Зміст
  • Пролог. Смерть і переродження
  • Том 1. Розділ 1. Мій перший друг
  • Том 1. Розділ 1.5. Дівчинка і лорд демонів
  • Том 1. Розділ 2. Битва в селищі гоблінів
  • Том 1. Розділ 2.5. Дівчинка і елементальний дух
  • Том 1. Розділ 3. В Королівство Гномів
  • Том 1. Розділ 3.5. Дівчинка і героїня
  • Том 1. Розділ 4. Приборкувачка полум'я
  • Заключний розділ. Спадкова форма
  • Побічна історія. Велика пригода Ґобти
  • Післямова
  • Пролог. Переполох у лісі
  • Том 2. Розділ 1. Початок хаосу
  • Том 2. Розділ 2. Еволюція і зіткнення
  • Том 2. Розділ 3. Посланець і зустріч
  • Том 2. Розділ 4. Зупинка процесу
  • Том 2. Розділ 5. Велике зіткнення
  • Том 2. Розділ 6. Пожирач усього
  • Том 2. Розділ 7. Великий Альянс Лісу Джура
  • Заключний розділ. Місце для відпочинку
  • Післямова
  • Пролог. Зібрання лордів демонів
  • Том 3. Розділ 1. Назва країни
  • Том 3. Розділ 2. Вторгнення лорда демонів
  • Том 3. Розділ 3. Збори
  • Том 3. Розділ 4. Наростаюча злоба
  • Том 3. Розділ 5. Харибда
  • Епілог. Нова махінація
  • Післямова
  • Том 2. Розділ 6. Пожирач усього

    Це було видовище, яке варто було бачити.

    Я продовжував спостерігати за полем бою зверху, сприймаючи реальність, яка відбувалася на землі. То тут, то там я помічав спалахи світла, які знищували десятки орків відразу. У небі пролунав гучний гуркіт, коли щось чорне куполоподібне з’явилося, а потім зникло через кілька секунд, не залишивши нічого, крім купи скла, вплавленого у землю.

    Усі орки, які були там, мабуть, згоріли дотла. Я міг легко розповісти про те, що сталося, але моєму серцю все ще було важко це прийняти. Перш ніж воно встигло це зробити, торнадо закружляли полем, посилаючи штормовий вітер у всіх напрямках і спалюючи орків заживо своїми блискавками. Здається, одного з орків у чорних обладунках або спалили, або розірвали на шматки.

    Моя чесна оцінка всього цього: «Якого біса?»

    З кожним помахом свого меча Шіон знищувала величезну кількість орків. Її клинок світився тьмяним відтінком фіолетового, наповненого її аурою. Спалах того самого кольору прорізав повітря з кожним ударом, розрізаючи воїнів-орків навпіл ударною хвилею. Меч не був поблажливим до тих, кого він фізично вдаряв — деякі буквально розривалися на шматки. Дальність одного удару була близько шести метрів, розрізаючи всіх, кому не пощастило опинитися на його шляху.

    Вона посміхалася витонченою, привабливою посмішкою, танцюючи крізь натовп. Атаки її продовжувалися безперервно, і жоден орк не міг торкнутися її.

    Її сила була просто нездоланною.

    Але в бою було кілька інших хлопців, через що Шіон виглядала справжньою аматоркою. Це були Бенімару та Ранґа.

    Давайте спершу розберемося з Бенімару. Що сталося з тим дивовижним чорним куполом? Зізнаюся, коли я вперше побачив його, я мав туманне уявлення. Припускаю, що це поєднання мого Контролю Полум’я, Темного Полум’я та Бар’єру Дальньої Дії. Він використав бар’єр, щоб заморозити простір, Контроль Полум’я, щоб прискорити рух частинок усередині, а потім Темне Полум’я, щоб перетворити збуджені частинки на пекуче полум’я. Воно миттєво спалює все в замкнутому просторі, як у випадку з Іфритовим Вогняним Колом, але з ще більшим діапазоном. Бар’єр зник протягом двох секунд, але при такій високій температурі цього було достатньо.

    Це була жахливо ефективна зброя для вбивства, і найприємніше те, що, на відміну від ядерної бомби, вона жодним чином не впливала на зовнішню територію. Жодної ударної хвилі чи викиду енергії не вийшло із бар’єру. Мабуть, він обережно ставив його, щоб контролювати температуру всередині, і я міг тільки уявити, як там було жарко. Ніхто не міг вижити.

    Єдина справжня проблема, на мою думку, полягала в тому, як він ставився до цього неймовірно небезпечного навика — як я пізніше почув, він розробив його сам і назвав його Пекельним Спалахом — він розкидувався ним навколо, навіть не задумуючись.

    Тепер про іншого хлопця…ем, вовка. Ранґу.

    «Раптове перетворення на зоряного буревовка було дещо дивним», — подумав я, але навик, який він відразу ж продемонстрував після цього, мене справді вразив.

    Я припускаю, що саме так потрібно було використовувати Темну Блискавку, не накладаючи на неї жодних обмежень. І він навіть керував вітром, щоб посилити її вплив. Дідько. Що це було?

    [Отримано. Я вважаю, що Ранґа поєднав Темну Блискавку з додатковим навиком Контролю Вітру, використовуючи різницю в температурі та атмосферному тиску, щоб створити пориви висхідних і нисхідних потоків, таким чином створюючи вихори.]

    «Хах. Цікаво, але я не розумію».

    Тож, він створив торнадо, щоб атакувати ширший простір, ніж він міг лише за допомогою блискавки. Це справді спрацювало. Він знищив значну частину орди орків.

    Однак він витратив величезну кількість своєї магії, тому я сумніваюся, що другий удар наступить найближчим часом. Я маю на увазі, якби він міг швидко стріляти подібні атаки, нам довелося б переосмислити все, що ми знаємо про те, як ведуться війни у цьому світі.

    Оцінка всього цього змусила мене дещо зрозуміти. У них не було тих гальм, які я підсвідомо застосовував на собі протягом усього цього часу. У них не було уявлення про те, що деякі навички можуть бути надто небезпечними для використання, вони просто використовували їх на своїх ворогах і все. Це, мабуть, було очевидним у світі «виживання найсильніших» в якому вони народилися, і, насправді, можливо, це я був тим, хто дивно відносився до цього. Було б погано, якби я стримав себе, а мої друзі потім дорого за це заплатили.

    У моєму колишньому світі існувала така неофіційна угода: так, у нас є вся ця руйнівна зброя і все таке, але, фактично, ми не можемо її використовувати. Вона була більше для стримування. Але чи було це насправді так? Який сенс витрачати так багато грошей на зброю, яку ти так і не зможеш використати? Витрачати стільки часу на її розробку? Вона призначена для використання, коли настане час, чи не так? І якщо її не можна використовувати проти невинних громадян, чому тоді використовувати її на полі бою можна? Мені здається, що якщо вам прострелять мозок на війні, ви, швидше за все, не дуже будете звертати увагу на те, якою саме зброєю це зробили, де б ви не були.

    Можливо, саме в цьому й була суть. Потрібно було показати людям, що ти сильний, щоб твоя зброя взагалі могла слугувати як стримуючий фактор. Можливо, насправді у цьому не було нічого поганого. Подивіться на Ранґу, наприклад — він просто сидить, спостерігає, і ніхто не наважується підійти до нього. Вони були стриманими настільки, наскільки це було можливо.

    Якийсь час я розсіяно міркував про себе.

    Бій тривав близько двох годин.

    Бенімару випустив ще чотири темних купольних атаки. Навіть він не міг використовувати їх одну за одною так швидко, але, мабуть, вони не забирали в нього настільки багато енергії. Атака Ранґи, з іншого боку, була більше одноразовим заходом. Мабуть, він вклав усі свої сили в неї, чим і пояснювалося його теперішнє мовчання. Але вона, безумовно, допомогла приборкати його противників.

    Коли я бачив купу орків, які панічно бігали навколо, намагаючись не потрапити в зону атаки Шіон, я вирішив трохи проаналізувати ситуацію. Дивно, але зараз я відчував дивовижний спокій. Бенімару вирішував, куди атакувати першим, але я мав повну владу над тим, куди ми підемо останнім. Я хотів сильно вдарити ворога у конкретному місці, направити наших ворогів до Шіон та вдарити туди, де це найбільше зашкодить.

    Хакуро був зайнятий боротьбою з ворогами командирського класу замість мене, і я б навряд чи назвав це битвою. Він безшумно підійшов до них і миттєво нарізав кубиками. Унікальна навичка Ненажерливість дозволяла армії збільшувати силу свого лідера, поглинаючи мертвих, тому, мабуть, знищення самих тіл було для нього пріоритетом, що я цінував. Це, мабуть, була частина його Мистецтва Mоделювання Волі? Я бачив, як він випускає ауру зі своєї долоні, спалюючи трупи — або, правильніше сказати, розплавляючи їх.

    Ми дотримувалися цієї стратегії протягом певного часу: я помічав ворожого командира і відправляв Хакуро його знищувати. Ми переважали орків у військових силах і не зазнали жодних втрат. Я продовжував стежити, намагаючись бути якомога ефективнішим.

    Я був упевнений, що навіть більш завзяті орки зрозуміли, що наразі все змінилося. Вони не атакували так шалено, як раніше. Вони трималися на відстані від Бенімару та Ранґи, розбиваючи свої формації віялом, щоб не збиватися до купи.

    На той момент орки вже зазнали близько двадцяти відсотків втрат. Понад сорок тисяч життів було втрачено. І тільки тоді нервовий центр ворога — лорд орків — нарешті почав діяти.

    ***

    Лорд орків, свиноголовий монстр, який переосмислив поняття потворності, вийшов на передову. З ним було два генерали орків, обидва явно на рівень вищі, ніж ті, що були раніше. Їхні тьмяні, жовті очі були наповнені ненавистю, і я міг бачити їхні аури навіть звідси.

    Тепер Бенімару, Шіон, Хакуро та Ранґа вишикувалися разом, щоб вступити з ними в бій. Навіть Соей був там, поруч із Бенімару. Вони явно були готові до бою.

    «Тож, наскільки сильний цей лорд орків?» Я поняття не мав, насправді, але здається, що через сили, які він отримав, він почав втрачати контроль над власними відчуттями. Можливо, тому він так пізно зреагував на нас. Я не був упевнений, чи варто мені сильно про нього хвилюватися.

    У будь-якому випадку, ми не могли дозволити йому стати сильнішим. Тепер, коли Бенімару та всі інші прибули, я подумав, що чим швидше ми його знищимо, тим краще. Я дістав маску з кишені й одягнув її. «Час провчити його», — подумав я, спускаючись на землю.

    Як тільки я збирався торкнутися землі…

    *Віу*

    …пролунав різкий, пронизливий звук. Поки він лунав у моїй голові, моє Магічне Відчуття відчуло щось, що летіло на великій швидкості до цієї області — прямо в середину болота, де обидві армії вели запеклий бій.

    Це був чоловік, досить дивно одягнений і з жахливо сильною аурою. Один із тих народжених магією високого рівня, про яких я чув. Я приземлився на землю, йдучи за його слідом, Ранґа та Бенімару йшли поруч зі мною.

    Чоловік скоса зиркнув на нас.

    — Що тут відбувається?! — крикнув він, виражаючи свої емоції без прикрас. — Хто сміє перешкоджати планам самого великого Гелмуда?!

    ***

    Мені здається, я маю уявлення про те, з чим ми маємо справу. Це поганий хлопець, чи не так? Я знав це. І той спосіб, яким він розкрив свою особу, нікого не запитуючи, свідчив про те, що він, можливо, трохи ідіот.

    Вигляд його був на рівні міньйона, але я не хотів судити книгу за обкладинкою. Його одяг був дивним, але кожен його компонент, здавалося, мав магічне походження. Краще не розслаблятися, подумав я. Якщо мені доведеться гадати, то припускаю, що саме цей хлопець нацькував лорда орків на широке населення. І тепер, коли його плани почали руйнуватися, він виглядав дійсно розлюченим.

    — Лорде Гелмуде, — Ґабіл затинаючись підбіг до нього. — Я ніколи не очікував, що ви прийдете мені на допомогу в такий момент!

    Гелмуд подивився на нього так, як дивляться на величезну купу сміття.

    — Ви нічого не варті купи сміття! — визвірився він на орків навколо себе. — Якби ти з’їв цих дурних ящірок та інший корм і перетворився на лорда демонів, тоді мені, великому Гелмуду, не довелося б зараз тут бути!

    «Ну, це якось підло. Чи розуміє він, що каже? Він має на увазі, що люди-ящери та гобліни були лише їжею для лорда орків? Не те, щоб для мене це було важливо, але…»

    «…Почекай, хіба я раніше не чув ім’я Гелмуд?»

    [Отримано. Згідно моєї інформації, народженого магією, який дав гобліну на ім’я Ріґур його ім’я, звали Гелмудом.]

    Авжеж. Гелмуд був тим, хто назвав першого Ріґура, старшого брата нинішнього. Він також назвав і Ґабіла? Людоящер сам заговорив, перш ніж я встиг продовжити запитання.

    — З’їв цих…ящірок? Ха…ха-ха-ха! Ну і гумор у вас, еге ж? Ви ж бачите, що я все ще абсолютно здоровий, пане Гелмуде. З того часу, як ви дали мені ім’я, я намагаюся робити все можливе, щоб використати весь потенціал своїх здібностей…

    А, значить, це був він. Але назвати монстра лише для того, щоб лорд орків міг його з’їсти? У цьому… насправді, було дуже багато сенсу. З’ївши названого монстра з розширеними навичками та силою, лорд орків стане набагато могутнішим.

    Але чому б тоді не назвати самого лорда орків? Багато того, що робив цей чоловік, все ще здавалося мені малозрозумілим.

    — Га? Ох. Це ти, Ґабіле? — запитав Гелмуд, поки я міркував над цим. — Хотілося б, щоб ти скоріше згодував себе лорду орків… Навіть такий дурень і нікчема, як ти, все ще не може покинути цей світ? Ну, хай буде так. Тепер, коли я тут, я можу допомогти тобі вирити собі могилу. Ґабіле, я наказую тобі стати силою лорда орків. Найкраще, що ти можеш для мене зробити — це померти!

    Тепер він дико жестикулював на лорда орків. Лорд орків не зрушив з місця. Він просто глянув на Гелмуда своїми запалими очима й відкрив рота.

    — Еволюціонувати…в лорда демонів… Що це…?

    — Аргх! Твій мозок, мабуть, розміром із волоський горішок, — сказав Гелмуд. — Здається, що вся та здобич, яку ти з’їв замість мозку пішла до м’язів. Часу обмаль. Мені заборонено втручатися у це… але у мене немає іншого вибору.

    Тепер він перевів свої налиті кров’ю очі на Ґабіла, показуючи йому розкриту долоню. А потім, без будь-яких попереджень, він крикнув «Здохни!» і запустив у нього магічну стрілу.

    — Стережіться, пане Ґабіле!

    — Лягайте!

    Невелика група людоящерів кинулася до охопленого благоговінням Ґабіла, щоб захистити його, утворюючи живий щит і попереджаючи його про небезпеку. Одного єдиного магічного удару вистачило, щоб підкинути п’ятьох високо у повітря. Але він нікого не вбив. Незалежно від того, чи сила вибуху розсіялася між їхніми тілами, чи люди-ящери справді були настільки міцними, але від нього ніхто не загинув. Серйозно, були поранені, так, але всі залишилися живі.

    — Що ви…?! — вигукнув Ґабіл. — Лорде Гелмуде, навіщо ви це зробили…?!

    Отже, він використовував і маніпулював Ґабілом увесь цей час, і тепер, коли все пішло не за планом, він збирався вбити його? Щось підказує мені, що я, мабуть, не знайду спільної мови з цим Гелмудом.

    Обличчя Ґабіла скривилося від розпачу, його зрадила єдина людина в цьому світі, якій він довіряв.

    — Пане Ґабіле, це надто небезпечно! — порадив йому один із поранених солдатів. — Будь ласка, забирайтесь звідси якомога швидше.

    Під його керівництвом, безсумнівно, були хороші люди — чи, можливо, правильніше сказати, Ґабіл був для них чудовим лідером. Судячи зі стану речей, коли я прибув, він не використовував гоблінів як гарматне м’ясо, як я очікував. Можливо, він використовував їх як тактичну оборону на першій лінії, але я бачив, що він мав на це вагомі причини.

    Улюблений командир, так…?

    — Ви, зухвалі нижчі раси… Якщо ви так сильно бажаєте померти, я зараз усіх вас уб’ю! Можливо, ви нарешті станете мені в пригоді, коли опинитесь у шлунку лорда орків!

    Гелмуд почав зосереджувати свою ауру над головою, намагаючись запустити ще потужнішу магічну атаку. Чи це була магія? Тому що він майже не витратив часу на її активацію. Все, що він зробив — це заплющив очі та сконцентрував свою магію у певній точці в повітрі. Не те, щоб це мало якесь значення.

    Я пішов уперед, ставши перед ящірками і перед Ґабілем, який зараз копався, щоб захистити своїх людей, навіть у своєму поточному стані. Я знав, що він не міг бачити моє обличчя крізь маску.

    «Що Ґабіл думає про мене зараз?» Я чомусь не міг позбутися цієї думки. Чому я стояв перед ним? Це було легше запитання, тому що він мені подобався. Я хотів йому допомогти.

    Це була єдина причина, і цього мені було достатньо. Я не боявся робити все, що хотів у житті — фактично, я пообіцяв собі це.

    Ґабіл дивився на мене з благоговінням. Я сумніваюся, що він розуміє, що зараз відбувається. Ситуація вийшла за межі його розуміння. «Однак не хвилюйтеся. Я не чекаю від нього жодної послуги у відповідь. Де цей хлопець? Він мене просто розлютив».

    — Пане Рімуру, я…

    Я затримав Бенімару рукою і зробив крок уперед. Гелмуд не звернув уваги, все ще зосереджений на гігантській магічній стрілі, яку він викликав.

    — Ба-ха-ха-ха! Дозвольте мені показати вам, що може зробити з вами всіма народжений магією високого рівня. Час вам повмирати! Танець Смертельного Маршу!

    Гелмуд виглядав шалено радісним. Він мав намір покінчити з усіма нами одночасно.

    Коли він нарешті запустив її, стріла розлетілася в повітрі на незліченну кількість менших стріл, які дугою попрямували до нас. Кожна з них була приблизно такою ж потужною, як і перша, яку він випустив, і тепер вони посипались на нас одна за одною, ніби утворюючи впорядковану лінію. Гелмуд, я впевнений, очікував, що ми будемо безпорадними і загинемо, не маючи куди втекти.

    На жаль, на мене вони не подіяли. Я повільно витягнув руку вперед, і цього було достатньо, щоб поглинути всі стріли моїм навиком Хижака. Швидкий аналіз миттєво надав результати. Це була не магія, а Мистецтво — він об’єднав свою ауру, змішав її з магічними частинками та надавав їй руйнівної сили.

    Я зрозумів, що основна ідея була схожа на Моделювання Волі Хакуро. Проте, енергія, яку витратив Гелмуд, перевершувала ту, яка була у Хакуро, поділ цієї сили на безліч менших стріл зробив загальний вплив атаки більш-менш рівним. Він ще не дуже вправний у цьому — і якщо це була вся сила, яку він зміг зібрати, то мені абсолютно нічого не загрожувало.

    — Гей, — сказав я, — це все, що в тебе є? І ти хочеш, щоб я «помер» від цього? Може, ти першим покажеш мені, як померти?

    Я зосередився на своїй власній магії і спробував запустити свою власну стрілу. Проте з правої руки, яку я йому простягнув, нічого не вийшло. Я відчував потік магії та аури всередині себе, але мені не вдавалося повністю їх контролювати. Навіть якщо я розумію, як це працює, це не означає, що я можу легко скористатися цим.

    Отже, на відміну від магії, я не міг просто проаналізувати це, щоб присвоїти собі… Практика справді робить досконалим. «Після тієї вбивчої фрази, яку я щойно сказав йому. Трохи соромно».

    Отже, щоб компенсувати свою помилку, я вистрілив Льодовим Списом. Це не означає, що я був прив’язаний до Моделювання Волі чи щось подібне. Я просто хотів побачити, наскільки добре я протистоятиму так званому народженому магією високого рівня.

    «І як тільки мені це набридне, я «з’їм» і тебе».

    Мій Льодовий Спис прискорився в повітрі, перш ніж зіткнувся із Гелмудом. Він тримав руки перед собою, намагаючись захиститися, а потім миттєво завмер. Він закричав від агонії — магія подіяла на нього досить добре, чого я не очікував.

    Звичайно, жодного народженого магією високого рівня не прикінчити лише цим. Він миттєво розтрощив лід на своїх руках і вистрілив у мене ще більшим магічним пострілом. Цього разу без хитрощів; просто великий, тупий шматок магії, створений з усього, що він мав.

    — Помри! Як ти смієш завдавати мені болю… Я рознесу тебе вщент!!

    Але він не зміг. Я знову поглинув це за допомогою Хижака. Він вигукнув здивоване ох, шокований тим, що я знову придушив його напад.

    — Ні! Що… Що це ти…?!

    Він почав страшно тремтіти. Я послав йому Водяний Клинок. Він спробував ухилитися, але швидкість застала його зненацька, завдавши глибокої рани на боці.

    — Гаах!! Т-ти… Це була не магія…?

    Тож справа була не в тому, що він не міг захиститися — просто він цього не зробив. Він, очевидно, вважав Водяний Клинок магією, тому він намагався протистояти йому за допомогою антимагічного бар’єру замість того, щоб витратити енергію на ухиляння від удару. Саме цей бар’єр, ймовірно, і не дозволив Льодовому Спису спричинити значні пошкодження.

    Гелмуд почав повторювати заклинання, палко намагаючись зцілити себе. «Вау, у нього і така штука є, га?» Він виглядав як дивак, але, можливо, він був більш багатогранним, ніж я думав. Здається мені, що ім’я «народженого магією» було не для показу. Можливо, мені варто самому трохи потренуватися в старому арсеналі.

    Бенімару, Ранґа та інші трималися на безпечній відстані, залишаючись напоготові, але, мабуть, вони були задоволені тим, що дозволили мені вирішити питання. Шіон, мабуть, очікувала, що я викладуся на повну, але вона не виглядала розчарованою в мені. Насправді вона була у захваті, її очі виблискували від захвату, коли вона дивилася на мене. Тим часом Хакуро та Соей були готові приєднатися до мене у будь-який момент, як я й очікував.

    Лорд орків і його посіпаки, здається, теж нікуди не збиралися. Я вважаю, що зараз саме час. Я невимушено поплентався вперед, зупинившись біля Гелмуда, який усе ще корчився.

    — Гей, ми можемо серйозно? Ти збирався показати мені, що може зробити високорівневий народжений магією, чи не так?

    Потім я вдарив його ногою. Хакуро міг би легко ухилитися від цього, я був упевнений, але Гелмуд прийняв на себе весь удар. Я відчув, як його кістки зламалися об мою ногу.

    «Напевно, цей удар був сильнішим, ніж я думав… чи Гелмуд був таким слабким? Ой, зачекайте… На мені ж Багатошаровий Бар’єр і Тілесна Броня, чи не так? Ймовірно, це якось пов’язано з цим».

    — Т-т-ти…? Я народжений магією, а ти…

    Поки я розмірковував над тим, що щойно зробив, Гелмуд у люті почав вивільняти всю свою ауру. Так, він, безумовно, був хлопцем високого рівня. Але його сила була на рівні Шіон або Соея, навіть нижча, ніж у Бенімару. І це робило його народженим магією високого рівня? Я знав, що мені не варто було хвилюватися.

    Ривком я кинувся у бік Гелмуда, спрямовуючи кулак прямо в область його живота. Я не відчував болю, коли пробивався через його магічний захисти. Здається, він притупляв ефект від рукопашних атак, але він не міг повністю притупити ефект від мого удару.

    На його обличчі з’явився вираз муки. Я не звернув на це уваги, наносячи серію ударів. Він не міг нічого зробити, щоб відповісти на них. Його аура була величезною, але в плані фізичної сили він був нікчемним. Мабуть, його сильною стороною були атаки на відстані, але більшість снарядних атак були безпорадними проти Хижака.

    Я ніколи не замислювався про це, але, мені здається, проти дальніх атак у мене була доволі непогана перевага. «Тоді давайте спробуємо кілька власних далекобійних атак». Я змінив Водяний Клинок, яким стріляв хвилину тому, створивши кулю рідини. Тоді я спробував влити у неї Отруйне Дихання та Паралізуюче Дихання, перевіряючи, чи можна все це змішати разом.

    Після цього я кинув отриману кулю, розміром приблизно з кулак, у Гелмуда. Вона рухалася не так швидко, як я сподівався, оскільки не була під тиском, як Водяний Клинок. Ця атака була достатньо повільною, щоб Гелмуд встиг зреагувати і відповісти власною магічною стрілою. Мабуть, той Водяний Клинок навчив його припиняти глузування заздалегідь.

    Але це ще не було кінцем. Куля розлетілася, утворюючи дрібний туман, який поширився по всьому тілу Гелмуда.

    — Гарх!! — закричав він із мукою, звиваючись у тумані. Як я і очікував. Тепер я знав, як модифікувати самі Водяні Клинки. І… зачекайте.

    «Мені здається, я був близький до чогось. Коли я щойно створив цю кулю, у мене було таке відчуття…»

    Я вказав правою рукою на Гелмуда, який все ще мучився від болю й відчайдушно намагався вилікувати себе. «Це спрацює?» Коли я створював цю кулю, я не взяв воду зі свого шлунку — я просто випустив її з моєї аури. Може, якщо я спробую це з магікулами… «Ось так». Тепер у мене над правою рукою з’явився шматок духу розміром з кулак. Поки що все йде за планом.

    «А тепер, як це запустити в нього…» Я повільно штовхнув його вперед, ніби виконуючи атаку подихом. Я відчув, як щось легко штовхнуло мою долоню, і тоді куля духу вирвалася вперед так само швидко, як і Водяний Клинок. «Здається, це працює».

    Очі Хакуро розширилися від здивування.

    — Він вивчив Моделювання Волі, — почув я, як він прошепотів. — Проте все ще не досконало.

    Отже, тепер у мене були власні магічні стріли. Давайте наразі проігноруємо другу частину його репліки. Як тільки я щось вивчав, все ставало на свої місця досить швидко. Я був впевнений, що можу витрачати більше магії, щоб збільшити їхню силу.

    На жаль, ця атака не влучила. «Я атакую знову», — подумав я, дивлячись на Гелмуда вниз.

    — Що…Ти…?! Як?! Навіть такий народжений магією високого рівня, як я, не зміг…

    Його перервала магічна стріла, яка збила його з ніг. Я все ще просто тренувався, тому не вклав у неї занадто багато сили, але він все одно відбив один із моїх ударів, здається.

    Потім я вистрілив кілька разів поспіль. Все йшло гладко. Це було лише питанням часу, коли я повністю опаную це.

    «Час трохи попрактикуватися», — вирішив я, спрямовуючи декілька пострілів у бік Гелмуда. Потім я просто стояв, дивлячись, як всі вони досягають цілі. «Боже, я більш безжальний, ніж думав. Мабуть, я занадто захопився вивченням цієї нової атаки».

    Все-таки цей чувак був надто слабким. Його запас магії безперечно перевищував рівень А, я підтверджую це, але він все ще виглядав слабшим, ніж кіджіни. Що з ним не так?

    [Отримано. Система ранжування, яку визначила людська раса, робить розрахунки на основі кількості магікул суб’єкта. Проте, навіть якби два суб’єкти з однаковою кількістю магії билися один з одним, у того, чиї навики і Мистецтво ефективніше витрачають цю магію, буде відчутна перевага. Рівень суб’єкта — це довільна цифра, для якої не існує офіційного методу обчислення, тому вона не відображається в індивідуальному рейтингу.]

    Ааа. Отже, для Мудреця рівні не мають значення. Неможливо сказати, який «рівень» ти маєш у житті і мати на це якісь докази. Все ж, це не відеогра, скоріше, деякі речі можна з’ясувати тільки б’ючись із різними хлопцями і порівнюючи себе з ними. Можливо, саме тому Хакуро, який вже був на високому рівні, продемонстрував такі разючі зміни у фізичній силі під час своєї еволюції.

    Ви можете мати всю силу світу, і це нічого не означатиме, якщо ви не зможете її використовувати. Гелмуд це довів. Я не міг програти.

    — Знаєш, — глузливо сказав я, — ти можеш називати себе народженим магією високого рівня скільки завгодно, але, як на мене, у тобі немає нічого особливого. Або у тебе є якийсь останній козир, який ти приховуєш?

    «Так, які в нього можуть бути навички?» Тому що я не відчував жодної загрози, але я хотів зібрати якомога більше інформації. Я не втрачав пильності — я думав про потенційні кроки лорда орків, але він усе ще не був зацікавлений у рухах взагалі.

    — Гаразд, — сказав він. — Я дозволю тобі приєднатися до моєї справи. Скоро я…

    Я вдарив його.

    «Він взагалі слухає, що йому говорять?»

    — Агр! С-стоп, стоп! Почекай хвилинку! За мною є підтримка лорда демонів! Вам це не зійде з рук…

    «О, тепер він говорить це. Чуваче, ти такий геморой».

    — О, та невже? — запитав я. — І що ти скажеш, коли прибіжиш із плачем до нього? Ти ж не думаєш, що після цього він дозволить тобі залишитися в живих?

    Гелмуд почав помітно тремтіти, його обличчя було болісно напруженим.

    — Гаах!! Пішов геть від мене! — затинаючись, він промовив ці слова, відповзаючи назад. — Ти труп! Лорд демонів ніколи цього не пробачить!!

    Лорд демонів, так? Сподіваюся, Леон — у мене вже було з ним побачення. Я сумніваюся, що зможу впоратися з ним прямо зараз, але мені було цікаво, наскільки він сильний.

    Я знав, що кілька лордів демонів бродять десь поблизу, але чи всі вони однакові за силою? Цей тип, здається, знає про них дещо, і я б хотів дізнатися від нього більше, але мені не хотілося проморгати його. Мені треба було про це думати, допитуючи його. Сподіваюся, він залишиться таким же балакучим, як і тоді, коли розповідав про свою роль у всьому цьому.

    Шкода, що я не міг просто поглинути його й отримати всі його спогади. З якоїсь дивної причини це працювало з магічними знаннями, але навіть це було певною мірою вдачею. Однак я завжди міг отримати з цього навички, що здавалося майже обманом.

    Говорячи про це, я швидко вирішив використати свій навик Липкої Сталевої Нитки, щоб утримати Гелмуда на місці, перш ніж йому в голову прийде якась дивна ідея. Він уже піднімався у повітрі, щось наспівуючи — мабуть, намагаючись злетіти, як я припустив. Але зараз це не було проблемою.

    — Будь ти проклятий! — крикнув він, намагаючись розплутатися, коли я мовчки підійшов до нього. — Стоп, геть! Агов! Лорде орків! Сюди! Допоможи мені!!

    Тепер він шукав порятунку в того самого лорда орків, якого мить тому називав тупим дурнем. Поговоримо про безнадійних. Я завжди поважав керівників, які високо цінували своїх співробітників, але ненавидів протилежне. Особливо, коли вони ставилися до своїх підлеглих, як до одноразових. Я був абсолютно проти цього.

    Ймовірно, у нього було багато цікавих навичок. Не потрібно більше гаяти час. Але можливість поговорити з Гелмудом заздалегідь зробила думку про те, щоб з’їсти його, неприємною.

    ***

    Купи трупів, які тепер оточували його, змушували його серце ридати від болю.

    — Я голодний…

    — Голодний…

    — Ти? Дитина вищого орка? Чому б тобі просто не померти, ти, нікчемний нахабо?

    — Ми всі зараз голодуємо… О великий народжений магією, даруй нам свою милість…

    — Не чіпай мене! Ваш бруд покриє мій одяг… Хм? Зачекай. Ти…

    — Чи все гаразд, якщо я це з’їм?

    — Звичайно. Не потрібно себе стримувати. Їж, поки не наситишся, щоб потім стати великим і сильним.

    — Дякую тобі, о великий народжений магією!! Я цього ніколи не забуду…

    — Це прекрасно. З сьогоднішнього дня ти можеш вважати мене своїм батьком. Ах, так. Дозволь дати тобі ім’я. Твоїм «ім’ям» відтепер буде…

    У його пам’яті промайнули сцени з минулого. Спогади про те, як він уперше був підібраний народженим магією, який усиновив його. І тепер він виконував наказ прийомного батька, сподіваючись відплатити йому за послугу будь-яким способом.

    Обидва мали спільну мету — перетворити Ліс Джура, це щедре місце, на другий рай для орків. Тож вони могли покинути свою голодну, охоплену хворобами батьківщину, настільки безплідну, що навіть лорд демонів більше не звертав на неї уваги.

    Якщо він зможе отримати контроль над лісом, лорд демонів визнає таланти його батька. Він стане частиною керівництва лорда демонів, і як тільки це станеться, він пообіцяв, що надасть допомогу ще більшій кількості своїх союзників.

    Але для цього йому потрібна була сила. Йому потрібно було знищити лісові раси вищого рівня, отримати більше сили і побудувати новий рай для орків, безпечну гавань для будівництва. Благословення лісу гарантувало, що їхні товариші більше ніколи не будуть голодувати. Можливо, інші раси трохи постраждають, але їм доведеться прийняти закон «виживає найпристосованіший», який, зрештою, застосовується і до них.

    Ця війна, зрештою, була боротьбою за знаходження насіння, здатного до виживання.

    …Так усе мало скластися.

    — Якби ти вже перетворився на лорда демонів…

    Що він мав на увазі? Чого хотів від нього його батько, лорд Гелмуд? Усе, що міг робити той, кого звали лордом орків, це дивитися на свого прийомного батька тьмяними жовтуватими очима.

    ***

    Гелмуд, паралізований страхом, стріляв у мене магією постріл за пострілом, матеріалізуючи її із повітря, незважаючи на те, що його руки були зв’язані. Дуже майстерно, але це йому не допомагало. Вони відскакували від мого Багатошарового Бар’єру зовсім не завдаючи шкоди — мабуть, стріли зарахували як атаку ближнього бою, тому вони взагалі не змогли пробити мій захист. Я вже знав це з попереднього аналізу, тому більше не мав потреби використовувати навичку Хижак на них.

    Колишню насмішку на його обличчі змінив подих відчаю.

    — Чорт, до біса! — закричав він. — Допоможи мені, лорде орків, я маю на увазі, Гельде!!

    Ах. Отже, він все-таки назвав цього хлопця. Я припускаю, що він хотів приховати свої стосунки з лордом орків з причин, які я не міг зрозуміти. Він сказав, що раніше йому було «заборонено втручатися», що, на мою думку, має до цього відношення.

    Це, нарешті, спонукало лорда орків до дії. Він хотів допомогти Гелмуду? Ну добре. Він був вільний робити все, що завгодно. Я пообіцяв Трейні, що позбудуся його. Зовні здавалося, що він не більше ніж маріонетка Гелмуда, але мені було байдуже. Це не означало, що вбивство того, хто стоїть за лаштунками, покладе край цьому всьому.

    У мене не було причин ненавидіти цього орка. Але це не означало, що я можу залишити його живим.

    Спостерігаючи за тим, як він скорочує відстань між нами, я оцінив ситуацію. Нічого з цього не викликало у мене відчуття загрози. Я не міг оцінити його магічні запаси, оскільки я ще не контактував з ним фізично, але я припускаю, що він десь не далеко від Бенімару. І це було приблизно половиною Іфріта. Якщо я докладатиму серйозних зусиль, це не повинно бути надто складно. Моя головна тривога полягала в тому, що станеться, коли всі ці орки-солдати залишаться без лідера.

    — Ну, настав час тобі встати, ти, нікчемний ідіот. Ха-ха-ха! Я не знаю, ким ви себе вважаєте, але ви ось-ось відчуєте смак справжньої сили! Візьми його, Гельде! Покажи йому, що означає кинути мені виклик і…

    З мокрим, хлюпаючим звуком наказ Гелмуда був обірваний на середині речення. Його голова покотилася по мокрій землі на кілька метрів. Лорд орків зробив дивовижну, хоч і дещо насильну роботу, відрізавши її від його плечей.

    *Хрусь, шмяк, хлюп*

    «Угх, огидно… Він їсть цього чувака».

    Лорд орків підійшов до Гелмуда і, не вагаючись ні хвилини, використав свою зброю, схожу на ніж м’ясника, щоб обезголовити чоловіка. Щойно це було зроблено, він почав рубати, розрізаючи тіло на дрібні шматочки, які він одразу кидав собі до рота. Це був низький, жалюгідний і надто відповідний кінець для Гелмуда.

    Отже, цей свин теж хотів його смерті? Чи це були його оркські інстинкти? В будь-якому разі, це були не найкращі новини для мене. Тепер його тупі, жовті очі отримали блиск молодості та розуму. Він повернув собі свідомість, яку втратив через силу, яку він здобув від поглинення різних рас. Я не очікував цього… Поговоримо про приказку: Не кусай руку, яка тебе годує.

    Отримана аура не була схожа ні на що з того, що я відчував сьогодні.

    [Підтверджено. Кількість магічної енергії лорда орків збільшилася. Він почав процес еволюції до насіння лорда демонів… Еволюція завершена. Гельд завершив еволюцію до Орка Катастрофи.]

    О-о-о… Це говорила Мова Світу, чи не так? Круто.

    «Почекай. Зберігай спокій, чуваче. Він справді зробив це». Ось я стояв, думаючи, що зможу з ним розправитися у будь-який час, а тепер подивіться. Дайте мені перерву.

    Це була повністю моя провина. Я знав, що не повинен був бути таким зухвалим. Гелмуд був набагато слабшим, ніж я очікував, і я подумав, що вбивство головного хлопця, що стоїть за всім цим, завершить усе, акуратно й чисто. Я помилився. Шкода, що я не вбив його, коли мав нагоду.

    Гаразд, відтепер нове правило. Якщо у вас є можливість убити, просто зробіть це. Я повинен мати це на увазі. Зрештою, немає сенсу робити помилки, якщо не вчитися на них.

    Але повертаючись до суті. «Що мені робити з цим хлопцем?» Я не міг вічно варитися у власному соку. Його доведеться знищити, так чи інакше.

    Тепер усе йшло саме собою, незважаючи на те, що я думав. Реальність не бажала мене чекати.

    — Гррррр!! Я Орк Катастрофи, пожирач усього! Мене звати Гельд – Гельд, лорд демонів!!

    Гельд, я припускаю, просто реалізував те, чого хотів для нього Гелмуд увесь цей час. Гелмуд хотів, щоб він став лордом демонів, і він просто вибрав найшвидший спосіб еволюціонувати у нього. Як і хотів Гелмуд. Жоден слуга не міг бути більш відданим своєму господареві, і я, на жаль, не помітив цього вчасно. Єдине, що я міг там зробити, це простогнати:

    — Яке чудовисько…

    Тепер його очі були молодими, сповненими блискучої енергії та розуму. Його присутність була інтенсивною, суворою, на такому рівні, якого Гелмуд ніколи не досягав.

    Це був лорд демонів. Монстр, чиї магічні сили зросли так, що стали практично приголомшливими. Він, безумовно, заслуговував на цей титул. Мова Світу також припустила, що це насіння лорда демонів — можливо, справжня еволюція ще не відбулася?

    «Краще вбити його прямо зараз», — зрозумів я, інакше він справді стане катастрофою для світу.

    ***

    Бенімару та інші огри були готові до бою. Вони бачили, яку загрозу становив лорд демонів Гельд. Їхні легкі усмішки зникли, змінившись на суворі, серйозні погляди з насупленими бровами.

    — Пане Рімуру! — сказав Бенімару. — Дайте нам впоратися з цим!

    Тим часом Шіон навіть не потрудилася щось сказати. Зі швидкістю світла вона вихопила свій великий меч і замахнулася ним, вклавши всю свою силу у нього, посилену додатковими навичками Міцність Сталі та Зміцнення Тіла.

    Гельд спробував заблокувати його однією рукою, оснащеною тесаком. Навіть для нього цього було недостатньо. Тож, тепер він підняв і праву руку, намагаючись протистояти безперервній атаці Шіон.

    — Ти вважаєш, що якась брудна свиня може бути лордом демонів?! — крикнула Шіон, завдавши ще одного удару з висоти. — Не смій вірити в це! — майстерно виготовлений меч Куробе тепер мав видиму ауру, коли він з глухим лязканням вдарив по тілу лорда демонів.

    Обидва зробили крок назад, перш ніж зіткнутися ще раз. Довгий меч ударив по тесаку, висипаючи іскри на полі бою. Це виглядало рівним поєдинком, але незабаром відмінності між ними стали очевидними. Кожен м’яз Гельда вип’явся, сам його обладунок пульсував, наче був частиною його тіла.

    Зрештою переміг лорд демонів. Його м’язи перевершили м’язи Шіон, навіть із Зміцненням Тіла і всім іншим. Еволюція значно покращила його фізичне тіло. Мені хотілося зітхнути у розпачі.

    Шіон відкинуло назад, і Гельд погнався за нею. Усвідомлюючи небезпеку, вона спробувала відвести удар, відстрибнувши назад, щоб зменшити силу його удару. Проте шкода, завдана їй, була очевидною. Вона скривилася від болю — мине деякий час, перш ніж вона знову зможе рухатися.

    Але Шіон не єдина, хто була тут. Коли Гельд наносив наступний удар, за ним міцно став самурай середнього віку.

    Це був Хакуро, і зі швидкістю, за якою навіть я ледве міг стежити, він витягнув свій меч із посоха, у якому він був захований.

    Клинок світився постійним світлом, насиченим бойовою енергією, що перебувала всередині його володаря. Його яскравість показувала, наскільки Хакуро був сконцентрований на цьому. Тепер ніхто не міг заблокувати чи ухилитися від нього. Смуга металу пройшла по тілу лорда демонів, розрізавши його навпіл і навіть відрізавши голову на зворотному шляху.

    Я подумав, що цього має бути достатньо, але я був надто оптимістичним. Тіло Гельда відновилося завдяки жовтуватій аурі, яка зібрала всі частини за допомогою вусиків, схожих на щупальця. Зібране тіло нахилилося, підняло голову з землі і прикріпило її назад, немов нічого не трапилося.

    Це видовище було схоже на сцену із фільму жахів, яке змусило всіх присутніх на мить замовкнути. Навіть Хакуро був явно здивований цим.

    Тепер я знаю, що найжахливіше у лорді демонів Гельді — це його потужні надприродні здібності до регенерації. Зараз цей монстр не має ніяких опорів, але якщо він їх отримає, його буде неможливо вбити.

    А тоді:

    — Зв’язування Демонічною Струною!

    Соей використав свою Липку Сталеву Нитку, щоб затримати Гельда. Він ховався в тіні Хакуро, чекаючи ідеального часу, щоб стримати рухи лорда демонів.

    — Візьми його, Бенімару! — закричав він. Бенімару вже був у русі, раптово випустивши Пекельне Полум’я. Навколо Гельда утворився невеликий купол — я не знав, чи він навмисно тримав його маленьким, чи йому не вистачило енергії після використання чотирьох таких.

    Гельд, зв’язаний, не мав способу втекти з бар’єру, оскільки його охопило полум’я високої температури, роблячи все можливе, щоб спалити лорда демонів. На потужність тепла не впливав розмір купола, що гарантувало його смерть.

    Принаймні, ми так думали. Через кілька секунд купол зник, а Гельд просто стояв там невимушено. Бенімару скривився від цього видовища. Навик Пекельного Полум’я був потужним, так, але він був розроблений для ефективності. Він був зосередженим на виконанні своєї справи лише кілька секунд; Бенімару не міг підтримувати полум’я протягом тривалого часу, як це міг робити Іфрит.

    Не зрозумійте мене неправильно, генерування температур на кшталт Іфріта з відносно малою кількістю енергії — це вражаюче досягнення. Але мішень з достатньою стійкістю легко могла б сконцентруватися на захисті, щоб вижити під час вибуху, я припускаю. Якби Бенімару міг підтримувати вогонь довше, полум’я, врешті-решт, подолало б будь-яку стійкість чи регенеративні навички. Або, можливо, він міг би сконцентрувати зусилля, щоб зробити вогонь ще гарячішим, здатним спалити все на світі. Але ні.

    Тим не менш, це не було зовсім неефективним. У Гельда не було термостійкості; його шкіра жахливо обгоріла. Опір, який чинила його аура, був єдиним, що вберегло його від смертельного удару. Ймовірно, він отримав щось на кшталт Самовідновлення, подібне до того, що я мав у формі слизу. Обпалені ділянки шкіри вже відшарувалися, а знизу утворилися нові. І в той момент, коли Гельд щось прошепотів, він почав відновлюватися швидше, ніж будь-коли.

    Він, мабуть, успадкував — або присвоїв — власні навички регенерації у Гелмуда. У поєднанні з його власними вродженими здібностями він, ймовірно, може зцілюватися майже так само швидко, як і я з Надшвидкою Регенерацією.

    Бій тривав, поки я спостерігав і аналізував. Ранґа завдав додаткового удару по Гельду, перш ніж той встиг повністю відновитися від пошкоджень, завданих Бенімару. Він сконцентрував свою Темну Блискавку в одній точці і випустив її, майже як я раніше. Нічого особливого, просто вбивча сила. Вона влучила прямо по Гельду, заморозивши його. Він згорів і почорнів, і, коли ми спостерігали, він упав на землю.

    Цього разу я був упевнений, що ми перемогли. А чому ні? Навіть я не був упевнений, що зможу витримати таку атаку. Якби це був мій клон, він би вже згорів.

    «Гадаю, ми всі доклали зусилля для його вбивства. Сподіваюся, вони не будуть думати про мене гірше через це». Я сумніваюся, що хтось із кіджінів зміг би взяти його на себе самотужки і мати хоч якийсь шанс. Ця атака повністю спустошила енергію Ранґи — Темна Блискавка споживала тонну енергії з очевидними результатами. Тепер він лежав калачиком на землі, не в змозі поворухнутися. Мені б хотілося, щоб він залишив трохи про запас, але я не міг звинувачувати його за те, що він не зробив цього у такий момент. Крім того, усе ж закінчилося, чи не так?

    Потім я щось почув.

    — Отже, це… біль.

    Почорнілий, обгорілий лорд демонів знову став на ноги.

    «Схоже, що ні, так?»

    ***

    — Ні в якому разі, — прошепотів я.

    Цей монстр виходив за рамки усіх розумних меж. Я більше не був упевнений, що це взагалі реальність. На моїх очах лорд демонів щойно відірвав собі обидві руки та з’їв їх.

    До нього підбіг генерал орків.

    — Мій пане, нехай моє тіло приєднається до вашого…

    Вони кивнули один одному, і це все. Генерал орків був убитий, а потім відверто з’їдений.

    Люди… І з кожним укусом ця обвуглена шкіра відпадала, відкриваючи під собою ще один свіжий шар. Потім у нього виросли абсолютно нові руки завдяки м’язам і волокнам, які він отримав від спожитих жертв. Припускаю, він може використовувати це, щоб накладати на себе Самовідновлення скільки завгодно разів.

    Поговоримо про неймовірне зцілення. «Я маю на увазі, серйозно, якщо ми не вб’ємо цього чувака одним ударом, ми ніколи не виберемося звідси». Або, можливо, нам доведеться перетворити його на атоми, щоб покінчити з ним. Єдине, що ми знаємо напевно, це те, що навіть п’ять моїх найсильніших підлеглих не можуть з ним упоратись, об’єднавши свої здібності разом.

    Потім лорд демонів видав гортанний бойовий рев.

    — Недостатньо! — крикнув він, його жовта аура огортала все його тіло. — Більше! Більше, дайте їсти ще! Поглинь їх усіх! Пожирач Хаосу!!

    Як чуттєві щупальця, жовта аура простягалася до найближчих куп з трупами. Вони миттєво роз’їдали їхню плоть, поглинаючи їх повністю. У всякому разі, саме ця жовта аура була справжнім рушієм сили Гельда.

    Це було ще одне застосування його унікальної навички Ненажерливості. Частина цієї навички включала Гниття — щось, що могло буквально розкладати все, з чим контактувало. Якщо об’єкт не міг опиратися йому, він розкладався і вмирав, якщо був органічним. Справді страшно.

    Інстинктивно відчувши це, я наказав своїм військам відступати.

    — Відступаємо!

    Коли я це сказав, огри відступили.

    — Скажи Ґобті та людоящерам, щоб вони не наближалися сюди!

    — А ви, пане Рімуру? — запитав Бенімару.

    Я відкрив рота, щоб відповісти. Але мене перервали.

    — Ти станеш моєю наступною їжею. Помри! Танець Смертельного Маршу!!

    Та сама атака, яку Гелмуд використовував раніше. Але тепер вона була вдвічі суворішою. В ній не лише було набагато більше енергії, але й до кожного крихітного магічного снаряду був доданий ефект Гниття. Якщо хтось потрапить під дію цієї атаки, то навіть ограм не вдасться оминути серйозних травм.

    Я повинен був щось зробити.

    Я вже не міг стримати тремтіння. Це було щось, що випливало із самих інстинктів. Ой-ой. Я просто не міг зупинитись.

    «Це страх?»

    «Ні».

    «Це… радість».

    «Ох. То я надзвичайно радий».

    «Так…»

    З глибини свого тіла я тремтів від шаленої радості, і я нічого не міг зробити, щоб це зупинити.

    Ворог, з яким не змогли впоратися навіть п’ятеро моїх найсильніших бійців. І все ж, у моєму серці не було й сліду страху. Депресія, з якою я вступив у цю битву, залишилася в минулому.

    Тепер цей лорд демонів піднявся у моїх очах. Він був моїм ворогом. «Вибач, я вважав тебе простим гемороєм у дупі. Але тепер я серйозний!»

    Шквал магічних стріл кинувся до мене. Я використав Хижака, щоб поглинути їх, а потім жовті щупальця обвились навколо мене.

    Стріли Танцю Смертельного Маршу лорда демонів Гельда, ніби сором’язливо танцювали в повітрі, перед тим, як накрити мене. Вони були наповнені Пожирателем Хаосу, і він мав виконати свою місію.

    За мить пружні щупальця охопили мене. Навіть якщо вони все ще були по інший бік мого Багатошарового Бар’єру, це все одно було не дуже приємно.

    «Так? Ти хочеш мене з’їсти? Ну добре. Зроби це, якщо зможеш!»

    Не зважаючи на те, що я був напружений, мої інстинкти наказали мені слабко посміхнутися.

    «Якщо ти хочеш мене з’їсти, то спочатку я з’їм тебе».

    Я мовчки зняв маску і поклав її до кишені. Настав час моєї сутички з лордом демонів Гельдом.

    ***

    Неупереджений спостерігач, мабуть, припустив би, що мені буде важко перемогти лорда демонів.

    Але повільно я витягнув свій меч, жовті щупальця все ще оточували мене. Мені не подобалася ця аура, але вона не завдавала мені великої шкоди. У моєму арсеналі не було Стійкості до Гниття, але воно, мабуть, завдавало мені шкоди у ближньому бою — нічого, що я не зміг би компенсувати за допомогою Надшвидкої Регенерації.

    Зменшивши відстань між нами, я вдарив по Гельду. Він чітко заблокував мене своїм тесаком, перекидаючи мене у повітрі. Я повинен був очікувати цього. Я не зміг би перемогти Шіон у прямому поєдинку меча проти меча, а вона тільки що програла цьому хлопцю. І Хакуро, який був на зовсім іншому рівні майстерності володіння мечем, ніж я, мало що міг проти нього зробити.

    Я спробував ще один удар, рухаючись на гіпершвидкості, щоб збити з пантелику свого ворога, намагаючись знайти будь-які слабкі місця з усіх кутів, які я міг уявити. Я знав, що це безглуздо, але не міг припинити цей цикл. Щоразу, коли мене блокували чи відбивали, я просто повертався назад, повторюючи все знову.

    Це запевнило мене в одному. Я був слабким.

    Я згадав п’ятьох бійців, які були безпосередньо під моїм керівництвом, а також Шуну та Куробе. Кожен із них успадкував частину моїх навичок, і використовуючи їх, вони вже були набагато досвідченішими, ніж я.

    Освіжаюча інформація:

    Ранґа: Темна Блискавка, Контроль Вітру.

    Бенімару: Темне Полум’я, Контроль Полум’я.

    Хакуро: Прискорення Думок.

    Шіон: Міцність Сталі, Зміцнення Тіла.

    Соей: Рух в Тіні, Реплікація.

    Шуна: Аналіз та Оцінка.

    Куробе: Дослідження.

    Навіть серед найбільш типових навичок були очевидні відмінності. Ті, які вони успадкували, були або пониженими, або неповними версіями моїх власних. Абсолютний крок униз, у всіх відношеннях. Але вони використовували їх набагато ефективніше. Якби я бився з кожним з них один на один, я був впевнений, що переможу. З декількома одночасно? У жодному разі. Ось якими сильними стали мої бійці.

    І незважаючи на це, лорд демонів Гельд, ймовірно, міг би взяти їх усіх на себе. І перемогти. Про це сказав мені Мудрець, проаналізувавши результати їхнього бою. Їм усім бракувало справді вирішальної зброї, і, рано чи пізно, вони витратили б свій запас енергії і програли.

    Це був не той ворог, якого я міг би перемогти, якби бився нормально. Наголос на слові нормально.

    Огри могли використовувати свої навички набагато спритніше, ніж я. Але чому так? У Хакуро була висока майстерність у роботі, а як щодо інших? Було кілька причин: вони змішували навички зі своїми власними Мистецтвами або їхні інстинкти дозволяли їм повністю розкрити свій потенціал, не стримуючись. Вони перейняли ці навички для себе, і могли використовувати їх ефективніше, ніж я. Саме це робило їх сильними.

    Завдяки моделюванню на основі Мудреця я знав, що мені буде важко перемогти кількох одночасно. Але чи так це було насправді? І… чи справді, я був таким «слабким»?

    Щоб відповісти на це…

    Почнемо з припущення.

    Більшість моїх навичок були присвоєні від інших монстрів. Я не народився з ними, тому мені потрібно було спочатку розібратися, що вони взагалі із себе представляють. Вам не видають водійські права лише тому, що ви достатнього зросту, щоб сидіти за кермом, і ви не можете розраховувати на перемогу у професійних перегонах таким чином.

    Але коли я опинився у цьому світі, я вже мав кілька навичок. Навички, з якими я народився, які я міг використовувати так само вільно, як клацати пальцями.

    Тому все, що мені потрібно, це зробити одне замовлення.

    — Гаразд, Великий Мудрецю. Розбий цього ворога замість мене!!

    І це була моя відповідь.

    ***

    Лорд демонів Гельд був надзвичайно радий. Монстри зі справжнім характером — і п’ять одразу!

    Будь-який монстр, який був достатньо сильним, щоб змусити Гельда відчути біль, був бажаним у його шлунку. Він хотів поглинути всіх найсильніших монстрів, яких тільки зможе знайти, щоб це просунуло його ще далі по шляху еволюції лорда демонів.

    У той момент, коли він збирався їх поглинути, інший монстр перегородив йому шлях. Гельд був голодний. Він отримав серйозні пошкодження, і йому потрібні були плоть і кров, щоб зцілитися. Ось чому цей монстр на шляху так розлютило його, ця дивна істота у масці.

    «Нікчемний міньйон», — подумав він. Його аура була майже не помітною, і він був схожий на звичайну людину. Однак він бачив, як у нього виросли крила і він літав, тому не було жодних сумнівів, що він був монстром за походженням.

    Лорд демонів мав намір вбити це створіння разом із тими п’ятьма ласими шматочками, на яких він вже націлився. Але було щось дивне — атаки Гельда, здавалося, нічого не давали. І невдовзі він втратив п’ять своїх закусок.

    Тепер цей монстр стояв перед лордом демонів, зовсім один. Він зняв свою маску, розкривши своє справжнє обличчя — він був більше схожим на дівчину із волоссям, сріблястим, як місяць. Він виглядав мило, але посмішка на його обличчі була, як чисте зло. Немов він з нетерпінням чекав цієї майбутньої битви.

    У той момент, коли маска була знята, аура, яку вона стримувала, почала розповсюджуватися по всій території. Гельд відчув, що щось не так. «Моя уява? Я навіть не можу зрозуміти суть цієї аури…»

    Але, незважаючи на свої побоювання, Гельд побачив, що ця істота завдавала серію безглуздих атак. Можливо, це все-таки була його уява.

    — Спочатку я з’їм тебе!

    Якщо ця мізерна комаха буде заважати йому їсти, Гельд не буде проявляти до неї милосердя. І ця істота мала набагато більше енергії, ніж він спочатку думав. Високоякісна закуска.

    Відкинувши надокучливого шкідника, Гельд поправив ручку свого тесака, готуючись до останнього удару. Але потім істота припинила свій безглуздий напад, різко приземлившись на землю.

    — Що воно робить?

    Вираз істоти, схожої на дівчину, завмер, повністю позбавившись емоцій. А потім воно подивилося на нього. Ті очі — вони сяяли, як золото, ніби оцінюючи його. Гельд задумався, що це могло означати. Потім він зрозумів, що прямо перед ним з’явилася рука.

    — …?!

    Він зрозумів, що сталося, але вагався прийняти цей факт. Його власна ліва рука була миттєво відрізана від ліктя, пролітаючи у нього перед очима. Потім вона була перетворена на попіл Темним Полум’ям.

    Меч у руці монстра був оповитий Темним Полум’ям. Воно горіло не випромінюючи тепла, але спопелило відрубану руку за мілісекунди. Рівень температури мав би бути нереальним.

    «…Ворог?»

    Так. Ворог. Раніше він ставився до цього монстра, як до їжі. Тепер усе змінилося. Тепер ворог випромінював набагато більшу присутність, ніж раніше.

    Перший ворог, з яким лорд демонів зіткнувся з моменту своєї еволюції, який змусив його тремтіти з ніг до голови. Він почав відчувати фізичний дискомфорт.

    — Ні… Моя рука не відновлюється?!

    Він перевірив власну руку. На кінці вона горіла Темним Полум’ям, яке, здавалося, ніколи не гасло. Воно заважало йому зцілитися, його аура тепер була пов’язана з аурою його ворога. Поки він не вб’є ворога, який наклав на нього це полум’я, воно ніколи не зникне.

    Гнів почав зафарбовувати очі Гельда. Він відірвав решту руки від плеча, з’ївши її у кілька великих укусів, перш ніж відновив руку з основи. Тоді він на мить замислився. Якщо раніше у нього не було достатньо сили, він просто використовував свої навички, щоб компенсувати це. Швидкість цього ворога була взірцевою, але Гельд мав перевагу у силі. Якщо він зможе просто розчавити його, уся ця швидкість стане його.

    Зіставляючи свій тесак для м’яса з рухами цього монстра — спритнішого, ніж будь-коли раніше — він заблокував усю силу від удару ворога. Але в ту мить, коли меч зустрівся з тесаком, Темне Полум’я поглинуло його цілком, розплавивши.

    — Ні…!

    Лорд демонів Гельд, вражений, відсахнувся назад. Це був ворог? Ні, це була загроза. Йому потрібно поглинути його всіма силами, які він мав у своєму розпорядженні. Інакше, зрозумів він нарешті, його з’їдять.

    Аура Гельда збільшилася, утворивши ударну хвилю від вивільненої сили. Він дивився, як монстр тікає від нього, а потім знову запустив у нього Танець Смертельного Маршу. Магічна стріла розкололася на вісім стріл у повітрі, кожна летіла до своєї мети. Кожен снаряд був посилений Ненажерливістю, наділений властивістю Гниття.

    Монстр ухилявся від них, коли вони летіли в повітрі, поглинаючи кожного зі своїх переслідувачів.

    Гельд засміявся.

    — Тепер ти будеш знищений!

    П’ятьох колишніх бійців більше не було в його пам’яті. Важлива була лише здобич перед ним.

    Монстр все ще відволікався на магічні снаряди. Він підійшов до нього, простягаючи руку до його тіла. Противник встиг помітити це. Він повернувся, почавши битися з ним. У Гельда була перевага у силі. «Я міг би розчавити його зараз», — подумав він.

    Але потім він упав, втративши рівновагу. Ворог вдарив його ногою по коліну, розтрощивши його. Ця невинна дівчинка. Це було неможливо уявити, наскільки швидким і наскільки жорстоким був цей удар.

    Гельд відмовився його відпускати.

    — Га-ха-ха-ха-ха! Мені це подобається! Я з’їм тебе таким, яким ти є!

    Здобич була в його руках, готова до першого укусу. Тепер вона була безпорадною. Невеликі пошкодження не хвилювали Гельда. Навіть те розбите коліно вже відновилося, ставши як нове.

    Лорд демонів наповнив свою долоню жовтою аурою, готуючись влити її в свою жертву. Ненажерливість дозволяла йому знищувати своїх ворогів одним дотиком, зупиняючи всі їхні життєві функції та перетворюючи їх на поживних речовин.

    Кожна фібрила його тіла хотіла з’їсти цю істоту, кожна частинка його енергії була спрямована на його вміння Гниття. І за мить його супротивник перестане чинити опір, бо його тіло повільно перетвориться у ніщо…

    ***

    «Все відбувалося так, як я і думав».

    З повною підтримкою унікальної навички Великого Мудреця я боровся, використовуючи свої навики з максимальною ефективністю. Я повністю використовував їх, але це не тому, що я підвищився в рівні чи щось подібне. Я не стільки «бився», скільки дозволяв Мудрецеві битися за мене. Це був абсолютно оптимізований підхід, який залишив усе старому доброму Мудрецеві. Як я і передбачав, він продемонстрував ідеальне володіння моїми навичками.

    Коли я зрозумів, що не зможу подолати Гельда, я наклав Багатошаровий Бар’єр на свій меч і просочив його Темним Полум’ям. Це вберегло меч від псування і значно збільшило силу його атаки.

    Навіть тими навичками, які мені ніколи не вдавалося використовувати дуже добре, Мудрець керував майстерно. Він обробляв усі наявні дані і завжди обирав найефективніший наступний крок. Він покривав усю дошку, вирішуючи, як впоратися з лордом демонів, ніби розв’язуючи шахову задачу.

    Але навіть так я не міг розслабитися. Гельд почав наздоганяти мене за швидкістю, і якщо ця битва затягнеться, ситуація може загостритися. І якщо Опір до Вогню був одним із потенційних поліпшень, то у мене нічого проти нього не було.

    Чорт, здавалося, ми вже досягли цього моменту. І, крім того, все, що у мене було, так само стосувалося і лорда демонів Гельда. Він тільки що еволюціонував; він не був знайомий із тим, що тільки що успадкував. Яку б перевагу я не мав, я втрачав її з кожною миттю вагання.

    Гельд перебував у вирі еволюції, як я і думав. Ось чому мені довелося вести бій таким чином.

    Боротьба з ним була саме такою, як і передбачив Мудрець. Було б важко спалити Гельда до хрусту лише Темним Полум’ям. Він зцілювався так швидко, що знадобилося б надто багато часу, щоб повністю спопелити його. Але це було б можливо, якби ми змогли впіймати його у Вогняне Коло, і саме тому мені потрібно було спочатку приборкати його.

    Таким чином, я миттєво переміг свого супротивника, запропонувавши йому битися за допомогою навичок, з якими він був найбільш знайомий. Лорд демонів прекрасно на це повівся, прийнявши мій виклик на силу.

    Як і передбачив Мудрець, Гельд хотів мене знищити, а потім з’їсти. Якщо я зможу розгорнути Вогняне Коло до того часу, я виграю.

    Треба визнати, Мудрець читав цього типа, як відкриту книгу. Але зараз одна можливість, яка кілька разів майнула у моїй голові, та, яку Мудрець відкинув як малоймовірну — стала реальністю.

    — Га-ха-ха-ха! Знаєш, полум’я на мене не діє!

    Разом з ним я замкнувся у Бар’єрі Дальньої Дії. Активувалося Вогняне Коло — і лорд демонів Гельд, який мав спалахнути, як смолоскип, від кількох тисяч градусів, що були навколо нас, натомість щиро сміявся мені в обличчя.

    «Я ненавиджу, коли ці найгірші сценарії стають реальністю».

    […?! Звіт. Ворог підтвердив стійкість до вогню. Прохання негайно внести зміни до плану…]

    Великий Мудрець повернувся в мережу, звучачи так само, як і завжди, навіть якщо я уявляв його трохи збентеженим.

    Це було жахливо. Жахливо, справді. Прямо на кульмінації всього цього мій ворог щойно поставив мені мат. Але чому? У моєму серці все ще не було ні тривоги, ні занепокоєння. Ніби я весь час сподівався, що це станеться.

    — О, справді? — сказав я, блиснувши гордою посмішкою. — Тому що ти міг би бути набагато щасливішим, якби незабаром згорів у вогні.

    Пожирач Хаосу, який служив аурою Гельда, почав пробиратися крізь мій Багатошаровий Бар’єр. Це не було боляче, але я відчував сильний дискомфорт, коли він ковзав по моїй шкірі. І все ж, я все ще не відчував нічого, крім радості. Це було те, чого я хотів. Він був моїм ворогом, і він, принаймні, мав виправдати мої очікування.

    «Я впораюся з цим», — мовчки сказав я Мудрецю, знову повертаючи контроль над своїм тілом. Мудрець, взявши контроль на себе, дозволив мені спостерігати за Гельдом з близької відстані. Скориставшись цією перервою, я прискорив свої думки у тисячу разів, щоб розглянути, що робити, якщо станеться малоймовірна подія.

    Комп’ютер, який ніколи не помиляється, схильний розглядати все як ймовірність. Він шукає найефективніші варіанти, відсікаючи все, що вважає зайвим. Ось чому я був тут. Я був клубком неефективності, колишньою людиною з навмисно незавершеним процесом мислення.

    «Тож, не засмучуйся, партнере», — прошепотів я у своєму серці, глузуючи з лорда демонів. «Ти був ідеальним. Просто залиш решту мені…»

    Цей хлопець хотів мене з’їсти. Принаймні, цей прогноз справдився. А це означало, що у мене була можливість.

    Нещодавно я був надто оптимістичним, міркуючи, що мав з’їсти лорда демонів, коли ще мав такий шанс. Правда ж? І по суті, я був слизом. У мене були три внутрішні навички: Поглинання, Розчинення і Самовідновлення. Вони вже не існували, змішавшись з різними іншими навичками, але я також мав унікальну навичку Хижака, яка була покращеною версією усіх цих навичок. Це чудово відображало мою сутність слизу. Ніщо не могло підійти мені краще.

    Я сумніваюся, що моя еволюційна Надшвидка Регенерація була менш ефективною в зціленні, ніж та, яку продемонстрував лорд демонів. Це означало, що якщо ми почнемо поглинати одне одного, я обов’язково виграю, чи не так?

    […Звіт. Ймовірність того, що ви перший поглинете Хижаком…]

    ««Імовірність» не має значення. Перестань хвилюватися. Я сказав тобі залишити решту мені, чи не так? Або лорд демонів Гельд згноїть і вб’є мене, або я спочатку з’їм його». Не могло бути нічого простішого, і я був готовий це зробити, навіть якби мої шанси дорівнювали нулю.

    Чому? Тому що це був мій план із самого початку.

    Лорд демонів, мабуть, досить упевнений у власній перемозі, тепер намагався розтопити мене, виглядаючи таким же захопленим, як і я. Я міг би скористатися цим, удаючи, що гнию, слабшаю, коли моє тіло розпадається. Непомітно, захоплюючи його.

    З долоні суперника, через його руку…

    І коли він це помітив, операція вже йшла повним ходом.

    Дозволивши своїм інстинктам взяти кермо, я вступив у бій з ворогом так, як це природно робить слиз. Тепер на його обличчі з’явилося занепокоєння. Він намагався відклеїти мене, але не зміг — я вже був по всьому його тілу.

    — Тепер ти бачиш? Вибач, але вся ця твоя сила зараз нічого не значить, чи не так?

    — Гнх… Ні…?! Що ти намагаєшся…

    — Хах. Якщо ти думаєш, що маєш ексклюзивну ліцензію на пожирання всього, то ти помиляєшся.

    «Впіймав його». І Гельд це знав. Він здригнувся від моїх слів.

    Але я все одно поки не мав переваги. На даний момент ми опинилися у глухому куті. Він використовував свої навички лікування, щоб протистояти моєму Хижаку, а я використовував Надшвидку Регенерацію, щоб протистояти його атакам Гниття. Ми з’їдали одне одного, як живий уроборос. Великий Мудрець був надто великим перфекціоністом, щоб придумати щось подібне, але це було саме те, чого я хотів.

    Та сторона яка з’їсть іншу першою, буде переможцем. Правила були простими для розуміння. І потрапити в цю ситуацію було необхідною умовою, якщо я хотів перемогти. Я не придумав цю ідею після того, як тактика Мудреця провалилася; Я просто слідував своїм інстинктам, і ось що насправді вийшло. Замість того, щоб покладатися на незнайомі, неопрацьовані навички, я покладався на все, що вимагали мої інстинкти, в корені, і виконував те, що вони мені казали. Навички Поглинання та Розчинення слизу були об’єднані в Хижакові, тож я робив те, що вимагали від мене ці інстинкти. Все ж таки я хижак, як-не-як.

    «Гельде, твоя Ненажерливість — це потужна унікальна навичка, я визнаю це. Але ти не хижак, ти падальник. Ти можеш з’їсти будь-що, це неймовірно, але я пристосований до полювання та споживання. І це дає мені перевагу. Якщо ми продовжимо їсти одне одного, я буду першим, хто отримає нові навички від цього».

    «Мої хижацькі інстинкти велять це зробити! Я можу аналізувати й отримувати вміння навіть від живих істот, але ти, Гельде — ти можеш лише красти їх з їхніх трупів. І саме це стане вирішальним».

    ***

    Важко було сказати, скільки часу минуло. Ми все ще поглинали одне одного. Я зосередився на Хижаку, впевнений у своїй перемозі, коли почув якийсь дивний голос.

    Я не можу дозволити собі програти. Я їв своїх товаришів. Я не можу дозволити собі програти. Я маю стати лордом демонів. Тому що я з’їв лорда Гелмуда. Я не можу дозволити собі програти. Мої товариші голодують. Я не можу дозволити собі програти. Я повинен їсти, поки не наїмся!

    Думки заполонили мій розум. Я припустив, що вони належали лорду демонів.

    «Дурень. Думай що хочеш, я вже виграв».

    Але я не можу дозволити собі програти… Я їв своїх товаришів. Я вчинив…жахливий злочин… Я не можу дозволити собі програти.

    «Слухай, ти вже можеш забути? Дозволь сказати тобі. У цьому світі виживає найпристосованіший. А ти недостатньо підготовлений. Тож ти помреш».

    Але я не можу дозволити собі програти… Якщо я помру, я залишу гріхи моїх злочинів моїм товаришам. Я не проти, якщо я буду один грішний. Я робив усе, що було необхідно, щоб не померти з голоду. Я стану лордом демонів. Я прийму весь голод світу. Так що більше ніхто не повинен відчути цей голод! Я знаю, що можу. Я Орк Катастрофи. Пожирач усього.

    «Аааа, ти все одно помреш. Але не хвилюйся. Я поглину усі твої злочини з тобою».

    Ти, що? Поглинеш…мої злочини?!

    «Ммм. І не тільки твої… Я також поглину злочини всіх твоїх друзів».

    Злочини...всіх моїх друзів... Як жадібно з твого боку.

    «Ти так думаєш? Так. Я жадібний. Від цього тобі стане краще? Якщо так, то просто трохи відпочинь і дозволь мені вже тебе з’їсти».

    Ах... Я не міг дозволити собі програти. Але... Я втомився. Тут… так тепло. Жадібний. Ти знаєш, що дорога, якою ти йдеш, не буде спокійною. Але ти все одно готовий взяти на себе мої злочини... Я дякую тобі. Тепер мій голод… втамований.

    Він був Гельдом, Орком Катастрофи. І тепер його свідомість розчинилася в мені.

    [Підтверджено. Орк Катастрофи зник. Унікальний навик Ненажерливість був поглинений і об’єднаний з унікальним навиком Хижака.]

    Тож, я переміг. Не було можливості, щоб хтось такий голодний, як він, міг перемогти мене, не вмираючи при цьому з голоду. Я розплющив очі, несучи на спині його вагу та вагу всіх його товаришів-орків.

    ***

    У тиші я оголосив про свою перемогу.

    — Я виграв, — сказав я. — Спочивай з миром, Орку Катастрофи Гельде…

    Я чув вітальні вигуки гоблінів і людей-ящерів разом із криками страждання та відчаю орків. Їхнє завоювання закінчилося. Вони знали це, і з думок, якими вони обмінювалися, коли пожирали один одного раніше, вони знали, що все це спричинено підлими планами Гелмуда.

    Найбільше мене непокоїло те, що особа чи особи, які контролювали Гелмуда, ймовірно, ще живі. Він говорив про те, що його підтримує лорд демонів, і не було ніякого способу перевірити, правда це чи ні.

    Напевно, мені потрібно було бути обережним, але обережним щодо чого? Я поняття не мав. І навряд чи я можу залишити цих орків напризволяще. Нам потрібно було вирішити цю проблему.

    Наступного дня відбулася дуже важлива зустріч — та, яка увійде в історію як зустріч, яка заснувала Великий Альянс Лісу Джура.

    Щоб вподобати цю частину, необхідно зареєструватись на сайті або увійти, якщо ви вже зареєстровані.

    Вподобати!
    Щоб залишити коментар, необхідно зареєструватись на сайті або увійти, якщо ви вже зареєстровані.