Зміст
  • Пролог. Смерть і переродження
  • Том 1. Розділ 1. Мій перший друг
  • Том 1. Розділ 1.5. Дівчинка і лорд демонів
  • Том 1. Розділ 2. Битва в селищі гоблінів
  • Том 1. Розділ 2.5. Дівчинка і елементальний дух
  • Том 1. Розділ 3. В Королівство Гномів
  • Том 1. Розділ 3.5. Дівчинка і героїня
  • Том 1. Розділ 4. Приборкувачка полум'я
  • Заключний розділ. Спадкова форма
  • Побічна історія. Велика пригода Ґобти
  • Післямова
  • Пролог. Переполох у лісі
  • Том 2. Розділ 1. Початок хаосу
  • Том 2. Розділ 2. Еволюція і зіткнення
  • Том 2. Розділ 3. Посланець і зустріч
  • Том 2. Розділ 4. Зупинка процесу
  • Том 2. Розділ 5. Велике зіткнення
  • Том 2. Розділ 6. Пожирач усього
  • Том 2. Розділ 7. Великий Альянс Лісу Джура
  • Заключний розділ. Місце для відпочинку
  • Післямова
  • Пролог. Зібрання лордів демонів
  • Том 3. Розділ 1. Назва країни
  • Том 3. Розділ 2. Вторгнення лорда демонів
  • Том 3. Розділ 3. Збори
  • Том 3. Розділ 4. Наростаюча злоба
  • Том 3. Розділ 5. Харибда
  • Епілог. Нова махінація
  • Післямова
  • Том 1. Розділ 4. Приборкувачка полум'я

    Ось ми й на місці. Знову у селищі гоблінів. Пройшло всього близько двох тижнів, але я вже почав трохи сумувати за цим місцем. Якщо, звісно, його можна було назвати селищем. Це скоріше було пустирем із парканом навколо.

    Поки нас не було, навколо розставили кілька наметів. Принаймні, були хоч якісь ознаки прогресу. Я помітив великий залізний горщик, розташований над залишками багаття по центрі. Раніше гоблінська кухня включала в себе тільки смаження на вертелі, але тепер до цього додалося ще й варіння!

    Це був справді видатний розвиток подій. Де вони взяли цю штуку? Придивившись уважніше, я зрозумів, що це був панцир великої черепахи. «Господи, наскільки вони розширили свої мисливські угіддя, поки мене не було?» Я був радий, що вони, принаймні, зберегли свою базу в безпеці.

    Місцеві хобгобліни швидко помітили повернення нашої групи і почали вітати нас радісними вигуками та оплесками. Я нахабно забув прихопити із собою сувеніри, але, враховуючи шкури чудовиськ, які сохнули то тут, то там, безсумнівно, це був результат їхніх полювань, я упевнився, що гноми незабаром їх усіх одягнуть.

    «Хотів би я, щоб гобліни самі виготовляли одяг пізніше, але давайте діятимемо поступово».

    Я хотів почати пошуки Ріґурда, щоб познайомити з ним гномів. Але в цьому не було необхідності. Він підбіг до мене сам. Я думав, що він був просто радий нас бачити, але натомість його щось непокоїло.

    — З поверненням! — сказав він, перш ніж я встиг його запитати. — Мені неприємно турбувати вас одразу після повернення, пане Рімуру, але у нас гості…

    «Гості? …Але я не пам’ятаю, щоб у мене були друзі».

    Я вирішив дозволити гномам самостійно оглянути селище. Вони будуть тут жити деякий час, і я був упевнений, що їм було цікаво побачити, як тут все виглядає. Крім того, я поклав інструменти, які приніс із собою, в порожній намет, вважаючи, що він, принаймні, захистить їх від негоди.

    Залишивши наших нових мешканців з Ріґуром, я попросив старійшину провести мене до наших гостей. Він повів мене до одного з великих наметів, який був щось на зразок кімнати для зустрічей. «Хто б це міг бути? Гадаю, варто дізнатися», — подумав я, заскакуючи в середину.

    Як тільки я пройшов під заслоном, я зупинився. Усередині була купа звичайних гоблінів. Кілька з них були добре одягнені, і кожного з них супроводжувала жменька слуг. Може, якісь старости та їхня охорона? Ніхто не був озброєний. Не те, щоб я був проти цього.

    Перш ніж я встиг запитати, що сталося, гобліни впали на підлогу.

    — Для нас велика честь познайомитися з вами, о Великий майстре! — вигукнули всі в унісон. — Будь ласка, вислухайте наші найщиріші надії!

    «Великий майстер? Здається, вони мають на увазі мене, але це вже занадто». Однак вони точно в це вірять. Їхні очі не могли бути більш тужливішими і рішучішими. Невідомо, чого вони хочуть, але я вислухаю їх.

    — Гаразд. Давайте.

    — О, дякую за вашу щедрість! — крикнув один із старійшин. — Кожен з нас хоче приєднатися до ваших послідовників, пане!

    — Будь ласка, висловіть нам вашу великодушну доброту!! — сказала решта, залишаючись на підлозі. Вони подивилися на мене, а потім вклонилися.

    Чесно кажучи, я не хотів у це вплутуватися.

    «Хлопці, ми тільки починаємо процес відновлення. В мене не так багато часу, щоб витрачати його на вас!»

    Я б хотів просто прогнати їх. Але у нас справді не вистачало робочих рук. Крім того, я вже міг собі уявити війну за територію, яку вони, рано чи пізно, могли проти нас розпочати. Можливо, буде краще взяти їх до себе, поки ми ще можемо.

    «Якщо після цього вони вдарять нам ножем у спину, ми просто вб’ємо їх усіх».

    Я б не був доброзичливим зі зрадниками. Рожеві окуляри будуть лише заважати, коли ти керуєш зграєю монстрів. З ними треба зберігати холоднокровність. Це було однією з причин, чому я вирішив прийняти цих гоблінів — я хотів довести собі, що я серйозний.

    Я ще раз нагадав собі: «Якщо ці хлопці виявляться зрадниками, я власноруч вб’ю кожного з них». Дивно, як я можу думати про вбивство людей, так, ніби я вирішую, де краще пообідати. Це стало сюрпризом, але, чорт забирай, це краще, ніж метушитися кожного разу при прийнятті рішень. Роби все простіше.

    До речі, якщо це лише посланці, то скільки взагалі гоблінів ми розглядаємо? Я зітхнув. Можливо, найближчим часом мені доведеться придумати до стобіса багато імен.

    Вартові, що супроводжували старійшин гоблінів, повернулися до своїх сіл, щоб повідомити новини. Тож, що вони хотіли сказати?

    Підводячи підсумок, їхня історія виглядала приблизно так…

    Все почалося з останніх порушень порядку в лісі. Інші села фактично покинули селище Ріґурда під час нападу лютововків через те, що в них просто не залишилося ресурсів для ведення бою в цьому місці.

    У цьому лісі всі розумні раси – орки, люди-ящери та огри – почали активно відстоювати свої права на цей ліс. Дрібні конфлікти такого роду вже були раніше, але також існувала певна мовчазна угода, що ніхто не допустить збройного конфлікту. Проте, коли справжній наглядач лісу зник, з’явилося більше, ніж кілька рас, готових випустити пару.

    Монстри взагалі мали тенденцію хизуватися, демонструючи свою силу. Тепер кожне поселення в лісі швидко готувалося до битви. Це було лише питання часу, коли хтось запустить цей процес. І гобліни, як найслабша раса в лісі, були приречені на знищення іншими расами.

    Це, звісно ж, налякало більшість старійшин гоблінів. Щойно вони втрутяться у цю загальнолісову війну, для них все буде скінчено. Тож вони провели конференцію, обговорюючи це питання кілька днів, але вони були надто тупими, щоб придумати хоча б якісь розумні ідеї.

    Не те, щоб я очікував від них цього…

    У розпал їхньої дискусії прийшли новини про неминучий напад лютововків, але їхня увага була зосереджена на іншому. Село Ріґурда було залишене помирати і було майже забутим. Їхні розмови продовжувалися, але чудес так і не було.

    У той момент, коли запаси продовольства в селах почали вичерпуватися, вони почули звістку про ще одну нову лісову загрозу — чутки про величезних темних звірів, на спинах яких сиділи люди. Вони мчали крізь дерева, ніби перетинаючи плоскі рівнини, і перемагали могутніших чудовиськ лісу. Хто вони такі? Ця звістка змусила гоблінів тремтіти від страху та здивування.

    Очевидно, вони були… колишніми гоблінами.

    На цей рахунок були різні думки. Деякі пропонували відразу ж відправитися до них і благати про захист. Інші вважали цю історію занадто неймовірною, щоб вірити їй. Вони турбувалися, що це могла бути пастка, відмовляючись вірити, що в колишніх гоблінів не було причин їх обманювати.

    Пастка це була, чи ні, але не було гарантії, що нова раса прийме їх. Особливо після того, як вони покинули селище Ріґурда. Для багатьох старійшин прощення здавалося марною надією. Виявляється, навіть гобліни можуть відчувати сором.

    Зрештою, зрозумівши, що вони досягли крайньої межі свого інтелекту, конференція закінчилася повною відсутністю будь-яких конкретних висновків. Тож, сторона, яка шукала нашого захисту, вирішила прийти сюди.

    Тепер все стало зрозумілим. Але це було дуже егоїстично з їхнього боку, чи не так? Мова йшла про слабких, дурних, беззахисних гоблінів, тому я повинен був знати краще. Крім того, я вже погодився їх прийняти.

    — Кожен, хто бажає прийти, нехай приходить, — сказав я представникам гоблінів. Наразі цього було достатньо, щоб відправити їх додому.

    ***

    Ось тут і почалися мої проблеми.

    Дивлячись на натовп гоблінів, я подумав: «Їх... занадто багато». Занадто багато для того, щоб розмістити їх усіх на території селища.

    Чому це взагалі стало моєю проблемою?

    За останні кілька днів ми застрягли, майструючи сокири і рубаючи ними дерева на дрова. Ми ще навіть не почали будувати будинки. Надто багато було роботи.

    Кайджін відповідав за роботу з деревиною, поки троє братів-гномів обробляли шкури тварин для виготовлення одягу для гоблінів. Ті погляди, які вони кидали на жінок, були далеко непристойними. Я вирішив, що краще спочатку вирішити цю проблему, перш ніж приступити до всього іншого.

    Ми були в самому розпалі, коли прибули гобліни. Було чотири племені, загалом близько п’ятисот осіб. Решта були ще в селах разом зі старшинами, які вирішили залишитися.

    Що ж, час починати. В робочому плані це не мало б великого значення, за умови, якщо ми почнемо прямо зараз. Я перевірив свою ментальну карту місцевості. Було б непогано знайти місце неподалік від водойми із розчищеною ділянкою землі, придатною для землеробства. Пройшовшись довкола, я зрозумів, що найбільш ідеальним місцем була область, розташована неподалік від печери, з якої я вибрався. Хмм.

    Я вирішив запитати Ріґурда про тамтешній стан справ.

    — Це вважається забороненою зоною, — відповів він. — На відміну від лісу, це справжнє лігво могутніх монстрів…

    — Тоді немає проблем. Я маю на увазі, що жив там.

    — Ви що?!

    — Здається, я там народився, тому… все повинно бути добре.

    —…Ви не перестаєте мене дивувати, пане Рімуру. Я вражений.

    Дивно від нього таке чути. Що вражаючого в тому, щоб народитися в печері? Якщо це йому подобається, то гаразд.

    Тоді я покликав Мілдо, наймолодшого з трьох братів, і розповів йому якомога більше про те, як працює архітектура у світі, з якого я родом. Зйомка та вимірювання в цьому світі насправді були досить точними завдяки магії. Це, а також ті знання, які я приніс із собою, допомогли нам розробити проект топографічної роботи по місцевості.

    Вовкам це було не дуже потрібно, але для гоблінів і гномів споруда для переробки сміття була б необхідною. Я подумав, що було б добре, якби ми могли створити каналізаційну систему, яка могла б зберігати відходи та перетворювати їх на добриво. Крім того, нам знадобиться щось, щоб стримувало інфекційні захворювання. Це була ще одна річ, яку я додав до списку завдань Мілдо.

    «А чи хворіють гобліни?» — задумався я. Відповідь була ствердною — вони були чутливими до хвороб, як і всі інші. Досить слабкі монстри, якщо вже про це говорити. Хоча, враховуючи, в якому бруді вони жили до моєї появи, це не дивно…

    Вони втратили багато людей, але компенсували це великою кількістю дітей. Проста математика. Хоча це не стосувалося хобгоблінів — вони народжували менше нащадків за один раз, і це було ще однією причиною, чому я припустив, що тривалість їхнього життя збільшилася.

    У будь-якому випадку, якщо ми втратимо занадто багато життів через хворобу, ми не зможемо зберегти нашу чисельність. У мене були нульові знання в медицині; все, з чим не могло впоратися зілля, було для мене непосильним, і в нас не було магічних цілителів.

    Таким чином, коли ми були повністю поглинені будівництвом, я вирішив, що ми змогли б піти ще далі і з гігієною. Мілдо, зі свого боку, мав значні знання про такі системи відходів. Я, очевидно, не був єдиним потойбічником, який говорив про це з людьми.

    Цей світ, зі свого боку, мав так звану «інженерію духів», унікальну галузь дослідження, яка призвела до різноманітних дивних відкриттів. Але чого вона не пропонувала, так це способу перероблення людських смітників на добриво. Мілдо був вражений, почувши цю ідею від мене.

    Проте, незважаючи на це, після деяких роздумів я призначив його керівником будівельних робіт нашого селища й залишив усе на нього.

    Ще одне класичне зняття відповідальності, якщо можна так сказати.

    Після того, як Ріґурд призначив кількох людей до Мілдо, я відправив їх усіх оглянути наш потенційний новий дім. Про всяк випадок до них приєднався Ранґа. Я не думаю, що монстри накинуться на них із печери, але мало що може статися. Ранґа мав би впоратися з усіма непередбачуваними обставинами, тому краще перестрахуватися, ніж потім шкодувати.

    Це вирішило одну проблему, але переді мною стояла набагато складніша задача — роздача імен. Сама думка про це пригнічувала мене. У мене було жахливе відчуття: що до того часу, як я пройду половину всіх п’ятисот гоблінів, я просто почну бігати по алфавіту. «Абвгд» було б важко вимовляти.

    І все-таки, треба було починати. Знадобилося близько чотирьох днів, щоб пройти їх усі, з коротким переривом на сон між ними, і мені справді довелося віддати собі належне — я протримався до кінця. Не такий виснажливий, як минулого разу, але цей процес не хотілося повторяти найближчим часом.

    Я покликав старійшин племені. Вони стали навколішки по-своєму велично. Ріґурд був там, і слідом за ним прийшло ще троє, яким я щойно дав імена: Руґурд, Реґурд і Роґурд.

    Зібравши всіх лідерів разом, ми отримаємо всі п’ять голосних! Так!

    Ранґа став «а» випадково.

    Тож, можливо, це було й не найкраще, але все гаразд! Вони ніколи не дізнаються. Не забувайте, скільки сил я вклав у це.

    Я завжди вмів дуже добре виправдовуватися.

    На даний момент залишився один безіменний старійшина, і вона була жінкою. Мені здавалося, що краще було б обрати щось жіночне, тому я вибрав ім’я Ліліна. Однією з переваг хобгоблінів було те, що я міг відрізнити їх за статтю. Магічне Відчуття допомагає мені розрізняти звичайних гоблінів за статтю, але для неозброєного ока це було складно.

    Можливо, я зможу перетворити «Ліліну» на іншу серію імен? Я подумав про це, але вирішив не надто переживати про майбутнє. Наразі на це немає часу.

    Отже, ми мали декілька сотень хобгоблінів. Можливо, настав час створити для них класову систему? З такою кількістю людей я не міг сказати їм: «Давайте будемо друзями і ладнати один з одним» і очікувати, що вони послухають мене. Потрібна була чітка ієрархія, особливо, враховуючи те, як сильно монстри цінують силу.

    — Гаразд, — заявив я, — я даю вам усім звання!

    Ріґурд отримав хороше підвищення до короля гоблінів; інші чотири старійшини стали лордами гоблінів. Решта гоблінів у селищі негайно вклонилися їм, і це було неймовірне видовище.

    — Т-так, наший пане!! — повторювали старійшини. Наступні вигуки були оглушливими. Я щойно ненавмисно написав новий розділ в історії гоблінів.

    Кайджін люб’язно взяв із собою всі столярні інструменти, які йому були потрібні. Гарм і Долд виявили себе здатними командувати виробництвом одягу. Ми будували мініатюрну дерев’яну вежу на порожньому місці в селищі. Підготовка йшла гладко.

    До того моменту, як я допоміг еволюціонувати всім гоблінам і переконався, що нікого не пропустив, Мілдо повернувся в село. Вивчення місцевості було завершено без проблем. Все готово. Я оглянув різні квартали селища, які він спланував. Це було більше схоже на місто, аніж на просте село. Новий дім для нас всіх. Переконавшись, що все на місці, ми вирушили. Це був наш перший крок до нової землі. До нової для нас країни!

    ***

    Чоловіка звали Ф’юз, і він був гільдмайстром у відділенні Вільної Гільдії королівства Блюмунд. Його компетентність на посаді була беззаперечною, і навіть до цього його майстерність як авантюриста була не нижче рангу А-мінус.

    Як і обіцяв барону Вер’ярду, він швидко вирушив провести власне розслідування. Але те, що розповіли йому різні інформаційні джерела, свідчило, що Імперія наразі не робить жодних рухів. Звісно, так могло залишатися й надалі – і Ф’юз був в цьому переконаний, – але тут не можна було допускати помилок.

    Він продовжував слідкувати за Імперією через своїх агентів. Це було не зовсім його звичайною роботою, але наразі він був готовий зробити виняток.

    Одного дня він отримав повідомлення, що ще одна розвідувальна група повернулася до його міста. Він пішов до своєї кімнати і дуже повільно та обережно сів на диван у приймальній, яку він завжди використовував для секретних зустрічей. Навпроти нього сиділо троє людей – два чоловіка і жінка, всі авантюристи рангу B.

    Ця група була вже добре йому відома. Тут був Ґідо, злодій, який відзначався у розвідці. Кабал, натомість, був майстром оборони. Будучи бойовим класом, він віддавав перевагу ролі стіни для своєї групи, і він чудово виконував свою роботу. Він часто жартував, але він не був ледачим. І нарешті Елен, чарівниця, її навички були спрямовані на більш унікальні види магії. У неї був широкий арсенал заклинань, але її справжня вправність полягала в надзвичайному підсиленні рухів. Важливо також відзначити, що її обережне планування завжди дивовижно підвищувало шанси її команди на виживання.

    Це була команда, яку Ф’юз відправив для дослідження печери, в якій колись був запечатаний Велдора. Його перша реакція на їхній прихід була легким подивом від того, що вони вціліли. Ця печера більше підходила для людей із рангами B-плюс або вище, і якщо брати до уваги її володаря, то найбезпечніше було б відправити одного чи двох шукачів пригод рангу A-мінус. Навіть якби сам Ф’юз відважився туди увійти, (але його обов’язки в гільдії цього не дозволяли) ймовірно, йому б довелося несолодко.

    Незважаючи на їхні ранги, саме цих людей Ф’юз відправив з’ясувати, що наразі відбувається з Велдорою. Він прийняв таке рішення через їхню надзвичайну здатність залишатися в живих. Можливість уникнути битви, збираючи розвідувальні дані, в цьому випадку мала для нього набагато більшу цінність, ніж залучення потужного бійця рангу B-плюс.

    Проте, якби з ними щось трапилося, Ф’юзу довелося б взяти на себе відповідальність як голові гільдії. Відправка людей у райони, для яких вони не підходили за рангом, було явним порушенням правил гільдії. Голова філії, який наважиться таке зробити, спричинить справжній скандал, якщо про інцидент стане відомо.

    Але це була саме та група, яку хотів Ф’юз, і ніхто не був таким щасливим бачити їх, як він.

    — Давайте послухаємо звіт, — сказав чоловік, намагаючись не видати своїх емоцій. Незалежно від того, наскільки вдячним він їм був, він не сказав їм жодних слів підтримки. Трійця вже звикла до цього.

    — Це було жахливо, чуваче! — випалив Кабал.

    — Мені потрібно прийняти ванну… — погодилася Елен.

    — Так, я б сказав, що найважчим було не дати цій парочці розірвати один одного… — прокоментував Ґідо.

    Їхні звіти майже завжди починалися так. Але їхні очі були смертельно серйозними. «Напевно, це справді було жахливо», — подумав Ф’юз.

    Звіт почався з опису монстрів, яких вони знайшли у печері. Після того, як вони обманом пройшли повз грозового змія, який виконував роль охоронця в цьому районі, вони пройшли повз запечатувальні двері. З самого початку було очевидно, що Велдора зник, але вони витратили ще тиждень на перевірку печери, про всяк випадок. Результат: всередині не було ні охоронця, ні лідера.

    Але найбільше їхню увагу привернула одна річ.

    — Однак ось у чому справа, — сказав Кабал. — Коли ми закінчили обстеження і вийшли за двері… грозовий змій зник.

    — Так, вірно! — вигукнула Елен. — Я не змогла активувати Втечу всередині дверей, тому витратила увесь час на те, щоб з’ясувати, як ми зможемо від нього втекти… Я почуваюся такою ідіоткою!

    — Так, — сказав Ґідо. — Я прихопив із собою ілюзію та пастку для генерування тепла, але навіть не скористався ними. Принаймні це заощадило нам час. Пройти повз нього по дорозі – це одне, а вийти – зовсім інше.

    Що це означало? Ця грозова змія мала попередній ранг А-мінус. Це була абсолютно найсильніша сутність у печері. Навіть Ф’юзу не дуже подобалися його шанси проти неї. Саме з цієї причини він хвилювався про шанси цієї трійки на вдалий похід.

    Там точно щось трапилося. Це Ф’юз міг сказати напевно. І йому потрібно було знати, що саме.

    — Добре, народе. Я дам вам відпочити приблизно три дні, але після цього ви мені знову потрібні в лісі. Але цього разу не в печері – ви будете досліджувати область навколо неї. Я хочу, щоб ви перевірили там кожен камінь. Будьте ретельними. Це все.

    — «Це все!», сказав він!

    — Тільки три дні? Це все?! Дайте нам принаймні тиждень!

    — Так, так… Ви ж знаєте, що він на нас не послухає.

    Ф’юз не дозволив протестам себе турбувати. Він мав нову інформацію, яку потрібно було обдумати. Що може відбуватися в тому лісі? Він занурився в думки на мить… а потім розплющив очі і побачив три пари зловісних очей, спрямованих на нього. «Ці люди...» Він зітхнув, а потім накричав на них, як завжди.

    — Чому ви досі тут? Забирайтеся! Негайно!

    Трійця поспішно вибачилася.

    Через три дні Кабал, Елен і Ґідо готувалися до відправки в ліс.

    — Це майже не можна назвати вихідними, — простогнала Елен.

    — Ти сказала це, дівчино, — відповів Ґідо.

    — Чи не могли б ви на мить припинити скаржитися, га? — Кабал, який був більш-менш лідером, заговорив зовсім не переконливо, що свідчило про його згоду. — Ви просто ще більш пригнічуєте мене.

    У них було кілька варіантів на вибір, щоб потрапити в ліс. Останнім часом монстри стали надзвичайно активними, настільки, що навіть купці не бажали відправляти свої каравани через ліс. Наймати охорону було неприпустимо – вони б витратили всі свої гроші на цій справі, якщо б це зробили. Щоб відправитися в ліс, їм доведеться йти пішки, оскільки шлях до Запеченої печери був надто небезпечним для подорожі на возі.

    У результаті підготовка мала велике значення. Здобути консервовану їжу на кілька тижнів саме по собі було складним завданням, але без неї вони мали всі шанси померти з голоду ще до того, як дістануться місця призначення. Принаймні магія Елен гарантувала їм питну воду, коли вона їм буде потрібна.

    Коли вони вже майже закінчили і готувалися вирушати, до них підійшла людина із голосом, який був десь посередині між молодим і старим, чоловічим і жіночим.

    — Вибачте. Якщо ви прямуєте до лісу, чи можу я приєднатися до вас по дорозі?

    Маска, яку носила фігура, заважала зрозуміти, як виглядає обличчя під нею. Маска була вишуканою та красивою, але водночас не мала жодного виразу. Все в цьому образі виглядало якось тривожно, але…

    — Добре.

    — Ну-у-у! Я тут лідер, Елен! В чому проблема?!

    — Ах, ти її знаєш. Коли вона щось вирішила, вона не змінить своєї думки.

    — Дякую.

    Ці слова подяки були всім, що сказала фігура в масці, перед тим як мовчки приєдналася до них. Таким чином, Кабал та його команда отримали ще одного товариша для подорожі в ліс.

    ***

    Звук рубання дерев і ударів молотків відлунювався по всьому лісу. Поступово нове місто та його будинки почали формуватися. Принаймні в нашій свідомості. Ми все ще були зайняті прокладанням водопостачання та каналізаційної, тож поки що це було лише розчищення.

    Ця система брала напрямок свого руху від річки, прилеглої до нас. Ми планували побудувати будівлю для очищення води, хоча вона ще була в процесі будівництва. Там вода з річки буде очищуватися і розприділятися до будинків мешканців.

    Врешті, ми побудували велику камеру з дерева, яку планували закопати під землю. Внутрішня поверхня деревини буде оброблена, щоб підвищити її стійкість до гниття, а потім буде зміцнена цементом. Це те, над чим ми зараз працювали. Нам пощастило, і ми знайшли поблизу трохи матеріалу схожого на негашене вапно.

    Тим часом інша будівля за містом мала бути нашим сміттєпереробним заводом, де ми планували виготовляти потрібні нам добрива.

    На додачу до цього, я доручив бригаді побудувати велику тимчасову будівлю, щось на кшталт спортзалу, в якому вони могли б спати під час будівельних робіт. Він був досить неякісним, оскільки ми не мали наміру робити його постійним, але він виконував свою роботу.

    Окреслення різноманітних околиць району йшло добре. Будинки вищого класу, включно з тим, у якому я мав зупинитися, будували біля входу в печеру. У нас мала бути лінія будинків, призначених для старійшин племені, з іншими резиденціями, розташованими довкола них.

    Ми робили це раніше за все інше, тому було легше скласти план міста, ні в чому не заплутуючись. В основному місто було побудоване у формі хреста з широкою головною вулицею, що дозволить містянам легко працювати групою, якщо виникне така потреба. Нам потрібно було бути обережними, щоб не створити довгі ряди однакових доріг, на яких можна було б легко заблукати, але це не було надто великою проблемою.

    Єдиним справжнім недоліком такого планування було те, що ворогам буде легше пересуватися у разі вторгнення, але якщо вони справді дійдуть до центру міста, це б означало, що десяток інших заходів захисту вийшли з ладу. Не має сенсу розглядати цей сценарій. Якщо ми зазнаємо руйнувань, ми завжди зможемо просто відновити все заново. Це була абсолютно хороша ідея назвати всіх гоблінів і покращити їх до хобгоблінів. Це допомогло покращити рівень їхнього інтелекту, і всі вони були напрочуд швидкими в навчанні. Їхня сила також зросла. Гноми описували звичайних гоблінів як монстрів рангу F, тоді як хобгобліни здебільшого були десь між C і D. Тепер вони були більше схожі до людей, ніж будь-коли раніше. Залежно від їхньої зброї та броні, не кажучи вже про їхні класи та магічну майстерність, у них було багато можливостей для зростання.

    На цій ноті я побачив суттєві відмінності в розмірах і силі хобгобів. Чотири лорди гоблінів, яких я нещодавно назвав, здавалися більш талановитими в житті, ніж рядові. Тим часом Ріґурд, король гоблінів…

    — Ох, ось ви де, пане Рімуру? Я вас шукав!

    Хто цей хлопець? На даний момент він став дуже великим і м’язистим, розміром майже як огр. «Чорт, навіть більший!», — як сказав Кайджін. Припускаю, що це результат того, що я дав йому титул на додачу до імені. Клянусь, біологія цих монстрів була для мене цілковитою загадкою. Мені доведеться спробувати дати ще кілька титулів, щоб побачити, що станеться.

    — Що сталося?

    — Я прийшов доповісти вам, пане. Ми затримали кількох підозрілих осіб.

    — Підозрілих? Купка монстрів?

    — Ні, пане, люди. Ми не вступали з ними в бій, як ви й наказували.

    — Люди? Чому вони тут?

    «Ого! Мило! Краще швидше побачити хто вони!»

    Якби це були ті троє ідіотів, яких я зустрів біля брами гномів, я б із задоволенням порізав би їх і згодував нашим робочим бригадам, але…

    — Здається, вони билися з групою гігантських мурах. Ріґур і його охорона врятували їх і доставили сюди, але… мабуть, він підозрює, що вони проводять розслідування місцевості. Я думав прийти до вас за порадою…

    Хм. Якась країна перевіряє це місце? Я вже дізнався від гномів, що Ліс Джура вважається нейтральною територією, на яку не претендує жодна країна. Можливо, ця експедиційна група намагається знайти якусь нову територію, щоб захопити її. Це може стати проблемою, але не має сенсу хвилюватися через це, не вислухавши їх. Я подумаю, що робити далі, після розмови з ними.

    — Гаразд. Веди мене до них! — сказав я, стрибнувши на плече Ріґурда.

    Через те, що Ранґа патрулював, пересування по нашому новому місту стало незручним. Я міг досить легко ходити, але коли я був сам, мій низький зріст був проблемою. Мене завжди дратувало те, що на мене дивляться зверху вниз, коли я когось зустрічав. Те, що люди ставали на коліна, щоб привітати мене, справді заважало працювати. До того ж, у мене була репутація, яку я мав підтримувати, і я не хотів весь час бути під людьми. Можливо, я надто переймаюся цим, але я завжди вважав, що краще уникнути неприємностей, поки вони не з’явилися. Тому я зазвичай подорожував, сидячи на плечах у багатьох людей в ці дні.

    Так, сидячи на плечі у Ріґурда, я вирушив до цих авантюристів. «Хто вони?» Я задумався, перш ніж почув їхню розмову.

    — Во-у! Гей! Я хотів це м’ясо собі!

    — Це просто жорстоко! Я сама посмажила це м’ясо!

    — Пане, з сумом повідомляю вам, що я не відмовлюся від цієї їжі!

    *Ням, ням*

    Звичайно, це виглядає як якась хвилююча ситуація.

    — ...

    Ріґурд відповів на моє мовчазне запитання.

    — М-мої вибачення, пане Рімуру. Здається, мурахи забрали більшість їхнього багажу… і навіть до цього вони давно не їли нормальної їжі, тому я приніс їм трохи.

    Хм. Звичайно, це було схоже на короля гоблінів.

    — О, це не проблема, — відповів я. — Насправді, добре, що ти такий уважний. Допомагати нужденним – це добре, розумієш?

    Я вважав доречним похвалити його. Він поступово ставав дедалі більше схожим на лідера, більше не питаючи мене про кожну дрібницю, яка виникала. Це добре, подумав я.

    — Ха-ха! Я докладу всіх зусиль, щоб покращити своє правління й бути меншим тягарем для вас, пане Рімуру!

    «Але хотілося б, щоб ти не був зі мною весь час таким формальним», — подумав я, коли ми підійшли до простого намету. Хобгоблін, який охороняв його, відкрив нам прохід.

    У той момент, коли ми увійшли, я відчув на собі погляди всіх присутніх. Четверо авантюристів сиділи на землі, їхні роти були повні різноманітного м’яса та овочів. Їхні очі були широко відкриті, коли вони пильно дивилися на мене. Це було кумедне видовище, хоча вони, ймовірно, цього не усвідомлювали.

    «Гмм? Чи бачив я їх десь раніше? ...Ох, точно». Це були ті шукачі пригод, яких я зустрів у печері, хоча одного з них я ще не бачив. Я подумав, як їжа могла пройти крізь маску, яку носила ця фігура.

    *Ням, ням*

    Якусь мить вони просто сиділи, жуючи. Вони точно не поспішали. «Свіже смажене м’ясо... ммм. Якби я мав відчуття смаку. Агх… У когось є запасні смакові рецептори…?»

    Ой, я трохи відволікся. Треба зосередитися на справі.

    Ріґурд підійшов до високого сидіння з одного боку й посадив мене на нього.

    — Мої гості, — проревів він, сідаючи поруч зі мною, — сподіваюся, вам тут комфортно. Дозвольте познайомити вас із нашим господарем, паном Рімуру!

    Я почув, як вони проковтнули їжу, а потім, в унісон мовили:

    — Га? Слиз?!

    *Ням, ням*

    Усі вони були шоковані. Хоча, я не впевнений щодо останнього. Не важливо.

    — Приємно познайомитися. Я Рімуру, і я слиз. Знаєте, я непоганий слиз!

    З-під маски я почув пирскання. З усією їжею, яку жувала ця людина, результат, ймовірно, буде не дуже приємним.

    Неввічливий придурок.

    Мабуть, для нього було несподіванкою почути як слиз розмовляє. Інші троє також виглядали здивованими, але, принаймні, у той момент у них не було повних ротів. Так. І хто ці гості? Сподіваюся, вони хороші люди.

    — Ну, вибачте, мабуть. Я просто не очікував, що нас врятує плем’я монстрів.

    — О! До речі, ми люди-авантюристи, і це м’ясо справді смачне!

    — Думаю, ми бігали останні три дні, тому було важко нормально поїсти… Дуже дякую!

    — Так, дякую. Я точно не очікував, що якісь хобгобліни будуватимуть тут село.

    — Ууррр... Коф! Глу-глу.

    — Ну, — сказав я, — будь ласка, не соромтеся насолоджуватися їжею. Ми можемо поговорити пізніше.

    Я вже шкодував, що хобгобліни не покликали мене після того, як ці люди наїлися, адже їм бракувало манер. Я впевнений, що вони просто були здивованими, але щось мені підказувало, що мені ще доведеться провести для них семінар з культури поведінки. Тож я покинув намет, не дуже зацікавлений в тому, щоб спостерігати за тим, як вони їдять на підлозі, думаючи про щасливу зустріч з цими гостями (або в’язнями, залежно від обставин). На виході я сказав їхньому охоронцю, щоб він відвів їх до моїх особистих покоїв біля печери, як тільки вони закінчать їсти.

    — Не хвилюйся через це, — заспокоїв я Ріґурда, який виглядав розчаровано, коли ми йшли. — Ми зможемо попрацювати над манерами пізніше.

    Потрібно враховувати, що вони ростуть не по днях, а по годинах. Я не очікував, що кожна дипломатична спроба буде вдаватися настільки ідеально з цими хобгоблінами. Розмістившись у своєму наметі, я почав терпляче чекати. Ріґурд доручив своїй помічниці приготувати нам чай. Виглядав він апетитніше, ніж останній напій, який я куштував у них, але я міг тільки гадати про смак. Дивовижно, як еволюція впливає навіть на такі речі. Повільно ми ставали справді культурним суспільством. Щось у цьому чаї мене в цьому переконало.

    ***

    Через кілька хвилин у намет зайшли четверо авантюристів, які миттю сказали:

    — Вибачте за це!

    Намет став трохи тісним з усіма ними всередині.

    Як тільки їхній гоблін-провідник пішов, інший гоблін приніс свіжий чай для всієї групи. Ось, бачите? Справжній сервіс, який з’явився з нічого. Можливо, вони навчилися цьому у гномів – я знаю, що вони проводили ночі, випиваючи з ними, вивчаючи їхнє суспільство і культуру.

    — Ах, радий вас знову бачити. Мене звуть Рімуру, і я лідер цієї маленької групи. Що вас привело сюди?

    Я подумав, що це досить слушне запитання. Вони кивнули одне одному, мабуть, очікували цього, і почали говорити.

    — Я радий познайомитися з тобою, Рімуру. Мене звуть Кабал, я лідер цієї групи… більш-менш. Це Елен, а ось там Ґідо. Ми шукачі пригод В-рангу, думаю, ти знаєш, що це означає?

    — Привіт! Елен тут!

    — Ґідо, пане. Приємно познайомитись.

    Тож вони були групою. Звичайно, ранг B ставив їх у верхні ешелони, але вони зіткнулися із труднощами у печері, чи не так? Можливо, вони вміли майстерно ховатися від монстрів, чи щось в такому плані. А як щодо іншого члена їхньої команди? Я був упевнений, що тоді в печері їх було лише троє.

    — З іншого боку, це Шізу, тимчасове доповнення до нашої команди в цій місії.

    — Шізу. Приємно.

    Було важко визначити її стать чи вік виключно за голосом. Але після того як я вдосконалив свої навички, намагаючись розрізняти гоблінів за статтю, я міг одразу сказати — це була жінка. І якщо моє передчуття було правильним, можливо, навіть японка? Таке у мене склалося враження.

    Те, як вона несла чашку з чаєм і як сиділа на колінах, притиснувшись ступнями до підлоги. Я думаю, що така поза, мабуть, рідкісна у цьому світі, і троє її супутників точно не турбувались через це — чоловіки просто сиділи, схрестивши ноги на килимку з вовчої шкури, а Елен вирішила тримати ноги на одному боці. Ну, може десь в цьому світі існує культура схожа на японську. Але я подумаю про це пізніше.

    Хоча мені дещо спало на думку: хіба ці авантюристи прямо зараз не надто легковажно ставляться до власної безпеки? Поки що, вони, здається, насолоджуються своїм перебуванням тут — їдять, п’ють і сміються одне з одним. Вони забрели у лігво монстрів. Вони ж це розуміють, правда? Чи, можливо, з їхніми головами щось не так?

    «Ой. Я відволікся. Час продовжити розмову».

    — Вам теж, дякую. Тож…

    Вони були надзвичайно відверті у своїй розповіді, здається, зовсім не схвильовані моїми мотивами взагалі. Майстер їхньої гільдії відправив їх дослідити територію навколо печери і перевірити, чи не сталося щось підозріле… але ця місія, як виявилося, загнала їх у глухий кут.

    — Ось такі справи! — продовжив Кабал. — Ми тут шукаємо «підозрілі» речі, але що, чорт візьми, має означати це «підозріле»? Ми в цьому не розуміємося!

    — Цілком! — підключилася Елен до розмови. — Мені б хотілося, щоб він сказав, наприклад, «Шукайте те, чи те, або інше», а не залишав це таким розпливчастим!

    — Ми можемо бути хорошими розвідниками і таке інше, але ми не можемо робити все, розумієте? — додав Ґідо. І ось вони без всяких вагань обсміювали свого гільдмайстра. Мені стало майже шкода того хлопця.

    Дорогою ця група наштовхнулася на великий, підозрілий на вигляд, камінь із дірою всередині. «Ось воно!», — мабуть, подумали вони, тому що наступної миті вони вихопили свої мечі і вдарили по ньому… лише для того, щоб розбудити ціле гніздо гігантських мурах. Боже. Я не знаю, що на це сказати. Це було диво, що вони залишилися живі — вони провели наступні три дні безперервно тікаючи. Дорогою вони погубили все своє майно, перш ніж дісталися сюди. Мені довелося віддати їм належне за те, що вони впоралися з цим.

    — Ну, — задумався я, — я б не сказав, що тут відбувається багато «підозрілого», ні. Можливо, щось є в печері, так?

    Елен похитала головою.

    — Але ми там нічого не знайшли. Ви знаєте історію цієї печери? Там мав бути запечений великий злий дракон, але ми витратили два тижні, бігаючи по тій печері, і нічого! Два тижні без ванни, і ми практично не отримали ніякого результату…

    — Ох, та годі вже! — гаркнув у відповідь збентежений Кабал. — Ми не повинні розповідати їм стільки всього!

    — Що тобі до того? — заперечив Ґідо. — Вона це вже зробила! Мені на це якось байдуже!

    Чоловік запанікував від мимовільного одкровення Елен. Я вже знав про це, завдяки моїй останній зустрічі з ними. І ці люди час від часу люблять покупатися, так? Можливо, мені побудувати тут лазню? Так, продовжимо.

    — То що саме ви шукали в тій печері?

    Зрештою, це не міг бути скарб. Кабал у відповідь похмуро похитав головою.

    — Ну, якщо вона вже так багато розказала, то немає сенсу це приховувати. Як вона й сказала, ходять чутки, що дракон в тій печері перестав відповідати…

    Гм. Хоча я не міг знати напевне, але зникнення Велдори, мабуть, створило для людей нервове напруження. Це зникнення, незважаючи на те, що він був безпечно запечатаний, було великою новиною. Мабуть, він був дуже сильним драконом, хоча для мене він був хорошим хлопцем, який іноді любить поговорити. Але це, мабуть, було серйозно, якщо люди надсилали сюди пошукові групи. Чи було помилкою будівництво цього міста біля входу в печеру?

    — Ми взяли з собою Камінь Реакції, тому що вони сказали, що печера практично тріщить по швах від магічасток… але це було зовсім не те, на що ми розраховували. Я маю на увазі, що концентрація там була трохи вищою, ніж у звичайній печері, але нічого паранормального. І це досить дивно, тож, принаймні, у нас є це, щоб повернутися додому, але…

    — Але там все ще багато сильних монстрів, тому я б не хотіла туди повертатись, якщо у мене буде вибір, — сказала Елен. — Там немає ні скарбів, про які можна говорити, ні магічної руди. Ви можете витрачати час на вбивство всіх тих монстрів, але не матимете жодної вигоди!

    — Так, — додав Ґідо, — можна знайти якесь бандитське спорядження, якщо трохи пошукати, але нічого, заради чого варто було б ризикувати.

    «Ой! Немає руди, так? А що, якщо я скажу, що раніше її було багато… і я всю її проковтнув? А що, якщо я скажу, що магія там занепала, тому що я проковтнув Велдору, хлопця, який її виробляв? Це все моя провина, так?»

    Ну, добре. Те, чого вони не знають, не може їм зашкодити. Ми ще деякий час розмовляли. Як сказав Кабал, вони вже сказали забагато, тож могли вже йти до кінця. Ці хлопці були набагато добродушнішими, ніж я думав спочатку. І якщо печера вже не була об’єктом інтересу, можливо, ми не будемо в центрі уваги після цього. Я розглядав можливість перенесення міста як найгірший варіант, але тепер сумніваюся, що це буде необхідно. На цю землю ніяка країна не мала законних прав, тому ніхто не міг нас вигнати.

    Про всяк випадок я вирішив запитати, чи не буде у гільдії проблем, якщо ми побудуємо тут місто.

    — Можливо, все буде добре, — сказав Кабал.

    — Так, — погодилася Елен. — Все одно це не проблема гільдії. Але що на рахунок місцевої влади? — запитала вона.

    — О, це не моя справа, — сказав Ґідо.

    Звичайно, гільдія не знає про що думають країни-господарі. Крім того, якщо хоч одна з них вживе заходів, їм доведеться довести своє право на територію іншим сусіднім країнам. Це не вартуватиме стількох зусиль. Розмірковуючи над цим, я помітив, що з Шізу, яка весь цей час сиділа і слухала нас, почало відбуватися щось дивне. Раптом вона впала на підлогу, втративши свідомість. Ми всі одразу підійшли до неї, намагаючись підтримати її, коли раптом…

    — Нхх... Нгаааааххххх!!

    Після цього події почали швидко розвиватися.

    ***

    Коли протяжний стогін Шізу закінчився, у наметі настала абсолютна тиша. Тепер на її масці з’явилися тріщини, з яких віяла містична сила. Кожен з нас міг точно сказати, що відбувається щось погане.

    — Магія виклику?! — здивовано скрикнула Елен.

    — Ой, справді? Звідки це в біса? Який це ранг?

    — Гмм, судячи з розміру магічного кола, я припускаю B-плюс або вище.

    — Босе, ми не можемо просто сидіти тут, склавши руки. Ми повинні її зупинити!

    Виявляється, вони справді можуть бути досвідченими авантюристами, коли це потрібно. Кілька сказаних слів, і вони одразу взялися до справи.

    — Велика Земле, наклади на неї свої пута! Грязьова Рука!

    — Уррррраааххх! Нокдаун!!

    Спочатку Елен зв’язала її. Потім Кабал завдав удару всім тілом. Ґідо був напоготові, готовий діяти, щойно виникне проблема. Хм. Для рангу B їхня командна робота була на найвищому рівні. Жодного марного руху. Але Шізу потрібно було лише трохи підняти вказівний палець і цього вистачило, щоб навколо неї стався невеликий вибух. Кінець моєму намету — я не дуже переймався з цього приводу, але як щодо тих трьох? Вони були поранені? Була невелика ударна хвиля, але я залишився неушкодженим.

    Кабал, який завдав нокдауну Шізу після того, як Елен зв’язала її, на жаль, прийняв на себе весь удар від вибуху. Це змусило його відлетіти.

    Однак Ґідо був у порядку, і він вчасно відчув небезпеку, щоб відштовхнути Елен у безпечне місце.

    — Ви в порядку?

    — У нас все добре, так!

    — Ммм, в мене вже все болить! — запротестувала Елен. — Краще б нам дали додаткову плату за небезпеку!

    Кабал, зі свого боку, вже був на ногах.

    — Аууу… Народе, ви могли б трохи більше похвилюватися за свого лідера, хоча б трохи? — він, мабуть, був зроблений із міцного матеріалу.

    — Я знала, що Шізу користується магією, але ще й викликає…?

    — Що вона взагалі викликає?

    — Ні, ні, — втрутився Ґідо, — це навіть не половина. Наскільки я знаю, ви не зможете запустити магію виклику без заклинання…

    Перед тим як він закінчив фразу, він зупинився і подивився на Шізу так, ніби не міг повірити своїм очам. Він тільки що дійшов до думки.

    — Зачекайте... Неможливо... Приборкувачка полум’я?

    Шізу все ще заклинала. Все її тіло світилося яскраво-червоним, трохи піднімаючись у повітрі. Її маска залишалася помітною на обличчі, коли її довге чорне волосся розсипалося по мантії. Що вона намагається зробити? Вона здавалася мені дивною за мить до того, як усе це сталося…

    — Ріґурде, виведи всіх із міста! Не підпускай сюди нікого! — крикнув я.

    — Але…

    — Це наказ! Коли всі будуть евакуйовані, приведи мені сюди Ранґу!

    — Так, пане Рімуру! — король гоблінів помчав.

    Я розумів, що ні він, ні його раса не зможуть нічого вдіяти в цій ситуації. Це було б марною тратою незліченних життів. І мені не потрібен був Ранґа в якості бойового товариша. Я викликав його лише тому, що розглянув можливість акторської вистави з боку авантюристів, для відвернення нашої уваги. Їхня дивно вільна розмова мала сенс, якщо вони з самого початку планували нас убити. Або вони справді були такими дурними, але… Якщо це було виставою, вони могли спробувати вдарити мене ззаду, поки я боротимуся з Шізу. Для цього й був потрібен Ранґа. Можливо, я перебільшую, але обережність ніколи не завадить.

    — Агов, Ґідо! Що це за Приборкувачка полум’я?

    — Хіба це не та героїня? — першою втрутилася Елен. — Я думала, що вона була активною приблизно п’ятдесят років тому?

    Знаменита, значить? Подумав я. І саме в цей момент маска Шізу впала з її обличчя. Полум’я здійнялося вгору.

    У небі з’явилися три вогняні саламандри. Шізу явила нам своє обличчя. Її чорне волосся розвіялося поривом ударної хвилі, сяючим блиском на тлі пекла. Вона мала швидкоплинну, скороминущу красу, але її очі сяяли зловісним блиском, а краї її губ були скривлені догори, ніби виражаючи радість від бійні, яку вона бачила. Щось у цьому здалося мені абсолютно неприродним, таким, що я не міг його описати. А потім…

    [Запуск унікальної навички «Девіант».]

    Голос світу пролунав над нами. Як тільки це сталося, прекрасна молода дівчина перетворилася на чистого духа вогню.

    — Я не помилився, — крикнув Ґідо. — Це Приборкувачка полум’я, господарка духа Іфріта… Найсильніша елементалістка у світі!

    Іфріт, дух вогню. Володар полум’я, яке здатне спалити все на своєму шляху. Його рівень вищий від будь-якої королівської особи, смертної чи божественної.

    — Гах! Іфрит? Хіба цей дух не вищий рангу А?! — крикнув Кабал.

    — Ой… Я вперше його бачу, — сказала Елен. — Але… як ми можемо його перемогти?!

    — Так, ми й не зможемо, — відповів Ґідо. — Ми всі тут помремо... Здається, життя було коротким.

    З трьома вогняними саламандрами поруч Приборкувачка полум’я оглядала свої володіння. Не дивно, що вони троє були в такій паніці. Навіть одна саламандра могла похвалитися силою рангу B-плюс. Але… Яка в них була угода із Шізу? Мені здається, вона не контролює це — скоріше Іфріт контролює її. Була ударна хвиля, коли Шізу, або Іфріт випустив потік магічної сили.

    «Це дивно». Вона не була спрямована ні на кого, не мала наміру когось убити – лише невелика демонстрація насильства, хоча в ній не було нічого маленького. Це не схоже на свідомі дії; атака швидше виглядала так, ніби її заздалегідь запрограмували. Тепер не було жодних сумнівів. Це не була воля Шізу. Іфріт повинен був бути під її контролем, але тепер він вийшов з-під контролю.

    Правильна ця теорія чи ні, зараз це не мало значення. Проблема полягала в силі, яка стояла за цими атаками. Вони були досить летальними. Блідо-червоні ударні хвилі, які котилися по ландшафту, були достатньо гарячими, щоб миттєво спалити всі будівлі, які ми збудували.

    «Прокляття! Ми ж тільки почали!»

    Троє шукачів пригод намагалися використати магічний бар’єр, щоб заблокувати атаку, але він не витримав навіть однієї ударної хвилі. Вони не померли, але й почувалися не надто добре — були при свідомості, але, мабуть, уже не в змозі рухатись.

    — Народе, не рухайтесь! — крикнув я до них. — Ви можете стати мішенню!

    Вони відповіли, зібравшись разом і активувавши Магічний Бар’єр і Щит Аури. «Гадаю, це не фарс». Вони серйозно захищаються. Так що теорія «давайте вб’ємо всіх монстрів» відпадає.

    Але говорячи про силу. Магічна енергія, яку випускав Іфріт, навіть не витрачаючи час на заклинання, дула пекучим вітром на сотні метрів у кожному напрямку навколо нас. Якби я не бився з цими хлопцями — Іфрітом і тими трьома вогняними саламандрами — ми б усі загинули. Яка морока.

    Але це було дивно.

    Навіть у цьому скрутному становищі я не тремтів від страху чи чогось подібного. Можливо, тому, що тепер я був монстром. Я маю на увазі, Велдора і та чорна змія спочатку мене налякали, але зрештою обидва стали для мене хорошим досвідом.

    — Гей. Що ти намагаєшся зробити?

    — …

    *Бух!*

    За мною пролунав вибух. Я припускав, що спроби поговорити з Іфрітом не спрацюють. Він просто відповів на моє запитання ще одним розпеченим ударом у мій бік.

    Цього разу, на відміну від тієї неприцільної ударної хвилі раніше, він явно намагався вбити мене, і його промені чистого тепла випаровували все, до чого торкалися на шляху. Сила, що стояла за ними, значно перевершила той перший викид магічної сили. Але якщо вони не потраплять у мене, то немає причин хвилюватися. Я вже ухилився від них, адже з моїм надшвидким відчуттям я міг бачити речі, що наближаються до мене зі швидкістю звуку.

    У певному сенсі я був радий, що ми ще не закінчили з будівництвом міста. Напевно, я мав би більше хвилюватися про полум’яного духа переді мною, але ця думка все одно виникла. Наших наметів і тимчасових приміщень вже не було, але це не катастрофа.

    Ми вже вирубали навколишні дерева, щоб розширити галявину; якби ми були в лісі, напевно, вже була б велика лісова пожежа. Отже, є якась і позитивна сторона. Я був трохи стурбований дровами та іншими припасами, які ми накопичили, але зараз я мало що міг для них зробити.

    Але цей дух мав до біса міцні нерви! З таким його ставленням я був упевнений, що він сприймав мене, як надокучливу комаху на своєму шляху. Він зневажав мене, і цього було більш ніж достатньо, щоб отримати мою зневагу у відповідь. Іфріт був моїм ворогом, і я вирішив, що настав час для контратаки. У мене були сумніви щодо Шізу, людини, на якій, ймовірно, паразитував Іфріт, але якби я не завдав удару, це б ніколи не закінчилося.

    Придушення Іфріта було першочерговим завданням; я міг перевірити Шізу пізніше. Хто знає, можливо, її взагалі не контролювали.

    Я вистрілив Водяним Клинком в живіт Іфріта. Він випарувався прямо перед тим, як досягти вогняного духа; обертовий стовп вогню обірвав його. «Хм. Гадаю, це не спрацює». Але в мене не було часу розмірковувати над цим, оскільки саламандри негайно ж відреагували на мою атаку.

    — «Льодовий Спис»!!

    Крижана магія Елен пробила наскрізь одного з них. Коли я глянув на неї, вона вже тікала назад у свій Магічний Бар’єр.

    Це була розумна спроба. Здається, що бар’єр тримався досить добре, без особливої концентрації з боку заклинача. Але для того, щоб збити цих саламандр, знадобиться щось більше, ніж Льодові Списи.

    Один із них кинувся прямо на тріо шукачів пригод.

    — Ти в порядку?!

    — Я можу впоратися з ним! — сказала Елен. — Ризикувати життям для нас не в новинку!

    — Ой, та годі! — простогнав Кабал. — Я думав, що я тут лідер! Ну, нехай. Я зіб’ю одного з них!

    — Справді? — відповів Ґідо. — Не чув раніше, щоб бандит бився проти елементального духа. Здається, ми всі в одному човні?

    Важко було сказати, чи справді вони розраховували одне на одного чи ні.

    Якщо Кабал так бажав «збити одного», то я, можливо, дозволю йому це зробити. Але якщо він помер, це ляже на мої плечі.

    — Добре, — відповів я. — Ви займетесь ним. Але не надто ризикуйте! Якщо ви поранитеся, використайте це.

    Пропустивши пояснення, я виплюнув кілька цілющих зілль і кинув їх у їхню сторону. Ґідо встиг їх зловити.

    — Ем… Рімуру, що це?

    — Цілюще зілля! І досить непогане, тому, якщо ви постраждаєте, скористайтеся ним!

    У нас не було часу на подробиці. Я повернувся на ходу, а вони троє були надто зайняті вогняною саламандрою, щоб розмовляти. Навіть одна саламандра була для них важким супротивником. «Надіюсь, вони протримаються».

    Дві інші саламандри тим часом почали пробиратися до мене. Сам Іфріт теж спокійно просувався вперед.

    «І що тепер?»

    Як тільки ця думка майнула в моїй голові, Ранґа нарешті прибув. Я планував, що він стежитиме за авантюристами, не більше. Але натомість він стане моїм конем.

    — Ви звали мене, мій господарю!

    Я стрибнув прямо йому на спину. Принаймні, тепер у мене була швидкість. Саламандри були досить швидкими, але не такими, як Ранґа.

    — Я хочу, щоб ти зосередився на ухилянні від їхніх атак, — наказав я. — Тобі взагалі не потрібно атакувати. Я подбаю про них сам!

    — Зрозумів!

    У нас був майже безмовний зв’язок один з одним. Ранґа миттєво зрозумів, що хочу зробити. Тоді ми рушили.

    Дві саламандри випустили в нас прямі струмені Вогняного Подиху, схожі на два вогнемета в небі. Для Ранґи було неважко уникати їх, обходячи спекотні зони. Вогонь виглядав потужним, тому я не хотів ризикувати. Якби я ще був людиною, вони, мабуть, перетворили б мене на чорну діру в землі.

    «Краще подбати про цих двох, перш ніж братися за Іфріта». Тож я спробував кілька Водяних Клинків. На відміну від вогняного духа, саламандри не могли перервати атаку до того, як вона досягне цілі. Мені вдалося відрізати кінцівку… але, як не дивно, вона знову відросла. Він, мабуть, був зроблений із вогню, як і все інше. Просто відрізати кінцівки – нічого не дасть. Чорна змія, ймовірно, випромінювала більше сили, ніж ці саламандри, але завдяки їхнім особливим здібностям перемогти їх було трохи складніше.

    — Мій господарю, фізичні атаки не працюватимуть проти духовних ворогів. Їх можна перемогти, вразивши їхню стихійну слабкість або використавши магію, — пояснив Ранґа.

    Ох, правильно. Удари мечем нічого не дадуть проти елементальних духів. А якщо запустити в нього тонну води? Приблизно стільки води є в моєму «шлунку» з підземного озера. Чи буде цього достатньо, щоб загальмувати їх?

    [Отримано. Вивільнити велику кількість води можливо. Але при контакті з саламандрою це призведе до парової експлозії, ви хочете це зробити?]

    [Так\Ні]

    «Га? Паровий…вибух? Що?»

    [Отримано. Вогняна саламандра формується із зібраної теплової енергії. Обливання водою призведе до її миттєвого випаровування, утворюючи пару, що оточує її тіло. Це спричинить високотемпературну, сильно стиснуту хвилю тиску, створюючи серію вибухів.]

    «І? Чи переможе це саламандру?»

    [Отримано. Тиск, помножений на об’єм, дорівнює кількості виділеної води, помноженій на константу пароутворення…]

    «Стоооп! Поясни мені так, щоб я міг зрозуміти!»

    [Отримано. Це спровокує сильний вибух, і не виключено, що саламандра буде повністю знищена. Однак результати, ймовірно, перетворять прибудинкову територію на пустку.]

    «О, та годі! Тоді в чому сенс? Я не самогубець! Але якщо це не те, то що? Водяні Клинки не працюють проти них...»

    — Льодові Списи!

    Я знову помітив тріо, яке робило все можливе, щоб вижити; Елен стояла в центрі і заклинала.

    «Зачекай секунду. Водяні Клинки не працюють, тому що вони не магічні, так? Отже, все, що мені потрібно це магія?»

    — Елен! Удар мене Льодовим Списом! Одного буде достатньо!

    — Га?! Гм, це якось…

    — Просто зроби це!

    Прохання зупинило її на мить, але через секунду вона почала заклинати. Ще одна мить, і магія заморожування, Льодові Списи, була запущена.

    — Не скаржись мені потім за це! Льодовий Спис!!

    Коли вона викрикнула заклинання, брила льоду полетіла у мій бік. Я мав зловити її магію за допомогою своєї навички Хижака.

    І якби я міг…

    [Звіт. Запуск унікальної навички «Хижак». Хижацтво та Аналіз Льового Списа успішні.]

    Чудово! Як я і думав! Насправді, коли мені пояснювали, я трохи сумнівався, але цей Хижак справді був навичкою, що порушує правила. Ця магія, напевно, завдала б потужного удару, але Хижак поглинув усе, залишивши мене неушкодженим, і на додачу навіть навчив мене їй.

    — Хех?! Що сталося з моєю магією?!

    «Вибач, Елен. Не можу пояснити».

    Аналіз завершився миттєво, і тепер я міг заклинати, просто думаючи про це. Не потрібно читати заклинання — це був ще один приємний побічний ефект Хижака.

    — Льодовий Спис!

    Пропустивши частину із заклинанням, я запустив трохи магії в саламандру. В ту ж мить я зрозумів теорію, що лежала в основі магії, і як усе це працює. Мої Водяні Клинки зовсім не зашкодили саламандрі, навіть розрізавши її наскрізь, але магія Елен зробила свою справу.

    Причина виявилася напрочуд простою. Коли використовуєш магію, ти не впливаєш на оточуюче явище, ти більше уявляєш щось, а потім створюєш це в реальному житті. У певному сенсі я запускав снаряд енергії, який позбавляв вибрану ціль тепла. Випадково цей снаряд прийняв форму крижаної брили, що поглинає енергію, але не лід робив його таким ефективним. Це була енергія всередині. Таким чином, він завдавав шкоди саламандрі, власна енергія якої набула форми тепла та полум’я.

    Численні крижані брили, які я запустив — насправді вони були надто великими, щоб їх називати «списами», — щойно пронизали двох вогняних саламандр. Здається, цього було достатньо, щоб позбавити їх усієї магічної сили. Вони миттєво випарувалися, мов клуби диму, і їх більше не існувало.

    — Так! Тут усе готово. Дозвольте мені допомогти вам...

    Я думав, що допоможу їм, оскільки змусив Елен витратити на мене магічний снаряд, але я запізнився.

    — Ох, чорт, — сказав Кабал, — він зараз вибухне! — як першу лінію захисту він запустив Щит Аури, але вибуху саламандри було достатньо, щоб його зруйнувати. Всі троє авантюристів були піддані сильному жару, коли підлетіли в повітря.

    Схвильований, я змусив Ранґу підбігти до них. Вони обгоріли сильніше, ніж я думав. Хоч вони ще були при свідомості, але вже не в змозі рухатися — і Кабал, який стояв попереду, був у найгіршому стані. Якби не його щит, відносно беззахисні Елен та Ґідо легко могли б загинути.

    — Блін… Ранґо, захисти їх. Відведи їх у безпечне місце!

    — Але…

    Наказ змусив його на мить зупинитись, але він замовк, можливо, відчуваючи містичну силу, яку я випускав. Його дикі інстинкти підказували йому, що жодні розмови зараз неприпустимі.

    — Це наказ! Виконай його! У них є цілюще зілля, тому відведи їх у безпечне місце та вилікуй.

    — Як скажете. Бажаю вам успішного бою!

    — Не хвилюйся. Іфрит повністю на мені!

    Мабуть, це досить добре переконало Ранґу. Він кивнув, зібрав всіх трьох у рот і, кинувши на мене ще один поважний погляд, помчав геть. Можливо, він неправильно зрозумів мої наміри, але, в будь-якому випадку, переді мною залишився тільки Іфрит. Тепер я міг битися без обмежень. Забудь про втягнення ще когось в цю справу.

    «Давайте покінчимо з цим фарсом», — подумав я, дивлячись на вогняного духа знизу вверх.

    Полум’я бурхливо вирувало в повітрі. Іфріт на моїх очах розділив себе. Тепер я мав кількох духів, які блокували мені шляхи для втечі. У нього були хитрі таланти, але я не надто переймався цим. Мої навички виявлення могли точно визначити, з якого напрямку буде вогонь. Навіть якщо кілька Іфритів атакуватимуть одночасно, я зможу легко визначити рівень вогняної небезпеки за температурою та вжити відповідних заходів. Я вже знав, що вони не всі на одному рівні.

    Я щиро сумніваюся, що Іфріт зможе атакувати мене якимось ефективним заклинанням. Але, водночас, жодна із моїх спроб здолати його не була успішною. Це полум’я було надзвичайно сильним. Земля почала перетворюватися на магму під впливом нестримно високих температур. Я не міг просто так ігнорувати це, якщо не хотів стати «спаленим слизом».

    «І що тепер?»

    Паралізуюче Дихання та Отруйне Дихання діяли лише на відстані до трьох метрів. Мої атаки подихом потрібно було здійснювати саме на такій відстані від Іфрита, але це неприпустимо. Мені потрібна була така атака, яка тримала б мене на безпечній відстані й завдавала б йому вирішального удару. Єдине, що спало на думку, це моя нова іграшка, Льодовий Спис.

    — Спробуємо це! Льодовий Спис!

    Я запустив кілька бурульок по клонах Іфрита та успішно випарував кількох із них. Випаровування льодом звучить трохи дивно, але це було найкращим способом описати процес утворення водяної пари після того, як атака досягла цілей. Я почав захоплюватися цією маленькою грою зі стрільбою по мішенях, збиваючи клонів одного за одним своїми списами.

    Але…

    До того часу, як я подумав: «От, лайно!» — було вже надто пізно. У той момент, коли я це відчув, мене вже оточили. Широкодіапазонний Бар’єр, щоб зловити мене? Це одна з особливостей Іфріта?

    За мить на землі було намальоване магічне коло, яке не потребувало заклинань. Я й забув, що я не єдиний, хто може так робити. Він перетворив власне тіло на газ і перетворив радіус у сто метрів на пекучий океан полум’я. Ймовірно, це була одна з далекобійних атак Іфріта високого рівня, і, що ще гірше, територія була переповнена енергією від його клонів, яких я переміг.

    — Вогняне Коло!

    Я почув голос, який не міг розібрати. Чоловік, жінка, молодий, старий? Важко сказати. Виходу не було... Я був під владою магії мого ворога. Іфріт змусив мене навмисно атакувати тих клонів. Вони були і відволіканням, і способом накопичити енергію.

    Я морально готувався до смерті. Охх… Не думав, що втрачу пильність, я ж міг впоратися з цим краще. І я зіграв прямо на руку ворогу! Просто жахливо. Можливо, я не повинен був бути таким самовпевненим. Ми всі могли б напасти на нього одночасно. Або, можливо, я міг би перетворитися на чорного вовка, заплутати його швидкістю, а потім напасти на нього, отримавши ті опіки, які вже отримав. Або, можливо, пару ударів «Темної блискавки» зробили б свою справу. Просто сидіти і дивитися, як все обернеться? Погана ідея.

    Деякі інші жалі також спали мені на думку…

    Я знав, що мої відчуття надшвидкі, але схоже, потрібен був деякий час, щоб з’явилася шкода. Не те, щоб я був проти безболісної смерті, якщо вона мала бути...

    Серйозно, хіба все відбувається не занадто повільно? Він просто знущається наді мною, чи що? Дивно… Мене вже давно мало поглинути полум’я.

    «Хммм…?»

    ***

    [...Отримано. Навичка «Стійкість до Температур» автоматично скасовує всі атаки на основі полум’я.]

    Я відчув трохи сарказму в його голосі, типу: «Невже ти забув про Стійкість до Температур?»

    «Хто просив тебе висловитися прямо зараз, ти, купа мотлоху?!»

    Так. Мені здалося, що я отримав «…» у відповідь на свій маленький спалах гніву. Сподіваюся, це була лише моя уява. Досі Мудрець був мені цілком вірний. У нього не було навіть самосвідомості. Було б нерозумно думати інакше.

    «Ха-ха-ха. Я просто поводжуся мов дурень. Я в цьому впевнений!

    Отже. Зачекайте. Він скасовує атаки на основі полум’я? Отже…

    Все в моїх руках, так? Це все частина плану.

    Я вдаю, ніби вже на межі, а потім змінюю ситуацію на свою користь.

    Тоді почнімо.

    Час покінчити з цим».

    — Що це було? — крикнув я, тихо обплутуючи своєю Липкою Ниткою тіло Іфріта. З ним покінчено. Мій аналіз показав, що він використовував Шізу як основу для свого тіла. Я не зміг би зв’язати цією ниткою чисто духовного звіра, такого як саламандра, але з фізичним ядром — зовсім інша річ.

    Далі я поєднав Липку Нитку зі Сталевою Ниткою, щоб отримати переваги обох. Це ще один продукт мого експерименту, і, як бонус, він отримав такий же імунітет до вогню, як і я, тому він не міг згоріти.

    «Шах і мат. Я знаю, я насміхався над тобою раніше, але, ймовірно, ти теж насміхався наді мною. Давай вважати, що ми квити. Ти вільний ненавидіти мене за це, якщо хочеш».

    — Тепер моя черга, так?

    Іфріт у паніці намагався звільнитися. Я очікував цього. Але моя Липка Сталева Нитка ніколи не дозволить йому цього. Я недбало підійшов, не поспішаючи.

    Настав час завдати останнього удару. Іфріту, монстру, який, ймовірно, оволодів тілом Шізу.

    Немає потреби поспішати. Я підійшов до цього нестримного створіння, яке намагалося зупинити мене всіма можливими атаками. Але, на жаль для нього, полум’я на мене не діяло.

    А тоді…

    [Використати унікальну навичку «Хижак»?]

    [Так\Ні]

    Це було велике однозначне «Так».

    Спалах яскравого світла освітив територію, а потім раптово зник.

    Залишилися лише самотня стара жінка і я.

    ***

    Це був сон?

    Рука моєї матері, холодна.

    Її холодні очі дивляться на мене.

    Тепла усмішка і купа чистого білого попелу.

    Усі ці спогади мучили мене. Я не хотіла їх згадувати...

    Але це був шлях, яким я йшла.

    Якби я не зустрілася з героїнею, сумніваюся, що мою душу можна було б врятувати… Але я була надто незграбною, надто невправною, щоб закінчити так, як вона. З такою кількістю людей, які так само покладалися на мене…

    Це було просто...

    Минуло кілька років з тих пір, як я залишила життя авантюриста. Я була повноцінною учителькою, яка наставляла наступне покоління нашої професії, допомагаючи Товариству своєю працею.

    Товариство Шукачів Пригод, група, яка перетнула кордони та створилася поза контролем будь-якого окремого уряду, побудувала свою штаб-квартиру в королівстві Інглесія. Я більше не була авантюристкою, але якщо я могла щось зробити для них, я хотіла їм допомогти. Зрештою, саме Товариство дало мені своєрідний дім, коли мені не було куди йти.

    Там я мала нагоду навчати низку талановитих студентів. Молодий хлопець з очима, які сяяли цілковитою чистотою. Дівчина, в погляді якої був відтінок безнадії. Я припустила, що вони такі ж потойбічники, як і я.

    Вони були повними протилежностями у багатьох відношеннях. Юкі був яскравим, оптимістичним хлопчиком, тоді як Хіната була замкнутою та стриманою, наче несла в собі всю темряву світу.

    Коли вона прийшла в цей світ, на неї напали бандити. У той час я думала, що вона з часом зігріється і стане собою. Ті бандити загинули від рук якогось іншого нападника, і це врятувало життя Хінаті, але я впевнена, що цей інцидент залишив на ній глибокий шрам.

    Зрештою, я побачила у тій дівчині частинку себе. Я була прихильною до неї. Але, мабуть, це було односторонньо.

    — Дякую вам за все, чого ви мене навчили, — сказала вона. — Мені більше нічому у вас навчитись. Сумніваюсь, що ми ще зустрінемося. — А потім вона розвернулася і пішла.

    Я подумала, що краще було б піти слідом за нею, але я не могла дозволити собі покинути місто. Товариство створювало нову програму спільно із Інглесією, організаційну структуру якої спочатку запропонував Юкі. Як колишня героїня, мене поставили на позицію представника Товариства на необхідних переговорах. Я хотіла, щоб все пройшло успішно, враховуючи те, що це визначить майбутній напрям Товариства.

    Тож зрештою все, що я могла зробити для неї, це провести її.

    — Якщо ти колись заблукаєш, — крикнула я їй, — я хочу, щоб ти покладалася на мене.

    Після тривалих роздумів, я вирішила підтримати Юкі замість Хінати. Дівчина пройшла подібний шлях до мого, але вона завжди була набагато сильнішою за мене. Я вирішила повірити в неї. Її залізна воля зможе розвіяти темряву в її душі і перетворити її на велику жінку.

    Я не сильно здивувалася, коли всього через кілька років дізналася, що вона піднялася до важливої посади в Церкві. Я відчула трохи гордості, трохи самотності… і трохи тривоги.

    «Хіната ж не почувається самотньою, так? Чи все в її житті гаразд?»

    Запитання переповнювали мене, але я вважала, що не маю права їх задавати. У мене була можливість взяти її за руку, але я відмовилася від неї. Все, що я могла зробити, це молитися за безпеку Хінати.

    Юкі, з іншого боку, був набагато динамічнішим.

    Саме Юкі побудував нинішню систему Товариства Шукачів Пригод, яке тепер називається Вільною Гільдією. Завдяки йому гільдія змогла побудувати успішні відносини співпраці з країнами по всьому світу. Він уклав нові договори з урядами, отримавши найвищі посади в гільдіях. Саме завдяки його зусиллям організація стала такою могутньою, як ніколи раніше.

    Мені й не слід було очікувати меншого. До цього моменту кожна країна була спрямована виключно на захист своїх кордонів. Коли Вільна Гільдія почала брати на себе обов’язки щодо розсилки монстрів, вона полегшила навантаження для кожного уряду в світі. І це ще не все.

    Авантюристи – люди, які подорожують світом і ніколи не підпорядковувалися жодній з країн – тепер зобов’язувалися подавати звіти про свої подорожі. Потім Вільна Гільдія збирала ці звіти, щоб отримати уявлення про те, як монстри були поширені по всьому світу. Кожному регіону було призначено рівні небезпеки, що дозволило людям подорожувати відносно спокійно.

    Ця система мала ще один важливий ефект. Знання, де і коли очікувати монстрів, дозволяло швидко виявляти аномалії; люди могли виявляти і повідомляти про монстрів, яких раніше не бачили, або швидко ліквідовувати їхні скупчення, якщо вони ставали занадто численними.

    Щоразу, коли монстр, який зазвичай не з’являвся в певному регіоні, раптово загрожував сусідньому місту, гільдія була зобов’язана надіслати туди експедиційний корпус, щоб з’ясувати причину. Раннє розгадування суті справи дозволяло гільдії та місцевим органам влади збирати диспетчерський корпус набагато ефективніше, ніж раніше.

    Наявність такої організації зробила життя людей безпечнішим і комфортнішим. Людство почало розширювати свої міста, і за останні роки загальна чисельність населення стрімко зросла. Інститут рейтингів, присвоєних монстрам, також багато зробив для зменшення кількості смертей.

    Для людини, якій доручено навчати новобранців, ніщо не могло зробити мене щасливішою. Завдяки Юкі Вільна Гільдія стала організацією, без якої не могли обійтися ані країни світу, ані їхній народ.

    Юкі, зі свого боку, просто засміявся.

    — Я просто зімітував те, що бачив у відеогрі, — сказав він. — Хоча, звісно, у грі можна робити все, що завгодно. Ви можете мати монстрів, які кажуть: «Я не поганий слиз»… або навіть змусити їх приєднатися до вашої групи!

    Він завжди був таким жартівником. Монстри можуть стати вашими друзями? Таке можливо лише у мріях.

    Світ, у якому я народилась, був майже стертий з лиця землі війною. Невже він відновився настільки, що зміг створити таких, як він — людей, які, здається, ніколи не переймаються нічим на світі?

    Він пояснив мені, що ці «відеоігри» – це дитячі іграшки, які дозволяють самому пережити всю історію... отже, якщо Японія відновилася настільки, що дарує дітям ігри мрії, то вона, мабуть, стала чудовим місцем.

    Тож я слухала розповіді Юкі, думаючи про дім, в який ніколи не зможу повернутися.

    Після цього я продовжила бути підтримкою для Юкі – надавала йому поради з тіні, ніколи не з’являючись на світлі. Вільна Гільдія продовжувала рости і стала організацією, послугами якої користувалися майже всі. Вона сповідувала філософію порятунку слабких, яка була доступною для всіх однаково.

    Тоді Юкі, мій власний учень, став грандмайстром гільдії, найвищою посадовою особою, тим, хто організовував та контролював майстрів гільдій кожного відділення. Зважаючи на все те, що він зробив для них, я мала б цього очікувати. Його зусилля були каталізатором, який дозволив людям жити в спокої та мирі. Він виконав усе, що було потрібно. Я відчула задоволення від добре виконаної роботи.

    Тому я вирішила вирушити в подорож. Подорож, щоб позбутися деяких жалів.

    Мені постійно снилися сни про минуле, коли я ще була народженою магією. Ставало важко стримувати волю Іфріта. Можливо, я наближалася до кінця свого природного життя. Я знала, що моя Маска Магічного Опору все ще працює так само добре, як і раніше, тому причина здавалася очевидною.

    Зрозумівши це, я дійшла висновку, що мені краще покинути місто якомога швидше. Я не знала, коли Іфріт нарешті вийде з-під контролю, і не мала уявлення, як моя смерть вплине на самого Іфріта.

    Крім того, я хотіла відплатити своєму лорду демонів. Я хотіла мати змогу хоча б раз висловити свою думку перед ним.

    Тому я вирішила вирушити в подорож.

    Коли я розповіла Юкі про свої плани, він мовчки кивнув, нічого про них не сказавши. Сподіваюся, він був готовий пробачити мій останній акт егоїзму. «Можливо, — подумала я, — такі ж почуття були і в героїні».

    Я вирушила до Блюмунда. На той час Гайнц вже вийшов на пенсію, оскільки його син Ф’юз зайняв його місце гільдмайстра. Ми зустрілися і трохи поговорили про старі часи. В нього було про що розповісти, і я була цьому рада.

    Зауважу, що він повідомив про зникнення Велдори. Гільдія проводила шалене розслідування, щоб знайти причину.

    — Я не знаю надто багато деталей, — сказав мені Гайнц, усміхнувшись. — Такому старому пенсіонеру, як я, багато не розповідають. Я можу сказати, що це непокоїть мого сина.

    Він, мабуть, добре довіряв Ф’юзу, щоб так про нього говорити, подумала я. Я брала участь у кількох операціях у полюванні на монстрів разом із тим хлопчиком, і пам’ятаю, що він чудово виконував свою роботу, підтримуючи мене. Тепер він покинув передову і пішов управлінськими стопами свого батька. Мабуть, він успадкував увесь природний талант Гайнца.

    — Дякую, — сказала я. — Ти був дуже добрим до мене.

    «Я не повинна ставати в них на шляху». Після моєї ввічливої відповіді я підвелася. Чи означає зникнення Велдори якесь божественне послання нам? У будь-якому випадку, я все одно направлялась до лісу.

    — Ти також бережи себе, Шізу! Гадаю, завтра звідси вирушає експедиція, — пробурмотів він майже собі під ніс. — Якщо ти йдеш у ліс, то ти могла б приєднатися до них тимчасово.

    Він не намагався мене зупинити. Він завжди був незграбним чоловіком, і це був його спосіб виразити доброту.

    — Ах, Гайнце, я й не очікувала від тебе іншого. Здається, я буду в боргу перед тобою до самого кінця.

    — Ти мені нічого не винна, Шізу. А про «самий кінець» не може бути й мови! Я хотів би ще раз зустрітися з тобою.

    Я відчула тепло в його словах.

    — Правда. Я повернуся.

    Я низько вклонилась і пішла.

    Наступного дня мені вдалося зустріти експедицію, про яку мені розповів Гайнц. Вона складалася з трьох авантюристів, і, як він і сказав, це була яскрава та привітна група. Я щиро вдячна, що приєдналася до таких добрих людей у своїй останній подорожі, хоча їхня надмірна безтурботність мене дещо бентежила.

    М’яко кажучи, на нашому шляху в Лісі Джура було багато проблем. Певним чином я була вражений тим, що вони взагалі досягли райнгу B. Вони володіли бойовою технікою, яку передбачав цей ранг, але якби мені довелося описати цю команду одним словом, то це слово було б «безглуздо».

    Проте наша подорож тривала, аж поки вони не встромили меч у гігантське мурашине гніздо. Я жахнулася. Це сталося відразу ж після того, як я сказала їм, що це погана ідея. Ніколи в житті не могла подумати, що вони зроблять щось подібне.

    Думаю, моє полум’я могло б із легкістю впоратися з цими гігантськими мурахами. Але мені було важко контролювати свою силу, і я відчувала, як стан мого тіла ставав дедалі гіршим. Воно залишалося фізично молодим завдяки присутності Іфріта, але коли моя влада над ним зменшувалася, воно починало швидко старіти. Або, мабуть, правильніше сказати, що воно поверталось до свого справжнього віку.

    Чи звільниться Іфрит, коли моє тіло здасться? Або разом зі мною зруйнується і розпадеться? Я не знатиму, що станеться, поки це не відбудеться. Ось чому я вирушила в дорогу.

    І чомусь я вагалась погасити свій вогонь.

    Нам пощастило, і нас врятував від подальших проблем проїжджаючий мимо патруль. Але цей патруль був одним із найдивніших, які я коли-небудь бачила в своєму житті.

    Бути врятованою монстрами? Нічого подібного раніше зі мною ще не траплялося.

    Це були хобгобліни верхи на магічних вовках. Одна справа, якби вони розуміли кілька ламаних слів людською мовою, але вони були розумними істотами, і вони явно приручили монстрів високого рівня. Я подумала, що це була саме така «підозріла подія», для розслідування якої було відправлено це тріо авантюристів.

    Тим часом моїм пунктом призначення був замок лорда демонів Леона. Його володіння були відразу за лісом. Я мала вибрати цей момент, щоб попрощатися з їхньою групою. Але… я не знаю. Мабуть, я просто захотіла разом із цими авантюристами побачити дім, який збудували собі ці монстри.

    Місце, в якому жили наші рятівники, було справді дивним. Воно не було ні вогким лігвом, ні смердючим, брудним барлогом. Його можна було описати лише як «Місто». Шок, який я відчула, був за межею розуміння. Це не був якийсь грубий притулок, чи якась діра в горі. Це було справжнє місто, яке вони збудували для себе з нуля.

    А точніше, воно було ще на стадії будівництва. Воно було ретельно обстежене та сплановане; будівельні матеріали лежали в кожній секції, готові до будівництва будинків. Будівель ще не було; монстри все ще жили в акуратних рядах наметів. Але вони навіть почали роботу, зосередившись на підземельній інфраструктурі. Я ніколи не чула про щось подібне у цьому світі.

    Це було дивне поселення.

    Але воно було сповнене енергії. Мешканці, незважаючи на те, що вони були монстрами, здавалося, справді отримували задоволення від роботи. Більшість із них були хобгоблінами, але, здається, вони ділили свої землі з чорними лютововками. Трохи відмінні від тих, з якими я була знайома, і я не думала, що це моя уява.

    Ватажок хобгоблінів розмовляв зі мною дуже вільно. Я думаю, він був найрозумнішим серед них. Він навіть приготував для нас їжу. Але виявилося, що він не був найголовнішим. Натомість до нього приєднався слиз — він ліг на своєму високому троні, поводячись так, ніби був королем світу. Можливо, було б дивно казати, що слиз міг «лежати» на чому-небудь, але саме таке враження у мене склалося.

    Цей слиз був найдивнішим із усіх, адже насправді він був лідером усіх цих монстрів.

    Це було смішно. Я не могла не пирснути, коли він сказав: «Я непоганий слиз», — так він вирішив описати себе! Так само, як у «відеогрі» Юкі. Я почала думати, чи це не збіг обставин.

    Але в цьому просторі, який створив цей слиз, було щось привабливе. Ця дивна істота чомусь змусила мене пригадати своє рідне місто. Моє серце було сповнене радості. Тепер я була щаслива, що вирішила зійти зі свого наміченого шляху. Я думала, що ця зустріч – це доля. І все ж...

    Години, які ми провели, насолоджуючись одне одним, раптово закінчилися. Мій час майже вийшов. Я ще не досягла своєї мети, не виконала своєї місії, але ось – настав кінець мого шляху.

    Іфрит чекав цього моменту. Я відчула, як його воля бере верх над моєю. «Це сталося... Я зіпсую все...»

    «Якби я могла востаннє…»

    Дух з’явився, ледь не насміхаючись з моєї дурості.

    І тоді моя свідомість згасла.

    ***

    Я пішов поглянути, як вона. Їй лишилося недовго. Насправді вона може ніколи й не прийти до тями. Проте я хотів дбати про неї до самого кінця, про цю людину з іншого світу.

    Усі поранені авантюристи вийшли, на щастя, скиглячи безперервно, що їм потрібна надбавка до зарплати за те, що вони ледь не згоріли живцем.

    — Гей, у чому тут справа? — запитала Елен. — Я не бачу жодних шрамів від опіків чи чогось подібного… Маю на увазі, моя шкіра така м’яка та блискуча, як у немовляти!

    — Блін, — додав Кабал. — Я думав, що не зможу рухатись ще цілий тиждень.

    — Так, я вражений. У нього там якесь зілля було!

    Вони мали рацію. Це зілля зробило їх як новеньких.

    — Ти знаєш... Це, мабуть, означає, що вони відхилять наш запит про виплату за роботу в небезпечних умовах, так? — простогнала Елен.

    — Так. Нам ніхто не повірить… — відповів Кабал.

    — Так, вважаю, що так. Але все-таки це не так! — прокоментував Ґідо.

    Цьому тріо не знадобилося багато часу, щоб почати сваритися один з одним через власні корисливі мотиви. Мені цікаво, вони взагалі коли-небудь думали про когось, крім себе. Принаймні, вони не мали нічого проти монстрів.

    — Знаєте, — заговорив я, — коли все трохи заспокоїться, можливо, я зможу відвідати ваше місто.

    — О, якщо це так, я можу передати голові гільдії повідомлення про тебе!

    Саме те, що я хотів почути. Кабал зробив мій день. Я дивився на авантюристів, мабуть, трохи захоплюючись ними. Але у мене не було жодних документів, щоб засвідчували особу, і я навіть не знав, чи дозволять вони монстру приєднатися до реєстру, але… це може бути весело.

    Тож Кабал пообіцяв мені, що я можу просто назвати ім’я «Рімуру», і голова гільдії незабаром про це почує. Хороший хлопець. У мене був такий піднесений настрій, що я вирішив зробити їм на прощання подарунок — кілька одиниць спорядження, щойно виготовлені братами-гномами. Усі вони були тестовими моделями, виготовленими з матеріалів, які вони придбали самі, але якість була гідною поваги.

    Павуча накидка: Одяг чисто білого кольору, витканий з павутинного шовку.

    Луската броня: Важка броня, зроблена з панцира ящірки. Набагато легша, ніж здається на перший погляд.

    Тверда шкіряна броня: Виготовлена зі шкур місцевих монстрів. Магічний опір включено.

    Я також надав їм трохи їжі та десять баночок цілющого зілля.

    — Ой! Подивіться на цю накидку! Вона така легка, і я не можу повірити, яка вона міцна! І мила теж!

    — Ой! Мені завжди хотілося справжньої масштабної броні! Це... Секундочку, майстер Гарм зробив її?! Вона стане для мене сімейною реліквією!

    — Так, ти впевнений, що ми можемо це взяти? Це занадто розкішно для такого як я. Маю на увазі, це ж справжня шкура буревовка?

    На деякий час це було невеличке святкування. Але…маю на увазі, що вогонь спалив усе їхнє спорядження, і я сумніваюсь, що їхня зарплата дозволить їм так легко його замінити. Це була не зовсім моя провина, але я мав їм трохи поспівчувати. Усе обладнання було прототипом, створеним до того, як гноми зможуть перейти до масового виробництва, але воно досить пристойне.

    «Крім того, подивіться, які вони щасливі». Тепер я впевнений, що вони не забудуть передати моє ім’я. Вони також почали звати мене «босом», як і решта.

    Троє з них мали свої сумніви щодо того, що сталося з Шізу, але це не завадило їм знову вирушити в дорогу після трьох днів відпочинку. Вони мали подати звіт і наближався крайній термін. У всякому разі, три дні було достатньо, щоб вони почали переживати за жінку, яка, по суті, без запрошення нав’язала себе їхній команді.

    Тим не менш, я пообіцяв їм, що подбаю про неї, і цього було достатньо, щоб заспокоїти їхні думки.

    ***

    Минув тиждень, перш ніж Шізу знову прийшла до тями.

    — Це…? Ох. Перепрошую.

    Незважаючи на трансформацію, вона все ще зберегла всі свої спогади.

    — Мені снився, — сказала вона мені, — сон про минуле. Місто, в якому я жила… Місце, куди я ніколи не зможу повернутися.

    «Японія?»

    — Скажи мені, слизе. Яке твоє ім’я?

    Хм. Можливо, її раптова старість все-таки вплинула на її пам’ять. Я пам’ятаю, що представлявся в її присутності.

    — Рімуру, пані, — відповів я.

    Шизу заплющила очі, ніби над чимось розмірковуючи.

    — Чи не міг би ти сказати мені своє справжнє ім’я? — запитала вона.

    Вона, мабуть, весь час про це знала. Я на мить завагався.

    — Гмм, — продовжив я. — Все одно тобі недовго лишилося. Я скажу тобі. Я Мікамі Сатору.

    Моє справжнє ім’я. Ім’я, яке я думав, що більше ніколи не використовуватиму.

    — Ах. Ти з мого світу…? Я подумала, що ти можеш бути з нього. Я відчула це, коли побачила тебе. — Вона на мить замовкла. — Я також чула від своїх учнів, що моє місто зараз набагато краще. Красивіше… Коли я була там востаннє, навколо мене все палало.

    — Так. Я міг би тобі показати, якщо хочеш.

    Я використовував Спілкування Подумки, щоб зробити це. Досить корисна річ в такий момент. Мені сподобалось.

    — А-а-ах… — це видовище змусило Шізу проронити сльозу. — Слухай, слизе… або, мабуть, я мала б сказати Сатору. У мене до тебе прохання. Чи не проти ти вислухати його?

    — Що за прохання?

    Я був упевнений, що в її проханні не буде нічого особливого. Але я пообіцяв піклуватися про неї до кінця. Вона заслуговувала на те, щоб її вислухали.

    — Я б хотіла, щоб ти з’їв мене…

    «Гм? Що ця стара леді щойно сказала?»

    — Ти зняв прокляття, яке було накладене на мене, так? Я така рада, що позбулася від нього… — її голос став тихим. — Я б хотіла мати можливість – сумніваюся, що мені вдалося б це зробити, але мені б хотілося мати можливість зустрітися з тим, хто наклав його на мене, ще один раз… Тому у мене є всього одне прохання до тебе – чи дозволиш ти мені спочити в тобі?

    Щось в її очах, рішучість, від якої вона просто не могла відмовитися, вразило мене. Це здавалося таким абсурдним, таким жорстоким…

    — Я повинна тобі сказати – в мене немає нічого, крім ворожнечі до цього світу. Але мені все одно не вдалося зненавидіти його. Те ж саме я відчуваю до того чоловіка... Можливо, я не можу не думати про нього, коли дивлюся навколо. Саме тому я... Я не хочу бути поглиненою цією землею. Тож, будь ласка... Я сподівався, ти зможеш з’їсти мене замість цього...

    «Хм. Ну, це досить легко».

    Виконання її прохання зв’яже мене, безсумнівно, і накличе на мене власне прокляття. Мене б звинуватили в тому, що я взяв на себе її відчай і ненависть.

    Але чи потрібно вагатись щодо цього? Якщо я хочу, щоб вона побачила загробне життя зі спокійною душею, тоді відповідь очевидна.

    — Добре. Я буду радий прийняти твої почуття. А як звали того чоловіка… того, хто завдав тобі стільки болю?

    На це запитання Шизу розплющила очі, зморщила своє вкрите опіками обличчя й пролила ще кілька сліз.

    — Леон Кромвель, — сказала вона. — Один із найсильніших лордів демонів.

    Вона подивилася на мене благальними очима.

    — Я обіцяю! — заявив я. — Своїм ім’ям Сатору Мікамі, або Рімуру Темпестом, або будь-яким іншим ім’ям, я обіцяю, що зроблю так, щоб Леон Кромвель знав все, що ти до нього відчуваєш. Я змушу його шкодувати про кожну мить!

    — Дякую, — прошепотіла вона, а потім заплющила очі, її дихання стало поверхневим, коли вона заснула.

    [Використати унікальну навичку «Хижак»?]

    [Так\Ні]

    «Сподіваюся, ти знайдеш спокій у мені».

    «Так», — подумав я, у своєрідній молитві до неї. Сподіваюсь, що її сни всередині залишаться щасливими назавжди. Без різких пробуджень.

    ***

    *Топ, топ, топ, топ*

    Вона підвела очі, її обличчя мало невинність юності. Коли на її обличчі з’явилася посмішка, їй стало легше.

    — Ось де ти! Не залишай мене знову саму, добре?

    Але постать похитала головою, а потім вказала на щось далеке. Дівчинка повернулася в тому напрямку, і на її обличчі раптово з’явився сумнівний смуток.

    Там вона знайшла…

    — Мамо!!!

    Спалах щастя пройшов по всьому її тілу, коли вона кинулася до матері. Фігура якусь мить спостерігала, як вона біжить, а потім зникла, ніби її взагалі не було. Можливо, це була лише ілюзія, створена спогадами дівчинки.

    Таким чином дівчинка возз’єдналася зі своєю матір’ю.

    Це означало кінець довгої, довгої подорожі.

    Щоб вподобати цю частину, необхідно зареєструватись на сайті або увійти, якщо ви вже зареєстровані.

    Вподобати!
    Щоб залишити коментар, необхідно зареєструватись на сайті або увійти, якщо ви вже зареєстровані.