Зміст
  • Пролог. Смерть і переродження
  • Том 1. Розділ 1. Мій перший друг
  • Том 1. Розділ 1.5. Дівчинка і лорд демонів
  • Том 1. Розділ 2. Битва в селищі гоблінів
  • Том 1. Розділ 2.5. Дівчинка і елементальний дух
  • Том 1. Розділ 3. В Королівство Гномів
  • Том 1. Розділ 3.5. Дівчинка і героїня
  • Том 1. Розділ 4. Приборкувачка полум'я
  • Заключний розділ. Спадкова форма
  • Побічна історія. Велика пригода Ґобти
  • Післямова
  • Пролог. Переполох у лісі
  • Том 2. Розділ 1. Початок хаосу
  • Том 2. Розділ 2. Еволюція і зіткнення
  • Том 2. Розділ 3. Посланець і зустріч
  • Том 2. Розділ 4. Зупинка процесу
  • Том 2. Розділ 5. Велике зіткнення
  • Том 2. Розділ 6. Пожирач усього
  • Том 2. Розділ 7. Великий Альянс Лісу Джура
  • Заключний розділ. Місце для відпочинку
  • Післямова
  • Пролог. Зібрання лордів демонів
  • Том 3. Розділ 1. Назва країни
  • Том 3. Розділ 2. Вторгнення лорда демонів
  • Том 3. Розділ 3. Збори
  • Том 3. Розділ 4. Наростаюча злоба
  • Том 3. Розділ 5. Харибда
  • Епілог. Нова махінація
  • Післямова
  • Том 3. Розділ 3. Збори

    Королівство Фармус було величезною країною, свого роду вхідними дверима, що вели до різноманітних країн на заході.

    Ці країни не мали прямого зв’язку зі Східною Імперією. Замість офіційних стосунків у них були могутні купці, які особисто взяли на себе розподіл товарів, що користувалися попитом, між двома землями. Більшість цієї неофіційної торгівлі проходила через Озброєну Націю Дваргон, яка (принаймні публічно) була нейтральною і таким чином давала свою мовчазну згоду на товари, що переміщувалися між ними.

    Частина території Фармуса прилягала до Королівства Гномів, що означало, що будь-хто, хто жив у так званих західних країнах, повинен був пройти через Фармус, щоб потрапити до Дваргону. Це, звичайно, якщо вони не були готові ризикувати йти стежкою через Ліс Джури. Шлях через Фармус був набагато безпечнішим і вільнішим від монстрів, і навіть з урахуванням мит та зборів це все одно приносило більше прибутку. Жоден торговець при здоровому глузді не відмовився б від цього варіанту.

    Це означало, що західні країни могли отримати не лише рідкісні товари Східної Імперії, а й високоякісну зброю та обладунки гномів через неформальний торговий ринок із Фармусом. Це перетворило столицю Фармуса, Марріс, у добре фінансоване та бурхливе торгове місто, де проживали люди з усього світу, і заслужило прізвисько «вхідних дверей» на захід. Це також означало, що скарбниця королівства була переповнена, як від податків, що стягувалися з торговців, так і від доходів від більш заможних торговців, які платили за різноманітні послуги.

    Серед країн заходу вона, безперечно, була або найбагатшою країною, або дуже близькою до того.

    ***

    Нідол Мігам, граф Мігаму, був обурений.

    Фармус, справді, було багатим королівством, але так багато влади зосереджувалося у центральному уряді, що практично жодне з цих багатств не доходило до дворянства, яке відповідало за управління його найвіддаленішими регіонами. Перерозподіл багатства тут був чужим поняттям, і графству Мігам здавалося, що вони ніколи не відчуюють жодного полегшення від податків, які вони повинні були збирати зі своїх громадян.

    Як і в інших країнах, їх оподатковували за їхні сільськогосподарські врожаї, але їм також доручали захищати свої кордони від загроз, що створював ліс. Це було поточним джерелом обурення графа Мігама.

    — Чи чули ви коли-небудь щось таке абсурдне? — виплюнув він, згадуючи те, що йому тільки що повідомив міністр фінансів. Просто згадавши це, його кров кипіла: «Штормовий Дракон зник, і, таким чином, спеціальні виплати від центрального уряду припиняться, починаючи з сьогоднішнього дня». І все, більше ніяких розмов. Після того, як його викликали до столиці і змусили чекати три години.

    Безумовно, ці виплати були для них величезною допомогою. Землі графа простягалися аж до Лісу Джура, роблячи його ключовим каменем прикордонної оборони Фармуса. Але це була не лише проблема Мігама. Це була проблема, яка нависла над усією країною.

    — І все-таки… з усіх упереджених рішень, які вони могли прийняти…!

    Нідол був таким розлюченим, що не міг не висловити свої думки вголос. Занадто багато речей треба було розглянути. Йому довелося думати про те, як зберегти графство.

    Запечатаний чи ні, Велдора, Штормовий Дракон, був особливим монстром рангу S, тому ігнорувати його було на власний страх і ризик. З огляду на зникнення, яке стало загальновідомим, можливо, було зрозуміло, що такі «спеціальні», тобто тимчасові виплати вже не мали сенсу.

    Але час виявився не найкращим. Штормовий Дракон був загрозою не лише для людей, але й для монстрів, і відсутність дракона означала, що більше не було володаря, який тримав би їх під контролем. Йому потрібно було зміцнити свої прикордонні сили, через нову активність монстрів, тому він витратив на це свій бюджет.

    Коротше кажучи, у цьому й полягала головна причина обурення Нідола в даний момент.

    Уряд міг бути правий, але для графа Мігама це не мало значення.

    «Як тепер захистити свою землю…?»

    Найманці коштують грошей. Авантюристам із Вільної Гільдії не можна було довіряти, коли справа доходила до крайностей. Саме зараз уряд мав би простягнути йому руку допомоги. Вони були безталанними дурнями, які абсолютно не зрозуміли ситуації.

    Якщо, не дай Бог, землі Нідола Мігама поглине натовп монстрів, це коштуватиме Фармусу всієї довіри, яку на нього поклали сусідні країни та великі торговці. Ціну за це заплатить уряд, і прямо в цю хвилину він має готуватися до загибелі.

    Граф продовжував собі під ніс лаяти начальство. Ніщо з цього не було його особистою відповідальністю. Він це знав, але все одно…

    Він зітхнув у своїй кареті, трохи заспокоївшись. «Не залишилось нікого, крім королівської родини, на кого можна було б натиснути…» Він згадав обличчя короля. Це сповнювало його розпачем. Скупість цієї людини не дозволяла йому турбуватися про долю якогось клаптика прикордонної землі. Було б блюзнірством говорити це вголос, але це були щирі почуття Нідола.

    Без Штормового Дракона привід, щоб підтримувати його зник і тепер графу Мігаму доведеться підвищити податки.

    Його територія межувала лише з двома іншими районами: Центральним Фармусом і лісом. Не було жодних причин готуватися до вторгнення з інших країн, а значить, не було потреби у постійній армії. Територіальні сили графа, яким було доручено відганяти монстрів і магічних звірів, налічували не більше сотні лицарів.

    Цифра змусила Нідола скривитися.

    Технічно кажучи, граф брав спеціальні виплати і клав їх до кишені. Виплати повинні були підтримувати суворе патрулювання на кордоні з Лісом Джура, але в цьому далекому регіоні, де не потрібна велика армія, їм доводилося турбуватися лише про боротьбу з монстрами. З розвитком Вільної Гільдії протягом останнього десятиліття або близько того витрати на боротьбу з монстрами значно знизилися.

    Таким чином, уся ця катастрофа була виною самого графа, своєрідна розплата за те, що він не вжив заходів, які він мав вжити. Він усвідомлював це, але для Нідола це все одно була гірка правда.

    Все почалося з послання Західної Святої Церкви. Офіційне повідомлення про зникнення Штормового Дракона надійшло за допомогою магічного кур’єра, і це змусило графа Мігама вжити заходів.

    Західна Свята Церква була державною релігією Священної імперії Любеліус. Вона поклоняється єдиному богу, Люмінус, як своєму абсолютному божеству, і слугує штаб-квартирою для найбільшої релігії, що практикується в західних країнах. Ця релігія була непростою — у їхніх арміях були паладини, святі лицарі, кожен з яких мав ранг А або вище, і їм довіряли та шанували їх як надійних експертів у вбивстві монстрів.

    Основне віросповідання Церкви оберталося навколо викорінення монстрів зі всього світу, і тому щоразу, коли менша країна мала проблеми з цими істотами, з якими вона не могла впоратися сама, Церква посилала їм на допомогу війська паладинів Хрестоносців.

    Така доброчесна організація, яка працює на благо вірних, ніколи не буде надсилати неправдиву інформацію своїм людям. Церква вже попереджала його про активність монстрів у лісі — це мала бути правда, підсумував Нідол. Тож він неохоче намагався посилити власне військо лицарів. Сотні буде достатньо, щоб просто патрулювати ліс, але якщо монстри вийдуть з-під контролю, це може стати проблемою. Його лицарі мали залишатися на місці — це був його висновок.

    Тому, посилаючись на надзвичайну ситуацію, він залучив на службу відставних лицарів і подібних, успішно збільшивши свою силу втричі від початкової чисельності. Але це все одно не розвіяло його страхів. Потрібно було щонайменше десять років, щоб серед монстрів встановився новий порядок. Буде важко покладатися на відставних лицарів протягом цього довгого-довгого десятиліття.

    Мобілізація авантюристів Вільної Гільдії почне тиснути на його фінанси. Виклик екстреного призову був останнім варіантом. Зараз йому довелося б надіятися на здорову команду добровольців.

    Шукачі пригод із задоволенням взяли б на себе роль вбивць монстрів у лісі, але за це була своя ціна — ціна, яка зростала залежно від присвоєного рівня небезпеки. Про їхню постійну дислокацію в Мігамі не могло бути й мови, але якщо трапиться найгірше, йому все одно доведеться подумати про використання їхніх ресурсів. Він уже використав більшу частину спеціальної виплати уряду, але його графство ще не зіткнулося з фінансовою кризою — здебільшого ці кошти все одно йшли на його особисті розваги.

    Зараз, коли пенсіонери повернулися на службу, Нідол вирішив, що йому потрібно виховати нове покоління молодих лицарів негайно. Це, на його думку, була найкраща міра, яку він міг прийняти наразі. Тож він перенаправив всі майбутні кошти спеціальних виплат у силу, разом із частиною своїх власних грошей — немає сенсу тепер економити.

    І, здавалося, це працювало. З часом все почало складатися. Але потім центральний уряд викликав його і забрав фінансування. Хто міг звинувачувати Нідола в тому, що він втратив самовладдя? Хоча ледачий, корумпований правитель не заслуговував на багато співчуття…

    У своїй кареті, повертаючись додому, Нідол постійно ламав голову, думаючи, що йому робити далі. Його розум був повністю зосереджений на фінансових проблемах, і в ньому не залишилося місця для ще більших проблем, які чекали на нього незабаром.

    ***

    Повернувшись до свого графства, граф Мігам отримав прохання Франца, місцевого майстра гільдії, про зустріч. Граф погодився, бажаючи обговорити, як захистити свої землі в майбутньому, і наступного дня вони влаштували конференцію.

    Майстер гільдії практично дихав йому в потилицю, благаючи, що зараз не час діяти повільно. Франц зазвичай був спокійним, урівноваженим керівником, і його хвилювання викликало занепокоєння. Нідол почав боятися найгіршого, тому він проігнорував звичну процедуру і одразу дав дозвіл на зустріч.

    — Це неперевірений звіт, але кажуть, що з’явився лорд орків, —наступного дня Франц лише коротко привітався і сказав йому це.

    — …Що ви сказали? Лорд орків?! І що ви маєте на увазі, кажучи «неперевірені»?

    Від цього добрий граф ледь не знепритомнів на місці. Це була серйозна криза, і лише його гнів тримав його, коли він протистояв Францу.

    Франц незворушно продовжив свою доповідь, заявивши, що авантюристи з королівства Блюмунд почули чутки про лорда орків.

    — Я хотів би вашої допомоги в оцінці цієї загрози. Якщо бути точним, я хотів би, щоб ви вислали для нас дослідницький загін.

    Не було нічого незвичайного в цьому проханні спокійного майстра гільдії до напівістеричного графа. Вільна Гільдія не була благодійною організацією і не була пов’язана з жодним урядом. Вони існували у співпраці з графством, але не в його рамках.

    — Якщо ви хочете, щоб ми провели це розслідування, ми можемо прийняти це за спеціальною екстреною ціною…

    — Тиша! Ти, ласа до грошей ласка!!

    «Дивіться, хто це говорить», — подумав Франц, залишаючись спокійним. Він знав, що це питання потребує розгляду в будь-якому випадку. Франц мав обов’язок берегти своїх членів гільдії; він не збирався наражати їх на небезпечні місії без відповідної винагороди.

    Зазвичай, запити на полювання на монстрів такого типу потребували певної процедури. Місто чи село подавали офіційний запит, надаючи всю необхідну інформацію Вільній Гільдії. Тоді гільдія використовувала свідчення очевидців, щоб призначити відповідному монстру (або монстрам) рівень небезпеки, іноді надсилаючи відповідний персонал для подальшого вивчення проблеми.

    За правилами гільдії, попередня оцінка для особливо складних завдань була дуже важливою, оскільки вона забезпечувала правильну оцінку рангу завдання. Якщо ви захочете вбити монстра, вам знадобиться кілька авантюристів (за правилами гільдії три або більше) такого ж рівня або вище, щоб впоратися з ним.

    Підвищення отримували учасники залежно від їхньої здатності перемогти певну ціль один на один, але з міркувань безпеки такі двобої не були нормою під час роботи гільдії. Це сталося тому, що навіть якщо група авантюристів виступить проти монстра, якщо різниця в рівнях буде значною, вони, швидше за все, будуть знищені або, в кращому випадку, здобудуть перемогу ціною кількох смертей і важких поранень тих, хто вижив.

    Усе це означало, що Франц не міг просто кинути загін хоробрих чоловіків і жінок на монстра, щойно його помітили.

    Зазвичай у них був час для поступового підходу, але вони були завалені роботою. Останнім часом монстри з’являлися все частіше. Затримка між прийняттям запиту, висиланням людей для боротьби з ним і поверненням ставала проблемою. Починало бракувати авантюристів.

    Їм потрібна була якась організація, яка могла б патрулювати села і відповідати за монстрів, без необхідності подавати офіційні запити. Але такої організації не було, тому Франц попросив графа надати йому більше інформації. Це було абсолютно нормально.

    Коли йому так ввічливо й ретельно роз’яснили цю ситуацію, граф замовк.

    Він не хотів посилати власних лицарів, щоб убезпечити своє місто, але він не міг просто залишити сільські села напризволяще. Поки вони сплачували податки, граф зобов’язувався їх захищати — навіть якщо це міцніше стискало петлю на його шиї. Керівництво Франца було цілком логічним, і Нідол не міг проти нього заперечити. Нестача персоналу гільдії, ймовірно, була причиною, по якій Франц запросив цю зустріч…

    А як щодо лорда орків? Цей монстр поїдає все, що йому трапляється на шляху? Його теж не можна ігнорувати. Він мав би подати повний звіт до центрального уряду та попросити підкріплення — і, як наслідок, збір додаткової інформації був одним із завдань. Надійні дані розвідки були єдиним, що змусило цю бюрократію вжити заходів.

    Отже, розслідування було обов’язковим і терміновим.

    — І ще одна річ, у мене є ще один невстановлений звіт, і мені досить важко передати його вам… — голос Франца був серйозним, коли граф Мігам хвилювався, що робити з експедиційним корпусом. Його обличчя було настільки напруженим, що змусив графа боятися найгіршого.

    — Досить тягнути. Скажіть вже це.

    — Мої вибачення, сер. Повідомляється, що армія лорда орків…

    — Армія?! Він уже накопичив таку силу?!

    — Так, мені сумно це говорити. І, як повідомляється, їхня кількість… приблизно двісті тисяч.

    — …Що? Ви справді серйозно?!

    Нідол крикнув на все горло. Це не вплинуло на вираз обличчя Франца. Він не любив жартувати, і граф знав, що це правда. Але це було важко прийняти. Просто це було надто далеко від реальності.

    — І наскільки ви впевнені у цьому? — запитав він, мовчки вихваляючись, що не знепритомнів на місці.

    — Ґрунтуючись на непрямих доказах, ми вважаємо, що це цілком ймовірно.

    — Є якісь пропозиції, як з цим боротися?

    — Наш єдиний вихід — з’ясувати, в якому напрямку прямує їхня армія, і вжити заходів для швидкої евакуації…

    — Ви хочете, щоб я покинув це місто?

    — Якщо ви вірите, що у вас є шанс на перемогу, ми не зупинятимемо вас. Але якщо ви попросите нас взяти у цьому участь, то, боюся, ми не зможемо зробити це, не почувши конкретних оперативних планів.

    — …Добре, — прошепотів Нідол, опустивши голову. — Ви знаєте, що шансів все одно не має.

    — У такому випадку я залишаю розгортання експедиційного загону у ваших руках.

    З останнім нагадуванням Франц швидко вийшов із кімнати.

    Граф Мігам на мить задумався.

    Незалежно від того, доведеться залишити місто чи ні, він мав розглянути найгірший сценарій. Це означало, що його лицарі мусили залишатися на місці. Але їм потрібна була та експедиція.

    «Що мені робити?»

    Здавалося, що вся його недбалість і недолугість поверталися до нього сторицею. Але не було сенсу скаржитися на це.

    Після декількох хвилин обдумувань Нідол придумав те, що вважав відмінною ідеєю. Йому справді потрібна була інформація про загрозу. Можливо, він міг вислати мага, що володів магією телепортації, такого, хто міг би повернутися до міста, як тільки завершить своє розслідування. Команда охорони цього чаклуна не знала б про свою місію; їхньою єдиною задачею було б захищати його до того часу, поки вони не дійдуть до лісу. І якщо він просто збере кількох лихварських лицарів для цієї експедиції, він зможе зменшити витрати до мінімуму.

    А якщо вони все-таки повернуться живими, він зможе з цим впоратися. Головне було з’ясувати, куди направляється лорд орків.

    ***

    Групу, яку граф Нідол Мігам зібрав у відповідь на це, назвали Прикордонним експедиційним загоном. Він складався з тридцяти осіб. У місті була виправна колонія, де утримувалися дрібні злочинці Мігама – мешканці села, що потрапили в борги та намагалися грабувати мандрівників з інших міст; хулігани, яких взяли під варту за бійки на вулицях.

    Зазвичай їх використовували для допомоги корпусу лицарів, іноді вони служили опонентами для бойових тренувань лицарів у рамках їхнього «виправлення». Один з цих ув’язнених був призначений лідером експедиційного загону.

    Нідол не втратив би й хвилини сну через їхню смерть. Вони також мало впливали на його фінанси, що було приємним бонусом.

    Це було приблизно все, на що він звернув увагу при їхньому відборі. Але група не ділила мотивів графа.

    — Пфф. Той жадібний старий скнара. Якщо це свобода, яку він нам дає, то приймемо її з радістю, так?

    Такими були почуття Йома, чоловіка, призначеного керувати тридцятьма негідниками Прикордонного експедиційного загону, як одним цілісним підрозділом. Його шкіра була темно засмаглою і гнучкою, натягнена м’язами. Він не був особливо високим, але зустріч з ним все одно б налякала випадкового спостерігача, змушуючи того перейматися за свою безпеку. Часто цього було достатньо для Йоми, щоб перемогти у ментальній битві. Це підтверджувалось його обличчям, яке не було непривабливим, але його гортанна, насмішлива посмішка робила його неприступним для будь-кого.

    Його здібності швидко просунули його від звичайного бійця до боса тієї чи іншої банди. Однак тепер Йом вів загін з тридцятьма людьми глибоко в Ліс Джура.

    Минув тиждень, як вони поповнили свої запаси в останньому селі, що межував з лісом. Роммель, маг і протеже графа, відчував, як в’яне біля Йоми, ніби його поставили перед лютим тигром-людожером. Він майже відчував, як у нього стукають коліна.

    — То що це за експедиція?

    — Боюсь, я не можу вам сказати. Це секретна місія.

    — Ого? Що це за нісенітниця, га? Я думаю, тобі краще сказати мені, поки я запитую по-доброму, розумієш, що я маю на увазі?

    — Я кажу правду! Вони також не дали мені жодних подробиць, повірте мені.

    — Хм! Зрозумів, зрозумів. Ну добре. Вони застосували до нас договірну магію, щоб змусити нас виконувати твої накази, але як тільки все закінчиться, нам усім обіцяли свободу. Правильно?

    — Так, точно. У контракті, підписаному з моїм клієнтом, графом Мігамом, говорилося саме про це.

    — Так, і я кажу тобі, чуваче, це нісенітниця! Як, у біса, ми маємо завершити цю місію, якщо ми навіть не знаємо, що це за місія, га? Йти цим лихим лісом… Ти головою вдарився, чи що?

    Стикнувшись із гнівом Йоми Роммель став таким переляканим, що він відчував, що знесилюється від страху. Він розумів, що в його поясненнях мало сенсу, але він не міг сказати їм правду. Якщо він це зробить, вони точно вб’ють його прямо на місці.

    — С-слухайте, ми… Ми отримали звіт від Вільної Гільдії, що в лісі відбувається щось дивне. Так що, як я вам сказав, наше завдання – використати це магічне знаряддя для запису того, що відбувається в лісі, а потім повернутися назад у місто…

    — О-о-го! Ти хочеш померти? Тепер я зрозумів. Або ти думаєш, що якийсь маг із вулиці, як ти, зможе впоратися з групою природжених бійців?

    — Ти ж не вважаєш, що контракт дає тобі право поводитися з нами як із сміттям тільки тому, що ми нічого не можемо зробити, чи не так?

    Серце Роммеля було вражене чітким відчуттям, що ця людина серйозна. Договірна магія означала, що Йом повинен був виконувати його накази, але тепер він почав сумніватися, чи ця штука взагалі працює.

    — Ах, ах…

    Він злякано зробив крок назад, а потім раптом відчув щось холодне на своїй шиї.

    — Ей, босе, чи не було б швидше просто вбити його?

    З’явився чоловік, одягнений у чорне, ніби винирнувши з темряви. Він тримав ніж, абсолютно чорного кольору, і тепер цей ніж був приставлений до горла Роммеля.

    — Не так швидко. Я не збирався цього робити, якби ти був готовий говорити, але…

    — Ні! Ні, почекайте! Я вам все розкажу! Тільки не вбивайте мене…

    — О, та невже? Ти хочеш визнати, що ми тут для того, щоб дізнатися про стан справ з лордом орків?

    — Га?! Звідки ви це дізналися?!

    — Ха! Ти що, думаєш, що я немовля чи що? У мене тут тридцять людей — ти думав, що в мене немає шпигунів у гільдії, на яких я міг би когось обміняти? Я залишив тебе живим, щоб ти зміг розірвати наш контракт, от і все. Отже… Що буде далі, я думаю, залежить від тебе. То що будеш робити?

    Роммель, не вагаючись, вирішив розвіяти договірну магію. Очевидно, зараз йому залишилося жити недовго, і тон голосу Йоми вказував на те, що краще йому не протистояти. Жах настільки охопив серце Роммеля, що він був готовий зробити все, що йому скаже Йом.

    — Добре, що у нас є хлопець, який прислухається до розуму, так, брате? Забудьте про насильство і використання до смерті! Тепер ми нарешті отримали справжню свободу!

    — То що ми будемо з ним робити?

    — Будь ласка! Залишіть мені хоча б життя!

    Голос Роммеля тремтів, обличчя було мокрим від сліз, коли люди Йома підійшли до нього.

    — Ну, почекайте. Я впевнений, що на ньому було накладене закляття Пошук Життя. Ми не можемо дозволити цьому магу померти, не доповівши про результати цієї місії.

    — Добре, тоді що? Якщо ми маємо стежити за ним цілий день, я б краще просто вбив його.

    Роммель ледве відчував себе живим, слухаючи, як Йом сперечається зі своєю командою.

    — Так, так, почекайте. Він маг, пам’ятаєте? Може, він зможе для нас щось зробити?

    — Так! Так, я зроблю! Що завгодно!!

    — Так, ти чув це? З іншого боку, він справді звільнив нас від цього контракту та іншого. Я б не дуже хотів вбивати його, але що ви думаєте?

    — Ну все-таки…

    — Я нікому не скажу! Клянуся, нікому не скажу, повірте мені! Будь ласка!

    Працюючи на дворянство з часу свого закінчення магічної академії, Роммель був зовсім не досвідченим. Йом ніколи не мав наміру вбивати його; він просто хотів змусити його працювати. Роммель був занадто наївним, щоб це зрозуміти. Все, що він міг робити, це благати Йома про будь-яку допомогу, яку він може запропонувати.

    — Слухайте, босе, а як щодо цього? Джагі – містифікатор, може, він зможе створити закляття, щоб підкорити його нашій волі?

    — Ні-ні! На моєму рівні Роммель точно буде чинити опір.

    — Я не буду! Я обіцяю, що не буду чинити жодного опору! Будь ласка, зробіть це!

    — Чудово. Чи є у когось якісь заперечення щодо цього? Бо особисто я не був би проти того, щоб він був поруч як наш консультант.

    — Ми зробимо все, що ви скажете, босе!

    — Якщо це ваше бажання, брате, то я не маю жодних скарг.

    Люди Йома виконали свою роль точно так, як вони заздалегідь обговорили. Роммель повністю купився на це і прийняв магічне закляття підкорення, сподіваючись здобути довіру Йома. Обман відразу розкрився, коли всі почали сміятися з нього, але для мага це було несуттєво.

    Хоча для Роммеля це було несуттєво, він все ще не був проти цього. Цей вуличний хуліган, Йом, випромінював якийсь зловісний магнетизм, який важко висловити словами. Такий, що міг змусити будь-якого невинного, відкритого молодого чоловіка зійти зі свого шляху.

    Це був початок справжнього вільного Прикордонного експедиційного загону — вільного від поводів Графа Мігама, і з магом, який покірно слідував за Йомом, куди б він не пішов.

    ***

    Приблизно в той час, коли Рімуру вперше зіткнувся з Бенімару та його кланом — коли вони ще були просто ограми, Ф’юз голосно зітхав перед трьома шукачами пригод. Він послав цю трійцю з’ясувати, що відбувається в Лісі Джура, і коли вони повернулися, вони почали розповідати йому якісь дивні байки.

    Це були Кабал, Елен і Ґідо — троє талановитих членів гільдії, усі гідні довіри Ф’юза. Усі вони були рангу B, і Ф’юз знав, що вони були більш ніж готові до виклику, який стояв перед цим рангом.

    Перша історія, яку вони розповіли йому, була про їхні останні моменти з Шізуе Ізавою — жінкою, якій Ф’юз також завдячував своїм життям.

    — …І так вона викликала Іфріта, але він її поглинув!

    — Вона, ймовірно, поїхала за місто, тому що знала, що це станеться… Я думаю, вона зрозуміла, що у неї залишилося не так багато часу.

    — Це правда. І хто знає, чи вона коли-небудь одужає… Я думаю, що вона була б набагато щасливішою, просто померши уві сні.

    Хайнц, батько Ф’юза, наказав Шізу супроводжувати їх у експедиції. В очах Ф’юза вона була героїнею, а також подругою, з якою він полював на монстрів, і він був готовий зробити для неї все. У всякому разі, те, що він дав їй такий бажаний кінець, сповнювало його щастям.

    Після завершення експедиції Шізу сказала, що має намір відправитися на територію лорда демонів. Мабуть, у неї були якісь незавершені справи, і вона наполягла на тому, щоб ними зайнятися. Ф’юз знав, що її неможливо переконати в протилежному. Тому він вирішив допомогти їй з-за лаштунків, об’єднавши її з трьома авантюристами, яких планував відправити в ліс.

    Шкода, що вони не були з нею до самого кінця. Ф’юз не мав права критикувати їх за це. Їхня місія була на першому місці, і сам Ф’юз тримав її справжню природу у секреті від них.

    «Але чому вони залишили її під наглядом монстрів?!»

    Він не мав права критикувати їх, але це все одно залишило неприємний присмак. Крім того, є багато чого в їхній історії, що він просто не може прийняти.

    Шізу була однією справою, але їхня інформація була цілком заснована на тому, що монстри будують собі місто. Один єдиний слиз виступав на вершині харчового ланцюга, збираючи гоблінів для будівництва цього міста – повноцінного, міцно збудованого міста, такого, як будь-яке людське поселення.

    Деякі з більш розумних монстрів будували невеликі спільноти. Навіть гобліни й інші низькорангові істоти могли будувати собі примітивні притулки. Тому мати поселення або щось подібне не було чимось особливим. Але ця трійця говорила про те, як група монстрів очищала землю в лісі, вирубувала дерева та використовувала деревину для будівництва будинків. Вони навіть розподілили місто на різні зони, розробляючи складні плани щодо того, що і де буде будуватися.

    Чим більше Ф’юз слухав це, тим більше це звучало як справжнє, повноцінне місто. Але було важко змиритися з тим, що такі трюки робили монстри. І цей слиз змусив його здивуватися. Ця істота на ім’я Рімуру, мабуть, не була схожа на типового іменованого монстра. Що ще більше виходило за межі здорового глузду, так це те, що всі монстри в тому місті були іменованими.

    Все це, очевидно, сталося після того, як з’явився цей монстр Рімуру. Це була надто шокуюча історія, щоб проігнорувати її.

    — Тож після того, як ці монстри врятували вас, ви потрапили в їхнє місто?

    — Правильно. І ми говоримо про кілька сотень монстрів рангу С, які живуть разом? Насправді ми нічого не могли зробити. Я думав, що я точно помру. Але потім нас нагодували справжнім вареним м’ясом!

    — Ммм, так, воно було справді смачне. Я нічого не їла цілих три дні, тому…

    Незважаючи на те, що їхня історія була шокуючою, ці троє бовдурів розповідали її так, ніби вони перебували в лісовому таборі. І після цього Шізу вийшла з-під контролю, і Рімуру переміг народжену магією, в яку вона перетворилася. Усе це було просто неймовірно. Іфріт був духом рангу Спец-А. Якби щось подібне вийшло з-під контролю і почало атакувати, це було б небезпекою класу стихійного лиха. Країна такого розміру, як Блюмунд, зіткнулася б із справжньою екзистенційною кризою.

    «І… слиз, найнижчий клас монстрів, переміг це?!»

    Ф’юз хотів крикнути їм, щоб вони припинили жартувати, але вони були цілком серйозними, коли подавали свій звіт. Між цим, гномами-ремісниками в місті та цілющим зіллям, яке могло вилікувати навіть смертельні травми, він щиро почав замислюватися, чи не наснилося їм все це.

    Він підозрював якусь форму ілюзорної магії, але це було сумнівно. Не так давно Елен була там. Такі маги, як вона, мали високий магічний опір, і кожен, хто міг подолати це за допомогою своїх ілюзій, сам по собі мав особливий клас.

    Крім того, обладнання, яке було на трійці, було переконливим речовим доказом. Вони нескінченно хвалилися цим перед Ф’юзом, але очевидно, що воно було якісного виробництва та чудової продуктивності — першокласний набір. Вони навіть володіли одним чи двома предметами, викуваними Гармом, найвідомішим із гномів-майстрів. Ф’юз міг сказати, що вони не підробки.

    Враховуючи ці докази, ця історія не могла бути сном, насланим магією. Це було смішно, але він мусив прийняти це як правду. Він повинен був, але звіт залишив його розгубленим.

    Як він взагалі має оцінювати цю новину?

    ***

    «Нам краще послати когось іншого для розслідування», — вирішив він після тижневих болісних роздумів.

    За описом Кабала, його команда ніколи не відчувала загрози всередині цього міста монстрів. Вони повернулися з подарунками у вигляді обладнання та цілющого зілля, тому ця оцінка була логічною. Крім того, після огляду усього цього обладнання вони не виявили на ньому жодних проклять, а цілюще зілля було найкращої якості, яку тільки бачила місцева гільдія.

    Ф’юз повернув їм обладнання — інакше вони б постійно скаржилися йому, що їхнє початкове обладнання було розтрощене на шматки і вони не зможуть виконувати свою роботу без нього. Замість цього він зібрав у них залишки цілющого зілля, щоб підтвердити їхню історію.

    Коли в гільдію прийшла жертва зі жахливим опіком, він вирішив випробувати цей засіб на ньому, сподіваючись, що він спрацює саме так, як стверджував Кабал. В мить розбухла шкіра була вилікувана, і навіть сліду від опіку не залишилося. Лікарі-маги в лікарні ніколи не бачили нічого подібного — вони клялися, що це було схоже на божественне диво, породжене найсвятішою магією. Зрештою, ця незграбна трійця все-таки не брехала.

    Місто Рімуру було організованим, населене монстрами, які слухали накази цього слизу. Більше того, хоч Ф’юз не міг зрозуміти його мотив, слиз виразив бажання відвідати їхнє місто. Кабал та його друзі сказали, що він буде бажаним гостем, якщо це коли-небудь станеться, Ф’юз вже попросив трійцю домовитися про це з ним.

    Для нього ідея впустити невідому істоту в королівство Блюмунд була неприйнятною. Але протистояти волі монстра, достатньо могутнього, щоб самотужки перемогти Іфріта, було так само безрозсудно.

    Ф’юз відчував, як його мучать сумніви. «Якщо я дозволю такому монстру увійти до міста, мене легко можуть притягти до відповідальності за змову проти держави…»

    Незалежно від того, скільки це буде коштувати — навіть якщо це означатиме надання власних коштів на цю справу — він мав дослідити це детальніше.

    У той час, коли Ф’юз хвилювався, кого вибрати для нової експедиції, Кабал і його товариші прибігли з новою проблемою. Він чув, як Кабал кликав його в будівлі гільдії. Зустрічатися без попередньої домовленості зазвичай було заборонено, але панічний тон його криків змусив Ф’юза задуматися.

    — Що цього разу? Це якось пов’язано з ним? — запитав він у своїй таємній приймальні, вказуючи на фігуру в капюшоні серед них.

    — У нас проблеми, Ф’юзе! Цей хлопець сказав, що у лісі з’явився лорд орків!

    — Лорд орків?! — Ф’юз мало не виплюнув свій чай. Спершу зникнення Велдори; потім таємничий слиз; а тепер лорд орків. Можливо, нічого з цього безпосередньо не впливало на Блюмунд, але він знав, що в деяких сусідніх королівствах почастішали випадки появи монстрів. Ф’юз підозрював, що все це може бути пов’язано, і ця думка виснажувала його.

    Але завданням був лорд орків.

    — Вибачте, але я можу запитати вас, хто ви? — запитав Ф’юз, взявши себе в руки.

    Постать у капюшоні негайно скинула плащ, ніби чекаючи на цей сигнал.

    — Вибачте за це. Мене звуть Гобто, і я працюю під керівництвом свого капітана Ґобти. Я прийшов сюди, щоб повідомити Кабалу про лорда орків на прохання мого господаря, пана Рімуру, — потім він знову одягнув капюшон і знову сів.

    Ф’юз знав, що побачив. Це був монстр — хобгоблін. Здалеку він міг бути схожим на людину, але зелений відтінок його шкіри був безпомилковим.

    «І це ще й іменований монстр… Кабал казав правду…»

    Цей останній доказ нарешті переконав Ф’юза у правдивості його слів. Тоді цей звіт про лорда орків також був правдою.

    — Мене звуть Ф’юз. Я працюю гільдмайстром у Вільній Гільдії тут, у Блюмунді. Гобто, чи не проти ти, якщо я задам тобі одне питання?

    — Яке саме, сер?

    — Цей пан Рімуру, ваш господар… Чому він хотів, щоб ми про це дізналися?

    — Ох, рядовим, таким як я, про таке не розказують. Але він також сказав мені сказати вам ось що: «Якщо станеться найгірше, нам може знадобитися, щоб люди вбили лорда орків за нас».

    — Зрозуміло…

    — Це він сказав перед виходом проти лорда орків. Якщо ви запитаєте мене, то я б сказав, що лорд орків вже давно мертвий, але нехай буде. Я теж хотів піти з Ґобтою, але пан Рімуру особисто наказав мені приїхати сюди.

    Гобто, ймовірно, був досить роздратований через це, оскільки він добровільно розкрив цю інформацію, навіть якщо його ніхто про це не питав. Він практично пробубонів останні кілька слів собі під ніс. Але Ф’юза так вразила ця розкрита інформація, що він не звернув увагу на його тон.

    «Що-що?! Слиз переміг лорда орків? Ви жартуєте? Зачекайте… Цей слиз використовує нас як страховку? Він настільки далеко розпланував свої кроки? Монстр? Це смішно!»

    Ф’юз намагався зрозуміти цю новину, незважаючи на його надзвичайне збентеження. Група Кабала безтурботно спостерігала за ним, мабуть, бажаючи дозволити Ф’юзу вирішити все, що він хотів. Ф’юз це не дуже оцінив, але зараз не час скаржитися. Він заспокоїв свій розбурханий розум.

    — Однак, якщо ви запитаєте мене, — сказав Кабал, — цей лорд орків не зрівняється з Рімуру.

    — О, ти це сказав! Він переміг Іфріта самотужки. Якщо дозволити лорду орків дозріти, це може стати загрозою, але щойно народжений? Ні. Для нього він не становитиме загрози!

    — Не те, щоб ми були з цим якось пов’язані, хоча…

    Почувши непроханий коментар трійці, Ф’юз відчув, що ось-ось у нього станеться серцевий напад. Він зібрав увесь свій дух, щосили намагаючись зберегти спокій, оцінюючи ситуацію.

    Жодна людина в кімнаті, включаючи Гобто, здавалося, не сумнівалася в остаточній перемозі Рімуру. Це було… ну, хай буде так. Проблема полягала в тому, про що Рімуру думав у цей момент?

    Його явно не схожі на монстра дії виділялися у свідомості Ф’юза. Він будував місто, керував величезним натовпом монстрів, і, мабуть, хотів співпрацювати з людьми.

    І ця остання подія підтвердила це. Якщо він зазнає поразки або побачить, що не зможе перемогти, Рімуру, ймовірно, мав намір відступити. Якби люди не знали про це до того моменту, вони були б настільки непідготовлені, що не мали б шансів протистояти армії лорда орків — таким був прогноз слизу.

    «Отже, якщо він сказав нам про це заздалегідь, щоб запобігти цьому…»

    Чи був слиз Рімуру якоюсь особливою істотою? Таким він здався Ф’юзу.

    — Гаразд. Дякуємо за передачу повідомлення. Ми вживемо тут заходів, якщо до цього дійде, тож чи можу я попросити його про допомогу, якщо буде потрібно?

    — Зрозумів, сер. Тоді я піду.

    Перш ніж хтось зміг його зупинити, Гобто зірвався зі свого місця та вийшов із кімнати — гідний і дуже не схожий на монстра вихід.

    — Ми теж повинні йти, — сказав Кабал, виводячи свою команду за собою.

    — У яке божевілля це перетворюється, — прошепотів Ф’юз, дивлячись, як вони йдуть.

    «Я не впевнений, що зможу впоратися з цим сам. Краще спочатку поговори зі своїм другом…»

    Образ його доброго друга, барона Вер’ярда, сплив у його голові. Тепер це стало національною проблемою, і Ф’юз був готовий її вирішити. Експедиція, яку він уявляв, незабаром буде значно розширена, аж до такої міри, що перетвориться у тримісячне розслідування.

    ***

    Через три місяці він отримав звіти. Це сталося саме тоді, коли повелителька демонів Мілім напала на місто Рімуру.

    Ф’юз був у звичному для нього місці та мав таємну зустріч із бароном Вер’ярдом.

    — То це звіт із вашого розслідування? Згідно з даними їхнього маршу, їхня сила нараховувала кілька сотень тисяч. Це без сумніву говорить про те, що це був лорд орків, чи не так?

    — Справді, бароне. Ви ніколи не повірите, як важко було просити у короля дозволу розгорнути свій розвідувальний загін… Але вони, звичайно, нам допомогли.

    Обличчя Ф’юза скривилося від розчарування. Умови, необхідні для отримання цієї послуги від короля, були для нього далеко неприємними.

    — Ха-ха-ха, так, я чув. Здається, вони вже підготували для вас місце у цьому відділі, чи не так? Гадаю, ваш батько хоче передати вам свою посаду наглядача якнайшвидше.

    — Не нагадуйте мені. Мені вистачає роботи гільдмайстра тут, у місті.

    — Дійсно, але ми можемо обговорити це іншим разом. Це надзвичайно цінна інформація — місто монстрів і слиз, який може силою подолати лорда орків. Лорд орків, який міг керувати армією чисельністю до двохсот тисяч, не менше. І найстрашніше те, що всі ті орки, що вижили, просто розійшлися по всьому лісі, замість того, щоб бунтувати та руйнувати його. Невже це все правда? Я маю на увазі, я знаю, що це так, але я не можу в це повірити.

    Ф’юз дуже добре розумів почуття барона. Він відчував те саме. Він попросив короля розгорнути свій шпигунський загін, припускаючи, що доповідь Кабала та повідомлення хобгобліна Гобто були цілком правдивими. Отримана розвідка не тільки шокувала його, але й змусила усвідомити, що Блюмунду загрожує безпрецедентна небезпека.

    Жоден шукач пригод у світі не зміг би вбити лорда орків із шестизначною армією, що його підтримувала. Навіть якби їм вдалося виконати таємну місію, щоб убити його, і навіть якби їм це вдалося, то армія орків збожеволіла б і знищила б усі сусідні села. Не було б способу цьому протистояти. Армія країни була б краплею в морі, а лицарський корпус якогось маленького королівства був би просто поглинутий скаженою ордою.

    — Ви маєте рацію. Це просто неймовірно. Чи зробили б монстри такий розумний, виважений підхід до цього? І як вони переконали цю величезну армію не бунтувати? Невже їм вдалося нагодувати стільки орків?

    — Напевне. Це неможливо прийняти, але ми повинні. Цей слиз, Рімуру… Я думаю, він усіх нас врятував.

    — …Так. Справді.

    Ф’юз на мить замовк, перш ніж продовжити, намагаючись зібратися з думками.

    — Отже, ми маємо місто монстрів приблизно за два тижні подорожі від Блюмунда. Ми це підтвердили. Вони сказали, що це дивовижний приклад функціональної раси, хоч вони і мали можливість побачити їх лише здалеку. Очевидно, вони працювали на широкій ділянці землі навколо міста, але все це суворо патрулювалося. Навіть наші власні агенти припустили, що проникнення буде у кращому випадку складним. Хіба це не говорить нам багато про рівень інтелекту монстрів цього міста? І справжнє питання полягає в тому, як ми маємо розглядати наші стосунки з ними? Чи варто нам розглядати цей слиз як доброзичливу сутності, чи як потенційну загрозу, яку потрібно ліквідувати…

    — Зачекайте. Ви говорите про «ліквідацію», як про щось просте, але чи така річ взагалі можлива?

    — Дозволите вільно висловитися, пане?

    — Будь ласка, але я вже майже знаю відповідь.

    — Ха. Ну, це не можливо. Як ви догадалися?

    Барон Вер’ярд не повів бровою. Для нього, як і для Ф’юза, це вже було даністю. Вони обидва дійшли висновку, що у Блюмунда немає шансів на перемогу — якщо тільки Західна Свята Церква не захоче вислати паладинів на цю роботу. Кожен житель цього міста монстрів мав принаймні ранг C — як і очікувалося, оскільки всі вони були іменованими. Повідомляється, що деякі з них були навіть B або A рангу. Їхню загальну військову міць зараз неможливо навіть виміряти.

    — Можливо, мені варто спробувати нанести їм візит…

    — Ви справді це зробите, Ф’юзе?

    — Звичайно. Я хочу оцінити цього Рімуру особисто.

    Вер’ярд схвально кивнув йому. Військові дії не були для когось першочерговим вибором, але це був не той суперник, якого можна було б більше ігнорувати. Ф’юз відчув потребу вирішити це самостійно. Не можна було покладатися на те, що хтось інший вирішить це питання. Це був найкращий вибір — вибір, який він міг зробити лише тому, що барон його дуже поважав.

    «Плюс…»

    Вчорашні події ще більше змусили Ф’юза повірити, що найкращим рішенням було відвідати цього слиза безпосередньо.

    Того ж дня він попросив групу Кабала провести його до міста монстрів. Поки вони розмовляли, до них підійшов ще один незнайомець із повідомленням.

    — Ви Кабал, правда? — запитав чоловік. — Я тут, щоб передати повідомлення від пана Рімуру. «Питання з лордом орків вже вирішено. Вибачте, я забув вам про це повідомити!» Це все.

    Ніхто в групі не був так здивований цим раптовим вторгненням, як Ф’юз. Усі вони сиділи у кімнаті Вільної Гільдії, де було вжито всіх можливих заходів проти проникнення людей. Якщо цього незнайомця запросили, це одна справа, але для того, щоб потрапити всередину, знадобилося б неймовірне вміння.

    — Почекай! Хто ти?

    Синьоволосий зловмисник звернув холодний погляд на Ф’юза.

    — Мене звуть Соей. Пан Рімуру призначив мене його Таємним Агентом, — він відповів спокійно і рішуче, абсолютно не збентежений Примусом Ф’юза, який сам був бійцем рангу А-мінус.

    Можливо, Ф’юз почувався приголомшеним цією всемогутньою сутністю перед ним, але він все ще мав розвідувальну службу королівства під рукою, і він знав, як користуватися своїми навичками. Таким чином, він вирішив зібрати якомога більше інформації від Соея.

    — Рімуру… Лідер міста монстрів? Чому купка монстрів турбується про нас?

    — Хех… Хіба твої друзі тобі ще не сказали? Пан Рімуру шукає способи жити в мирі та процвітанні з людською расою. Я не знаю, чому ви так насторожено ставитеся до нас, але я вважаю, що примирення замість відмови було б розумнішим рішенням.

    Навіть Ф’юз не міг приховати свого здивування цією заявою. Це означало, що його спроби зібрати розвіддані були повністю викриті.

    «Ого, хлопче… Якщо Рімуру завербував монстра такого рівня, я просто повинен зустрітися з ним найближчим часом».

    Він відразу помітив, що Соей монстр. Навіть без рогу на лобі, аура була очевидною. Він не мав наміру приховувати це, але він випромінював лише невелику кількість магічних часточок. Це не вказувало на особливість цієї істоти, але шосте чуття Ф’юза все ще било на сполох. Він вирішив довіритися йому.

    — Розумію. Тож, ви знаєте, що ми вивчаємо вас. Але перед цим хотів би запитати… Як народжений магією вашого рівня проник у це місто? Бо, наскільки я знаю, ми захищені бар’єром, що блокує всіх монстрів рангу А або вище. Народжені магією високого рівня, як ви, не повинні бути тут.

    Як гільдмайстер, Ф’юз не міг забути про це. Незважаючи на те, що це була коротка зустріч, він був упевнений, що цей Соей перед ним був народжений магією високого рівня, і тому йому потрібно було знати, як він подолав захист королівства.

    — Гмм. Ах, так. Я, справді, помітив існування цього бар’єру, але яке його призначення? Можливо, пан Рімуру чи леді Шуна змогли б визначити це, але мені не вдалося побачити стільки. Дякую за цю інформацію, в обмін на це я відповім на ваше запитання. Це тіло створене моєю навичкою Реплікації і воно має лише десяту частину моєї магічної енергії. За вашою системою рангів, я припускаю, що воно має лише ранг В чи ще менше. Розумієте, про що я говорю? Це королівство справді має чудову оборонну мережу, але якщо воно готове так легко пропускати низькорівневих монстрів, я бачу, що в ній все ще є дірки.

    Ф’юз з відпущеною щелепою слухав пояснення Соея, відчуваючи на собі його холодні очі. Для нього це звучало досить правдиво, і його теза була цілком справедливою. З усіма зусиллями, які вони витратили на роботу з рангами класу небезпеки А, вони пропустили деякі з найпростіших загроз — і саме монстр, потенційна ціль цієї системи, вказав йому на це. Не дивно, що це перевернуло світ Ф’юза з ніг на голову.

    — Що ж, перепрошую…

    — Почекайте!

    Коли Соей повернувся, щоб піти, Ф’юз закричав і зупинив його. У нього було якраз достатньо часу, щоб пояснити монстру, що він хоче аудієнції з Рімуру в місті, яким він керує.

    — У такому разі я повідомлю пану Рімуру, — сказав він, наближаючи події дня.

    Ось чому Ф’юз вирушив у подорож. Він трохи посміявся над становищем, у якому він опинився — втягнув у це королівство, а потім знову втягнув себе в роботу королівства.

    «Блін! Я не мав наміру служити своєму королівству, роблячи це, але…»

    Він міг би скаржитися на це, але життя в Блюмунді йому подобалося. Він не міг просто покинути його і втекти. Тому він найняв тріо Кабала як своїх провідників, і вони швидко спланували подорож до Рімуру, столиці Федерації Джура-Темпест.

    ***

    Йом і його люди йшли далі через ліс.

    Минуло кілька днів відтоді, як вони змусили Роммеля підкоритися. Їм більше не потрібно було слухатися наказів Нідола, але Йом наполягав на тому, щоб піти далі в ліс. Він не мав наміру повертатися на територію Мігама — натомість він відправився в інший пункт призначення.

    — Босе, чому б нам не повернутися в місто?

    — Так, я хотів би рано чи пізно знайти дівчину, щоб з нею переспати…

    — Замовкніть, дурні! Я не довіряю тому старому хитрому Нідолу, але він все одно зі знаті, розумієте? Ми не можемо перемогти його в лобовій сутичці. Було б легко позбутися того виродка, але тоді нас будуть розшукувати всі у Фармусі. Ви хочете, щоб королівські лицарі дихали нам у шию? Вони просто вб’ють всю нашу групу!

    — Так, але…

    — То куди ви хочете, щоб ми пішли?

    — О, тепер ви мене питаєте? Використайте свої мізки, хлопці…

    Жоден із них не був обдарований розумовими здібностями, тож Йому довелося їм все пояснювати.

    Він мав рацію — навіть якщо вони повернуться на землі графа Мігама, вони не зможуть там гідно жити. Їх знову посадять у в’язницю і знову змусять працювати. Тож він вважав, що найкращий вихід це потрапити в іншу країну.

    — Ми підемо до центральної частини лісу і дізнаємося, що задумав цей лорд орків. Потім ми підемо в найбезпечнішому напрямку, і як тільки ми потрапимо в іншу країну, ми оселимося там.

    — Але, босе, чому ми повинні спочатку наразити себе на таку небезпеку?

    — А що ти пропонуєш, недоумку? Лорд орків став настільки сильним, що вже має армію у своєму розпорядженні. Як ви думаєте, що станеться, якщо ми зупинимося в якомусь місті, і вони попрямують прямо до нього? Ми помремо з усіма іншими городянами, ось що. Так, це небезпечно, але нам потрібно більше інформації, якщо ми хочемо убезпечити себе, зрозуміли?

    — Ого. Розумний план, брате.

    — Тепер я зрозумів, босе!

    — До того ж, — додав Роммель, — Йом не має наміру брати участь у битві. Він просто попросить мене перевірити, де знаходиться армія лорда орків, а потім передати цю інформацію графу.

    — Ой, почекай, Роммелю. Що ти маєш на увазі?

    Запитав Казіл, права рука Йома.

    Роммель швидко зміцнив свою позицію керівника штабу групи — і всі в групі визнавали його широкі знання у цій справі.

    — Я маю на увазі, щойно ми виконаємо доручену нам роботу, ми зможемо змусити графа думати, що вас убив лорд орків.

    — Почекай, отже…

    — Ми змусимо цього старого лиса думати, що ми всі мертві, тоді нам не потрібно буде хвилюватися про те, що його люди будуть переслідувати нас, і якщо лорд орків вирішить піти на Мігам, Нідол зможе знайти спосіб впоратися з цим сам. Мені б не хотілося, щоб моя батьківщина була зруйнована руками орків, тож ми повинні принаймні попередити їх, так? — Йом пояснив Казілу, якому було важко зрозуміти.

    — Саме так. Я підкрадуся до армії орків і за допомогою своєї магії виявлю їхню активність. Коли я підтверджу, куди вони прямують, я телепортую себе, і тільки себе, до графа й доповім йому. Саме тоді я скажу йому, що ви всі були переможені, тож про це не варто хвилюватися. Крім того, якщо ми зайшли так далеко, я повинен отримати від нього нашу зарплату, так? Тоді я придумаю привід, щоб повернутися сюди, тому обов’язково дочекайтеся мене.

    Іскра розуміння нарешті почала поширюватися серед групи, коли Роммель детальніше все пояснив.

    — Ааа. Тепер я зрозумів. Тоді ми зможемо втекти кудись у безпечне місце і почати нове життя, так?

    — Так. Точно.

    Намір Йома полягав у тому, щоб увесь гурт приєднався до місцевої Вільної Гільдії чи чогось подібного, щоб трохи убезпечити себе. Безкоштовні ідентифікаційні документи гільдії будуть додані до бухгалтерської книги, яка ведеться за допомогою магії, що гарантувало їхню дійсність у будь-якій країні. Але кримінальні записи не були частиною цього. Для Йома це здавалося ідеальним планом, але будь-які злочини, які вони вчинять після приєднання до гільдії, також будуть відмічені в їхніх магічних записах, тож їм слід бути обережними з цим.

    — Що ж, ми можемо подумати про наші подальші кроки, коли ми досягнемо нашої нової батьківщини. З нашою чисельністю ми повинні мати можливість взяти на себе кілька пристойних походів на монстрів, щоб жити на це. Але перед цим нам потрібно вибратися з цього безладу. Ви мене чуєте? Якщо орки наткнуться на нас першими, ми будемо мати великі проблеми. Будьте пильними, зрозуміли? — на цьому Йом закрив тему.

    Спочатку знайти армію лорда орків. Потім безпечно втекти. Вони могли цькувати і скаржитися один на одного скільки завгодно, але одне було напевно: вони не могли нехтувати своєю безпекою.

    Через кілька годин…

    Група була в русі, регулярно змінюючи один одного, щоб залишатися напоготові. Вони чули бійку попереду.

    — Босе…

    — Тссс!

    Йом заспокоїв своїх людей, наказавши їм згрупуватися разом і ставати у військовий стрій. Коли вони були готові, він махнув рукою вперед, і всі почали тихо марширувати, зі зброєю в руках і готові до бою.

    Вони вже чули голоси попереду.

    — Ого! Стоп, стоп, стоп! Якщо ми підемо туди, ми потрапимо прямо в його пастку!

    — Але…але я не думаю, що ми зможемо перемогти, якщо будемо продовжувати так боротися!

    — Хлопці, я можу зберегти нашу позицію тут лише до певної… Воу! Обережно!

    Вони чули всі пронизливі звуки твердого металу, що стикався з металом.

    — Клянусь, ви, народе… Чому ви постійно займаєтеся цією небезпечною фігнею?! Як ви взагалі виживаєте, творячи такі дурниці? Я знаю, що надто надіявся на вас... О! Елен! Обережно! Він прямує туди!

    Шум посилився. Тепер вони чули всю розмову. Це були люди, які, мабуть, потрапили в засідку монстра, подумав Йом, ґрунтуючись на тому, що звуки бою не припинялися ні на мить.

    — Що тепер, брате?

    Йом не був упевнений. Він не відповів, натомість уважно спостерігав за лісом попереду.

    Під його командуванням було тридцять людей, але, за мірками авантюристів, у кращому випадку вони були рангу C. Можливо, Казіл, його партнер по злочинам, міг би мати ранг В — а сам Йом, хоч і був упевнений у своїй силі, але не мав досвіду боротьби з монстрами. Якщо мислити раціонально, їм краще залишити їх на самоті.

    «Який геморой… Ну, вибачте, хлопці, але ми звідси… Зачекайте. Ця дівчина?!»

    Як тільки він був готовий віддати наказ, Йом помітив жінку, що бігла до них здалеку. Серед голосів, які він почув, був жіночий голос; мабуть, вона була однією із бійців.

    — Дідько! Всі, готуйтеся до бою. Ця сучка втягнула нас!

    Навичка Далекозорості дозволила Йому чітко побачити ситуацію. Великий чоловік-боєць використовував свій щит, щоб відбити атаку павука, але він був відправлений у політ після одного удару.

    Павук, вирішивши не переслідувати свого супротивника, перевів увагу на жінку, яка знаходилася позаду. Він, мабуть, був достатньо розумним, щоб залишити сильніших і складніших ворогів на потім. І справді, жінка була швидкою та досить точною у своїх рухах — коли павук налетів на неї, вона вже тікала.

    Справді, досвідчена авантюристка. Йом знайшов хвилинку, щоб здивуватися видовищу — і її виявилося достатньо, щоб одне з очей павука зосередилося прямо на його групі. Цей павук, який переслідував дівчину, був справжнім монстром, його тіло було захищене екзоскелетом, який був твердішим за сталь. Він захищав майже все, крім суглобів. Він міг рухати всіма цими численними суглобами вільно і легко, що робило його набагато швидшим за будь-яку людину. Кожна його нога була гостра, як найгостріше лезо, готова розрізати будь-який стовбур дерева чи людський торс. Це були не стільки мечі, скільки висувні списи.

    Ймовірно, це був «бос» місцевої території, і, незважаючи на його жахливий вигляд і очевидну силу, він був далеко від всіх тих монстрів, яких група Йома перемагала раніше.

    «Ці авантюристи виглядають досить досвідченими, тож вони, мабуть, ще трохи протримаються, але виснаження їх уб’є врешті-решт… Цей фехтувальник усе ще тримається на рівних, але…»

    Все одно Йом не очікував, що це закінчиться добре для когось із них.

    — Це… Це павук-лицар! Монстр рангу А-мінус! О ні… Йоме, ми не зможемо перемогти його. Ходімо! Ми просто не впораємося із ним!!

    Роммель, який використовував елементарне магічне заклинання Ясновидіння, уже виглядав блідим, коли звітував своєму босу.

    Йому не було цікаво слухати.

    — Забудь про це. Подивися на рухи цього монстра. Він може використати дерева, щоб потрапити, куди забажає. Коли цю групу буде знищено, ми будемо наступними — він миттєво вистежить нас і вб’є. Біг на повній швидкості зараз нас не врятує, чи не так?

    Він нічого не знав про павуків-лицарів, але Йом був достатньо спокійним, щоб інстинктивно відчути, що означав цей монстр. Його інстинкти підказували йому, що втеча не варіант. Тож він вирішив дати відсіч.

    Вони були оточені деревами — деревами, які павук міг розрізати швидше, ніж бігти по землі, щоб спіймати свою жертву. Як тільки він помітив вас, усе буде майже безнадійно. Це були мисливські угіддя павука-лицаря, а люди Йома були беззахисною здобиччю. Єдиний шанс на виживання — знищити ворога. Це була єдина можливість вижити, яку вони мали.

    Йом зосередився.

    — Блін, я примушу вас заплатити за те, що ви втягнули нас у це, виродки! Роммелю, наклади на мене якусь зміцнюючу магію! Казіле, ти керуй нашими людьми! Утворіть коло, і якщо хтось постраждає, замініть його. Ви всі виживете! Це наказ!

    За його командою загін утворив коло. Посередині були цілителі та розвідники — люди, не пристосовані до битви — і Роммель.

    Решта утворила щит, щоб захистити їх. Його наказ полягав у тому, щоб зосередитися виключно на обороні і не починати жодної атаки. Натомість вони дозволяли бійцям у безпечній зоні завдавати шкоди стрілами та магією.

    Розвідники підготували свої луки, очікуючи на наступ павука-лицаря, а Роммель почав чаклувати. Він використав кілька магічних заклинань, якими він зазвичай ніколи не користувався, коли почав посилювати силу Йома.

    Тут були допоміжні магічні заклинання: Сила, Спритність, Захист і Посилення Зброї — усі вони служили для посилення всіх аспектів його зброї та обладунків, надаючи йому значно більше сили. Це не зменшило їхньої тривоги щодо його шансів проти павука-лицаря, але це все одно допомогло.

    І все ж, серце Йома було спокійним, коли він дивився на павука. За мить розпочався бій.

    Жінка справді не мала сорому, вона не вагаючись попрямувала прямо до загону Йома.

    — Вибачте! — крикнула вона, вриваючись усередину кола, навіть не питаючи дозволу. Як тільки вона відчула себе в безпеці, вона зупинилася на мить, щоб перевести подих.

    «У неї дійсно багато нервів», — подумав Йом.

    — Воу! Леді! Це не чесно, іти самій! — вигукнув хтось серед цього хаосу — інший чоловік, судячи з його вигляду був злодієм.

    «Не розслабляйтеся ні на мить», — подумав Йом, закотивши очі, але у нього було ще багато роботи.

    — О, та годі… І ти ще скаржишся на мене? — сказала жінка.

    — А що ти хочеш від мене? Я нічого не можу зробити проти того хлопця! Як на твою думку я маю завдати смертельного удару кинджалом, скажи мені?

    Ця пара, принаймні, не здавалася надто стурбованою небезпекою.

    — Гех. Я розберуся з вами пізніше, — сказав Йом, повернувшись до павука й замахнувшись на нього великим мечем. Він волів володіти такою дворучною зброєю замість того, щоб носити щит. Цей меч був завдовжки 183 см, з лезами з обох боків, і сила за його вагою робила його страшною рубаючою зброєю. Ця вага також ускладнювала керування ним, але навіть без магічних підсилень він мав грубу силу та здатність легко та ефективно піднімати цей меч.

    Тепер він використовував цю магічну опору, щоб шмагати гігантським шматком заліза, наче сталевий демон.

    Жорсткий, суцільний шум оточував його, і це звучання дратував його нерви. Це був звук удару меча Йома об ногу лицаря-павука. Цей удар повинен був акуратно розрізати ногу навпіл, але екзоскелет павука був більш ніж здатний витримати цю силу.

    Він застогнав. «Гех. Блін, це важко. Це ж той звук, що був раніше?» Потім він змінив позицію, сподіваючись відвернути увагу павука від кола його групи. Павук послідував за ним, як і передбачалося, а потім спробував проткнути Йома кількома ногами одночасно. Зовсім не збентежений, він ухилявся від атак, які нещодавно великий боєць парирував своїм щитом. Не маючи жодного щита, Йом вирішив пройти крізь колючі ноги.

    Йом, здавалося, вічно відбивав удари павука-лицаря. Для Йома це було нескінченно, але в реальності пройшла лише мить. Кілька ніг торкнулися його щоки, вп’ялися в боки, вкололи ноги, але жоден удар не вплинув на бій.

    Він ухилявся від них усіх — і коли увага павука була виключно на ньому, чоловік зі щитом разом із фехтувальником із легким спорядженням повернулися до бою, оснащені новим магічним набором, знову готові битися.

    — Вибачте, що ми втягнули вас у це. Я Кабал. Ви можете поскаржитися мені пізніше.

    — Немає часу на подробиці. Наразі називайте мене Ф’юзом.

    — Йом. Думаю, мій гурт лише заважатиме нам. Нам доведеться подбати про нього самим.

    — Зрозуміло.

    Після цієї короткої розмови троє знову зосередилися на нападі. Кожен з них оточив павука-лицаря, обмежуючи його рухи, по черзі привертаючи його увагу, поки інші били по ньому.

    Зіткнувшись із цим екзоскелетом, схожим на сталь, жодні звичайні атаки не подолали б його. Люди Йома це розуміли; ніхто не наважувався на дурні кроки. Якщо вони зазнають невдачі і якийсь хід призведе до падіння одного з них, результати будуть надто жахливими.

    Вони знали, що їхня роль — не заважати своєму лідеру. Вони вірили, що Йом зможе перемогти, а тим часом вони зміцнювали свою оборону.

    ***

    Маги Елен і Роммель готували свої фірмові заклинання. Як чарівниця, спеціалізацією Елен була елементарна магія, що давало їй доступ до великого спектру атакуючих заклинань. Але для цього вона знаходилася в поганій позиції. Усі дерева, що оточували їх, унеможливлювали використання найпотужнішого з її вогняних заклинань. Магія полягала у тому, щоб уявляти те, що ти хочеш зробити, щоб змінити до певної міри характер своїх заклинань… але спроба контролювати розпечений вогонь була важким завданням.

    Але зараз…

    — Давайте подивимося, як тобі сподобається одне із моїх найсильніших заклинань! Кам’яний Постріл!!

    За мить Елен перетворила каміння на землі на смертоносні кулі, наповнивши їх ще більшою магічною силою, щоб викликати смертоносний дощ боєприпасів на павука-лицаря. Кожна магічна кам’яна куля була розміром із людський кулак, і враховуючи їхню швидкості та масу, кожна з них мала силу у кілька тонн. Це був нещадний магічний дощ.

    Тим часом троє бійців все ще по черзі протистояли павуку: Йом відбивав його удари своїм великим мечем, Ф’юз своїм меншим і легшим мечем, а Кабал своїм щитом. Саме з цим довелося зіткнутися павуку, коли його закидали магічними кулями з усіх боків, але жодна навіть не пошкодила його екзоскелет. Усі вони просто відскочили від нього, на мить трохи виводячи істоту з рівноваги, але нічого більше.

    — Ух… Це був мій вбивчий прийом…

    Вид невдачі вбивчого прийому, який використав більшу частину її магічної сили, вразив Елен. Вона вже випробувала Льодяні Списи і Вітряні Клинки, і результати були такими ж жалюгідними. Останні козир, який залишився, був найсильнішим — Вогняні Кулі.

    — Це не дивно, — прокоментував Роммель. — Цей лицар-павук — місцевий монстр класу боса з рангом A-мінус. Це очікувано, що він матиме великий магічний опір. Враховуючи те, що це найкращий хижак у цій місцевості, ви повинні були очікувати принаймні такої сили. Будь-кому з нас буде важко завдати переконливого удару на наших рівнях…

    — Добре, і що нам тепер робити?

    Роммель знизав плечима на слова Елен.

    — Мабуть, нічого не залишається, окрім як допомогти їм магією підтримки.

    Елен спробувала заперечити цю коротку оцінку. Але зіткнувшись з реальністю, де жодна з її магічних атак не спрацювала, вона здалася. Навіть не спробувавши, вона відчула, що Вогняні Кулі спіткає та сама доля.

    — Ой, гаразд! Я ненавиджу бути не в центрі уваги та використовувати такі речі… але я маю Магічний Бар’єр.

    Роммель кивнув. Як маг, він мав у своєму розпорядженні кілька магічних заклинань. Це те, що він використовував на Йому, а інші два бійці вже були достатньо підсилені.

    — Напад ворога настільки сильний, що знімає будь-які магічні ефекти. Усе закінчиться, якщо вони зламають свою зброю, тому це все, що я можу зробити, щоб Підсилення Зброї продовжувало працювати. Якщо ви повністю зосередитеся на встановлені Магічного Бар’єру, це допоможе нам.

    — Гаразд!

    Елен перевела свій погляд на бій. Вона не могла завдавати магічної шкоди, тому залишилася у ролі підтримки – ролі, у якій вона була першокласною. Розраховавши магічну силу, що залишилася та навички відновлення, вона розподілила свою магію відповідно до поточного бою, і Роммель зробив те саме поруч із нею.

    Це не було яскраво, але це був послідовний підхід до магічної підтримки, коли вони концентрувалися на тому, щоб підтримувати допомогу, що надходила до Йома, Ф’юза і Кабала. Можливо, він сказав «просто» Підсилення Зброї, але йому все одно вдалося безперервно працювати з іншими заклинаннями.

    Це був вражаючий подвиг вищого рівня від Роммеля, результат того, що він, можливо, трохи зміцнів і посіяв насіння своїх магічних талантів протягом останніх кількох днів із Йомом.

    Цей виступ запалив Елен. «Непогано. Краще не втрачати його з поля зору!» Тепер вона вже не так заперечувала проти своєї ролі. Не яскравої, але абсолютно важливої.

    Тим часом лицар-павук і його супротивники продовжували обмінюватися ударами, суцільне виснажливе протистояння не давало їм спокою ні на хвилину. Навіть у таких екстремальних умовах троє все одно виблискували сміливими, безстрашними посмішками.

    — Йо… Кабал, так? Ці ваші обладунки точно міцніші за моє дешеве сміття.

    — Хе-хе! Так, готовий посперечатися? Знаєте, їх створив сам Гарм! Це не звичайний шматок лускатої броні!

    — Ха. Гарм, гном-зброяр? Чорт, не дивно. Здається, ви отримали пару прямих ударів, але від цього вам не стало гірше!

    — Ой, ви бачили це? Це так незручно. Ну, можливо, я так не виглядаю, але…

    — Ви двоє поставтеся до цього серйозніше, будь ласка?! Припиніть балакати, поки моя черга відволікати його!

    Ф’юз не міг не прочитати лекцію двом іншим, оскільки вони насолоджувалися жвавим обміном хвастощів, яке краще підходить для таверни. Вони обоє посміхнулися, наче студенти, яких навчає учитель.

    — Я наступний, старий.

    З перебільшеним слешем Йом замінив Ф’юза. Магічне світло, яке потускніло лише мить тому, тепер знову засвітилося. Він був готовий.

    Обертання магічної підтримки було ідеально підлаштоване до їхнього власного обміну, наче всі п’ятеро працювали разом роками. Мало хто міг здогадатися, що вони б’ються пліч о пліч вперше.

    — Дякую, — вигукнув Ф’юз, залишаючи важку роботу Йому. Ухиляючись від низки ударів лицаря-павука, він почувався виснаженим, його нерви були виснажені до глибини душі. Але він ніколи не скаржився на це. Він був найстаршим і найдосвідченішим у групі.

    Згідно з рейтингом гільдії, він був авантюристом рангу А-мінус. Його посада гільдмайстра Блюмунда означала, що він більше не буде на передовій, але він ніколи не переставав вдосконалюватися — саме тому він усе ще міг встигати за рухами цього павука.

    «Але я точно втрачаю свою перевагу. Колись я міг би впоратися з цим павуком самотужки, але не зараз. Все, що я можу зробити, це трохи виграти часу…»

    Тим не менш, він був найталановитішим серед тріо, яке оточило павука прямо зараз.

    І завдяки цьому Ф’юз міг передбачити, як все закінчиться.

    «Це недобре…»

    Рано чи пізно вони втратять перевагу.

    З правильним магічним підходом битися з монстром, який сильніший за тебе, було можливо. Але зараз це не працювало. Лицарі-павуки були занадто стійкими до магії і, щоб завдати їм пошкоджень, необхідна була груба фізична сила. Ф’юз розумів, що тільки троє з них у цій групі були достатньо обдарованими бійцями ближнього бою, щоб нанести такий вид ураження. Люди Йома не були настільки вправними.

    Так що все залежало від цих трьох чоловіків, але після десяти хвилин битви вони завдали павукові лише невеликої шкоди. Ніхто серйозно не постраждав, але вони не могли приховати свою накопичену втому. Приєднання до бою Йома з магічною підтримкою, дозволило їм утримати позиції.

    — Ох, чуваче, я не знаю…

    — Пфф! Перестань скиглити! Ви ті, хто втягнув мене в це! Нас усіх уб’ють, якщо ми не зможемо впоратися із цим хлопцем, тож якщо у вас залишилися сили, щоб цькувати мене, рухайтеся!

    Коли Кабал пробурмотів собі під ніс, Йом почав тираду.

    Вони всі це чудово розуміли. Без будь-якої дійсно сильної магії, яка може спрацювати, вони знали, що перемогти павука власними силами було практично неможливо.

    Але відмова битися була квитком в один кінець.

    Усі вони набралися стільки мужності, скільки могли, постійно кидаючись у майже безнадійну битву.

    Потім вони почули ще один голос. Він був набагато спокійнішим.

    — Га? О! Гей, це ж ти, Кабале? Давно не бачились! Ти теж борешся з монстром, як завжди, так? Тобі напевно подобається битися.

    Їх привітало п’ять монстрів верхи на істотах схожих на вовків — взвод вершників-гоблінів на чолі із Ґобтою.

    ***

    Коли вони вже збиралися повертатися зі свого звичайного патрулювання, вони почули звуки бою. Першим це помітив Гобчі, помічник Ґобти з пов’язкою на оці.

    — Ґобто, я чую звідкись бійку.

    Капітан взводу намагався ігнорувати шум, сподіваючись на приємне та спокійне повернення до міста, але його команда так не думала.

    — Мабуть, так? Чи варто нам піти перевірити що там відбувається?

    — Ой, я б сказав, що це гарна ідея, так. Ти ж не хочеш, щоб на тебе кричали пізніше?

    — Так, так… Тоді давайте просто перевіримо це.

    За порадою Гобчі взвод попрямував на звуки.

    І тоді…

    Ґобта побачив пару знайомих облич, що боролися з лицарем-павуком.

    — Ого! Блін, це ж ти, Ґобто! Не стій там як дурень; допоможи нам! Часу мало! — Кабал звучав набагато напруженіше, ніж Ґобта, ухиляючись від різкого потоку ударів павука, поки він кричав. Було зрозуміло, що він вже на межі своїх сил, адже він просто дозволяв атакам, які він не зміг повністю відбити, вдарятися об його броню. Невдовзі ця броня розтрощиться — і разом із нею, можливо, і його життя.

    — О, це ж Ф’юз, чи не так? Агов! Ф’юзе! Це я, Гобто!

    — Ти теж, Гобто?! Поспіши зайняти моє місце!!

    У той момент, коли Гобто помітив Ф’юза і крикнув на знак привітання, Кабал був тим, хто крикнув у відповідь, коли павук зняв з його голови шолом.

    — Ну добре. Я заміню Кабала. Гобчі, ти з рештою відволікайте павука!

    За наказом Ґобти взвод почав рух.

    Спритно зіскочивши зі свого зоряного вовка, Ґобта пішов слідом за Кабалом, а інші гобліни-вершники наказали своїм партнерам відвернути увагу ворога. Вовки атакували своїми гострими іклами та кігтями, і, хоча жоден з них не знайшов жодного слабкого місця у його твердому екзоскелеті, їхня швидкість перевершила швидкість павука, що дозволило їм безпечно використовувати тактику «удар-відступ».

    Зоряні вовки рангу B не могли подряпати лицаря-павука, але з точки зору спритності вони були рівними. Тож відмовившись від прямого підходу, вони змінили тактику, щоб їхні партнери-хобгобліни перейшли в наступ. Завдяки вправним рукам Гобчі та решти команди Ґобти, це дозволило їм повільно завдавати шкоди.

    — Блін, їхні списи такі гострі. Схоже, вони можуть подовжувати та вкорочувати їх за бажанням.

    — Так і є. І вони набагато гостріші навіть за мій великий меч. Можливо, у нас був би шанс дати відсіч, якби я мав щось подібне, еге ж?

    Здивовано пробурмотів Кабал, коли зробив перерву, щоб підлікуватися, і Йом також став поруч з ним, щоб перепочити.

    — Я просто не можу в це повірити. Що це за вовки? Якісь такі собі мутанти із чорних чи сірих вовків? І чому купка хобгоблінів має таку неймовірну зброю? І чому вони такі сильні?!

    Вражений Ф’юз вибрав цю мить, щоб приєднатися до них, все ще важко дихаючи. Жоден із його супутників не мав готової відповіді, тому вони сіли й почали спостерігати.

    Враховуючи жорстоку битву, яку вони щойно вели, важко було уявити, що вони зараз бачать. Гобліни-вершники сміливо атакували, або, принаймні, так здавалося, хоча, здається, вони достатньо себе убезпечили. Жоден із них не був поранений. Тим часом Ґобта був єдиним, хто протистояв лицарю-павуку, стрибаючи туди-сюди, щоб привернути увагу свого ворога. Але йому не довелося довго турбуватися про це. Здається, він у повній мірі відчував кожен рух лап павука.

    — Чуваче… Цей хобгоблін… Ґобта, він сказав? Хто він такий, га? І, начебто, ще до цього… — не договорив Йом.

    Він багато чого хотів запитати, але зупинився. Зараз не час. Він хотів вловити кожну мить цієї битви, поки вона триває.

    Ґобта займався тим, що перекручувався, стрибав і ухилявся від нападу павука. «Хм. Якось повільно. В порівнянні з тим, як мене ганяє Хакуро, це легко».

    Придивившись до павука уважніше, він зрозумів, що павук завжди припиняє рух на мить перед тим, як випустити комбінацію зі своїх ніг. Атаки кількома ногами мали свій власний ритм, завдяки чому було легко передбачити куди вони вдарять далі.

    — Добре, давайте покінчимо з цим!

    Із єдиним криком він витягнув короткий меч із пояса і з неймовірною точністю встромив лезо у маленьку рану, завдану одним із його вершників. Одна з довгих, схожих на спис, лап павука підлетіла високо в небо. Вона була чисто відрізана від його тіла.

    — Дідько!

    — Ого, Ґобто! Це неймовірно!

    — Ось це короткий меч. Здається, я закохався у те, як він ріже!

    Ґобта ніколи не ігнорував похвали від своїх друзів. Цей меч був створений Куробе спеціально для нього, завдяки обіцянці Рімуру. Це, безумовно, не був якийсь дешевий товар із місцевого збройного магазину — це було шедевральне лезо, створене, щоб бути якомога гострішим.

    Цей меч також був магічним, наділеним певним додатковим ефектом завдяки унікальній навичці Рімуру Девіант. Ґобта за бажанням міг огорнути клинок льодом, перетворюючи його на зазубрене, холодне лезо, яке також можна було запустити як Льодовий Спис. Ґобта не викликав його тут; використання магії вимагало великої кількості його власної магії, тому він не міг використовувати її просто так. Куробе нагадував йому знову й знову, що його туз можна використаний лише тоді, коли настане вірний час, і він сумлінно дотримувався цієї поради, ніколи не витрачаючи свій арсенал.

    Зрештою, тепер в нього була зброя навіть ефективніша за Льодовий Спис.

    — Це навіть краще!

    Він високо тримав піхви для клинка, все ще стиснуті у лівій руці. Він не хотів здатися хвальком, але, безсумнівно, виглядав саме так.

    — Піхви…?

    Замість того, щоб відповісти на запитання Гідо, Ґобта зробив свій хід. Він спрямував піхви на павука, отвором вперед. Наступної миті вони засвітилися темно-червоним світлом.

    Вся внутрішня сторона піхов була обшита магісталлю, навколо неї, як соленоїд, обмотувався ізольований електричний дріт. Активація цього дроту за допомогою «Темного Грому» — навички, наданої йому Девіантом — створювало потужне магнітне поле, яке потім випускало кулю в нижній частині піхов із отвору. Іншими словами, щось на кшталт гаубиці.

    Її назвали Кейс-Гарматою, і хоча Рімуру зробив її переважно для розваги, Ґобта був її великим шанувальником.

    Піхви викинули шматок заліза приблизно два сантиметри в діаметрі. Звуку не було, але ефект був приголомшливим. Павук звивався від сильного болю, його рот тремтів і скреготів. Потойбічні звуки, що виникали, звучали як чиста туга. А чому б і ні? Постріл виколов або розплющив кілька його очей, з яких тепер витікала синя рідина.

    — Вау! Це було чудово, Ґобто! — вигукнув один із гоблінів-вершників.

    Тим часом людям не було що сказати. Навіть Ф’юз не міг повністю зрозуміти те, що сталося.

    — Що це було в біса?! — затинаючись, вимовив він.

    У Ґобти були інші речі на думці.

    — Ну, у нас сьогодні буде чудовий бенкет! Цей павук має бути смачним!

    Він дивився на лицаря-павука — не як на ворога, а як на ласу здобич.

    — Воу, воу, це ж бос області рангом А-мінус! А ти хвилюєшся, чи не з’їси його?!

    Ф’юза знову проігнорували, його голос швидко втрачав силу. Його розуму було важко встигати за подіями перед його очима. Все, що він міг робити, — це сидіти та розсіяно спостерігати.

    Йом і його люди були такими ж, спостерігаючи за цією колишньою загрозою для їхніх життів, яку знищили, як жука. Йому це не дуже сподобалося, хоча він не міг сформулювати чому. Природний вид розчарування поширювався на його обличчі, коли п’ять гоблінів вершників проігнорували його і продовжили гратися з павуком.

    Через кілька хвилин людям показали розтерзаного лицаря-павука. Ґобта стояв біля нього, виглядаючи надзвичайно задоволеним собою і спілкуючись з кимось за допомогою Спілкування Подумки.

    — Невдовзі сюди прибуде рятівна команда. Залишаю вас трьох тут, щоб стояли на сторожі. Я проведу Кабала і його друзів назад у місто.

    — Зрозуміло. Будьте обережні.

    Після закінчення розмови він коротко обговорив все із своєю правою рукою, Гобчі.

    — Ну що, готові йти?

    І з цим радісним запитанням Кабал та інші рушили.

    Ф’юз був надто приголомшеним, команда Кабала надто щаслива, а Йом надто роздратований, щоб дати будь-яку відповідь.

    Гурт Йома мусів вигукнути своє схвалення. Вони не зовсім були впевнені в тому, як усе так вийшло, але, незважаючи на це, вони всі були на шляху до Темпеста, країни монстрів.

    ***

    Ґобта виглядав впевнено в своєму короткому звіті.

    Ми були у звичайному залі для зустрічей, Мілім сиділа поруч зі мною, ніби вона якимось чином заслужила на це. За нами були Шіон і Соей, перед нами сиділи Ріґурд та Бенімару.

    Поруч із Ґобтою були Кабал, двоє його друзів і невідомий чоловік середніх років. До них приєднався засмаглий, грубуватий на вигляд чоловік і досить нервовий на вигляд маг. Як тільки Шуна зайняла своє місце, вказавши одному зі своїх помічників приготувати чай для групи, Ґобта почав розповідати.

    Коли він закінчив, ми всі вирішили представитися один одному. Чоловік середніх років був Ф’юзом, голова гільдії королівства Блюмунд. Мабуть, це той чоловік, який сказав Соею, що хоче аудієнції зі мною.

    Засмаглий хлопець був… ну, досить привабливим. Не так сильно, як Бенімару чи Соей, але він мав гладкі, напружені м’язи та дикий вигляд, який, мабуть, вразив їх у таверні. Його звали Йомом, і він називав себе капітаном прикордонних експедиційних сил, посланих одним графом із королівства Фармус. Як виявилося, худий, нервовий хлопець, який стояв поруч з ним, справді був магом — його звали Роммель, і, судячи з усього, він був мозком команди Йома.

    Коли всі представилися, я вирішив теж назватися.

    — Здається, мені теж краще представитися. Мене звати Рімуру Темпест, і я лідер цього міста, чи країни, чи як ви там це називаєте. Офіційна назва цієї країни – Федерація Джура-Темпест. І, як ви бачите, я справді слиз!

    Я вважав за потрібне згадати про це, враховуючи, що я був єдиною нелюдською істотою в кімнаті. Це змусило чоловіка середніх років — я маю на увазі Ф’юза — широко розплющити очі.

    — Справді, слиз…?

    Здається, він знав про мене трохи, але, мабуть, я мав очікувати, що він буде трохи шокований. Якби це не трапилося зі мною особисто, мені теж було б важко повірити в те, що слиз поводиться як король своєї маленької країни монстрів.

    — Отож, Рімуру, — запитав Кабал, — хто всі ці нові обличчя в кімнаті?

    Мабуть, він мав на увазі кіджінів. Я представив їх усім. Залишилася тільки Мілім, яка заговорила до того, як я встиг представити її.

    — А я Мілім. Приємно познайомитися!

    Досить невимушений вступ, як на лорда демонів, який схильний до нападів жорстокості. Сподіваюся, гарне обличчя нікого не ввело в оману.

    Ф’юз був єдиним, хто відреагував на ім’я «Мілім» з якоюсь підозрою; можливо, він знав про її сторону повелительки демонів. Тим часом Кабал і Гідо чергували погляди між Шуною та Шіон. Мілім могла бути милою, але вони, мабуть, уже заклеймили її як велику дитину. Вони, принаймні, були чесними самі із собою.

    Йом і Ф’юз, мабуть, не надто були зацікавлені в потенційних романтичних стосунках — чи, можливо, вони просто нервували, маючи справу з такими монстрами. Обличчя їхні залишалися кам’яно-серйозними. «Я хотів би, щоб Кабал і його банда хоч чомусь навчилися в них. Я можу зрозуміти, що вони відчувають».

    Хоча це було дивно. Ґобта розповів мені всю історію, але я все ще не міг зрозуміти, що сталося. Чому Ф’юз і Йом билися разом?

    Як тільки я про це подумав, Ф’юз відкрив рота.

    — Дозвольте пояснити…

    Мабуть, він помітив, що звіту Ґобти було недостатньо. Радий бачити, що тут хтось має такт. Побачивши мою слизову форму, мабуть, він трохи збентежився, але він все одно був надзвичайно ввічливим зі мною. Краще вислухати його.

    ………

    ……

    Коли він закінчив, я, здається, почав розуміти суть. Я припускаю, що новини про лорда орків викликали стільки хаосу, що він вирішив попросити Кабала провести його сюди, щоб самому все перевірити.

    Роммель теж надав деяку власну додаткову інформацію. Значною мірою він був у тому ж становищі, його відправила гільдія, яка знаходилася у володіннях графа Нідола Мігама у відповідь на чутки, що поширювалися Фармусом. Маг розповів мені все, що знав про думки Нідола з цього приводу, і, судячи з цього, він мав досить точне уявлення про те, що відбувається.

    — Чому ти такий чесний зі мною? — запитав я.

    На що він відповів:

    — Ну, чесно кажучи, я дійсно не впевнений, що мені робити прямо зараз. Я просто подумав, що чесність буде найкращою політикою, оскільки ми намагаємося рухатися вперед.

    Я урочисто кивнув йому. «Мені це, звичайно, теж допоможе».

    Раптом раніше мовчазний і похмурий Йом закричав, ніби хтось перемкнув вимикач.

    — Це лайно не має значення! Мені цікаво: чому цей слиз поводиться так, ніби він тут король усього світу? Я маю на увазі, ви ж усі розумієте, що це божевілля, чи не так? І як слизи взагалі розмовляють? Я маю на увазі, якого біса? Він що, зачарував усіх вас, чи що?

    — Як ти смієш бути таким грубим! — заревіла Шіон.

    — Мовчати, жінко! — крикнув у відповідь Йом.

    «Ох. Поганий крок», — подумав я, але перш ніж я встиг закінчити цю думку, почувся глухий удар, коли Шіон використала свій довгий меч у піхвах, щоб відправити Йома на землю.

    — Ах! Вибачте, я просто…

    — Ти просто що?!

    Я мав цього очікувати, але мені справді потрібно щось зробити з темпераментом Шіон. Можливо, Йом переступив межу, але з цим миттєвим застосуванням насильства рано чи пізно потрібно було щось зробити. Я негайно змусив її подбати про Йома — вона не вклала в удар особливої сили, тож принаймні він не помер. Кілька крапель цілющого зілля, і він прийшов до тями.

    Він здригнувся, побачивши, як Шіон дивиться прямо на нього, але без жодного слова повернувся на своє місце. Мені довелося віддати йому належне. Потрібно багато мужності, щоб це зробити.

    — Вибачте за Шіон. Вона часто втрачає терпіння. Сподіваюся, ви її пробачите, — Йом кивнув, але певен, не дуже охоче.

    — Але це було так жахливо! Знаєте, я відома своєю витривалістю до вогню! — для мене це була новина. Я подумав, що краще ігнорувати її лепет.

    — Ва-ха-ха-ха-ха! Втрачаєш терпіння, так? Я бачу, що тобі є чому вчитися, Шіон. Тобі, як мені, потрібно розширювати свій кругозір! Не дивно, що ти така запальна!

    Мені здалося, чи я почув, як Мілім радісно вигукнула щось подібне, але я впевнений, що це просто моя уява. Без сумніву, це було останнє, що Шіон хотіла від неї почути.

    Але все ж таки.

    Настав час зібрати всі звіти разом.

    Ф’юз був тут, тому що почув про загадковий слиз, тобто про мене, і хотів докопатися до суті. Його головним пріоритетом було з’ясувати, друг я чи ворог.

    — Сама ідея про те, що монстри будують місто… Ах, вибачте. Я можу зрозуміти, коли напівлюди будують поселення, але місто, де живуть разом кілька рас? Я ніколи не чув про таке. Я маю звичку не до кінця вірити чомусь, якщо не бачу цього на власні очі. І якщо вся ця історія була правдою, я хотів зрозуміти, як ми будемо взаємодіяти з нею, і наскільки. Звіти, які я отримував, говорили мені, що ця земля не становить загрози… але я вважав, що найкращим кроком буде переконатися на власні очі. Ось що привело мене сюди. Я сподівався, що ви дозволите мені залишитися на деякий час, щоб я міг проаналізувати вашу діяльність.

    Для мене це мало сенс. Мені б не хотілося, щоб мене боялися як потенційної загрози, тому я з готовністю дав йому дозвіл.

    Я також надав йому своє бачення подій. Як гільдмайстер, Ф’юз займав досить високу посаду — можливо, він був впливовою людиною у Блюмунді. Можливість відверто поговорити з кимось на зразок нього та попросити його про співпрацю здалася мені гарною ідеєю.

    — Ви можете не вірити, — пояснив я, — але я дуже хотів би мати дружні стосунки з людьми. Я вже говорив про це Кабалу та його друзям. Я не прошу про це негайно, але ви знаєте, я думаю, що було б непогано, якби ми могли розпочати торгівлю чи інший вид взаємодії. Ми вже відкрили офіційні відносини з Королівством Гномів у цьому плані, і ви можете підтвердити це самі. Я думаю, що вашим купцям буде дуже зручно переправляти каравани цією місцевістю, то що ви думаєте?

    — Почекайте… Я маю на увазі, одну хвилинку. Ви маєте на увазі Озброєну Націю Дворгон?! Я знаю, що це нейтральне королівство, яке має тісні стосунки з багатьма напівлюдськими расами… але ви хочете сказати, що воно визнало це місто монстрів країною? Тому що мені в це надзвичайно важко повірити…

    Я просив його довіряти мені, але він виявився міцним горішком. Тому я викликав Вестера в якості свідка. Виявляється, Ф’юз був з ним знайомий.

    — Міністре Вестер! …Або вже ні, гадаю. Але незважаючи на це, я ніколи не думав, що зустріну тут когось вашого рівня… Усе це правда?

    — Ах, яка зустріч, пане Ф’юзе! Минуло чимало часу, чи не так? Ну, ви маєте рацію. Завдяки досить унікальному повороту подій я тепер мирно живу на цій землі. Усе, що сказав тобі пан Рімуру правда. Король Газель і пан Рімуру самі підписали угоду.

    Розмова охопила ще кілька інших тем, але мені все одно здавалося, що Ф’юз думав, що йому все це сниться. Можливо, ідея об’єднання монстрів і заснування країни була надто дикою, щоб хтось у цьому світі повірив у це.

    Тим часом мотиви Йома були дещо складнішими.

    Він і його група людей мали намір інсценувати власну смерть, щоб отримати свободу. Вони шукали притулку в безпечнішій країні, ніж їхня, і мали намір приєднатися до місцевої Вільної Гільдії. Вони також мали намір повідомити графа Нідола Мігама — жадібного старого лиса, як вони його називали — про те, що знайшли тут. Це було зроблено не через любов до графа, а для того, щоб потенційно врятувати якомога більше своїх співвітчизників. Людина честі, безперечно, незважаючи на його вигляд і ставлення.

    Роммелю він дуже сподобався — аж настільки, що він зрадив Нідола, свого благодійника, щоб стати головним помічником Йома.

    Почувши все це, я трохи задумався.

    — Добре, так от… Ф’юзе, люди у вашому королівстві вже знають, що лорд орків був переможений?

    — Ні… Тільки король і кілька обраних осіб у курсі.

    І це означало…

    — Добре. Тоді, Йоме, хочете укласти зі мною контракт?

    — Га? Що за дурниці ти… емм, що ви маєте на увазі, пане?

    Тепер і Шіон, і Шуна сердито дивилися на нього. Їм, мабуть, не сподобався тон його голосу. Можливо, було б добре з моєї сторони зробити вигляд, що я не помічаю цього.

    — Ну, коротше кажучи…

    Коротше кажучи, Йом і його тридцять людей стануть рятівниками дня, убивцями лорда орків.

    Цей монстр був по-справжньому переможений, але Ф’юз усе ще дивився на мене з підозрою — бо я був слизом, монстром. У такому разі чому б нам не сформулювати чутки, які ми вже поширили, так, що я просто співпрацював з Йомом, а він був тим, хто здійснив цей подвиг?

    У цій історії було б кілька неприродних протиріч, пов’язаних із часом, але широкій громадськості не потрібно було знати всі подробиці. Якби верхівка, яка знала правду, була готова мовчати, то звичайні люди могли самі розгадати решту історії. Що стосується вцілілих орків, то можна сказати, що в армії стався заколот, і ось вам гарна, проста історія — і в неї легко повірити, якщо не згадувати цифру у двісті тисяч.

    Тим часом я міг би допомогти Йому з постачанням, бронею та іншими речами, замість того, щоб безпосередньо брати участь у бою. Таким чином я міг би зарекомендувати себе як цей дуже корисного, надійного слиза, який надав нашому герою матеріальну підтримку, чи не так? Я вирішив, що це покаже мене у більш позитивному світлі, ніж бути цією загадковою загрозою для всіх.

    — …От, основна ідея, але що ви думаєте?

    Наші гості мовчали. Вони були занадто вражені, щоб відреагувати. Кабал і його друзі, з іншого боку, були так втягнуті в цю розмову, що вирішили просто сидіти та насолоджуватися своїм чаєм.

    Порівняно з цим Бенімару і Шуна задумливо кивали головами, вражені ідеєю. Мілім і Шіон усміхалися, випнувши груди, але я не впевнений, чи вони мене зрозуміли.

    Мілім все одно не мала до цього відношення. «Вона принаймні поводиться добре, але, можливо, я повинен дати їй трохи меду, поки їй не набридло і вона не почала сіяти хаос деінде».

    — Ким ти мене вважаєш? …Ну добре. Я візьму це.

    Вона з радістю прийняла баночку меду, яку я їй подарував. Шіон кинула на неї ревнивий погляд, але… ну, вибач, для тебе у мене немає.

    — Стійте… Стривайте, чекайте, чекайте — що це за ідея?! Що ви маєте на увазі, кажучи «що ви думаєте»?!

    — Та годі. Я переміг того хлопця? Ти хочеш, щоб я був якимось казковим героєм чи що?

    Ф’юз і Йом запротестували в стерео. Я і не очікував, що вони сприймуть це з першого разу. Ця реакція була передбаченою.

    — Ого! Ніяких «героїв». Це хтось особливий, тому ви не можете нікого просто так називати героєм. Бути героєм – це мати великий багаж з минулого. Натомість можете назвати себе… чемпіоном, — відповіла Мілім.

    «Хмм. Цікаво». Значить, як і у випадку з лордами демонів, люди не сприймали добре тих, хто називав себе героєм з великої літери. Герой, чемпіон, мені все одно – я просто хотів, щоб Йом зіграв для мене таку роль.

    — Проблема не в цьому, малий нікчемо! Крім того…

    *Глухий удар*

    Холодний вітер пронісся по залі.

    — Ей!! — крикнув я.

    — Леді Мілім… — Шіон, здається, хотіла щось сказати.

    — П-почекайте! Ні! Це не моя вина!

    Мілім вже була в паніці. Я ще нічого не сказав, але вона вже майже плакала.

    — Я не хочу чути жодних виправдань, Мілім. Але це твій останній шанс, добре?

    — Добре. Вір у мене, Рімуру! — Мілім поклялася вести себе добре, інтенсивно киваючи головою.

    Мені було дуже шкода нашого нового чемпіона, але насправді це була провина Мілім. Її балування не принесе мені нічого доброго, тому я вилаяв її так, як вона того заслужила. Шіон, зі свого боку, злегка посміхнулася — можливо, через те, що з нею сталося раніше. Я встояв перед бажанням нагадати їй, що вона в такій же ситуації. Сподіваюся, вона зрозуміла натяк і без цього.

    — Мілім…? Мені здається, що я чув це ім’я раніше.

    Ой-ой. При згадці імені Мілім Ф’юз насупив брови. Він ще не впізнав її, але мені потрібно було бути насторожі. Здається, цей лорд демонів був набагато відомішим, ніж я вважав.

    Давайте поки що уникнемо цього запитання.

    — Ну, ем, з Йомом все гаразд?

    Я хвилювався. Це був досить глухий удар.

    — Так, пане Рімуру. Я вже дала йому цілюще зілля, — сказала Шуна з посмішкою, як тільки сам Йом прокинувся.

    — Ннг… Що… Що тільки що…?

    Він ще був збентежений, але з ним все було гаразд. Побиття Шіон та Мілім у такій швидкій послідовності змусило мене здивуватися його природній витривалості. Це зілля – гаряча штука. Але я мусів віддати йому належне за те, що він взагалі вижив.

    — Емм, Рімуру…так? Ну, добре. Я зроблю, так як ти скажеш. З усіма цими загрозами для суспільства, які працюють на тебе, я маю визнати – ти дійсно крутий слиз. Відтепер я цілком твій, друже. Скажи мені, що тобі треба.

    Було дивно почути це в той момент, коли він знову прийшов до тями. Мені не подобалося, що нам довелося більш-менш вибити це з нього, але якщо це його переконало, то немає потреби докоряти йому за це.

    — Так, звісно. І дякую, — я кивнув йому на знак згоди. Тепер ми були заодно, і цієї події було достатньою, щоб Ф’юз забув про Мілім.

    — У такому випадку я теж не маю заперечень проти співпраці з вами. Проте чи не будете ви проти, якщо я спершу переконаюся, що ви на боці людської раси?

    — Мм? Добре. Цілком справедливо.

    І тепер Ф’юз теж був зі мною.

    ***

    Ф’юз був досить люб’язний, співпрацюючи зі своїм другом бароном Вер’ярдом, щоб вирішити справи з королем Блюмунда. Коли він робив це, я розробив точніші чутки, які нам потрібно було поширити серед місцевих націй, коригуючи дрібні деталі відповідно до сюжету, який я придумав. Незабаром ми зв’язалися з усіма Вільними Гільдіями в цьому районі.

    В обмін я запропонував Ф’юзу переваги для деяких торговців, які прибули з Блюмунда. Будь-якому торговцю, пов’язаному з Вільною Гільдією, буде дозволено залишатися в Рімуру, столиці Федерації Джура-Темпест. Наразі ми не стягували жодних мит — це можна було б обговорити між нами, коли вони достатньо довірятимуть нам і ми відкриємо трохи офіційнішу дипломатію. Я взагалі не мав уявлення, скільки ми повинні стягувати. Я не політик; Я не можу рахувати такі речі. Можливо, я й поводився по-королівськи великодушно, але якщо серйозно, то всередині я пітнів.

    Це означало, що будь-які торговці, які працюють через гільдію Блюмунда, отримають до біса гарну угоду, доки я все це не опрацюю, і частина цієї компенсації повернеться до кишені Ф’юза.

    Але скільки часу знадобиться Блюмунду, щоб визнати нас єдиною країною? Можливо, не дуже довго, а можливо, вони ніколи не визнають нас, навіть через кілька десятиліть. Я був готовий дочекатися їх, а тим часом я міг принаймні підготуватися до встановлення деяких офіційних зв’язків.

    Спершу нам потрібно побудувати цю довіру, але в той же час ми повинні з’ясувати, який розмір податку буде прийнятним. Звичайно, це має бути дешевше, ніж у Фармусі, і було б важливо покращити наші зручності та поширити інформацію про нашу безпеку. Ми ще не завершили роботу над нашими торговими шляхами, тож будь-які мита, мабуть, можуть почекати, доки цей процес не завершиться.

    Попереду було ще багато роботи, але принаймні між нами та Ф’юзом все було вирішено. Блюмунд був маленькою країною — піднесення країни з торговими шляхами та доброзичливим лідером, який пропонував їх, мало велике значення. Якби ми змогли включити гарантовану безпеку в усьому регіоні, Блюмунд міг би отримати від цього великий прибуток. Якби вони могли довіряти нам достатньо, щоб взяти на себе це зобов’язання.

    Тепер дозволимо Ф’юзу принести цю пропозицію додому та повернутися з більш детальним звітом. Я не можу сказати, як все пройде, але буду сподіватися, що відтепер усе піде в більш позитивному напрямку.

    Що стосується Йома та його команди, вони залишаться тут на деякий час.

    Якщо він має бути нашим чемпіоном, що вбив лорда орків, йому потрібно виглядати відповідно. Хакуро, ймовірно, наполегливо тренує його прямо зараз. У цього чоловіка був пристойний природній талант, але його було не достатньо, щоб стати легендою. Навіть велика, довга зброя перетворювала його на іншу людину, але нам потрібно було більше. Хакуро подумав, що замість того, щоб просто покладатися на свою фізичну силу та інстинкти до бою, йому потрібно оволодіти ще деякими видами мистецтва.

    Оснастити його не було проблемою. В нас, випадково, була сировина від нещодавно вбитого лицаря-павука, і я подумав, що ми можемо використовувати її, щоб дати йому найкращу зброю та броню, яку він коли-небудь бачив. Поки ми про це не подбаємо, його навчання буде зосереджене на його тілі та розумі.

    У битві були важливі три речі: швидкість, напад і захист. Це стосувалося, навіть якщо ви додавали до цього магію — їй завжди можна було протистояти магічним захистом, або духовним опором. Вільна Гільдія визначала ранги на сукупності цих трьох елементів, що означало, що ранг можна було підвищити, просто знайшовши кращу зброю та броню.

    З огляду на це, матеріали, які ми використовували в готовому обладнанні, були першокласними. Зрештою, лицарі-павуки не були такими вже й швидкими. Це може здатися інакше, враховуючи те, що вони можуть атакувати кількома ногами одночасно, але якщо зберегти розум холодним, можна зрозуміти, що вони рухаються не надто спритно. Це очевидно, враховуючи те, що Кабал і Ґобта з рангом B не втратили свої позиції — я почав думати, Ґобта має вищий ранг, ніж A-мінус, але це не важливо.

    Лицар-павук отримав свій ранг А-мінус в основному завдяки своєму екзоскелету. Його сила полягала в тому, що він був неймовірно міцним, а також в його здатності завдавати серйозної шкоди, навіть якщо він лише зачепить своїх супротивників. Що означало…

    — Ой, Рімуру… Ти впевнений, що не проти, якщо у мене буде таке обладнання, друже?

    Здавалося, що Йом був щиро зворушений, коли взяв свою нову виготовлену екзоскелетну броню. Це був повноцінний костюм, пофарбований у три різні кольори: з темно-коричневим в основі та унікальним візерунком зеленого та червоного зверху. Ця броня виглядала майже як витвір мистецтва. Я назвав її екзо-бронею. Він знову здивувався, коли взяв шматок пластини.

    — Чуваче! Вона така легка…

    Звичайно. Порівняно зі звичайними обладунками, які використовували кольчуги та додавали металеве покриття до всіх найбільш вразливих місць, повний латний обладунок був надзвичайно важким. Він добре захищав вас, але ціною мобільності, тому зазвичай ви ніколи не побачите його у дії.

    Тим часом у цій екзо-броні не використовувався метал, що робило її відносно легшою за сталь — ключ до її переваги у вазі. Липка Сталева Нитка вишита зсередини у вигляді сітки, захищала власника від спеки чи холоду. Сам екзоскелет міг похвалитися чудовим захистом від магії та фізичних атак, а завдяки посиленню нитками він легко міг витримувати атаки від магії та рукопашного бою — ми вже перевірили це в наших експериментах.

    У двох словах, вона забезпечувала більшу міцність, ніж повна пластина, при значно меншій вазі. Я не можу сказати, як це відчувалося на монстрі, м’язова сила якого перевершувала будь-яку людську, але для Йома це була найкраща броня у світі.

    — Так. Гарм вклав у неї душу і серце. Він хвалився, що якщо ми випустимо її на ринок, ціна за неї буде вищою, ніж за будь-яке унікальне спорядження.

    — В-вища за будь-яке унікальне спорядження?!

    — Словом, авантюристам доведеться заощаджувати близько десяти років, щоб купити її. Тепер ти розумієш наскільки ми найкращі, друже?!

    Ця новина стала для Йома великим шоком.

    Подібно до рейтингу авантюристів, зброя та обладунки також мали свої оцінки.

    Тип речей, які ви регулярно можете побачити в магазинах, був «Звичайним». Якщо вони трохи краще виконували свої функції або мали додаткові магічні ефекти, вони отримували оцінку «Спеціальний» — вони коштували багато, але все ще були відносно доступними для середнього споживача. У світі, де смерть завжди чекає за рогом, ви хотіли отримати найкраще спорядження, яке тільки могли собі дозволити, тому більшість шукачів пригод вирушали в дорогу з повним набором «Спеціального» спорядження.

    Однак навіть це обладнання було нічим в порівнянні з виробом справжнього майстра, який був оцінений відповідною ціною. Це була та сама зброя або броня зі зламаною статистикою, яка підвищувала ранг власника, щойно він або вона брали її до рук. Такі першокласні речі вважалися «Рідкісними», а мати повний комплект рідкісного спорядження було чимось на зразок символу статусу в колах авантюристів. Кожного, хто впорався з подвигом, шанували й поважали як людину, здатну виконувати свою роботу. Обладунки, створені Гармом, були рідкісними, тому Кабал і його команда були дуже раді отримати їх.

    А на самій вершині був рівень, навіть вищий за цей найвищий рівень — обладнання з приголомшливою продуктивністю. Вишукані вироби, виготовлені старими майстрами лише з найкращих матеріалів, без урахування таких факторів, як собівартість виробництва та прибуток. Їх назвали «Унікальними». Майстри зброї у великих містах прикрашали ними стіни своїх магазинів з рекламною метою; дворянство зберігало їх з ніжною турботою як сімейні реліквії.

    Вони були найкращими з найкращих, і таких предметів було небагато, що лише підвищувало їхню рідкість. Як приклад, такими унікальними предметами були оснащені друзів Газеля разом із його Лицарями Пегаса. Гордість нації майстрів, якщо можна так сказати. Гроші та матеріали не мали значення для їхнього обладнання найвищого класу, що відточувало ще гостріший край їхньої всесвітньої військової могутності. «Дідько, не дивно, чому вони такі сильні», — подумав я про себе, коли дізнався про це.

    Підвищення свого рівня за допомогою зброї та броні було одним із способів боротьби з монстрами, на що я не скаржився. Але це було погано для самих монстрів, яких вбивали таким обладнанням.

    Звідси випливає, що ми хотіли зіграти проти себе своїми ж речами. Виходячи з цього, шок Йома був цілком зрозумілий. Великий меч, яким він володів, був весь подряпаний, місцями навіть пощерблений; він більше не був придатним для використання. Куробе підготував іншу зброю на його заміну, і це був ще один шедевр.

    Це був Вбивця Драконів, тип великого меча, який міг протистояти великим магічним істотам. У нього не було вигину, на відміну від мечів кіджінів; це був скоріше двосторонній клинок західного стилю. Один його край був загострений до блиску, призначений для нарізання скибочками та кубиками, тоді як інший був надійно посилений, що робило його більш руйнівною зброєю.

    Враховуючи підхід Йома до бою без щита, я припустив, що йому буде легше впоратися з ним, ніж з його попередньою зброєю. Те, як він дивився на Вбивцю Драконів у своїх руках і бурмотів: «Погляньте на нього…», свідчило, що він ним задоволений. Добре.

    Створений Куробе, Вбивця Драконів був ще одним унікальним витвором мистецтва. При правильній техніці він мав силу розрізати навіть екзоскелет лицаря-павука. Якщо ви запитаєте мене, то лише ці дві речі збільшили силу Йома до рівня A-мінус.

    Покладатися на обладнання, щоб підвищити свою силу було трохи шахрайством. Але я проігнорував це. У будь-якому випадку, щоб максимально використати це, потрібна була техніка.

    Слід відзначити, що Йом настільки зміцнів, що справді заслуговував на те, щоб володіти таким обладнанням. Я не давав йому нічого, крім їжі та місця для сну, але він не скаржився на це. Я чув, як він кричав від болю і називав Хакуро демоном та різними іншими барвистими висловами, але, принаймні, він не висловлював жодних скарг на моє ставлення до нього.

    Усе ж таки, він працював на мене за контрактом, і я подарував йому досить класне обладнання, тому я вважав, що все в порядку. Якщо бути відвертим, то спочатку я трохи сумнівався, чи варто йому все це давати. Унікальні предмети були рідкістю в цьому світі, і я не був зовсім впевнений, чи хочу, щоб наші речі потрапили в руки інших. Однак, в кінці кінців, я вирішив, що якщо у нього буде екіпірування чемпіона, це тільки зробить мою історію більш переконливою.

    Він старанно тренувався в цьому місті, його таланти тепер помітно поліпшилися. В його екзо-броні він виглядав абсолютно доречно. Ще трошки попрацювати, і ніхто не буде сумніватися, що Йом здолав лорда орків.

    ***

    Дні тренувань продовжувалися для Йома.

    Його зброя та броня були готові, але я вирішив, що його групі теж варто спорядитися. Мені потрібно трохи в них вкластися, якщо я хочу, щоб вони допомагали мені пізніше. Хакуро теж візьметься за їхнє відшліфування, що, безумовно, покращить їхні навички. Крім того, це додасть ще більшої ваги розповіді про великого чемпіона та його вірного загону прихильників.

    Звісно, їм потрібно було більше, ніж просто гарне обладнання. Здається, що їм також подобалося життя тут у місті. Я був зовсім не проти. Вони багато працювали для мене.

    Те, що я міг запропонувати їм — це луската броня, пофарбована у свіжий яскраво-зелений колір — завершена версія пробного зразка, який я дав Кабалу. Для злодіїв та інших членів їхньої команди я виготовив кілька комплектів червоної броні з твердої шкіри. Обидва кольори чудово пасували до власної екзо-броні Йома.

    — Ви… Ви навіть мені подаруєте таку дивовижну броню?

    Ця броня не забезпечувала особливий захист від рукопашних атак, але була стійкою до магії. Все, що я хотів, це щоб Роммель не виглядав недоречно як особистий маг чемпіона, але я радий, що йому це так сподобалося. Крім того, це було майже все, що я міг для нього зробити. Магія — це не те, що можна «тренувати» так, як Йом тренував своє тіло з Хакуро; решта буде залежати від самого Роммеля.

    Я також передав йому копію нашого комунікаційного кристала. Було б прикро, якби ми не могли підтримувати зв’язок, і, на наше щастя, він був магом. Це має полегшити роботу.

    Після підготовки та представлення цього обладнання я попросив Роммеля повернутися до Блюмунда. Я хотів, щоб він поширив там інформацію (і трохи перебільшив) про те, як могутній Йом і його люди швидко й безжально вбили лорда орків. Він сказав, що більше не бажає жити там, оскільки, за його словами, бути магом графа означало, що йому доручатимуть всі види потенційно небезпечних завдань. Він пообіцяв повернутися до Йома, як тільки отримає плату.

    Цей граф, Нідол Мігам, за описом виглядав не зовсім хорошим. Він ставив свій особистий добробут вище за добробут свого народу, був жадібним і погано поводився зі своїм персоналом. Враховуючи високі податки, які він стягував з місцевих селян, він, звичайно, не приділяв багато уваги їхній територіальній безпеці. Враховуючи, що він вирішував проблеми лише після того, як вони виникали, не дивно, чому його люди так покладалися на Вільну Гільдію.

    — Він найгірший виродок, якого ти коли-небудь зустрічав. Ех, не те, щоб ми самі були ангелами, але він перевершує нас усіх! — Йом практично плюнув на мене.

    Образ злого, жадібного дворянина був знайомим із оповідань, які я читав, але коли він активно впливає на ваше реальне життя, ніщо не може бути більш депресивним.

    Але якщо що, це було добре для мене. Я міг би повернути Йома додому чемпіоном, тим, хто захистив увесь Мігам. Він ходитиме від села до села, дозволяючи місцевим жителям пропускати всю цехову бюрократію. Він, звісно, не працюватиме безкоштовно — жителі села просто подадуть свої готові документи про вбивство монстрів до гільдії, і пізніше він зможе отримати гроші через графа. Ні він, ні хтось інший не захоче обслуговувати Нідола безкоштовно.

    Ця домовленість принесла б користь нам обом, але найбільшою її перевагою було підвищення репутації Йома як чемпіона. Він заслужить подяку всіх, кого врятує, і історії про його силу та щирість поширяться по всій землі. Це, у свою чергу, покращить репутацію монстрів, які підтримували його, тобто нас.

    Продовжити свою торгівлю в селах було б непросто, але утримання їхньої операційної бази тут, у Рімуру, спростило б багато речей. Комунікаційний кристал можна було активувати будь-яким з шаманів, кожне село мало принаймні одного чи двох, тому я вирішив передати цілу купу скопійованих кристалів. Завдяки резервній копії Великого Мудреця я міг це зробити безкоштовно. Це було лише питання обробки магічних каменів з монстрів і кристалізації їх до достатньо високого ступеню чистоти. Я тримав це в таємниці, оскільки чутки, здавалося, поверталися до мене. Звісно, ці кристали завжди можна було вкрасти, і я мало що міг з цим зробити. Це була проблема кожного села, і я не бачив потреби так часто наглядати за ними. Це було б частиною їхнього звичайного життя, щоб вони могли впоратися з цим самі.

    Отож, взявши до уваги відгуки Ріґурда та кіджінів, ми поступово розробили деталі операції «Зробіть Йома чемпіоном». Можливо, у нас був контракт, але він не був моїм підлеглим — на перший погляд, ми співпрацювали один з одним. Це було чудово, тому що це означало, що мені не потрібно було платити йому зарплату. Зрештою, у нас досі не було зовнішньої валюти, тому я, можливо, мав би стягувати з нього орендну плату.

    Але немає сенсу бути таким скупим. Ось чому я надав йому номер і харчування безкоштовно. Ще однією моєю мотивацією, якщо говорити про це місто, було те, що я хотів прорекламувати це місце. Я чув про те, як люди, яким важко в місцевому селі, прямують до великого міста, намагаючись заробити на життя. Чому б замість цього не прийти сюди? Я не очікував, що люди та монстри почнуть працювати рука об руку за одну ніч, але знову ж таки, я думав на довгострокову перспективу.

    Через кілька тижнів все обладнання Йома було готове. Нарешті ми отримали його коней і комунікаційні кристали. Проте зібрати тридцять одного дикого єдинорога було величезним випробуванням. Кожен із них був рангу B-плюс.

    Але це вже була не та група злочинців, яка була колись. Хакуро натренував Йома та його людей до такої міри, що їх уже не можна було впізнати. Ніхто більше не збирався непритомніти при вигляді магічних істот. Тепер ви можете покластися на цих хлопців — і з їх абсолютно новим спорядженням вони мали вигляд хоробрих, перевірених у боях воїнів. Більш ніж гідний того, щоб супроводжувати чемпіона.

    — Ну, це було весело, друже. Ще побачимося, Рімуру!

    І з цим Йом вирушив, пообіцявши використовувати це місто як базу для своєї майбутньої діяльності.

    Щоб вподобати цю частину, необхідно зареєструватись на сайті або увійти, якщо ви вже зареєстровані.

    Вподобати!
    Щоб залишити коментар, необхідно зареєструватись на сайті або увійти, якщо ви вже зареєстровані.