Зміст
  • Пролог. Смерть і переродження
  • Том 1. Розділ 1. Мій перший друг
  • Том 1. Розділ 1.5. Дівчинка і лорд демонів
  • Том 1. Розділ 2. Битва в селищі гоблінів
  • Том 1. Розділ 2.5. Дівчинка і елементальний дух
  • Том 1. Розділ 3. В Королівство Гномів
  • Том 1. Розділ 3.5. Дівчинка і героїня
  • Том 1. Розділ 4. Приборкувачка полум'я
  • Заключний розділ. Спадкова форма
  • Побічна історія. Велика пригода Ґобти
  • Післямова
  • Пролог. Переполох у лісі
  • Том 2. Розділ 1. Початок хаосу
  • Том 2. Розділ 2. Еволюція і зіткнення
  • Том 2. Розділ 3. Посланець і зустріч
  • Том 2. Розділ 4. Зупинка процесу
  • Том 2. Розділ 5. Велике зіткнення
  • Том 2. Розділ 6. Пожирач усього
  • Том 2. Розділ 7. Великий Альянс Лісу Джура
  • Заключний розділ. Місце для відпочинку
  • Післямова
  • Пролог. Зібрання лордів демонів
  • Том 3. Розділ 1. Назва країни
  • Том 3. Розділ 2. Вторгнення лорда демонів
  • Том 3. Розділ 3. Збори
  • Том 3. Розділ 4. Наростаюча злоба
  • Том 3. Розділ 5. Харибда
  • Епілог. Нова махінація
  • Післямова
  • Том 3. Розділ 2. Вторгнення лорда демонів

    На літаючому коні подорож від Дваргона до, тьфу, Рімуру, очевидно, зайняла лише один день. Невдовзі вони поїхали, а Газель пообіцяв незабаром відвідати нас знову.

    І він це зробив.

    — Ну, Рімуру! — крикнув король, злізаючи з коня. — Я тут, як і обіцяв!

    — Ем, ти ж нещодавно пішов два дні тому? — я не міг не відзначити.

    — Про що ти говориш? Твій однокурсник з фехтування прийшов до тебе у гості! Я думав, ти будеш щасливішим!

    Ненавиджу людей, які, очевидно, ніколи нікого не слухають. І знову та нісенітниця з «однокурсником». Він навіть не намагався приховати той факт, що хотів бути моїм старшим братом у школі меча. Це справді почало впливати на його величність як короля гномів, і я не думаю, що це мені ввижається. І цього разу він прийшов сюди сам! Чи мав він на це час?

    Поки я мовчки перебирав ці сумніви, до мене підбіг Кайджін.

    — Ваша Величносте! — він закричав. — Ви ж не втекли із замку?!

    — Пфф! Ти можеш у це повірити? Сто охоронців, і ніхто не помітив моєї втечі! Такі неблагородні нероби! Коли я повернуся додому, вони отримають у мене по повній програмі.

    — Ну… я маю на увазі… вони не зможуть впоратися з таким, як ви, мій володарю…

    — Мм? Ти хотів щось сказати, Кайджіне?

    — Н-ні, Ваша Величносте… нічого…

    — О? Тоді чудово.

    Враховуючи швидкість, з якою він примчав до нас, Кайджін був напрочуд слабким проти свого короля. Всі його доводи спростували ще до того, як я встиг вставити хоч слово.

    Але король тікає зі свого замку? Що це взагалі таке? Чи буде Королівство Гномів миритися з цим?

    — Ем, а що привело вас сюди цього разу, Ваша Величносте?

    — Ну, просто. Ви пам’ятаєте, як я вигнав вас обох із Дваргону на основі власного судження, тож це причини чому я прийшов сюди знову. І ви пам’ятаєте, як наша угода передбачала обмін технологічним досвідом? Що ж, я взяв із собою ідеального чоловіка для цієї роботи.

    Він кинув сумку, яку ніс, на землю. Вона почала звиватися.

    — Що це…?

    Схвильований Кайджін відкрив сумку, і побачив, що звідти вилетів худий блідий чоловік.

    — Боже, Вестер?! — я не міг не крикнути. — Той самий виродок, який заманив нас у пастку. Чому він тут?

    — Хе-хе-хе… Точно! Я вигнав його із палацу в покарання за те, що він робив підступи проти вас, але було б шкода дозволяти йому бити байдики весь час! Тому я привів його сюди.

    У мене не було на це відповіді.

    — Мій… мій володарю, що саме ви маєте на увазі під «тож я привів його сюди»?! Ви хоч розумієте, що означатиме, якщо пан Вестер працюватиме тут?

    — Мм? Не хочеш його?

    — Звичайно, ні, Ваша Величносте! Ви б передали нам усі його знання!

    Кайджін був повністю захоплений тим, щоб відстояти свою правоту. «У глибині душі я вважаю, що він більш серйозний, ніж я думав». Тим часом Вестер, здавалося, ще не знав, що сталося. Здається, він був у цій сумці весь попередній вечір, на крилатому коні, тому я не міг його звинувачувати.

    — Витік, кажеш? — Газель відповів на стурбований погляд Кайджіна. — Ну, трохи запізно для цього, чи не так? Цей витік стався у той момент, коли ви залишили нас! Я чесно думав попросити свою таємну команду вбити вас, ти розумієш?

    Здається, він не жартував.

    — Мій… мій володарю, це…

    — Це правда! Однак я скасував це після досить тривалих роздумів. Немає нічого гіршого, ніж марнування хорошого таланту. І тому я хочу, щоб Вестер працював тут!

    Очі Вестера заблищали від цих слів.

    — Ваша Величносте…

    — Не зрозумій мене неправильно, Вестере. Я не пробачив тобі, але, як я вже сказав, я покладаю на тебе великі сподівання. Ти більше не служитимеш мені, але я надаю тобі право виконувати свої обов’язки тут. Використай свій природний талант і покажи мені, що ти можеш жити чесним і плідним життям!

    — К-Королю Газелю?! — Кайджін звучав так, ніби був не в собі. — Чи означає це, що ви погоджуєтеся, щоб ми забрали всю технологію гномів, якою ви володієте?

    Король розсміявся, ніби це його анітрохи не хвилювало.

    — Пфф! Тоді дозвольте передати вам прохання. Я хочу, щоб ви взяли цю землю, на якій ми зараз стоїмо, і використали її для створення такої технології, якої ще ніхто не бачив. Ви мене розумієте? Ваше дослідження не повинно покладатися на попередні перспективи — ви повинні працювати більш вільно, генеруючи нові ідеї. Це вся причина, чому я дозволив вільний обмін технологіями між моєю та вашою країнами.

    «Так це була його мета з самого початку», — подумав я, коли Газель використав на них обох свою королівську владу. Він не просто дивився на мої навички – він спостерігав за ковальськими навичками Куробе, за ткацтвом Шуни, навіть за нашою надсекретною розробкою зілля. Його гострий інстинкт самовигоди дозволив йому виявити, в якійсь мірі, чим ми тут займаємося. Не дивно, чому Королівство Гномів так довго процвітає. У деяких аспектах я не був у захваті від цього. Він просто водив нас за носа, ніби читаючи мої думки…

    Мене перервали, перш ніж я зміг продовжити цей хід думок.

    — Рімуру, послухай мене. Ти не зміг виявити «Туманний Гуркіт», наше найсильніше магічне закляття приховування. Навичка Магічне Відчуття сильна, але існує тисяча способів обійти її. Це лежить в основі будь-якої битви – передбач, як твій ворог тебе атакуватиме, і заблокуй удар раніше, ніж він це зробить. Покладаючись лише на свої навички, ти не будеш по-справжньому зростати. А політика, як бачиш, така сама. Ти повинен читати думки свого опонента і працювати далі. Якщо ти зазнаєш невдачі у цьому, це означатиме, що у тебе не буде майбутнього як політика. Ти повинен залишатися наполегливим.

    Бачите? Читає мої думки. Хороша порада, гадаю.

    «Але справді, чи може бути, що…»

    [Отримано. Є велика ймовірність того, що людина на ім’я Газель володіє навичкою читання думок.]

    Так. Це було єдине пояснення. Власне, це все пояснює. Ухиляння від кожного мого удару справді здавалося дещо неприродним. Його ухилення було надто точним, ніби він знав, що я буду робити кожного разу.

    — Ей, а ти…

    — Ой! Мабуть, моя таємна команда мене вже наздогнала. Тоді я мушу йти!

    Ніби чекаючи на цю можливість, Газель посміхнувся і витягнув із кишені кристал розміром з кулак.

    — Візьми це, — сказав він. Я взяв без заперечень. — Цей комунікаційний кристал дозволить нам підтримувати зв’язок. Вестер зможе налаштувати його для тебе. Використай його, щоб викликати нас у разі надзвичайної ситуації. А наразі мушу відкланятися!

    В одну мить він опинився на коні.

    — Вестере, — сказав він, кивнувши наостанок, — прагни досягти максимуму у своїх дослідженнях!

    — Ваша Величносте! — Вестер кивнув. — Цього разу… Цього разу я обіцяю, що не підведу вас!

    — Я вирушаю!

    І він відлетів. Дуже раптове прибуття та поспішний вихід. Цей чоловік був подібний до живої грози.

    ***

    Король залишив нас, і ми з Кайджіном подивилися один на одного.

    — Кайджіне, ти впевнений, що твоя країна буде в безпеці, коли нею править така вільнолюбна людина?

    — Хто знає…? Він править століттями, тож я думаю, що у нас усе буде добре, але… Звичайно, він не був таким легковажним, коли я служив йому в палаці.

    — А, добре. Гадаю, я не маю права про це говорити.

    А я і не мав. Незабаром я планував побувати у деяких людських містах. Тож не потрібно було робити із мухи слона.

    З таким нечітким закінченням розмови ми почали відходити від центральної площі, коли почули голос за спиною.

    — Пане Рімуру! Пане Кайджіне! — Вестер став поруч, опустивши голову. — Глибоко перепрошую! Будь ласка, дозвольте мені спочатку загладити перед вами провину. І якщо ви пробачите мене, будь ласка, я сподіваюся, що ви дозволите мені працювати тут!

    Я не забув про пастку, яку він мало не влаштував для нас. Але очі Вестера тепер були ясними, не сповненими колишньої жадібності. «Я можу йому довіряти», — подумав я.

    — Ну, давай спочатку прояснимо одну річ — ти виконуєш мої накази, зрозумів? Більше не зневажайте мене, бо всі ми тут монстри. Думаєш, ти зможеш впоратися з цим?

    — …Звичайно. Озираючись на свою поведінку, мені стає соромно. Це почалося з моїх жахливих заздрощів до пана Кайджіна, але щоразу, коли я думаю про це, я відчуваю себе дурнем.

    Він оцінив мене, дивлячись мені в очі.

    — Мені дали шанс відновити своє добре ім’я, і я б не хотів його втрачати. І я можу вас запевнити, що я дійсно хочу повністю присвятити себе дослідженням, які мені так подобаються!

    Кайджін у відповідь поплескав його по плечу.

    — Для мене, — сказав він, — було б чудово мати під рукою ще одного талановитого дослідника. Отже, що думаєте, зможете дати йому шанс? Ви можете накричати на мене, Рімуру, якщо він задумає щось погане, тож повірте мені, і нехай минуле залишить в минулому!

    «Я б сказав, що Вестер був більшою загрозою для Кайджіна, ніж для мене, але…» Ах, та нехай. Здається, він готовий повірити у нього, і якщо він готовий пробачити йому, то у мене немає причин заперечувати.

    — Ну, у мене немає претензій, якщо ти цього хочеш, Кайджіне. Ласкаво просимо до нашого міста, Вестере!

    — Так, пане! Я недостойний вашого прощення, але я обіцяю вам, що буду працювати так старанно, наскільки це можливо!

    — Гарні новини, еге ж, Вестере? — додав Кайджін. — Я гарантую, що тобі тут ніколи не буде нудно. Дозволь мені сказати, що у тебе не буде часу хвилюватися про дурниці!

    ***

    Вестеру потрібна була робота — і швидко. Цього разу у мене вже була підходяща робота для нього.

    Наша операція по вирощуванню гіпокуту нарешті почала набирати обертів, тож я вирішив, що ми можемо перейти до фактичного виробництва цілющого зілля. Я очікував, що доведеться навчати Ґабіла цьому процесу з самого початку, враховуючи, що він не мав відповідних знань для цього, але з Вестером і його досвідом інженерії духів тепер це була зовсім інша історія. Я подумав, що вони могли б працювати разом над проектом, а Ґабіл виступав би помічником Вестера та охоронцем печери.

    Але перш за все потрібно було познайомити їх один з одним. Ми попрямували до Запечатаної Печери, Ґабіл поспішно вибіг звідти, коли я його покликав.

    — Вітаю! Мене звуть Вестер, і, схоже, що ми будемо працювати над цим дослідженням разом.

    — Ммм. Ґабіл. Мені доручено вирощувати гіпокут, але якщо я можу ще щось зробити, просто скажіть мені. Давайте працювати разом заради пана Рімуру!

    Вони обоє потисли один одному руки. Спочатку я хвилювався, що вид Ґабіла знервує його, але це було зайвим. Тому я попросив Ґабіла провести його в печеру замість мене.

    — Пане Рімуру, подивіться на це. Все це свіжо вирощений гіпокут!

    Мені довелося схвально кивнути. Операція дійсно почала проходити добре. Наскільки я міг бачити, відкритий простір за дверима печери був укритий зеленню, процвітаючого гіпокуту.

    Але у нас була проблема: ми з Ґабілом могли бачити у темряві, але Вестер не міг. Навіть світла від факела, чи від магічного заклинання буде недостатньо, щоб побачити, де ти стоїш. У печері були деякі тьмяно освітлені місця, але цього було недостатньо для нормальної роботи.

    Я пригадав, як Кайджін уперше увійшов до печери. Його реакція: «Босе, я нічого не бачу у всій цій темряві…» І він мав рацію. Я забув, оскільки у мене не було проблем із цим, але ніхто не міг нормально працювати у такій непроглядній темряві.

    У розпал цієї проблеми Шіон, моя самопроголошена секретарка і та, хто досі взагалі не втручалася у нашу розмову, запропонувала рішення.

    — Тож, нам просто потрібне світло?

    — Так. Є ідеї, Шіон?

    — Так! Ми можемо зробити дірку в стіні, щоб світло проникло усередину…

    — Ні, дурепо!

    Шіон нахмурилася через мою миттєву відмову. Ця печера не дарма називалася Запечатаною. Її стіни були надзвичайно міцними. Можливо, у них можна було б пробити отвір, якщо застосувати всю свою силу, але це призвело б до масштабного обвалу і втрати всього вражаючого прогресу Ґабіла у вдосконаленні. Мені було прикро відхиляти ідею Шіон таким чином, але мені довелося.

    — Було б добре, якби ми могли провести сюди електрику, — пробурмотів я собі під ніс.

    — Що це, босе?

    — Чи могли б ви пояснити, що ви маєте на увазі?

    Здається, це привернуло увагу Кайджіна та Вестера. Тож я дав їм короткий опис того, як електрика працювала у моєму світі, проектуючи образ лампочки у їхній свідомості.

    — Зрозуміло… Тож, потрібно нагріти металеву нитку, щоб виробити світло?

    — Хмм. Так, це дійсно дивовижно. Люмінесцентний мох не надасть достатньо світла для роботи. Це точно те, що нам потрібно розвивати.

    Я очікував створити необхідне нагрівання за допомогою електричного опору. Замість цього, вони запропонували рішення, що включало магічний круг для стиснення магічних частинок всередині. Схоже на те, як меч, заряджений магією, випромінює слабке сяйво; нанесення невеликого магічного гравірування на метал, очевидно, дозволяє йому світитися. Я припускаю, що для металу ми використаємо магісталь – найкращий вид сировини для мечів, який дуже сумісний із магією. Він вироблятиме багато світла, а також буде стійким до нагрівання та міцним – і те, як він легко вбирав у себе магічні написи, означає, що нам не потрібно було випробовувати щось інше. Це досить цінний матеріал, але у мене був досить великий його запас – запас, який я, власне кажучи, видобув із цієї печери, тому я міг його використати.

    Металообробка та різьблення, в основному, входили у компетенцію Долда, тому ми вирішили, що Кайджін обговорить це питання з ним пізніше. Я передав Кайджіну необхідні матеріали, і на цьому моя роль у проекті завершилася. У цих трьох було все необхідне, тому я вирішив залишити це на них.

    — Знаєте, — наважився я, — якщо незабаром у нас буде світло, чому б нам просто не побудувати тут лабораторію?

    — А ми можемо це зробити?! — схвильовано відповів Вестер. — Мені дуже подобається спокійна атмосфера у цій печері. Мені завжди хотілося мати таку «секретну лабораторію».

    Гадаю, Вестер був більшою дитиною, ніж я думав. Його очі блищали, коли він про це говорив, тож я не міг відповісти. Але поки що я вважав за краще нагадати йому, що це місце небезпечне.

    — Ти впевнений у цьому? Тут повсюди злі багатоніжки. Вони як мінімум рангу B-плюс.

    — Хм? Не проблема, я б сказав. Я трохи практикувався у магії, тож маю чималий досвід!

    Я подивився на Кайджіна. Він відповів, похитавши головою. «Здається, ми не можемо на це надто покладатися». Я продовжив, трохи хвилюючись за його безпеку.

    — Ну, я можу це організувати для тебе, якщо ти впевнений, що не пошкодуєш про це…?

    — О, абсолютно! Крім того, мене підтримуватиме пан Ґабіл. О, сподіваюся, ви зможете забезпечити це!

    Справді. Наявність Ґабіла, ймовірно, означатиме, що нападів не буде. З таким концентрованим рівнем магікул звичайні монстри навіть не могли наблизитися до цього місця. Ґабіл і його команда ледве змогли пройти, і навіть так, це сталося завдяки тому, що концентрація магічних частинок трохи розсіялася після того, як я поглинув Велдору. Однак у людей і напівлюдей не було з цим проблем, і гноми та хобгобліни могли вільно входити та виходити. Мені здається, що природжені монстри чомусь легше піддаються впливу магії. Це, здається, пояснює все.

    — Чи можу я залишити Вестера у твоїх руках, Ґабіле?

    — Звичайно можете! Я тут, і двоє моїх людей постійно поруч!

    Останнім часом Ґабіл став набагато надійнішим. Він надто легко захоплювався, що мене хвилювало, але він, безперечно, був майстерним. Я відчуваю, що він звикає до свого нового життя тут, і вони з Вестером, здається, порозумілися. Я подумав, що можу покластися на нього.

    Тож, перш ніж я зміг приступити до розробки зілля, мені довелося збудувати дім і лабораторію для Вестера.

    ***

    Я закінчив з ними обома за кілька днів.

    Варто зазначити, що Ґабіл та інші драконові тритони спали зануреними у воду, тому в них не було потреби у житлових приміщеннях. Вони могли спати на ліжках, але, мабуть, крила їм у цьому заважали, тому їм було зручніше під водою. Сока та інші самки могли повністю прибрати крила, тож вони спали в кімнатах, але я припускаю, що навіть драконові тритони мали свої симпатії та антипатії.

    Щодо кімнати Ґабіла, він взяв кількох своїх людей і викопав те, що виглядало як досить затишний особистий простір для нього. Там був вентиляційний канал і все необхідне. Він приніс усе, що йому було потрібно, тому мені здалося, що в нього нічого не бракує.

    Тепер нам потрібно було придумати спосіб, щоб Вестер міг безпечно дістатися звідси до міста.

    — Пане Рімуру, я можу встановити тут магічне коло? Викликати магію буде досить складно по цей бік дверей, але, здається, це можливо за ними. Я хотів би збудувати його тут, якщо це можливо.

    Вестер вибрав місце, де я вперше переміг ту чорну змію.

    — Яке магічне коло ти маєш на увазі?

    — Коло телепортації, пане. Це дозволить мені миттєво переміститися у будь-яке місце, з яким я його пов’яжу. Його активація займає деякий час, але не більше кількох хвилин, тому я думаю, що це скоротить час подорожі…

    Він говорив про Варп-Портал, тип елементарної магії. Заклинатель змушував її працювати, малюючи однаковий ряд символів на вході та виході. Ці символи працювали суто у парі, тому входження у портал завжди переміщувало вас до того самого місця; якщо зв’язати цю печеру з якимось місцем у місті, це дуже заощадить час. Можливо, Вестер справді знав дещо про магію. Це стало повною несподіванкою для Кайджіна, який нічого про це не знав.

    Для створення Варп-Порталу зазвичай використовують складні та дороговартісні магічні зілля. Однак, тут ми використаємо різьблення на магісталі — технічно воно було ще дорожчим, але це означало, що ми могли використовувати його багато разів без необхідності кожного разу малювати символи знову. Ми могли б використати це, щоб зв’язати надсекретні об’єкти у межах нашої країни.

    У інших частинах світу магісталь була надто цінною, тому її могли вкрасти. Портали на основі різьби можна було будувати лише в областях, де крадіжки не були проблемою — залиш його на вулиці, і він міг зламатися під впливом стихійного лиха, чи бути вкраденим.

    Нам також не потрібно було хвилюватися про те, що печерні монстри телепортуються до міста з його допомогою. Користувачеві потрібно було трохи напружити свої магічні м’язи, щоб активувати його, сконцентрувавшись на місці призначення у своїй уяві.

    Мені це здалося гарною ідеєю, тому я дав знак Вестеру продовжувати. «Але магічні телепорти, так? Дуже корисно. Мені точно потрібно буде навчитися цьому згодом».

    Вестер виявився набагато кориснішою людиною, ніж я думав. Повна свобода у проведенні своїх досліджень зробила його менш хитрим і підступним хлопцем. Здається, тепер він дійсно любив життя. Пригадуючи свій час у Дваргоні, він не здавався особливо щасливим там, постійно борючись за владу. Дослідження, ймовірно, влаштовували його більше, ніж сходження по кар’єрних сходах. Гадаю, якщо не робити те, до чого лежить твоя душа, і дозволити жадібності і заздрості керувати своїм життям, то це будь-кого може змінити на гірше. Я вважаю, що найкраще просто робити те, що тобі подобається, поки ти нікому не заважаєш.

    Отже, ми були готові до дії, і незабаром спільні дослідницькі зусилля Ґабіла та Вестера розпочалися.

    ***

    Це був досить неспокійний час з візитом Короля Газеля та приєднанням Вестера до моєї команди, але в той же час ми приймали чимало інших гостей.

    Як і попереджала Трейні, місто тепер приймало чимало різних рас. Кобольди прибули першими, зупинившись своїм звичайним торговим караваном. Вони, мабуть, були дуже вражені, коли побачили всі ті величезні зміни, які сталися у лісі. Зрештою, ми вирубували дерева, щоб отримати більше вільної землі для будівель, а коли ми завершили з цим, ми зайнялися розширенням дороги до батьківщини людей-ящерів навколо озера Сісу.

    — Що-що тут відбувається?! — один з них крикнув до мене. Вони знали, що щось змінюється ближче до їхніх власних земель у глибині лісу, і тепер їхній відточений нюх до бізнесу змусив їх ризикнути і перевірити ситуацію.

    Але зміни, які побачили ці кобольди, стосувалися не лише пейзажу.

    — Ну, вітаю, кобольди. Я так ціную вашу роботу!

    — Ем, з ким я розмовляю?

    — Ха-ха-ха! Це я. Ріґурд!

    Їм потрібно краще пояснити, чуваче… І як тільки ми пояснили, що Ріґурд колись був головним старійшиною села гоблінів, це змусило кобольдів ще більше здивуватися.

    Однак ці кобольди були досить непоганими хлопцями. Ті, хто тут був, проводили свої дні, блукаючи величезним лісом, щоб охопити власну торгову територію, і один із них був головним купцем, який займався селом Ріґурда. Зараз він весело розмовляв з кількома хобгоблінами на дорозі.

    — Чи можемо ми отримати ваш дозвіл, — запитали мене кобольди, — побудувати тут корчму та склад, які слугуватимуть нашою базою для операцій?

    Я радо прийняв пропозицію, і тепер у мене була штаб-квартира кобольдів у місті разом із цілим кланом, який її обслуговував. Старі часи мандрівних караванів минули; натомість вони використовували місто як базу для розгортання та обслуговування інших поселень, яким вони продавали свої товари.

    Серед інших наших відвідувачів були халфлінги та мерфолки. Халфлінги присягнули нам на вірність, і я змусив їх працювати на наших фермах. Мерфолки тим часом шукали захисту. Вони жили біля великого озера, яке нещодавно почало заповнюватися дедалі більшою ордою монстрів-амфібій. Я наказав Бенімару надіслати загін для зачистки. Більша частина торгівлі між нами та Королівством Гномів включатиме подорожі вздовж річок, і я був упевнений, що мерфолки зможуть нам трохи допомогти з цим. Якщо вони були готові співпрацювати з нами, то ми були їм більше ніж раді.

    Щодо незвичайних відвідувачів, то одного разу, досліджуючи ліс, я натрапив на інсектоїда — комахоподібного монстра, — який був на межі смерті. Він був, напевно, півметра заввишки, щось середнє між жуком-оленем і одним із тих великих бойових жуків, і я подумав, що він виглядає дуже круто. Поруч з ним був мертвий клинковий тигр, монстр рангу B. Мене вразило те, що така маленька істота змогла перемогти такого грізного ворога.

    Тому я вирішив подбати про нього. Спочатку він був вороже налаштований, атакуючи мене без найменших вагань. Це здавалося безрозсудним, але я швидко зрозумів його мотивацію. За ним був ще один інсектоїд — він напав на мене, щоб інший зміг втекти.

    Я не помітив іншого жука, поки він не заговорив.

    — П-почекай, — заблагав він. Він був близько тридцяти сантиметрів заввишки і був схожий на садову осу. Оса завдовжки в тридцять сантиметрів була б об’єктом фільмів жахів у моєму світі, але вона теж була серйозно поранена. Вона була досить розумною, щоб спілкуватися зі мною подумки, хоч і невпевнено.

    — …Чому ти не тікаєш? У мене немає можливості захищати тебе. Пробач мене, — змирившись із долею, пробурмотів жук, який напав на мене.

    Інший хлопець, мабуть, теж був досить розумним. І хоча клинковий тигр ледь не вбив його, він використовував усі свої сили, які залишилися, щоб протистояти мені. Здається, він вирішив померти благородною смертю, можливо, розуміючи, що його час вже близько.

    — Сильний, — запитала мене оса, — ти… захищаєш нас?

    Я не міг знайти в собі сили просто покинути їх. Щось у цьому жуку, який робив усе можливе, навіть на порозі смерті, щоб захистити свого друга, вразило мене до глибини душі. Немає причин, чому вони не можуть приєднатися до мене…

    Тоді мені спала на думку ідея.

    — Гей, хлопці, ви можете збирати нектар чи щось таке?

    — Так… Можемо.

    Я подумав, що вони могли б збирати нектар із квітів, і вони це могли. Це було достатньою причиною для мене, щоб допомоги їм. Вони обидва втратили приблизно половину своїх тіл, тому я позичив їм кілька слизистих клітин із свого тіла і використав оброблену магісталь, щоб замінити відсутні частини їхніх екзоскелетів. Це, а також доза цілющого зілля, швидко відновили їх. Я назвав крутого на вигляд жука Зегіоном, а осу Апіто, і тепер вони стали моїми підданими, чи домашніми тваринами, чи чимось подібним.

    Рідкісні рослини, які я збирав у лісі, включали ті, які цвіли лише в особливому середовищі чи місцях, наповнених магічними частинками. Проте, мабуть, такі квіти охоче розпускалися в поселенні треантів. Я подумав, що Апіто з її інтелектом зможе знайти для мене ці рідкісні рослини і забезпечити з них нектар.

    Трейні люб’язно дала дозвіл на це, тож я наказав Зегіону стежити за безпекою треантів, поки Апіто збиратиме скарби. Так вони регулярно доставляли мені нектар.

    Таким чином, ми почали знаходити все більше дружніх людей для співпраці. Але не всі вони були дружелюбними. Іноді ми зустрічали невеликі банди народжених магією нижчого рівня, які рознюхували щось навколо та викрикували клішовані фрази хуліганів на зразок; «Вау, ха-ха-ха! Яке гарне місто! Відтепер воно буде нашим!»

    Зазвичай команди патрулю Ґобти чи Ріґура було достатньо, щоб прогнати їх, але часом ми натрапляли на монстрів із справжньою силою. Такі особи нижчого рівня завжди зустрічали трагічний кінець невдовзі.

    — О, ем, Шіон? У нас гості.

    — Так, пане Рімуру!

    Ідея вирішення проблем за допомогою розмови ніколи не виникала у голові Шіон. Вона була прихильницею бійок, а не діалогів. Справді, вона була більше схожа на охоронця, ніж на секретарку, і вона була суворішою зі своїми суперниками, ніж Ґобта чи Ріґур будь-коли.

    Насправді щоразу було одне й те саме — хоч би скільки народжені магією нижчого рівня збиралися разом, перемогти Шіон їм просто не вдавалося. І лише тоді, коли вони хлипали на землі, благаючи пробачення, Шіон усміхалася і запитувала: «То як я можу вам допомогти?» Після такого навіть найзарозумілішого з них ніколи більше не побачать у місті, а якщо й побачать, Шіон не захоче давати йому другий шанс.

    Загалом я просив її уникати вбивства, якщо це було можливо. Монстри — це, насамперед, закон «виживає найсильніший», і переконливої демонстрації сили зазвичай було достатньо, щоб змусити їх підкоритися. Але якщо хтось відверто не бажав слухатися та вирішував бути неслухняним вдруге чи втретє? Так, я дозволяв їх убивати. У мене не було часу на монстрів, які не бажали шкодувати про свої вчинки.

    Ще було багато людей, які дивилися на мене зверхньо через те, що я був слизом, найслабшим з усіх монстрів. Або називали мене м’яким через те, що я не вбивав своїх ворогів, незалежно від того, наскільки вони мене ображали. Але я припускаю, що ці історії швидко зникнуть з часом.

    Соей, зокрема, був навіть холоднішим і розважливішим, ніж Шіон; він мав тенденцію виганяти будь-яких потенційних нападників лише після того, як продемонструє їм справжнє значення страху. Він сказав мені, що зайнятий розбудовою оборонної мережі для міста, але я гадаю, що він також карає всіх, хто думає, що може робити з нами все, що йому заманеться.

    Зараз, ймовірно, місцеві раси лісу випробовують нас, намагаючись побачити, що ця нова сила в Джурі може зробити. Тому ми були зобов’язані проявити свою силу, щоб усі могли нас впізнати. Ми будемо поступово розгортати наші сили і, повільно, але впевнено, ми дамо про себе знати.

    Тож, у місті Рімуру, у самому серці Федерації Джура-Темпест, йшло досить бурхливе життя… але потім ми зустріли гостя, якого зовсім не очікували побачити. Моє Магічне Відчуття попередило мене про величезний об’єм магічної сили, що летів у наш бік зі швидкістю, яку я міг би назвати сміховинною.

    «От, лайно!» Я миттєво зістрибнув із грудей Шіон і на повній швидкості вибіг за ворота. Я був правий щодо своїх побоювань. Магічна сила змінила свою траєкторію в повітрі і приземлилася прямо переді мною. Якби вона приземлилася у місті, я думаю, ми б отримали значні пошкодження будівель. Дерева поблизу були вирвані з корінням і знесені, а на землі, де вона приземлилася, утворився кратер.

    Я інстинктивно зрозумів, що не зможу впоратися з таким рівнем сили. Зібравши всю свою рішучість, я вирішив поспостерігати за суперником. Лише одного погляду було достатньо, щоб зрозуміти, що це зовсім інший рівень, ніж все, що я зустрічав до цього.

    За її блакитними очима ховалася могутня воля, а платиново-рожеве волосся було зібране у дві коси. На вигляд їй було років чотирнадцять чи п’ятнадцять, але вік народжених магією неможливо визначити за зовнішнім виглядом — і з величезною магічною силою, яку вона навіть не приховувала, вона не могла бути того віку, якого здавалася. На ній було вбрання, яке прикривало лише незначну частину її шкіри, зроблене з якогось невідомого матеріалу. І, понад усе, вона була красунею. Такої я, можливо, ніколи раніше не бачив.

    Перш ніж я встиг запитати, хто вона така, вона нахабно випнула груди вперед (її груди все ще розвивалися).

    — Привіт, привіт! Я лорд демонів Мілім Нава. Ти виглядав як найсильніший у місті, тож я захотіла прийти і привітатися! — заявила красива і могутня дівчина.

    ***

    За кілька хвилин до цього Мілім, повелителька демонів, помітила місто під собою. Це було гарне місце — акуратно організовані ряди будівель, привабливі дерева вздовж міських доріг. Здавалося, що це місто існувало в ідеальній гармонії з природою, і вона могла сказати, що там проживало кілька народжених магією високого рівня з рангом А або вище.

    Однак найбільшою несподіванкою стало те, що навіть прості жителі міста також були народженими магією, хоч і низького рівня. Їхній магічний потенціал був різним, але всі вони були істотами з розумом, думали самостійно та виконували доручену їм роботу.

    До цього моменту нічого подібного не існувало у Лісі Джура. Було немислимо бачити, як таке поселення з’явилося практично за одну ніч. Вони всі працювали разом, незважаючи на різницю у силі. Мілім навіть уявити не могла, які лідерські навички потрібні, щоб змусити їх слідувати цьому.

    Це схвилювало її, як ніщо інше в останній час, і вона використала свій унікальний навик Око Дракона, щоб оцінити здібності людей у всьому місті. «Дивовижно», — із захватом подумала вона про себе. Неймовірно, але майже кожен житель у місті був іменованим монстром.

    «Неможливо – у всіх тут є імена?!»

    Вперше за кілька століть Мілім відчула, як суміш шоку та хвилювання переповнили її серце. Вона ніколи б не змогла витратити свою силу на створення чогось подібного — віддаючи частину власної сили, ти створюєш шанс, що ніколи не зможеш її повернути. Будь-який розумний народжений магією ніколи б не ризикнув зробити щось подібне. У світі, де перемагає найсильніший, для неї не було нічого більш неприємного, ніж втрата власної сили.

    Мілім трохи посміхнулася. Вона була щаслива. «Це…! Добре, що я відговорила всіх від приходу сюди!»

    У той момент, коли їхня зустріч завершилася, Мілім уже була за дверима, але інстинктивно відчуваючи, що їй потрібно трохи більше підготувати ґрунт, вона вступила у пряму дискусію з двома лордами демонів, які могли створити проблеми. Хід переговорів був досить простим — не торкайтеся лісу, інакше вашим ворогом стане Мілім — і все завершилося взаємною згодою.

    Клейман, Каріон і Фрей — вони були молодшим поколінням. В очах Мілім вони могли робити все, що хотіли; вона була впевнена, що зможе перемогти їх, якщо буде потрібно. Але було кілька лордів демонів, яких навіть Мілім вважала проблемою в тилу. Однак це працювало і у зворотному напрямку, тож поки вона домовилася з ними заздалегідь, їй не потрібно було хвилюватися, що вони втручатимуться у її справи.

    Тепер вона була щаслива, що доклала зусиль. У неї було відчуття, що вона ось-ось зустріне когось особливого, і ніхто не буде їй заважати. «Почнемо, — подумала вона, — вистежимо цього народженого магією…»

    Вона погодилася на пропозицію Клеймана з тієї самої причини, що і завжди: щоб згаяти час. Поки Мілім дихала, повсякденна робота була для неї неймовірно нудною. Коли надходила якась цікава пропозиція, вона завжди її хапала. Що б не планував той огидний низькорівневий народжений магією Гелмуд, їй було байдуже — єдиною мотивацією Мілім було побачити, наскільки сильним у результаті стане лорд орків. Якщо Гелмуд зробить його новим лордом демонів, це буде добре. Вона подумала, що якщо стане свідком цього магічного моменту – цього вистачить, щоб розбавити її звичайну нудьгу.

    Звісно, Гелмуд зазнав невдачі, і, враховуючи очікування, які покладала на нього Мілім, розчарування було досить сильним. Але зображення, які згодом показав їй Клейман, були настільки шокуючими, що лорд орків уже не мав для неї значення.

    Її унікальний навик, Око Дракона, дозволяв їй бачити правду за всім, на що вона дивилася — те, що працювало навіть через кришталеві сфери Клеймана. Це не була повна картина, але вона дала достатньо інформації, щоб зацікавити Мілім. Таємничий народжений магією, з яким бився Гелмуд володів достатньою силою, щоб поставити його далеко за межі просто високого рівня. Каріон і Клейман, можливо, не помітили цього, але її Око Дракона точно не обманювало.

    У неї також було припущення про те, хто вбив Гелмуда — того, хто потім отримав його силу, яка дозволила йому еволюціонувати, опинившись за один крок від статусу лорда демонів. Це, мабуть, був неймовірний бій.

    «…Зачекайте. Можливо, ні. Лорд орків зміг би еволюціонувати лише до істоти рівня лорда демонів. А цей народжений магією вже далеко за його межами…»

    І тепер вона підтвердила свої припущення, побачивши, що вижив лише таємничий народжений магією. Вона оглянула місто з неба, задоволена собою.

    «Коли вони взагалі побудували таке місто?»

    Були монстри, які займалися дорогою, монстри, які носили туди-сюди порубані дрова, монстри, які входили та виходили з будівельних майданчиків. Вони просто будували місто для себе.

    Власний замок Мілім був побудований руками людей — підданих, які поклонялися їй як богині. Він був побудований, щоб функціонувати як храм, і насправді люди були для Мілім не більш ніж тягарем, але вони ніколи не втручалися у її справи. Для неї вони були нічого не варті, але для них служіння Мілім забезпечило їх тисячолітнім миром. Їхні землі були визнані землями Мілім, і тому вони були захищені від будь-яких нападів, навіть від нападу лордів демонів. Жоден лорд демонів не скаржився на це; мало хто міг поскаржитися їй без наслідків.

    Але завдяки цьому життя серед її підданих ніби завмерло. Вони потопали у спокої, і ніхто не намагався пробувати щось нове. Вони просто жили далі, покоління в покоління, отримуючи абсолютне блаженство від служіння Мілім. Тисячолітнє болото.

    «Тутешні городяни далекі від тих нудних старих дурнів…»

    Вона не прийшла сюди, тому що шукала нових людей, які б їй поклонялися. Вона хотіла якогось нового стимулу, чогось, щоб розвіяло її нудьгу. Це була єдина причина. Якщо Клейман чи Каріон бажали більше військової сили, вона була готова їх віддати, коли вони їй набриднуть. Вона тиранізуватиме молодих лордів демонів, спостерігатиме, як вони варитимуться у власному соку, а як тільки вона буде задоволена, то придумає якусь нову гру.

    Це був її початковий план… але таємничий народжений магією, був набагато сильнішим, ніж могли припустити інші лорди демонів. Вона не могла просто так залишити цього хлопця, і вона була надто старою, щоб хтось міг вказувати їй, що робити. Вона могла побитись і вбити їх, або…

    Тепер інші молоді лорди демонів взагалі не були присутні у її думках. Вона знайшла його. Того, хто мав силу лорда демонів у цьому місті.

    «Вах-ха-ха-ха-ха! Він справді став таким же сильним, як і лорд демонів!!»

    Потім вона кинулася вперед, нетерпляче чекаючи на свою здобич.

    ***

    Мені якось вдалося уникнути вигуку «Лорд демонів?!» вголос. Що тут робить така, як вона?! Мені не потрібно було питати, чи вона справжня — сила, яку вона випромінювала зі свого тіла, була однією з найсильніших, які я коли-небудь бачив. Вона була такою ж приголомшливою, як і у Велдори. Плюс… я маю на увазі, хіба такі люди не повинні спочатку посилати своїх підлеглих для такої роботи? Або, наприклад, одного із чотирьох підбосів? Чи щось схоже? Я хотів був їй дорікнути за це, але вчасно зупинився.

    Але як їй відповісти…? Я був у формі слизу, і я знав, що моя аура зовсім не просочується назовні. Останнім часом я звик контролювати свою магію, і міг певною мірою її стримувати, навіть не думаючи про це. Для необізнаного спостерігача я мав би виглядати просто слабким слизом. Я знав це, тому що створив свою копію та використав на ній Магічне Відчуття; єдина аура, яку я вивільняв — це аура звичайного слизу, якого можна зустріти десь у лісі.

    Якщо ця повелителька демонів зуміла побачити це, вона точно не з тих, з ким варто мати справу. Немає сенсу намагатися її обдурити. В будь-якому випадку, у мене не було жодного образливого аргументу проти неї, на який я міг би сподіватися. Краще уникати помилок і не робити чогось, що може її розлютити.

    — Ну, добрий день, — сказав я, пильно дивлячись на неї. — Мене звуть Рімуру, і я лідер цього міста. Я вражений тим, що ви визнали цей слиз як найсильнішу сутність тут.

    Насправді це міг бути Хакуро. Я так думав, але не було потреби про це говорити.

    — Хі-хі-хі! Це дитячі забавки для такої, як я. Моє Око Дракона може виміряти всю магічну енергію, яку люди намагаються від мене приховати. Не намагайся грати дурня зі мною, ти! — гордо похвалилася вона.

    Вона випнула груди, щоб підкреслити їх пишність, хоча їхній розмір, скажімо так, розчарував. З першого погляду можна було зрозуміти, що вони ще не зовсім виросли. Убоге вбрання ще більше ускладнювало приховування цього факту. Я, звісно, був занадто дорослим, щоб говорити про це вголос. Я не такий дурний, щоб танцювати на такому очевидному мінному полі.

    Але вона має навичку на кшталт мого Аналізу та Оцінки, так? Тоді немає сенсу намагатися щось приховати. Це було трохи небезпечно. Мій власний Аналіз показав, що вона мала явну перевагу в силі, і я впевнений, що рівень її майстерності був набагато вищим від мого.

    Я не міг виграти. Якби ми почали битися, я не думаю, що на неї щось подіє. Я міг би об’єднати свої навички, щоб утримати рівність і виграти трохи часу, але це все. Через це Орк Катастрофи виглядав як прогулянка в парку.

    — До речі, — продовжила вона, — ти справді так виглядаєш? Тоді чи була та срібноволоса людина, яка побила того невдаху Гелмуда, перетворенням?

    Вона знала про той бій? Або вона почула про це від Соєя, або хтось за нами спостерігав. Я знаю, що Гелмуд спостерігав за всім, але я навіть не думав, що хтось може спостерігати за самим Гелмудом. Так про його плани знали вже з самого початку, чи Гелмуд був просто маріонеткою, ще одним персонажем у великій виставі. Він згадував, що має підтримку лорда демонів — я вважав, що він просто невдаха, але, можливо, він справді мав певні зв’язки на високому рівні. Наприклад, з кимось на цьому рівні.

    — А, ти маєш на увазі це? — сказав я, коли перетворювався. Моя маска була знята; не було потреби приховувати свою ауру.

    — Ооо, це був ти! Отже, ти переміг лорда орків? Я думала, що він поглинув Гелмуда і перетворився на лорда демонів.

    Повелительці демонів Мілім, здавалося, ця новина дуже сподобалася. Тож вона знала, що Гелмуд мертвий, але нічого, крім цього, так? Можливо, я міг би трохи приховати правду… але це все одно здавалося небезпечним. Чесність була, мабуть, найкращою політикою.

    — Вражаюче! Так, лорд орків перетворився на Орка Катастрофи, але… ну, я, мабуть, бився з ним і все одно переміг його. Отже… — я спробував змінити тему. — Ти прийшла сьогодні просто привітатися, чи я можу тобі чимось допомогти? Ти тут не для того, щоб, скажімо, помститися за Гелмуда?

    Якщо вона відповість ствердно, ми будемо приречені. Але вона не виглядала такою дріб’язковою. Вона може наполягати на тому, щоб я став її васалом в обмін на прощення, але це все. Крім того, не було великої користі знищувати нас прямо зараз. У будь-якому випадку, мені потрібно було зрозуміти, чого вона хоче і як вона збирається цього досягти.

    — Мм? Допомогти мені? Гм, я просто привіталася, але…

    — …

    — …

    Ніякова тиша. Ми з повелителькою демонів Мілім деякий час безмовно дивилися одне на одного. А потім:

    — Приготуйся до смерті!!

    З криком Шіон вдарила по лорду демонів.

    Уся сила, яку випромінювала ця повелителька демонів, мабуть, позбавила Шіон самовладання, коли вона наздогнала мене. Вона намагалася атакувати першою, щоб взяти верх. Компанію їй склала блискавична чорна тінь; Ранґа, вискочивши з тіні на землю, так само кинувся на Мілім. Це була раптова атака, розрахована таким чином, що навіть якщо один удар відіб’ють, то наступний точно потрапить у ціль.

    Але це не спрацювало проти Мілім.

    — Ва-ха-ха-ха-ха! О, ти хотів пограти зі мною?

    Зі сміхом Мілім правою рукою зупинила меч Шіон, замахнувши лівою рукою, наче хотіла відштовхнути Ранґу. Пролунав пронизливий брязкіт, наче хтось вдарив по твердому металу, і меч завмер. Шіон поцілила довгим мечем прямо по шкірі суперниці, але це її зовсім не поранило. Тим часом Ранґа був відкинутий назад невидимою ударною хвилею, кожна волосина на його тілі стала дибки. Лише після того, як усе було скінчено, я зрозумів, що її удар лівою рукою випустив ударну хвилю, швидшу за звук.

    — Ой-ой, зачекайте, народ…?!

    Перш, ніж я встиг сказати їм зупинитися, вони вже зробили наступні кроки.

    — Навіть лорд демонів не зможе вирватися з цієї стримуючої павутини.

    Використовуючи Ранґу як відволікаючий фактор, Соей використав Демонічну Струну, щоб захопити Мілім. Бенімару тим часом готувався заключити її в Пекельне Полум’я.

    — А тепер останній удар. Згори до хрусту!

    Це був безжальний напад, здійснений із повним усвідомленням того, що це був лорд демонів. Вони вклали у це всю свою енергію. Я думаю, що це була найкраща ідея огрів, щоб мати справу з кимось подібним. Але…

    — Ва-ха-ха-ха-ха!! Вражаюче! Якби це був якийсь інший лорд демонів, окрім мене, я не впевнена, що такий напад залишив би його неушкодженим. Можливо, ви навіть зможете перемогти його! Але…

    Її аура почала швидко розширюватися. Потім послідувала ще одна ударна хвиля, наче тут вибухнув вулкан. Насправді вона не атакувала — усе, що вона зробила, це вивільнила ауру, яку стримувала.

    — …Це не спрацює на менііі!

    За мить павутина, що стримувала Мілім, була розірвана на дрібні шматки. Вона повернула собі свободу, і хоча було трохи пізно казати це, але лорд демонів був просто занадто сильним. Спроба використати дешеві трюки чи перевершити її чисельністю ніколи не спрацює. Як висловився король Газель з Дваргону, народжені магією високого рівня класифікувалися як лихо або клас небезпеки. Лорд демонів був стихійним лихом, а певні типи драґоноїдів (як, наприклад, Велдора) боялися, як «катастрофу».

    Тепер я міг побачити це на власні очі. Це була катастрофа. Повелителька демонів переді мною мала силу, схожу на завиваючий природний шторм, з чим жодна людина ніколи не могла змагатися. Одна людина, яка становить таку величезну загрозу. Який кошмар, але це була наша реальність.

    І що тепер…?

    Саме у цю мить усі четверо моїх союзників — Шіон, Бенімару, Соей і Ранґа — були на землі. Не мертві, але точно не здатні продовжувати бій. Але Шіон і Бенімару все ж знайшли у собі сили, щоб спробувати встати, даючи мені шанс на втечу.

    — Пане… пане Рімуру… Будь ласка, тікайте…

    — Ми можемо подбати про…

    Я знав, що це неможливо, і я знав, що втеча не варіант. Крім того, хоч у мене і не було багато самоповаги, але навіть я не міг кинути своїх друзів і втекти сам.

    — Просто залишайтеся там і відпочивайте. Я розберуся.

    — А-але…

    — Якщо я здамся, усе закінчиться, тому я зроблю все, що зможу, добре? — я знизав плечима. — Тільки не чекайте від мене занадто багато.

    Здається, це їх трохи заспокоїло. Тікати було нікуди, і я мав принаймні спробувати.

    — Га? — повелителька демонів дивно посміхнулася мені, манячи до себе рукою. — Ти хочеш взяти мене на себе? Це весело!

    «Ну, звичайно, якщо ти так кажеш. Якщо це сталося, немає сенсу вдаватися до скромності. Час блефувати та вигадувати виправдання».

    — Звичайно, наскільки я можу судити, існує лише одна атака, яка має шанс спрацювати проти тебе.

    — О, справді?

    — Думаєш, у тебе достатньо впевненості, щоб спробувати витримати її?

    Чесно кажучи, я добре знав, що ніщо з того, що я міг зробити, не здатне перемогти її. Як би це сказати…?

    [Отримано. Вимірювальна фаза вказує на наявність магічної енергії, щонайменше, в десять разів більшу, ніж у вас на мінімальному рівні. На максимальному рівні вона невимірна.]

    Гадаю, Мудрець висловив це набагато краще, ніж я. І кількість магічних здібностей — це ще не все, але бути перевершеним у десять разів було трохи перебором. Не дивно, що атаки огрів у повну силу не спрацювали.

    Тому я можу спробувати лише одну стратегію. Якщо вже було зрозуміло, що жодна з моїх навичок не спрацює, мені просто доведеться скласти план, використовуючи предмети, які я маю при собі. Все це, звичайно, ґрунтується на умові, що Мілім піддасться моїм провокаціям.

    — Ва-ха-ха-ха-ха! Добре. Як на мене, звучить весело. Але якщо не вийде, пообіцяй мені, що станеш моїм слугою, добре?

    «Ой, це велика удача. Вона навіть щедріша, ніж я думав». Той факт, що вона не збиралася вбивати нас усіх, незважаючи на нашу превентивну атаку, був великою перемогою. Натомість ми могли б просто бути її лакеями все життя. «Це спрацює».

    — Гаразд. Ти зрозуміла. Але якщо я виграю, ти залишиш мою команду безкарною, гаразд?

    — Гаразд. Давайте вже зробимо це!

    Прийнявши мій виклик, Мілім кинула на мене очікуючий погляд. Краще я виправдаю її сподівання. Вдаривши ногою об землю, я щосили кинувся до неї. Не виймаючи свого меча, я кинувся прямо до неї і створив невелику сферу з води на своїй долоні. Вона дивилася, сповнена цікавості, як я наближався на повній швидкості. Вона точно могла сказати, як я рухаюся, тож я знав, що жодні хитрощі не спрацюють.

    — Отримуй це!

    — Мммм…?!

    Я зупинився прямо перед повелителькою демонів, а потім кинув у неї сферу води. Здавалося, вона була збентежена цим, добре знаючи, що це не така вже й атака. Ось чому вона дозволила мені бризнути цю воду безперечно… прямо їй до рота.

    Ця кулька води зовсім не була атакою. Це було лише для того, щоб річ, яку я мав для неї, не розлилася під час доставки. Тепер було лише питання, зацікавиться Мілім цим чи ні. Вся наша доля залежала від її реакції.

    — Що… Що це…?! Я ніколи в житті не їла нічого такого смачного!!

    Вона кричала на все горло, явно схвильована. Її милий язичок злизував крапельки, що прилипли до її губ. Вау. Здається, перемога за мною.

    — Хе-хе-хе! Що не так, повелителько демонів? — посміхнувся я, коли створював ще одну водну сферу, щоб показати їй. — Наважишся торкнутися мене і таємниця того, чим я щойно пригостив тебе, буде втрачена і похована назавжди. Але якщо ти визнаєш, що я виграв, я дам тобі ще трохи. Гаразд?

    Очі Мілім були прикуті до сфери, стежачи за нею, коли я підкидав її в повітрі. Вона не могла бути зачарована ще більше. Я починав відчувати, що все-таки зможу вийти з цієї ситуації.

    Насправді це була частина меду, який Апіто почала збирати для мене після того, як я її врятував. Я б збрехав, якби сказав, що думав, що це стане в нагоді у такий момент — я просто сховав його в собі, бо хотів з’їсти пізніше. Я взагалі не їв нічого солодкого відтоді, як прийшов у цей світ.

    Я нарешті зміг насолоджуватися пристойною їжею з цим тілом, тож я хотів задовольнити свою жагу до солодкого. Але! Навіть коли я запитав Шуну про це, вона сказала, що солодощі вважаються предметом надзвичайної розкоші, і їх не можна так просто знайти. Правду кажучи, єдиним способом спробувати щось солодке було з’їсти фрукти. Західні королівства та Східна Імперія, мабуть, вирощували цукор, але він рідко залишав їхні кордони, ще й за такою ціною, яку б звичайні люди не могли собі дозволити.

    Ну, нехай буде так. Спочатку я звернув увагу на мед, вирішивши почати з чогось простішого. Як добре, що я тоді допоміг Апіто. Ми все ще не були готові до масового виробництва меду. Мені довелося добре попрацювати, щоб отримати цей невеликий запас, тому, хоч це і викликало відчуття провини перед іншими, я все одно приховав його для себе.

    Тим часом повелителька демонів Мілім явно опинилася у глухому куті. Я бачив, що у неї був внутрішній конфлікт, який перемежовувався.

    — Нннн… Але… Але… — та іншим бурмотінням. Переконаймося у цьому ще раз. Я кинув кулю, якою грався, до рота.

    — Мммм, як смачно!

    — Ах!!

    — Вау. Справді смачно. Ой! Я майже весь його з’їв.

    — Що?!

    Це весело. Вона, як дитина, яка дозріла для того, щоб вестися на провокації.

    — То ти визнаєш, що я виграв?

    — …Зачекай. У мене є пропозиція.

    — Давай послухаємо.

    — Назвемо це нічиєю. Як щодо того, щоб цього разу назвати це нічиєю?

    — І що я отримаю, погодившись на це?

    — Я забуду про все, що було.

    — О, справді?

    — Це, це ще не все! Клянусь, я взагалі не буду з вами зв’язуватися! І знаєш, якщо у вас виникнуть проблеми, ти можеш поговорити про них зі мною, гаразд?!

    Я виграв!

    Її сила була приголомшливою, але всередині вона була такою ж дитиною, якою і виглядала. Проти навичок перемовин дорослих вона не мала шансів. Так, дорослі грають брудно.

    Звичайно, спроби видавити з неї ще щось були б небезпечними. Вона була повелителькою демонів рівня катастрофи, і якщо я буду дражнити її ще більше, то ризикую тим, що моє місто перетвориться на попіл. Я вирішив ризикнути і розіграти свою карту, перш ніж вона передумає.

    — Як на мене, звучить непогано. Я погоджуюсь. Тоді назвемо це нічиєю.

    У мене залишився ще чималий запас, тож я поклав щедрий запас меду в банку і простягнув його їй. Це не була шикарна баночка, деформована і зроблена вручну із глини, але Мілім все одно прийняла її з посмішкою, зачерпнувши трохи й із задоволенням облизнувши.

    Небезпека минула. Вона була в гарному настрої, і найбільш безпрецедентна катастрофа, яка коли-небудь вражала наше місто, закінчилася, так і не почавшись.

    ***

    Я щойно вилікував огрів і почав повертатися до міста, коли зрозумів, що Мілім іде за мною. О, боже. Я думав, що домовився з нею, тож припустив, що вона повернеться додому, але мої плани вже зазнавали краху.

    Обережно тримаючи банку з медом, повелителька демонів прилипла до мене, йдучи зі мною в ногу. «Вона хоче ще меду?» У мене був запас, але я не збирався давати їй більше. Я не хотів позбавляти себе своєї порції.

    — Гей, — запитала вона, підійшовши до мене, поки ми йшли. — Гей, ти коли-небудь думав про те, щоб назвати себе лордом демонів або спробувати ним стати?

    «Про що вона каже...?»

    — Чому я маю хотіти пройти через це? — запитав я.

    Вона кинула на мене щиро здивований погляд у відповідь.

    — Га? Я маю на увазі… Ми говоримо про лордів демонів! Вони справді круті, знаєш? Ти ж хочеш… рівнятися на них, чи не так?

    — Ні.

    — …Га?

    — Га?

    Виявилося, що Мілім, повелителька демонів, і я дивилися на речі по-різному. Ми переглянулись.

    — Ну, дозволь запитати тебе: чи отримуєш ти щось хороше від того, що ти лорд демонів?

    — Га? Ммм, усі сильні хлопці шукатимуть тебе, щоб почати з тобою бій. Це весело!

    — Дякую, я вже брав участь у достатній кількості боїв. Не зацікавлений.

    — Щооо?! Але як ти тоді отримуєш задоволення від життя?

    — О, по-різному. У мене є багато того, що я хочу зробити. Нещодавно я натрапив на цей мед. І є ще багато різних речей, які я хочу отримати, тому у мене справді немає часу бути лордом демонів. Або у цьому є ще щось, окрім боротьби?

    — Ні, але… ти можеш керувати людьми народженими магією…?

    — Хіба це не нудно?

    Це запитання змусило Мілім скривитися, наче в неї щойно влучила блискавка. Ну, гадаю, це було дійсно нудно. Я був настільки наполегливим, що їй нічого було сказати.

    Ми майже повернулися до міста, і якщо вже вона була настільки шокована цим, я хотів, щоб вона пішла геть і залишила мене у спокої.

    — Ну, гадаю, тепер ти знаєш мою історію. Будь обережною, повертаючись додому, добре?

    Я подумав, що це був досить очевидний натяк. Але я помилився.

    — Почекай! Т-ти…?! Ти робиш щось таке, що приносить більше задоволення, ніж бути лордом демонів? Це не чесно! Це зовсім не чесно! Тепер я злюся. Скажи мені, що це таке! І дозвольте мені теж приєднатися до тебе!!

    Я зробив усе можливе, щоб не назвати її розпещеною дитиною прямо в обличчя. Вона була лордом демонів, її образа могла мати неочікувані наслідки. Насправді, якщо думати про неї як про дитину – це полегшувало спілкування з нею. Судячи з нашого протистояння мить тому, як дорослий було дуже просто обійти її. Не варто намагатися надто глибоко розгадати таких людей. Просто обходьте їх егоїзм і направляйте розмову у свій бік – ось справжній ключ до цього, і в цьому контексті я вже поводився з Мілім, як з дітьми своїх родичів.

    — Добре, добре. Я тобі скажу. Але за однієї умови. Чи можеш ти відтепер називати мене пан Рімуру?

    — Що? Ні! Ти божевільний! Має бути навпаки. Це ти повинен називати мене леді Мілім! Не вимовляй так просто моє ім’я…

    Ой! Можливо, я став надто зухвалим? Вона виглядає і поводиться як дитина, але розлютувати потенційну ходячу катастрофу може бути смертельно.

    — Ну, почекай секундочку. Ми щойно завершили наш бій в нічию. Це ж добре, чи не так?

    — Нннн…

    — Гаразд. Давай зробимо так. Я буду називати тебе Мілім, а ти можеш називати мене просто Рімуру. Звучить непогано?

    — Мммммм… Ну добре. Зрозуміла! Я дозволю тобі називати мене просто Мілім. Але тобі краще це оцінити! Це дозволено лише моїм друзям-лордам демонів.

    — Що ж, дякую. Здається, ми тепер теж друзі, так?

    — Га?!

    Незважаючи на всі іскри, ми подолали нашу суперечку щодо імен. Ми просто називали одне одного своїми іменами — без пошани чи чогось іншого.

    — Добре, добре, я проведу тобі екскурсію по місту, але не блукай сама, добре?

    — Добре, Рімуру! І-хі-хі!

    Повелителька демонів Мілім — для мене просто Мілім — була дивно веселою.

    — Чудово. Хороша дівчинка. І жодних бійок у місті без мого дозволу. Пообіцяй мені?

    — Звичайно! Обіцяю, Рімуру!

    Все йде нормально. Навіть легше, ніж я думав. Все має бути в порядку.

    — Ви молодець, пане Рімуру. Приборкати дикого лорда демонів так просто…

    — Меншого і не очікувалося від пана Рімуру!

    — Я повідомлю пану Ріґурду про це… і про те, щоб люди уникали сердити лорда демонів.

    Відгуки кіджінів також були досить позитивними. Принаймні, жодних скарг. «А якщо у них і були скарги, — подумав я, направляючи Мілім до міста, — то проти лорда демонів вони не допоможуть».

    До речі, називаючи себе лордом демонів, ви ризикували змусити інших лордів демонів покарати вас. Якщо ви не могли довести свою силу, вони виганяли вас з їхнього клубу.

    Фух. Це було дуже близько. Якби я оголосив себе лордом демонів, як намагалася підштовхнути мене Мілім, за мною почали б спостерігати справжні лорди демонів. Не те, щоб Мілім не була однією з них, але, в будь-якому випадку, я ухилився від кулі, не усвідомлюючи цього. Почувши цю історію потім, я подумки поплескав себе по спині за те, що я відмовився від наживки.

    ***

    Я водив Мілім по місту.

    Це виявилося набагато складніше, ніж я очікував. Якщо ви коли-небудь водили маленьку дитину в парк розваг, я думаю, ви можете собі уявити, як це було. Відвернешся від неї хоч на мить, і вона зникне. Саме так це було.

    — Гей! Я просив тебе не тікати!

    — Ва-ха-ха-ха-ха-ха! Я тут! Що це за штука?

    — Послухай мене! Просто заспокойся і зверни увагу.

    — Ва-ха-ха-ха-ха-ха! В чому справа? Я слухаю!

    Але вона явно не слухала. Вона бігала вулицями туди-сюди, її напруга була настільки високою, що це змусило мене задуматися про неї.

    — Ах, пане Рімуру!

    Щойно ми увійшли в місто, як зустріли Ґабіла, який ніс ящик.

    — Яка ж вдача. Я тут, оскільки наш пробний запуск завершено.

    Він може пошкодувати, що назвав це «вдачею».

    — Ооо, драконовий тритон! Ва-ха-ха-ха-ха! Вони досить рідкісні. Все добре?

    — Ну-ну, тут новенька дівчина. Справді, я – Ґабіл, драконовий тритон! Як права рука пана Рімуру, мені доручено розробку секретного зілля. Ти теж новенька у цьому місті, маленька леді?

    *Хап*

    — Га? Що ти щойно сказав? «Маленька леді» — ти ж не мене маєш на увазі? Ти хочеш, щоб я тебе вбила?

    Мить тому вона вся посміхалася. Але раптом Мілім змінилася. Здається, їй не сподобалося, як її назвав Ґабіл.

    Схопивши голову Ґабіла однією рукою, повелителька демонів притягнула її до себе, а потім вдарила кулаком йому прямо в живіт. Я зовсім не встиг її зупинити. Із болісним видихом Ґабіл був доведений до межі смерті.

    «Е… Почекай. Що сталося з її обіцянкою не починати бійки без мого дозволу…?»

    — Послухай мене. Зараз я у дуже гарному настрої. Ось чому я готова пробачити тебе зараз, після того, що ти зробив… але наступного разу я тебе не пробачу, тому слідкуй за собою, зрозумів?

    Я не думаю, вона могла зробити щось більше, ніж «це», не спричинивши буквальної смерті. Таке у неї було «прощення». Було вражаюче, як вона точно визначила необхідну силу, щоб підняти Ґабіла вгору, але не перекинути його за край обриву. Ця дівчина була страшною! Ймовірно, вона використала Око Дракона для оцінки удару, але все одно — вона була страшною.

    Добре, що Ґабіл брав участь у тестуванні нашого цілющого зілля. Ми швидко використали його на ньому. І воно спрацювало.

    — Пхах?! Я бачив, як батько махає мені рукою з іншого боку річки! — крикнув він, прокинувшись.

    — Здається, ти в порядку, — пробурмотів я, закочуючи очі. — Твій батько ще живий, чи не так?

    — Ем… О, точно. Перепрошую. Однак я дійсно був близький до смерті. Хто ця дівчина… ем, ця шановна пані перед нами…?

    — Так, Соей зараз інформує Ріґурда, але я гадаю, що вам, хлопці, у печері ще ніхто не сказав. Це Мілім. Вона повелителька демонів?

    — Г…а? Що?! Повелителька демонів?!

    Ґабіл був настільки вражений, що, здавалося, був готовий обмочитися. Я міг зрозуміти чому. Я почекав, поки він отямиться, а потім пояснив, що Мілім залишиться в місті на деякий час.

    — Я розумію… Не дивно, чому цей удар був настільки потужним. Мабуть, я повинен радіти, що залишився живим…

    — Так, добре, вона пообіцяла, що не буде починати жодних бійок, тому я сумніваюся, що вона хоче когось убити.

    — Ва-ха-ха! Звичайно, ні! Це був лише мій спосіб сказати привіт!

    Пекельний спосіб зробити це. Гадаю, мені не варто надто покладатися на цю обіцянку. Невелика неприязнь з її боку мала б кардинальні наслідки для кожного з нас. Я мушу переконатися, що всі присутні належним чином попереджені.

    — Я піду до печери пізніше, тож повідом Вестеру, гаразд?

    — Так, пане.

    Ґабіл вклонився, відскочивши від удару. Зважаючи на покарання, яке він тільки що отримав, виглядав він досить непогано. Можливо, зілля було дуже сильним, або ж Ґабіл був таким міцним, або і те, і інше. Мілім широко йому посміхнулася, ствердно кивнула і помахала рукою, потім повернулася до мене, наче нічого не сталося.

    — Вау, він досить міцної будови, чи не так? Може, наступного разу мені слід трохи підсилити свій удар?

    «Не питайте мене про це» — молився я від усієї душі.

    — Ем, ти ж розумієш, що ти не можеш бити людей просто через гнів?

    — Хмм? Але це його вина, що він мене розлютив. Плюс, як я вже сказала, це лише форма привітання!

    «Ні, Мілім. Ні, це не так».

    — Ну, я не дозволю тобі вітати людей боксерським поєдинком, гаразд?

    — Ні? Але мені треба показати трохи сили, щоб вони не вважали мене слабкою…

    — Я сказав, що не можна! Я скажу всім у місті ставитися до тебе з повагою, добре?

    — Ти зробиш це? Тоді чудово. Я довіряю це тобі.

    — Так, дякую. Просто зараз трохи заспокойся, добре?

    Це було майже все, про що я міг її попросити на даний момент. У мене було відчуття, що найближчим часом мені доведеться поступово навчити Мілім трохи здорового глузду. Здається, що у лорда демонів було кілька різних тригерів, які могли її розлютити — я мав лише молитися, щоб Ґабіл був її першою і останньою жертвою.

    Ми продовжили нашу екскурсію містом. Був майже час вечері, коли більшість людей завершувала роботу і збирався надворі, і я вирішив, що настав час представити її.

    Соей був достатньо люб’язним, щоб розповсюдити чутки по місту про нашу маленьку тиранку, але найбезпечніше було особисто показати її і впевнитися, що всі точно знають, як вона виглядає. Я сумнівався, що хтось буде настільки дурним, щоб намагатися зачепити її, але краще було переконатися у цьому двічі.

    Я розіслав оголошення, щоб всі зібралися на головній площі. Поступово вони почали приходити після завершення роботи, і коли площа заповнилася, я піднявся на трибуну.

    — Е-мм, отже, починаючи з сьогоднішнього дня, у нас з’явиться нова подруга, яка буде жити з усіма нами. Ми будемо ставитися до неї як до почесного гостя, тому я б хотів просити вас усіх поводитися з нею ввічливо. Вона також пообіцяла дотримуватися усіх правил міста, тому якщо ви побачите, що вона порушує їх, будь ласка, повідомте мені.

    Я не хотів дозволяти їй робити все, що їй заманеться, тільки тому, що вона була повелителькою демонів… але, враховуючи її насильницьку силу, було непросто з’ясувати, як змусити її дотримуватися закону. Я змусив її пообіцяти, що вона поводитиме себе ввічливо із широкою публікою, і вона була впевнена, що зможе дотриматися своєї обіцянки.

    — Ти не надто хвилюєшся? — сказала вона. — Я завжди виконую свої обіцянки!

    Мене хвилювало це, але я не міг просто сидіти тут і сумніватися в кожному її русі. Я вирішив довіритися їй. Далі на подіум вийшла Мілім.

    — Я – Мілім Нава, — сказала вона натовпу, — і з сьогоднішнього дня я житиму у цьому місті. Приємно познайомитися!

    «Гм, зачекай. Що вона щойно сказала?!»

    — Ой, почекай. Що ти маєш на увазі, під «житиму у цьому місті»?

    — Гм, те, що сказала. Я теж вирішила тут жити.

    — Почекай, почекай, почекай. Ти ж уже маєш де жити? Хіба там немає людей, про яких варто хвилюватися?

    — О, з ними все буде добре. Я час від часу буду повертатися додому, і це не буде проблемою!

    «Для мене це величезна проблема, ідіотко!» Мені довелося стримуватися, щоб не закричати про свої думки вголос. Ну, не важливо. Вона була досить легковажною дівчиною. Коли ми їй набриднемо, я був упевнений, що вона піде звідси.

    — Ну, ви чули її, тож поводьтеся з нею добре, — сказав я, переможено звертаючись до натовпу.

    Мілім могла робити все, що їй завгодно, і мешканці в цілому позитивно відреагували на цю новину:

    — Що?! Леді Мілім, повелителька демонів?!

    — О мої зорі, я ніколи не бачив її королівського обличчя!

    — Чудова робота, пане Рімуру! Ви встановили такі сердечні стосунки з такою тиранкою!

    — Ах, тепер у Темпесті будуть мирні дні!

    І так далі.

    Ім’я повелителя демонів мало значний вплив тут, особливо ім’я Мілім. Ніхто не сумнівався у її справжності — з моїм добрим словом на її підтримку у них не було місця для сумнівів.

    — Щоб переконатися, що все ясно, починаючи з сьогоднішнього дня… Ну, Мілім — одна із нас. Якщо у неї виникнуть проблеми, я хочу, щоб ви всі їй допомогли.

    — Так! Зараз ми з Рімуру друзі, тож якщо щось трапиться, я до ваших послуг!

    Я не очікував, що Мілім потребуватиме допомоги від когось із нас. У всякому разі, ми б взяли на себе весь тягар будь-якої драми, яку вона викличе. Це те, що я мав на увазі в заяві, але повелителька демонів цього не помітила. Вона сприйняла це буквально, і я не міг їй відмовити. Досі…

    — Друзі, га…?

    Це справді нормально? Дружити з лордом демонів і все таке? Я маю на увазі, що за той короткий час, коли ми були знайомі, Мілім здавався досить милою і все таке, але…

    Сама дівчина, можливо, підхопивши мій шепіт, почала червоніти.

    — Так, — сказала вона, — слово «друзі» звучить дещо дивно. Хм… Можливо, не друзі, а найкращі друзі!

    «Гм… найкращі друзі? Мілім, коли я давав зрозуміти, що ми найкращі друзі?»

    — Е, найкращі друзі? — нерішуче запитав я.

    — Га? А хіба ні?!

    Я вже бачив, як сльози почали навертатися на її очі… але якщо що, ворожа сила в її вже стиснутих кулаках з’явилася ще швидше. От лайно!

    — Хі-хі-хі! Жартую, жартую! Найкращі друзі назавжди!

    Я швидко виправилася. Тепер там була міна, на яку я мало не став. Я не збирався повторювати шлях Ґабіла.

    — Вірно? Цілком! Ти точно вмієш лякати людей! — Мілім усміхнулася мені, показуючи, що я зробив правильний вибір.

    Занадто просто. Занадто легко, але все одно з цим було важко впоратися. Більше не можна втрачати пильність. Це було для мене справжнім уроком. У країні Темпест з’явилася нова жителька, і вона була небезпечнішою за склад із порохом.

    ***

    Закінчивши із її знайомством, ми пішли в їдальню. Їжа вже була в дорозі, і головною сьогоднішньою стравою було карі.

    Якщо бути відвертим, це була страва, яка максимально імітувала карі. Ми виявили траву, яка була достатньо схожа на дикий рис, і зараз ми працювали над її вдосконаленням. Зараз вона не була надто поживною, і, безумовно, не мала дуже гарного смаку, але карі вміє приховувати таке, отже, результати виявилися досить непоганими. За це я мав подякувати кулінарним здібностям Шуни. Якби ми могли зрозуміти, як вирощувати справжній білий рис, я думаю, це було б класикою, але так чи інакше, це працювало. У нас також був псевдо хліб наан в індійському стилі, тож ви могли вибрати його, якщо хотіли.

    Кулінарія в цьому місті була результатом тривалого процесу проб і помилок. На той момент у нас був запас рецептів, але без цукру відтворити страви, які я знав на Землі, було складним завданням. У мене були монстри, які нишпорили в лісі у пошуках всього, що нагадувало цукрову тростину. Там також могли бути рослини, які зберігали цукор у своїх коренях, як-от цукрові буряки чи щось подібне, тому я попросив наших патрульних повертатися з якомога більшою кількістю різних видів рослин. Мені було достатньо лише одного зразка, щоб провести Аналіз та Оцінку для з’ясування вмісту рослини, і з часом я міг витягнути з неї справжній цукор.

    Мілім, безперечно, сподобалася їжа. Я зрозумів, що вона, мабуть, має досить дитячий смак у їжі, тому я попросив Шуну додати ще трохи фруктового соку в її карі, щоб зробити його солодшим. Судячи з того, як вона швидко з’їла свою порцію, я гадаю, що зробив правильний вибір.

    — Ваууу!! Я так давно не їла чогось такого смачного! — Шуна усміхнулася, подаючи їй другу порцію. Це була мила маленька сцена. Однак її зіпсувала Шіон своїм зауваженням.

    — До речі, пане Рімуру, мені стало цікаво, що за подарунок ви подарували леді Мілім за межами міста?

    Ерх.

    «О Боже, Шіон, чому ти раптом вирішила це згадати?»

    — Ні! Ти не можеш його отримати! Ця банка моя!

    Мілім негайно прибрала свою банку з медовими краплями з поля зору. Вона могла просто заховати його в просторовому сховищі, але ні.

    — О, не хвилюйтеся, леді Мілім. Ніхто взагалі не думає про те, щоб брати ваші речі, — сказала Шуна, посміхаючись.

    «Так, я теж на це сподіваюся». Ніхто в місті не був самогубцем, щоб спробувати це зробити. Як тільки вона зрозуміла, що її меду нічого не загрожує, вона посміхнулася і продовжила їсти — настільки безтурботно, що можна було почати сумніватися, наскільки справжньою вона була повелителькою демонів, якщо взагалі була.

    Мілім не була справжньою проблемою. Проблема полягала в тому, що тепер люди знали про мій секретний запас меду.

    — Знаєте, — продовжила Шуна, — останнім часом я почала відчувати тут досить ароматний запах. Я думала, що це від вас, леді Мілім, але, можливо, так пахне те, що дав вам пан Рімуру…

    Лайно. Мені не подобався її допит. Це було погано. Соей відвернувся, удаючи, що не бере участі в цьому, а Бенімару вже дивився на всіх з цікавістю. За столом сиділо шестеро з нас: Бенімару, Соей, Мілім, Шуна, Шіон і я. Шуна була єдиною, хто не була там під час моєї конфронтації з Мілім, тому я не міг пояснити це.

    Ах, така була моя доля, мабуть. Я сподівався приховати це до тих пір, поки ми не зможемо виробляти його масово, але, ну що ж. Я вийняв трохи меду з кишені і наповнив неподалік чашку.

    — Добре, отже, це називається мед. Я отримав його як заміну цукру, але поки що я не можу виробляти його у великій кількості, тому я не можу дати вам всім запас.

    Я сказав усім зачерпнути трохи пальцями і скуштувати.

    — Ах…?!

    Обличчя обох дівчат були враженими. Соей лише підвів одну брову, а Бенімару дивився на мене з очікуванням, сподіваючись на більше. Мілім, звичайно ж, теж набрала трохи собі, хоча я і не запрошував її. У тебе вже є свій мед, жадібна нахабо!

    — Отже, як ви бачите, мед дуже солодкий на смак, але він також має лікувальний ефект. Фактично, він може вилікувати майже будь-яку хворобу, але іноді до нього може бути домішана отрута, тому виготовляти його потрібно дуже обережно. Це не проблема, якщо це роблю я, але все ж.

    — І ви думаєте, що ми зможемо виробляти його більше?

    — Наразі, ні. Я можу зробити лише одну чашку меду на тиждень. Якби я досить сильно натиснув на Апіто, можливо, ми змогли б збільшити цю кількість до трьох чашок, але у цьому не було нагальної потреби, тому я не зробив цього. Я хочу провести більше досліджень щодо його складу, щоб оцінити його як лікарський засіб, тому наразі у мене майже немає запасу для їжі.

    Це не була брехня. Мій навик Аналіз та Оцінка сказав мені, що це були ліки високого класу. Рідкість рослин, з яких ми його добували, безсумнівно, означала, що в ньому було безліч дивовижних корисних властивостей.

    — Так. Нектар, який ми збирали з вуликів великих медоносних бджіл, просто не зрівняється з цим. Як підсолоджувач, він був досить розчаровуючим.

    Шіон кивнув. Вона завжди знала про такі речі, навіть якщо це не стосувалося безпосередньо кулінарії. І вона мала рацію — нектар гігантських медоносних бджіл був більш отруйним, ніж солодким, тому він був непридатним для їжі. Я подумав, що зможу проаналізувати його та витягнути з нього щось пристойне, але приборкання гігантських медоносних бджіл усе одно здалося мені досить складною справою.

    — Якби ми змогли підготувати для них відповідний сад і дозволити їм користуватися територією, я думаю, що ми могли б отримати від них досить пристойний мед.

    — Ви так думаєте? — сказала Шіон, нарешті побачивши речі по-моєму.

    — Ви сказали, що це може бути заміною цукру, — запитала Шуна, явно зацікавлена цим. — Чи справді цукор такий солодкий?

    Я бачив, як Мілім і Шіон нашорошили вуха від цього запитання.

    — Це так. У нього немає ніякої лікувальної цінності, але він такий солодкий, що люди стають буквально залежними від нього. Ви можете використовувати його у їжі, у напоях; у всіх можливих областях. Ми зможемо створювати набагато більше страв, ніж раніше, якщо ми його матимемо, — пояснив я.

    — А, зрозуміла. У такому випадку я зроблю так, щоб ми з завтрашнього дня присвятили всі свої зусилля для відкриття цього цукру. Шіон…

    — Так, пані Шуно. Обіцяю вам, я покладу своє життя на те, щоб відкрити для всіх нас цю солодку рослину!

    — Так! Дуже добре!

    Три дівчини ствердно кивнули одна одній. Я хотів запитати, чому вони вирішили покласти своє життям за це (і з якого часу вони стали найкращими подругами?), але зараз це було не важливо. Я останній раз лизнув мед, який залишився, переконаний в тому, що у нас скоро з’явиться справжній цукор.

    Завершивши вечерю, я направив їх усіх до купальні, моє головне досягнення. Купальня, зроблена з найкращого мармуру гномів, була наповнена вдень і вночі до країв водою з гарячого джерела, готовою до використання у будь-який час.

    Мілім приєдналася до нас, покірно слідуючи за Шуною та Шіон. Зазвичай я безтурботно стрибав у купальню з усіма ними у формі слизу, але сьогодні це точно не вдасться. Вона була б щасливіша наодинці з іншими дівчатами, і крім того, мені потрібно було обговорити деякі речі з ограми, коли Мілім не буде поруч.

    Тож я пішов до нашого залу для зустрічей і розповів людям, які там зібралися, події дня.

    — Боже… Я не знаю, що сказати. Я ніколи не очікував, що лорд демонів прийде сюди за власним бажанням, — сказав Ріґурд, хитаючи головою.

    Я міг зрозуміти його позицію. Я сам ніколи не думав, що це станеться.

    — Що ж, я думаю, все буде добре, — сказав я. — Вона пообіцяла принаймні не влаштовувати тут жодних бійок. Не без мого дозволу.

    Я не був у цьому впевнений, але в мене не було іншого вибору, як довірятися їй у цьому.

    — Можливо… але чи не варто нам більше турбуватися про те, як відреагують інші лорди демонів? — заговорив Кайджін. Хакуро та Бенімару кивнули на це.

    — Що ви маєте на увазі? — чесно запитав я.

    — Ну, крім Мілім, є ще кілька лордів демонів, і всі вони працюють за заплутаною системою стримувань і противаг. Ви з леді Мілім щойно оголосили одне одного союзниками на публічній площі, і це фактично означає, що це місто перебуває під захистом Мілім, повелительки демонів. І зазвичай, я вважаю, це було б неймовірно добре, але…

    — …Пане Рімуру, ви лідер Великого Альянсу Лісу Джура та правитель Федерації Джура-Темпест, — втрутився Хакуро. — Я припускаю, що сьогоднішні дії в очах інших лордів демонів означатимуть, що Ліс Джура уклав союз із самою Мілім.

    — Так! — додав Бенімару. — Це означає, що Мілім, яка майже не має власних підданих, раптом отримала набагато більшу силу, яка її підтримує. Це розхитає основу поточного балансу влади серед лордів демонів. Я боюся, що один неправильний крок, і весь ліс може стати об’єктом великої війни.

    «Хм. Так, я визнаю, що не дуже сильно над цим замислювався, але я припускаю, що мої рішення можуть вплинути на весь ліс, так? Але…я маю на увазі…»

    — На практиці жоден із нас не зміг би зупинити леді Мілім, навіть якби ми захотіли, чи не так?

    Ріґурд висловив свою думку, і він був правий. Навіть якби ми всі разом зібралися, у нас ніколи не було б шансів. Це не залишило нам нічого, окрім пасивного підходу — чекати, поки їй набридне і вона піде.

    — На жаль, — сказав Бенімару, — її сила знаходиться на зовсім іншому рівні, ніж наша. Немає сенсу обговорювати, чи зможемо ми перемогти її чи ні. Ми всі давно вже були б мертвими, якби не винахідливість пана Рімуру.

    — Точно. Якщо інші повелителі демонів будуть протистояти їй, я вірю, що у нас більше шансів проти них, ніж проти неї. Мілім, повелителька демонів — ходяча катастрофа.

    Соей кивнув на щирі почуття свого товариша.

    Це значною мірою вирішило це питання. Більше нічого не можна було зробити, і все. Тож як наразі поводитися з Мілім…?

    — У такому разі я проголошую, що ми повинні залишити повсякденний нагляд за леді Мілім її… ем, найкращому другові, пану Рімуру. Усі згодні?

    — Так!

    Що?! «Чорт, Бенімару!» Але до того, як я встиг подумати, було вже пізно. Я звик до того, що зазвичай передаю пас комусь іншому, а цього разу вони зробили це зі мною.

    — Крім того, — сказав Хакуро, — леді Мілім одна з найстаріших і найсильніших повелителів демонів. Лорд, до якого ми ніяк не можемо бути ворожими, якщо можна так сказати. Ми нічого не можемо зробити, щоб вирішити цю проблему, тому дозволимо пану Рімуру впоратися з нею.

    «Спосіб вбити кіл у груди». Я не думав, що вона була настільки небезпечною, але так тому і бути. Я зітхнув. Здається, ніхто більше не знав, як заслужити прихильність Мілім, і оскільки я, очевидно, був генієм у поводженні з дітьми, здається, на мені лежав обов’язок їм допомогти. Тепер у нас була мовчазна, але непохитна угода, що повелителька демонів Мілім буде моєю проблемою.

    Коли Мілім виходила з ванни, вона вже виглядала сонною. Здається, вона була у захваті — у цьому світі існувало мало купалень, де можна було б поплавати, тому я не міг її у цьому звинувачувати. Мені казали, що більшість людей обходилися короткими зануреннями у холодну воду, і навіть знать була обмежена гарячою водою у тісних маленьких ваннах. За умови, що ви жили в досить багатій країні, щоб дозволити собі власну ванну, що не завжди було так.

    Щоправда, я був вибагливий, коли будував цю купальню. Егоїстично з мого боку, я знаю, але вона перетворилася на чудовий заклад. Якщо людям подобалося нею користуватися, я не міг бути щасливішим.

    Я попросив Шуну відвести Мілім до гостьової спальні і покласти її спати. Тут не було ліжок у західному стилі, лише псевдо-татамі та матраци-футони на підлозі. Я хвилювався, що вона матиме якісь скарги з цього приводу, але це не стало проблемою. Вона відразу заснула, виглядаючи затишно, як жучок.

    Це був перший день і ніч повелительки демонів у Темпесті, і, загалом, все могло закінчитися набагато гірше. Звичайно, вихор, який вона підняла, тільки починався.

    ***

    Наступного ранку ми були зайняті як бджоли.

    По-перше, розбудити Мілім зі сходом сонця було нелегко…

    — Чому повелитель демонів має прокидатися так рано?! — бурчала вона.

    Нам вдалося її підвести і одягнути. Її поточний наряд був занадто відкритим, тому ми підготували для неї інший одяг напередодні – простий наряд із того, що у нас було під рукою, але вона була настільки привабливою, що виглядала красиво у будь-чому.

    — У цьому важко рухатися.

    — О, справді? Але виглядає гарно. Це ж краще для тебе, чи не так?

    Я витратив певні зусилля, щоб її заспокоїти, і її настрій миттєво покращився.

    Нарікань не було. Діти іноді можуть бути такими простими.

    Далі був сніданок. Щось схоже на хліб, фруктове варення та молоко — охолоджене молоко від корів-оленів. Я розповів людям про те, яке смачне коров’яче молоко, і молоко від корів-оленів було дуже схожим на нього. Плюс гарячий овочевий суп.

    Для варення використовували фрукти, проварені, охолоджені, а потім закриті в охолоджені банки. У ньому не використовувався додатковий цукор, і я не був до кінця впевнений, що це були за фрукти, але це був домашній рецепт Шуни, і воно було трохи солодшим, ніж я очікував. На мій смак воно було більше кислим, ніж солодким, але в світі, де так бракує солодкої їжі, це все одно було рідкісною розкішшю. Більшість людей у місті просто снідали хлібом і овочевим супом, що залишився, тож варення, так би мовити, призначалося більше для почесних гостей.

    — Ваууууу!! Це неймовірно! — Мілім хлипнула, коли їла. Радий, що їй сподобалось. Я дивився, як вона їсть, і думав над кількома речами.

    Я не був особливо проти, щоб на мене розраховували щодо питань, пов’язаних з Мілім, але чи повинен я поводитися з нею як зазвичай? Більшість моєї роботи по місту полягала в інспекції — перевірках будівельних майданчиків, полів під час їхньої обробки, майстерень з виробництва зброї, наших продовольчих складів. Я обговорював різні речі з керівниками кожного місця та визначив наший майбутній напрямок.

    Якщо в місті трапилася якась біда, я іноді приїжджав вирішувати її. Оскільки всі ці раси жили в одному просторі, нам потрібні були правила, яких кожен повинен був дотримуватися. Одна справа, коли ми були лише селом чи селищем, але зараз ми були федерацією з населенням у десятки тисяч людей, і верховенство права було важливішим, ніж будь-коли. У мене не вистачало часу, щоб самостійно приймати купу законів, тож місто досі більшою мірою керувалося загальними правилами. Таким чином, якщо виникала розбіжність у думках або виникала якась інша суперечка, я залишався, щоб прийняти остаточне рішення.

    На щастя, Ріґурд та решта мого персоналу вирішували більшість проблем за мене, тому я не чув про них, якщо вони не були досить серйозними. Мені здавалося, що це було зроблено навмисне — вони стежили, щоб мене не турбували просто так, якщо тільки це не щось важливе. Дивно було бачити, наскільки добре ці монстри могли співпрацювати один з одним. Я впевнений, що у кожного були свої претензії, але тепер у нас була культура, де замість того, щоб вирішувати справу фізично, вони дозволяли мені судити.

    На сьогодні, принаймні, не було жодної з цих проблем. Коли вони виникали, мені повідомляли про них принаймні за тиждень, даючи мені час вислухати обидві сторони, а всім іншим – час, щоб зібрати докази тощо. Це означало, що єдиною запланованою зустріччю на сьогодні була швидка зупинка у Ґабіла.

    Я наважився кинути швидкий погляд на Мілім. Чи можу я взяти її до печери? Тепер вона була заповнена цінними лабораторними інструментами та експериментами Вестера — свого роду федеральним дослідницьким центром.

    Раптом мені спала на думку гарна ідея. На Мілім все ще був тимчасовий одяг. Якщо її перебування тут затягнеться, нам потрібно буде підготувати для неї кілька нарядів. Що означало…

    — Агов, Мілім, коли ти закінчиш їсти, хочеш піти замовити собі одяг на замовлення?

    — Нащо? Цього хіба не достатньо?

    — Тобі, ймовірно, знадобиться більше одного наряду. Крім того, я думаю, що ти будеш виглядати набагато краще в чомусь симпатичнішому.

    — Що? У тебе є гарний одяг?!

    — Звичайно. Ти можеш вибрати все, що тобі сподобається.

    — Чудово! Аа, мені варто було знати, Рімуру! У цьому місті є все! — з моменту, як я це запропонував, вона вже танцювала на своєму місці.

    Чудово. Це має виграти мені трохи часу. Потрапивши в цей лабіринт магазину одягу, легко можна було провести там півдня, не помічаючи цього. Я відчув це на собі, коли приміряв одяг один за одним, як лялька для гри в переодягання. Більшість дизайнів були створені для «веселого» вигляду, так що я впевнений, що Мілім знайде те, що їй сподобається.

    — О, леді Мілім вибиратиме собі одяг? Я б з радістю приєдналася.

    — Так, якщо можеш, Шуно? У мене є справа в печері, тому повідом мені через Спілкування Подумки, якщо щось виникне.

    — Звичайно.

    — О, ти не йдеш, Рімуру?

    — Ем, ну, у мене вже є кілька нарядів, тому я повернуся, коли ти вже будеш готова, Мілім. Так що ти можеш обрати собі, що захочеш і налаштувати його під свій розмір. Ти навіть можеш замовити собі новий одяг.

    — Оо! Зрозуміло!

    Чудово. Щойно вона почула магічну фразу «новий одяг», її інтерес миттєво спрямував її у тому напрямку. Це має утримати її від бунту або геноциду під час моєї відсутності на деякий час.

    Після сніданку вона пішла зі Шуною до виробничого цеху. Тепер мені потрібно було закінчити свої справи.

    ***

    Я попрямував до Запечатаної Печери разом із Кайжіном.

    — У тебе все добре після вчорашнього? — запитав я Ґабіла, який мене чекав. Він виглядав непогано, але вчорашній удар лорда демонів міг призвести до різноманітних наслідків.

    — Немає проблем, пане! — відповів він із щирим сміхом. — Я надзвичайно впевнений у міцності свого тіла!

    Він також поводився як завжди. Я зітхнув із полегшенням, коли Вестер обережно підійшов до мене.

    — До речі, пане Рімуру, я надав звіт королю Газелю. Сподіваюся, все було добре?

    Він мав на увазі повідомлення про Мілім. Вчора я попросив його надіслати повідомлення. У нашій угоді з Дваргоном була умова про надання будь-якої підтримки, якщо когось із нас спіткає небезпека, і це безумовно враховувалося. Насправді Дваргон мало що міг зробити, але було б ввічливо принаймні повідомити їм про це та підготуватися до найгіршого.

    — Не проблема. Чи працював нормально комунікаційний кристал?

    — Так. Він майже одразу зв’язав мене з королем Газелем. Все, що я сказав йому, це те, що повелителька демонів Мілім напала і що ви впоралися з цим, пане Рімуру, але чи цього достатньо?

    Я міг зрозуміти занепокоєння Вестера. Цей стислий звіт, ймовірно, викликав хаос у Королівстві Гномів, і вони намагалися зібрати будь-яку інформацію. Ймовірно, Вестера завалили запитами про додаткову інформацію.

    — Ну, ми обговорили це вчора ввечері, і було вирішено, що я буду піклуватися про Мілім. Єдиний висновок, до якого ми дійшли, полягав у тому, що, ем, зараз ми нічого не можемо зробити. Я нічого не можу зробити, окрім як попередити його, але я подумав, що це найкраще що я можу зробити. Якщо в них є якісь хороші ідеї, я буду радий їх почути.

    — Так, я впевнений. Наскільки я розумію, повелителька демонів Мілім — це клас, який перевищує всі інші…

    — Дійсно, — додав Ґабіл. — Найсильніша у світі, наскільки я знаю.

    Хах. Відома настільки, що навіть ці двоє про неї знають? Хакуро зазначив, що вона найстаріша і найсильніша з лордів демонів, так що Ґабіл не брехав.

    Але можливо, так було навіть краще, в залежності від того, як на це поглянути. Якщо кожен лорд демонів був таким монстром, то немає шансу, що я коли-небудь виконаю свою обіцянку Шізу і вб’ю її ворога. Те, що Мілім мала таку виняткову силу, означало, що, можливо, у мене все-таки є шанс позбутися звичайного лорда демонів. Ця думка трохи підняла мені настрій.

    Незважаючи на пасивний характер нашого поточного підходу, можливо, ми справді матимемо кращі шанси протистояти решті з них. Принаймні, з цим погодилася моя команда.

    Проте немає сенсу хвилюватися про це цілий день. Я міг подумати про політику лордів демонів пізніше. Зараз я хотів запитати про цілюще зілля.

    — Так, у вас є звіт?

    Ґабіл кивнув і почав пояснювати свій поточний статус з Вестером. Згідно з ним, вчорашнє зілля було останнім з того, що Вестер зробив. Це було щось зовсім відмінне від того, які він намагався зробити за допомогою технології гномів, як він сказав.

    Зілля, яке я виробляв у своєму тілі, було результатом 99-відсоткової екстракції трави гіпокут. Випий її, чи побризкай нею — воно чудово спрацює будь-яким чином. Тим часом, гноми могли досягти лише 98-відсоткової чистоти в найкращому випадку, і цей один відсоток значно змінював продуктивність.

    Офіційна назва магічного еліксиру, який створював я — Повне Зілля, яке повністю зцілює будь-який тип травми або поранення, навіть відновлює ампутовані частини тіла, такі як руки та ноги. В цьому світі є багато способів втратити їх: чи були вони відкушені монстром чи відбиті магічним ударом, а це зілля могло повністю відновити їх. Тут вже йшлося про магію.

    За словами Великого Мудреця, все це стало можливим, тому що моє зілля могло зчитувати генетичну інформацію з тіла для регенерації кінцівок — доки суб’єкт не народився таким, усе можна було вилікувати.

    Тим часом те, що могла зробити гномська технологія, називалося Високим Зіллям. Це була першокласна суміш, здатна вилікувати навіть серйозні травми, але навіть вона іноді не могла повністю відновити певні рани — і точно не могла постійно відновити втрачені частини тіла. Я припустив, що це тому, що зілля було недостатньо чистим для того, щоб повністю зчитувати всю необхідну біологічну інформацію. Воно може впоратися з більшістю травм, але не може досягти досконалості — ось у чому різниця.

    Гіпокут, який ми тут вирощували, був такої ж якості, як і природні рослини. Іншими словами, найкращої якості. Отже, будь-яка різниця у якості отриманого зілля була суто результатом проблем виробництва.

    — Знаєш, я вважаю, що Вищого Зілля було б достатньо, у більшості випадків…, — сказав Кайджін, почухавши голову. Він мав рацію. Уже тут, у цій печері, вони відтворили найкраще, що гноми могли зробити на своїй батьківщині.

    — Можливо, — відповів Вестер, — але послухайте, пане Кайджіне: як тільки вчений розуміє, що можна досягти ще кращого, він відмовляється йти на компроміси, доки не досягне цього!

    Коли він дізнався, що моє зілля може робити, він захотів досягти цього самостійно. Що призвело до того, що ми бачили вчора.

    — Зілля, яким я користувався вчора, нічим не поступалося власному зіллю пана Рімуру. Якщо дозволите мені таку зухвалість, то я скажу, що цього разу ми досягли успіху, — навіть Ґабіл був упевнений у цій партії ліків.

    — Дозвольте мені їх оцінити, — сказав я, запускаючи Аналіз та Оцінку на флаконі, який мені дали.

    [Отримано. Ці ліки еквівалентні Повному Зіллю.]

    «О. Чудово! Вестер справді це зробив».

    — Чудово, Вестере, це точно Повне Зілля.

    — Хааа! Я зробив це!!

    — Чудова робота, пане Вестере. Я вдячний, за допомогу вам.

    — Так, непогано, Вестере. Я завжди вважав, що ти найкраще підходиш для такої дослідницької роботи.

    Коли Вестера майже охопили емоції, Ґабіл і Кайджін дали йому своє благословення.

    Боже, я не думав, що він справді зможе це зробити.

    — Я не зміг би цього зробити без тих підказок, які ви мені дали, пане Рімуру, — сказав Вестер, повертаючись до мене.

    Боже! Я насправді нічого не зробив. Усе це було результатом його зусиль, тож я не хотів несправедливо приписувати собі його заслуги. Я просто висловив йому свої думки, от і все. Мені не здавалося, що робочий процес Вестера сильно відрізнявся від роботи, яку я виконував у своєму тілі. Задіяна кількість трохи відрізнялася, але я вважав дивним, що він побачив набагато більше, ніж я.

    Мої міркування полягали в тому, що це було якось пов’язано з тим, як зілля реагувало на атмосферу навколишнього середовища. Робочий простір усередині мого шлунка був повністю вакуумним, вільним від сторонніх домішок та інших речовин, і я подумав, що це дозволяє мені виконувати найповнішу екстракцію. Той факт, що навіть так чистота зілля складала лише 99-відсотків, я пояснив тим, що отримана рідина має високу реакцію на частинки в повітрі.

    Я пояснив це Вестеру, і він сприйняв це серйозно. Це були лише мимовільні думки з мого боку, але Вестер повірив у мене та провів відповідні експерименти — і, я думаю, саме це призвело до цього Повного Зілля, яке зараз було переді мною.

    Що було чудово і все таке. Але знаєте, не все було чудово.

    — Б’юся об заклад, що це може стати величезним джерелом доходу для Темпеста, якщо ми продамо його, Kaйджіне. Що ти думаєш?

    Він трохи подумав, а потім похитав головою.

    — Ой, це може бути важко, босе. У всякому разі, цей матеріал занадто хороший. Рівень чистоти настільки високий, що це не те, що можна використовувати бездумно, розумієте? Така якість, можливо, буде корисною лише для авантюриста класу героя час від часу…

    Вестер погодився.

    — Цілком вірно, боюся. Я радий, що це призвело до найкращої якості, яку тільки можна знайти, але з точки зору продажу? Я не зовсім впевнений, що ринок до цього готовий.

    «Так на біса ми це робили?» Я стримався, щоб не втрутитися. Але, подумавши про це, можливо, я весь цей час помилявся. Я думав, що ми можемо зробити це зілля головним продуктом міста, але Вестер і Ґабіл бачили його радше як зілля останньої надії, так би мовити.

    — І все ж, пане Рімуру, у Королівстві Гномів не так багато освічених лікарів. Є алхіміки, які здатні змішувати сполуки разом, але рідко хто заробляє на життя продажем Вищого Зілля. Ліки, які можна побачити на ринках, насправді є Нижчим Зіллям, які виготовлені шляхом розведення Вищого Зілля водою. Однак у магазинах це називають просто зіллям. Таким чином…

    Вестер, мабуть, помітив моє розчарування. Послухавши його, насправді все було досить просто. Природно вирощений гіпокут був рідкістю.

    Ви майже ніколи не побачите, щоб його купували чи продавали на базарі. Були деякі доброзичливі ботаніки, які вирощували його самі, але навіть вони могли зібрати лише дуже невелику кількість. У цьому плані наш проект масового виробництва був абсолютно чужим поняттям. Тому навіть розбавлене зілля вважалося рідкістю.

    Натомість Вестер запропонував таке:

    — Можливо, ми могли б домовитися з королем Газелем, щоб вони прийняли від нас доставку Нижчого Зілля для продажу там? Я припускаю, що він захоче, щоб ми взяли кількох виробників ліків, які працюють у Королівстві Гномів в обмін, але…

    — Так, це може спрацювати, босе. Якщо вони залишать виготовлення та продаж зілля нам, вони зможуть просто купити все, що їм потрібно для власних цілей. Насправді це може бути причиною їхнього запиту на обмін технологіями.

    Кайджін мав рацію, і мене це влаштовувало. Вони з Вестером почали розмову між собою, придумуючи, як найкраще переконати Газель у цій ідеї. Важко було повірити, що вони нещодавно посварилися, враховуючи, як добре вони ладнали зараз. Глибоко в душі, вони, мабуть, дивилися однаково на багато речей. «Добре», — подумав я.

    Очевидно, одне Повне Зілля можна було розбавити до сотні Нижчих Зілль. Якщо ця ідея набере обертів, вона може стати досить прибутковим джерелом доходу. Але особливо поспішати не варто. Я не хотів завдати шкоди інтересам Королівства Гномів. Нам доведеться все вирішити, щоб ми обидва виграли від угоди.

    Тож я вирішив поки що залишити цю тему і пішов із зустрічі.

    ***

    Дружелюбність нашої розмови змусила мене залишитися довше, ніж я планував. Було трохи за полудень, але я був упевнений, що гобліни в майстерні вже зайнялися переодяганням Мілім, граючи з нею, як з лялькою, тому я вирішив забрати її. Їжа в Темпесті видавалася зранку і ввечері, але якщо вона захоче, я міг дати їй ще щось у проміжку між прийомами їжі.

    У той момент, коли я вийшов із магічного кола, вже розгорталася сутичка. Лунали крики, скандальні вигуки, і величезний стовп вогню піднімався з ділянки у центрі міста, яка ще не була забудована. Це було досить жахливе видовище. На щастя, не було жодних пошкоджень і робітники, що були поблизу, не потрапили в епіцентр того, що там сталося.

    Соей, усвідомивши, що я вже тут, підійшов до мене.

    — Що сталося?

    — Ну, що ж…

    Він швидко розповів мені, але як тільки я прийшов на місце, мені було легко зрозуміти, що сталося. Поки я йшов до печери, до міста завітав ще один відвідувач — той, хто був дуже розлючений Мілім.

    Мене привели до центру, де я знайшов Шуну, Шіон, Бенімару, Хакуро та Ріґурда з кількома іншими хобгоблінами. На обличчі Ріґурда був важкий синець; напевно хтось його вдарив.

    — Що трапилося, Ріґурде? З тобою все гаразд?

    — Ах, пане Рімуру! Це ніщо для мене!

    Це була лише вистава; пошкодження, очевидно, були досить серйозними. Я дав йому трохи зілля і повернувся туди, звідки всі спостерігали.

    — Він дістав тебе?

    — Так, мілорде…

    Мені не потрібно було перевіряти, але я все одно це зробив. На землі лежав темноволосий народжений магією, якого, мабуть, побила Мілім. Його обличчя було перекошене від болю, а язик висовувався із закривавленого рота. Він здавався живим, але нерухомим, його очі закотилися в череп. Навколо нього були його підлеглі, які застигли від жаху, не знаючи, що робити.

    Лежачий народжений магією був одягнений у вишуканий одяг чорного кольору і якийсь досить дорогий на вигляд обладунок.

    Згідно зі звітом Соея, він працював на лорда демонів Каріона, і Соей поспішив на місце події після того, як розпізнав зловмисника, лише для того, щоб знайти цього народженого магією та його групу, яка спускалася на пустир із небес.

    Ріґурд взявся за нього першим, оскільки мене не було поруч, а потім ситуація загострилася. Ще до того, як Соей зміг усвідомити ситуацію та доповісти мені про це, усе вже сталося.

    — Прошу вибачення за те, що не повідомив вас раніше, — сказав він мені, але я не міг знайти у його діях багато недоліків.

    По-перше, народжений магією почав із самостійної екскурсії містом, обходячи його навколо, як потенційний завойовник. Саме тоді з’явився Ріґурд, і народжений магією мав сказати йому:

    — Я Фобіо! Ікло Чорного Леопарда! Один із трьох лікантропів лорда Каріона та найсильніший з усіх в Альянсі Воїнів Володаря Звірів! Яке гарне місто — справді гідне того, щоб бути під владою самого Володаря Звірів, чи ви не згодні?

    — Ви, мабуть, жартуєте…, — це все, що встиг сказати Ріґурд, перш ніж отримав удар без подальших коментарів. Відвідувач не використав усіх сил, зробивши травму просто серйозною, а не критичною. Соей вважав, що він надзвичайно сильний народжений магією і, як він сказав, удар у повну силу зміг би вбити Ріґурда на місці. Трохи складно в це повірити, враховуючи те, як безпорадно він зараз лежав на землі, але все ж. Проте чому він лежав на землі? Все просто.

    Помітивши присутність Фобіо, Ікла Чорного Леопарда, чи як його там, Мілім полетіла туди, і побачивши, що Ріґурд лежав на землі, вона розлютилася. Фобіо поспішно відповів навиком, який він назвав Вибуховий Удар Ікла Пантери, хоча ніхто не знав, що це мало бути — здається, сила волі Мілім відхилила його та відправила в небо.

    Це був той стовп полум’я, який я бачив, і уламки від нього спалили миле плаття, яке вона щойно одягла. Більше не в змозі стримувати свій гнів, Мілім вдарила кулаком у живіт Фобіо, і ось ми підійшли до поточної сцени, яка розгорнулася переді мною.

    То що тепер…?

    — Ах, Рімуру! Цей виродок поводився так, ніби він тут головний бос, тож я поставила його на місце!

    Тепер Мілім помітила мене і, здається, вона пишалася собою. Вона чекала на компліменти. Чи варто мені підіграти? Він це почав, так, але я поки що не хотів розпалювати конфлікт з іншим лордом демонів. Я ніколи раніше не чув імені Каріон, і навіть гадки не мав, якою силою він володів. Але ми щойно побили одного з його людей і більше не могли сказати, що ми не беремо в цьому участі.

    «Прокляття. Тільки відведеш від неї очі на мить — і всі ці головні болі, які вона мені завдає».

    — …Ти ж обіцяла мені, що не будеш спричиняти переполох без мого дозволу?

    — Ге?! Емм, я, це… Це, це інше! Він не з цього міста, так що все гаразд! Правда!

    — Ні, не гаразд! Але все ж ти допомогла захистити Ріґурда. Ми просто залишимо тебе сьогодні без обіду і вважай, що ми квити…

    — Ти жорстокий! Це так жорстоко! Вууууу!

    Отак можна створити собі проблеми, якщо потурбуєш мене, а я тільки думав про обід. Взагалі мені не треба було їсти, і, мабуть, Мілім теж. Що за ненажерлива повелителька демонів.

    — Дідько, це все через нього! Цей Каріон порушив свою обіцянку… Який негідник! Одного удару не достатньо, дайте мені ще раз вдарити його…

    — Почекай, почекай, почекай!

    Мені довелося підскочити, щоб Мілім знову не вдарила Фобіо. Його люди стали білими, як аркуш паперу, перелякані її жорстокістю.

    — Дивись, може ми підемо кудись ще? — просив я Мілім, коли вона кричала.

    Це справді перетворювалося на пародію, тому я вирішив спробувати поговорити про це подалі від місця бійки.

    ***

    Ми знову опинилися в старій залі засідань. Вони щойно закінчили знімати мірки з Мілім і почали готувати для неї щось нове, коли все це сталося, тому її одяг швидко замінили.

    Я не хотів балувати її, але ми все одно подали їй обід. Частково це сталося через те, що вона розкрила кілька цікавих речей під час свого плачу, і я хотів про це розпитати. Вона із задоволенням гризла бутерброд, знову у гарному настрої, так що для мене все було добре.

    Але зал був охоплений напругою. Мілім була майже єдиною, на кого це не вплинуло. Вона точно виправдовувала своє ім’я «демона», шукаючи проблеми, коли мене не було поруч. Можливо, це сталося б, навіть якби Мілім тут не було, але це все одно не було б так складно.

    …Ну, немає сенсу зациклюватися на минулому. Майбутнє було важливішим.

    — То для чого ви всі тут? — сказав я, оцінюючи Фобіо, який тільки що отямився.

    — Гмм! І я маю відповісти тобі, нікчемному, народженому магією? — Бенімару та Шіон люто зиркнули на нього. Я жестом попросив їх зберігати спокій, і вони неохоче залишилися там, спостерігаючи за розвитком подій.

    Тут були лише Ріґурд, Бенімару, Шіон і я разом із Мілім. Фобіо мав із собою трьох своїх підлеглих; ми не стримували його чи щось подібне, можливо, тому він виявляв до нас таке ставлення. Я подумав, що краще зблефувати для кращого ефекту.

    — Називай мене нікчемою, якщо хочеш, але я точно сильніший за тебе. Крім того, я порадив би тобі просто відповісти мені на кілька запитань. Я не знаю цього хлопця Каріона, але залежно від того, як ти поводитимешся зі мною, можливо, йому доведеться відповідати перед нами незабаром, гаразд? Думаєш, ти готовий нажити собі ворогів із цілим Лісом Джура?

    — Ха! Ну подивіться ви! Найважливіший слиз у світі, еге ж? І все це місто виконує накази такої нижчої істоти? Яка купка слабаків тут живе. І тільки тому, що ти трохи подобаєшся леді Мілім не задирай носа, хлопче.

    Народжені магією, як і монстри, мали тенденцію збігатися до того, хто був найсильнішим серед них. Якщо я реагуватиму на всі ці насмішки, це лише мене втомить.

    Безперечно, цей хлопець був сильним — одним із Трьох Лікантропів, так званий Ікло Чорного Леопарда. І навіть без усієї цієї бравади я міг сказати, що він може похвалитися неабиякою кількістю магічної енергії. Можливо, він не зрівняється з Мілім, але, ймовірно, він був сильніший за Бенімару чи Шіон. Навіть у мене були б проблеми трохи раніше, хоча і не з Орком Катастрофи, що зберігався зараз у моєму шлунку.

    Це був могутній народжений магією, гідний того, щоб бути класифікованим як лорд суб-демонів. Я був майже впевнений, що сильніший, але не поспішав перевіряти це. Це лише ускладнить ситуацію, а перемога нічого не дасть.

    Це може навіть викликати гнів у того хлопця Каріона; скоро у нас може розв’язатися справжня війна. Я хотів уникнути цього, тому мені довелося застосувати свої соціальні навички, щоб отримати від нього певну інформацію.

    — Нижча істота? — Мілім, закінчивши їсти свій бутерброд, знову підвищила голос. — Ти думаєш, що можеш так насміхатися з мого друга?

    Вона була, як склад боєприпасів; вона сама по собі була вибуховою. Не встиг я навіть почати розмову, як у мене виникло передчуття, що вона все зіпсувала. Але я навчився мати з нею справу. Замани її їжею, і її було легко заспокоїти.

    — Почекай, Мілім. Якщо ти зробиш щось ще, я серйозно позбавлю тебе вечері, гаразд?

    — Г-гаразд. Я буду поводитися добре, я обіцяю.

    Чудово. З огляду на це, настав час почати допит.

    — Добре. По-перше, ти маєш рацію; Я слиз. Але я слиз, який панує над тридцятьма відсотками цього лісу, і якщо ти дуже хочеш війни, то я готовий це прийняти. Тож я радив би тобі краще підбирати слова, коли відповідатимеш мені.

    Я додав трохи Примусу до своїх наступних запитань. Відповіді прийшли на диво легше, ніж я думав. Зрештою, погрози Мілім, мабуть, все ж досягли цілі, але, на жаль, не мій Примус, але принаймні я отримав від нього те, що хотів.

    Насуплені, похмурі відповіді можна було підсумувати таким чином: лорд демонів Каріон наказав йому спробувати розвідати або про лорда орків, або про таємничого народженого магією, який боровся з ним, залежно від того, хто вижив. Мабуть, народжений магією звернувся до нас, що натякало на те, що лорд демонів, який підтримував Гелмуда, була не Мілім.

    Я не думав, що у цьому замішані кілька лордів демонів, але, якщо подумати про це, я сумніваюся, що Мілім буде займатися таким заплутаним планом. Природніше було припустити, що за цим стоїть хтось інший.

    Повертаючись до теми, хто б не переміг у битві між лордом орків і його ворогом, ймовірно, він буде неймовірно сильним ворогом, тому Каріон послав Ікло Чорного Леопарда, Фобіо, володаря суб-демонів, щоб перевірити це. Мабуть, Каріон мав хороше око на такі речі, але Фобіо був просто занадто дурним для цієї роботи. Якби лорд демонів хотів, щоб я був на його боці, він мав би послати розумнішого народженого магією, такого, який зміг би зі мною торгуватися, запропонувавши привабливу пропозицію.

    — Каріоне… Ти порушив нашу обіцянку не ставати одне одному на шляху… — Мілім крутилася біля мене. Фобіо тим часом відвів очі, наче боявся її.

    Гордий лорд суб-демонів був лише блідою імітацією поруч із справжнім. Відчувши, як вона кипить від люті, я подумав, що будь-хто, хто прийшов би сюди, закінчив би так само. Мені точно потрібно було б запитати її про цю обіцянку пізніше; це звучало важливо.

    Тепер, коли ми все витягли з Фобіо, я попросив його піти. Присутність Мілім означала, що Фобіо не мав тут жодної влади, тож він люто подивився на нас двох і вигукнув:

    — Ти пошкодуєш про це! — і вивів свою команду з міста. Я сказав йому передати повідомлення Каріону, щоб він зв’язався зі мною пізніше, якщо він захоче з нами домовитися, але я сумнівався, що він коли-небудь його отримає.

    Коли я залишив цю роботу Фобіо, я знав, що він надасть лише ту інформацію, яка допоможе йому не втратити обличчя. Було б краще, щоб він сказав правду, враховуючи те, що його місія була провальною і все таке, але це була справа Фобіо.

    «Мені краще отримати від Мілім якомога більше інформації про особистість та інші риси цього Каріона, щоб я знав з чим мені доведеться мати справу. Але як підняти цю тему…?»

    — Добре, Мілім. Мені б хотілося більше деталей.

    — Я не можу цього зробити! Ми пообіцяли, що не будемо втручатися у справи одне в одного, тому я не можу розказати навіть тобі, Рімуру.

    Дякую, що розкрила, що у вас є секрет. Тепер тут були дорослий і дитина, які намагалися перехитрити одне одного — і, чесно кажучи, мені подобалися мої шанси.

    — О ні? Це була обіцянка, що ви будете тримати все в таємниці один від одного?

    — Ні, нічого подібного. Тільки щоб не втручатися…

    — Ні? Ну, тоді все в порядку, чи не так? Я маю на увазі, очевидно, що Каріон повідомив своїм підлеглим про тебе, так, Мілім? Крім того, ми ж найкращі друзі, ми повинні допомагати один одному, знаєш? І я просто подумав, що мені краще знати про інших лордів демонів, окрім тебе, Мілім. Крім того, якщо я не знатиму, яку обіцянку ти дала, як я можу переконатися, що випадково не почну втручатися? — я зробив особливий акцент на «найкращі друзі».

    — Так, але… найкращі друзі… — ще один поштовх. Я вирішив запропонувати їй іграшку, щоб підняти їй настрій.

    — О, правда, а що, як я зроблю для тебе якусь зброю? Я не можу не турбуватися про свою найкращу подругу, отже…

    — Вах-ха-ха-ха-ха! Ти правий! Бути найкращими друзями найважливіше, так? — і Мілім знову попала на гачок. Занадто легко.

    Я стримував губи, щоб вони не розтягнулися в маніакальній усмішці, кивнувши з легкою впевненістю дорослої людини.

    Так, я успішно витягнув від Мілім те, що мені було потрібно — інформацію про трьох інших лордів демонів, крім неї, і чого вони всі хотіли; що тільки що сталося; і що відбувається за лаштунками. Досить багато відповідей на ті загадки, які мене турбували.

    Але, нічого собі. Лорди демонів, які намагалися створити свого власного маріонеткового лорда демонів… Мілім брала у цьому участь тільки щоб розвіяти свою нудьгу, але це було досить серйозною операцією, чи не так? І якщо я завадив цьому, то не дивно, що вони почали полювати за нами.

    — Це…незабаром торкнеться й інших лордів демонів, чи не так, пане Рімуру?

    — Поганий стан справ. Найкраще негайно обговорити це з Трейні.

    — Не проблема! З паном Рімуру на нашому боці, нам нічого боятися інших лордів демонів!

    Усі ми (крім одного) трималися за голови від цієї катастрофи. Шторм, що прибув із атакою Мілім, зростав у силі і наближався все ближче до Темпесту.

    Щоб вподобати цю частину, необхідно зареєструватись на сайті або увійти, якщо ви вже зареєстровані.

    Вподобати!
    Щоб залишити коментар, необхідно зареєструватись на сайті або увійти, якщо ви вже зареєстровані.