб я їм відмовив. Я просто сподіваюся, що швидко звикну.

    Ми також трохи поговорили про те, у якому напрямку має рухатися наша молода країна. Звичайно, ми нічого не могли вирішити за одну ніч, тому ми запланували серію конференцій, щоб обговорити це. Я був би більш-менш суверенним правителем, але з часом я хотів би перейти до більш республіканської форми правління. Ви знаєте — найміть розумних монстрів, незалежно від того, сильні вони фізично чи ні, і залучіть їх до політики. Правильна людина на правильній роботі, ось мій девіз.

    Це було далеко від того, що можна навіть назвати структурою, але наразі ми були хороші. Крім того, ця угода була укладена тому, що ми з королем Газелем довіряли один одному.

    Ця поточна угода між Озброєною Нацією Дваргон і Федерацією Джура-Темпест набула форми пакту між двома країнами. Він набуде чинності після того, як представники кожної зі сторін поставлять свої підписи. Потім його зберігатимуть у безпечному магічному сховищі та оголосять всьому світу.

    Таким чином термін Федерація Джура-Темпест вперше з’явився у публічних документах.

    Щоб вподобати цю частину, необхідно зареєструватись на сайті або увійти, якщо ви вже зареєстровані.

    Вподобати!
    Щоб залишити коментар, необхідно зареєструватись на сайті або увійти, якщо ви вже зареєстровані.