Зміст
  • Пролог. Смерть і переродження
  • Том 1. Розділ 1. Мій перший друг
  • Том 1. Розділ 1.5. Дівчинка і лорд демонів
  • Том 1. Розділ 2. Битва в селищі гоблінів
  • Том 1. Розділ 2.5. Дівчинка і елементальний дух
  • Том 1. Розділ 3. В Королівство Гномів
  • Том 1. Розділ 3.5. Дівчинка і героїня
  • Том 1. Розділ 4. Приборкувачка полум'я
  • Заключний розділ. Спадкова форма
  • Побічна історія. Велика пригода Ґобти
  • Післямова
  • Пролог. Переполох у лісі
  • Том 2. Розділ 1. Початок хаосу
  • Том 2. Розділ 2. Еволюція і зіткнення
  • Том 2. Розділ 3. Посланець і зустріч
  • Том 2. Розділ 4. Зупинка процесу
  • Том 2. Розділ 5. Велике зіткнення
  • Том 2. Розділ 6. Пожирач усього
  • Том 2. Розділ 7. Великий Альянс Лісу Джура
  • Заключний розділ. Місце для відпочинку
  • Післямова
  • Пролог. Зібрання лордів демонів
  • Том 3. Розділ 1. Назва країни
  • Том 3. Розділ 2. Вторгнення лорда демонів
  • Том 3. Розділ 3. Збори
  • Том 3. Розділ 4. Наростаюча злоба
  • Том 3. Розділ 5. Харибда
  • Епілог. Нова махінація
  • Післямова
  • Том 3. Розділ 4. Наростаюча злоба

    Мюрран, народжена магією, стримувала свої емоції глибоко всередині, поки йшла через ліс.

    Колись Мюрран була відьмою, яка жила в цьому лісі. Переслідувана іншими, вона втекла сюди триста років тому — тихо досліджуючи свою магію, не спілкуючись ні з людьми, ні з народженими магією. Але ці дні вже добігали кінця. Продовження життя за допомогою магії працювало лише обмежений час.

    Зіткнувшись зі смертю, Мюрран відчувала легкий жаль. Вона ще навіть не зазирнула у велику темну щілину світу магії, і вона не мала спадкоємця, який би перейняв знання, які вона здобула. Вона не могла не запитати себе, для чого взагалі було її життя.

    У цьому глухому куті до неї прийшов лорд демонів Клейман. Він був на цій посаді близько трьохсот років і вів переговори з більш відомими монстрами та народженими магією в цьому районі у той час — або розбивав їх на шматки, то одного, то іншого. Він створював армію підлеглих у неймовірно швидкому темпі, і саме це привело його сьогодні на зустрічі з Мюрран.

    Потребуючи магії відьми, він зробив їй таку пропозицію:

    — Дозволь мені подарувати тобі вічне життя і молоде тіло, яке ніколи не старітиме. Натомість я попрошу тебе присягнути мені на вірність.

    Мюрран погодилася, і зараз вона вважала, що зробила помилку. Вона справді помолодшала, отримавши дар вічного життя, але в процесі вона втратила свободу. Це була страшенно несправедлива, нерівна угода. Для лорда демонів обдурити людину, яка має стільки магічних знань і невеликий досвід роботи із зовнішнім світом, як Мюрран, було все одно, що відібрати цукерку в дитини.

    У той момент, коли вона склала клятву, проклята печатка була вирізьблена на її серці. Так зване Серце Маріонетки було однією з найпотаємніших містичних навичок Клеймана, що дозволяло йому використовувати суміш неймовірно дорогих магічних носіїв з магією цілі, для перетворення приймача на народженого магією.

    Цей навик був успішно використаний, і Мюрран відродилася — вона стала маріонеткою, нездатною противитися волі Клеймана.

    Завдяки магічним здібностям, які вона вже мала, Мюрран відродилася народженою магією досить високого рівня. Але це не зробило тепер вже полонену відьму задоволеною. З того моменту вона стала вічною маріонеткою Клеймана. Вона не могла зрозуміти таких людей, як Гелмуд: народжених магією, які свідомо бажали, щоб ними керували. Вона завжди шукала прогалину, лазівку, якою могла б скористатися, щоб звільнитися від прокляття та завдати Клейману удару у відповідь. Але її знання підказували їй, що це майже неможливо. Повелитель демонів сказав їй, що як тільки вона зламає закляття Серце Маріонетки, вона повернеться до людської форми. Заморожений час знову почне текти для неї, і в неї залишиться мало часу, якщо взагалі залишиться, в межах її природного життя. І була ще одна причина: Клейман був набагато могутнішим за неї — настільки, що вона корчилася від огиди.

    Тож Мюрран продовжувала служити лорду демонів, знаючи, що ніколи не знайде в собі сили кинути йому виклик, і мріяла про день, коли її звільнять від цього огидного прокляття.

    І тепер…

    Останнім завданням Клеймана для неї було розслідування.

    — Я не впевнена, що підходжу для бою…

    — Ні. Ти не підходиш, незалежно від того, наскільки високий у тебе рівень. Тому я хочу, щоб ти спостерігала, як борються ті, хто служить іншому лорду демонів, а потім записали це для мене. Ти не будеш з ними безпосередньо контактувати. Я впевнений, що ти здатна на це, чи не так?

    Мюрран сподівалася, що її попросять розшукати нових членів для їхніх бойових сил. Вона була розчарована. Натомість лорд демонів спокійно посміхнувся й віддав їй свої накази.

    Лорд демонів Клейман, сам майстер маріонеток, міг керувати своїми підлеглими, як маріонетками, і захоплювати серця тих, з ким він зустрічався.

    Лише дуже невелика частина людей могла назвати себе його другом. Решта його сил була просто знаряддям, нездатним чинити опір, доки їх повністю не зносять. Якщо вони хотіли жити, їхнім єдиним вибором було виконувати роботу, яку їм доручали. Для Клеймана ця місія була вже вирішена. Якби Мюрран сказала ще щось, це б його лише розлютило.

    — Я зрозуміла, — сказала вона, стримуючи власні емоції. Вона мусила слідувати за ним. Все, що вона могла зробити, це кивнути.

    «Який жаль», — прошепотіла вона. Деякі спогади про минуле, коли вона ще була на волі, зробили її сентиментальною.

    Відмахнувшись від цього, вона знову зосередилася на своїй місії, поширюючи ілюзорний навик Виявлення Магії по всій місцевості. Магія використовувалася, щоб відчувати магікули навколо, але в поєднанні з додатковим навиком Магічне Відчуття вона могла зчитувати інформацію з ще більшого радіусу.

    Багатовікова тривалість життя Мюррана не була результатом удачі. Вона ґрунтувалася на виняткових здібностях. Вона справді була слабкою в прямому бою, але не тому, що була безсила. Вона була чарівницею, володіла трьома різними системами магії. І хоча жодна з них не була придатна для бою, з точки зору користі вона була на набагато вищому рівні, ніж міг сподіватися Гелмуд.

    Клейман це дуже добре розумів, тому призначав їй саме ту роботу, для якої вона підходила.

    «Якась реакція…?»

    Разом із закляттям вона отримала величезний обсяг даних. Вона ретельно вивчала все, і тепер вона виявила присутність іншого народженого магією — того, хто мав величезний запас магічної енергії.

    Вона напружилася. Мабуть, вона була поблизу території, за якою їй доручили спостерігати. Зосередившись якомога сильніше, вона звернула очі на свою ціль…

    ***

    Вона побачила дивне видовище.

    Велика кількість монстрів рубали дерева, а потім обробляли їх різними способами. Більші дерева відносили, а менші зникали в повітрі — якась просторова навичка, подумала вона.

    Здається, вони будували дорогу. Позаду цієї групи була добре прокладена дорога, яка, з її точки зору, тягнулася до далекого горизонту. Дехто з цієї команди викопував великі валуни, закопані в землю, і подрібнював їх на гальку; інші потім збирали її і покривали нею землю. Потім її додатково подрібнювали та рівномірно розподіляли великими, важкими на вигляд циліндрами, схожими на залізні колоди.

    Ці залізні колоди були видом дорожнього катка, який замовив Рімуру. Його тягнула людська сила, тобто сила монстрів, спереду та ззаду були ручки, біля яких було приставлено по три монстри. Це була важка робота, але з постійним потоком поштовхів бригада легко потягнула каток вперед, залишаючи за собою доглянуту доріжку з подрібненого гравію.

    Монстр вищого рівня служив бригадиром для цієї команди, і всі виглядали так, ніби вони працювали разом, щоб прокласти цю дорогу. Мюрран ще не бачила нічого подібного.

    Усе це виконували вищі орки, один із яких був вищого рівня та випромінював незвичайну ауру з-під свого латного обладунку. Мабуть, це була та маса магікул, яку вона виявила раніше.

    «Тож лорд орків переміг… і еволюціонував».

    Це було судження Мюрран, але в її роль не входило робити висновки, тому вона відмовилася від цієї думки. Все, що було їй доручено – це спостерігати і записувати, що вона і робила протягом наступних кількох днів, поки бригада рухалася далі.

    Коли вона спостерігала та записувала все, що бачила, вона почала замислюватися, що ж чекало в кінці завершеної дороги.

    «Хм… Можливо, було б краще продовжити спостереження за цільовим монстром, але я вважаю, що мені слід трохи розширити свій збір інформації».

    Клейман був обережним, тривожним лордом демонів. Він, без сумніву, запитав би. Знаючи його так довго, Мюрран легко могла це собі уявити — хоча вона не могла заперечити, що також хотіла втекти від стресу постійного спостереження за народженим магією, який був сильнішим за неї, не будучи при цьому виявленою.

    Отже, вона покинула призначену їй роботу і почала рухатися. Обираючи обхід через ліс, вона непомітно віддалилася від будівельної групи і вийшла на гравійну дорогу. Побачивши, як вона розгорнулася перед нею, вона помчалася вздовж неї в протилежному напрямку від будівельної команди. Завдяки магії, що блокує сприйняття, вона стала невидимою і бігла так декілька годин без перерви.

    Тепер Магічне Відчуття повідомило їй дещо інше.

    «Це… досить високорівнева сутність. Це… Фобіо, Ікло Чорного Леопарда?! Каріон серйозний, якщо вислав одного з Трьох Лікантропів…»

    Це був надзвичайно сильний народжений магією, проти якого Мюрран не мала б шансів. Навіть лорд орків не становив би для нього загрози. Але рух Фобіо був ще дивнішим — він оминув позицію лорда орків і попрямував кудись ще. Туди, куди вирушила і Мюрран.

    Дороги, мабуть, були з’єднані.

    Вона почала думати, що такого важливого було на іншому кінці цієї дороги.

    Її місія зі збору інформації означала, що їй не дозволяли наближатися до цілі. З її магічними очима, однак, їй це було не потрібно. Вона добре бачила їх здалеку, і її цікавість спонукала її простежити за Фобіо. Вона продовжувала це робити деякий час, поки нарешті не побачила велику відкриту місцевість попереду. Ще було надто далеко, щоб те місце можна було побачити без магічної підтримки, але, очевидно, Фобіо приземлився саме там.

    «Отже, куди він пішов. Можливо, у твердиню лорда орків? Можливо, він хоче спочатку розтрощити їхній штаб».

    Мюрран не знала, що з цим робити, доки не звернула «погляд» на точку приземлення Фобіо. Вона відразу пошкодувала про це.

    «Повелителька демонів Мілім?!»

    Це було абсолютне насильство, вчинене дівчиною з платиново-рожевим волоссям.

    Дівчина посміхалася, її безпомилкова присутність домінувала над іншими лордами демонів.

    Мілім, сама Руйнівниця, була там — і незважаючи на віддалену точку, з якої Мюрран спостерігала за нею, Мілім все одно помітила її. З посмішкою вона закотила очі в бік далекого шпигуна. Мюрран поспішно вимкнула заклинання, коли її охопив страх, хоч вона і знала, що, ймовірно, вже надто пізно.

    Її позиція була відома, і вона мусила тікати, хоч би як безнадійно це не було. Якщо в цьому і був якийсь позитив, так це те, що Мілім не поспішала діяти. Вона була готова відпустити «спостерігача».

    — «Нікому не заважати» така була угода, чи не так? Мабуть, я завдячую цьому своїм життям, — сказала вона собі.

    Мюрран повільно підвелася. Зустріч з поглядом Мілім вразила її, але вони обидві, здається, мовчазно погодилися не втручатися. Добре, тоді нехай.

    Деякі з таємничих народжених магією, яких їй показали на зображеннях, також були поблизу Мілім — вони, мабуть, теж вижили разом із лордом орків.

    «Як повідомити про це Клейману…?»

    Замислившись, вона залишила місце події.

    ***

    Закінчивши свій звіт лорду демонів, Мюрран глибоко, пригнічено зітхнула. Його перша реакція була різкою:

    — Об’єкт спостереження помітив тебе? Це занадто недбало для тебе.

    Одне згадування про це викликало у неї огиду.

    — Якщо ти не можеш виконати роботу, яку я тобі доручаю, ти справді не маєш для мене ніякої цінності. Я не можу дозволити, щоб ти просто так померла, тому, будь ласка, намагайся бути обережнішою у майбутньому. Продовжуй спостерігати і чекай наступних наказів, — люто продовжив Клейман.

    Для нього Мюрран не мала жодної цінності, так само, як і Гелмуд. Таким він був. Майстер маріонеток, як випливало із його прізвиська, чудово керував чужою роботою, але він ніколи не ставився до своїх слуг як до когось особливого. Це були стосунки господар-раб.

    «Я зазнала невдачі. Я повністю зазнала невдачі… Чому я мала присягнути на вірність такій людині…?»

    Придушивши свої емоції, Мюрран зосередилася на іншому. Якщо вона хоче жити, вона не може дозволити собі зазнати невдачі наступного разу. Їй доручили лише збирати інформацію, але проти повелительки демонів Мілім, це було важко зробити.

    Постійне спостереження за нею було б самогубством. Вона знала, що Мілім зовсім не дурна — її характер часто змушує людей недооцінювати її, але це було правдою. Більше того, через її інстинкт вловлювати думки інших людей було майже неможливо приховати від неї щось.

    Ще однією турботою для Мюрран були «наступні накази», які Клейман мав для неї. Щось підказувало їй, що продовжувати слідування його вказівкам буде далеко не найкращою ідеєю. «Забудь про те, щоб йти по стопах Гелмуда», — подумала вона. Її ситуація була не найкращою. Вона боялася, що якщо стоятиме на місці, це буде кінцем для неї.

    «Це жахливо. Але…»

    Вона була готова до того, що могло статися. У неї не було надії, але в певному сенсі Мюрран вважала, що це також може бути її великим шансом. Служачи лорду демонів стільки часу, вона вже хоч трохи могла читати його думки.

    Вона знала, що Клейман планує якусь нову масштабну операцію — таку, для якої, як їй здається, вона служитиме жертовним ягням.

    Якщо вона не зможе вирватися з-під влади Клеймана, то на неї чекатиме смерть. Можливо, вона змогла б інсценувати свою смерть і помститися йому… або, можливо, вона могла б звільнитися від Серця Маріонетки і повернути собі свободу. Це були надії, на які Мюрран ставила своє життя.

    Якщо вона зможе знайти якусь інформацію, яка б задовольнила Клеймана, це було б ідеально. Якщо вона зможе знайти щось настільки соковите, що принесе їй свободу, буде ще краще.

    У будь-якому випадку, вона хотіла, щоб все виглядало так, ніби вона померла. Це може викликати підозру, але наявність повелительки демонів Мілім насправді все спрощувала. Якщо Мілім вирішить підняти трошки пилу, це приверне до неї увагу з усіх кутків. Цього буде більше ніж достатньо, щоб привернути увагу Клеймана, і після цього Мюрран буде для нього малозначущою.

    Вона вирішила.

    Вона не могла передбачити, що збирається робити Мілім. Але якщо Руйнівниця почне рухатися, це стане великим каменем, який вона кине у ставок. Чим більше хвиль від цього виникне, тим менш помітною буде присутність Мюрран.

    Немає потреби поспішати. Клейман не той лорд демонів, з яким можна жартувати. Він помітить недопрацьований план дій. Зараз їй треба лишитися в тіні і вірно виконувати його накази.

    Тож Мюрран тихо сиділа, чекаючи, коли час піде далі.

    ***

    Лорд демонів Клейман перервав зв’язок із Мюрран і посміхнувся.

    Він був трохи різким з відьмою, але поки що все йшло за планом. Враховуючи поведінку Мілім на їхньому саміті, він припустив, що вона попрямує прямо до лісу. Виходячи з цього, було б погано, якби вона думала, що він не зацікавлений у цих таємничих монстрах. Саме він придумав і підтримував цю змову з самого початку.

    Чого Клейман хотів, так це лорда демонів, який би служив його вірною маріонеткою — і тепер, коли деякі невизначеності стали відомі, ідея підтримувати того, хто вижив, як майбутнього лорда демонів, здавалася йому небезпечною. З ними буде важко впоратися, не кажучи вже про те, щоб зробити їх своїми підлеглими. Якби він міг зрозуміти якусь слабкість, притаманну його цілі, це була б одна справа, але Клейман не мав наміру домінувати чистою силою, як це робив Каріон.

    Проте не було потреби все це детально розписувати. Просто показати, що він зацікавлений, або змусити Мілім так думати, було б достатньо, щоб не посіяти ніяких сумнівів в її розумі. До того ж, його справжнім завданням було переманити Фрей на свій бік, і поки це було так, зосереджена увага Мілім на таємничих народжених магією трохи розв’язувала йому руки.

    Він був упевнений, що в цей момент Мілім зловтішається, сміючись над тим, яку перевагу вона має перед ним. Завдяки гострій інтуїції, будь-яка спроба її обдурити, як правило, закінчувалася невдачею. Саме тому йому потрібно було, щоб Мюрран відносилася до своєї роботи серйозно, і якщо в процесі цього Мілім позбудеться її, це теж не буде великою проблемою. В той момент, коли Мілім помітить її, роль Мюрран в його житті буде закінчена. Те, що Мілім знищить її, не зашкодить Клейману взагалі.

    — На даний момент Мюрран — пішак, якого я можу позбутися. Я отримав усі її знання. Вона практично марна в бою. Все одно настав час позбутися її. Це добре для мене, — холодно міркував він.

    І тоді…

    — Такий же жахливий, як і завжди, чи не так, Клеймане? Сумно чути. Ти повинен правильно поводитися зі своїми інструментами, інакше вони зламаються. Хіба Лаплас не казав тобі цього?

    Очевидно відповідь на шепіт Клеймана була від туманної сутність у кутку кімнати. Це була молода дівчина в масці клоуна, на очах якої текли сльози.

    Її голос був таким же сумним. Це не збентежило лорда демонів, який неквапливо повернувся до дівчини.

    — Тір, ти повернулася? Це було швидко.

    Він звернувся до неї з глибокою любов’ю, незважаючи на те, що вона увійшла до кімнати без попередження. Це було рідкістю для Клеймана, але все ж очікувано. Вона була однією із небагатьох справжніх друзів лорда демонів. Тір, Краплеподібний блазень, як і Лаплас, Дивовижний блазень, її колега та віце-президент Помірних Блазнів — була давнім товаришем Клеймана.

    — Угу. Цього разу було досить важко. Я не могла вільно пересуватися територією Фрей. Зрештою, вона повелителька демонів.

    — Я можу це уявити. Тебе не помітили, чи не так?

    — Немає проблем. Завдання виконано! Я належу до Поміркованих блазнів — ти міг би довіряти мені трохи більше!

    Клейман задоволено посміхнувся їй.

    — Ха-ха-ха-ха-ха! О, так, так, Тір. Я просто хвилююся, що ти надто ризикуєш.

    Його турбота про Тір була помітна в голосі. Його тон був зовсім іншим, ніж той, який він використав із Мюрраном хвилину тому. Будь-хто міг побачити, що будь-яке хвилювання, яке він відчував до Тір було справжнім.

    — Угх! Ти можеш припинити вже ставитися до мене як до дитини?!

    — Ха-ха-ха-ха-ха! Так, звісно, Тір. Але ти чула новину? Здається, Мілім дуже захопилася цими народженими магією. Це виявилося цікавіше, ніж я очікував. Хто міг подумати, що саме Мілім поб’є одного з Трьох Лікантропів Каріона? Така радість бачити це.

    — Ну, як і очікувалося, — Тір відповіла допитливо. — Але як ти думаєш, як все йде? Я ще не бачила записів з твоєї кришталевої кулі, але чи справді ці народжені магією настільки дивовижні, щоб підтримувати інтерес Мілім?

    Клейман відчув її цікавість. Він не намагався приховати від неї власне серце.

    — Що ж, чесно кажучи, я вважаю, що їх не можна ігнорувати. З точки зору сили, я легко зміг би їх подолати… — він на мить замовк, щоб подумати, ретельно добираючи слова. — Але Лаплас був… збентежений ними. Він щось «відчув», як він сказав. Я думаю, що він просто накручує себе, але якщо і лорд орків, і ці таємничі народжені магією вижили, це змушує мене задуматися.

    — Хм… Справді? — ця оцінка звучала переконливо. — Ну, — продовжила вона, — якщо цього було достатньо, щоб знервувати підступного Лапласа, то в цьому має щось бути, чи не так? Або вони з лордом орків уклали мир, або одна сторона підкоряється іншій… чи щось інше? Мені здається, важко оцінити їхню цінність, доки ми цього не знаємо. Нам принаймні потрібно знати, що в них так захопило повелительку демонів Мілім.

    — Звичайно… Я не можу з цим не погодитися.

    — Вірно? Ти ведеш себе не так, як зазвичай, Клеймане. Ти зазвичай набагато обережніший в таких речах.

    Такий різкий коментар змусив Клеймана переглянути своє ставлення. Якби якийсь монстр під його командуванням зробив подібну заяву, він би не задумався над цим щиро. Він навіть міг би вбити бідолашну істоту за це.

    — Можливо, я трохи поспішаю. Я вважаю, що мені краще зібрати більше інформації з різних точок зору, перш ніж обговорювати це далі.

    — Так, я думаю, ти правий!

    Отож, після відгуку Тір Клейман вирішив краще дослідити народжених магією. Він не був зацікавленим у їхньому вербуванні; його цілі були ті ж самі.

    Єдине питання, яке він хотів вирішити: що Міліма так зацікавило в них? Це було для нього головним занепокоєнням, і він подумав, що дізнавшись більше про народжених магією, він отримає відповідь.

    Інакше для такого лорда демонів, як Клейман, високорівневі народжені магією навряд чи мали б якесь значення.

    Заспокоївшись, Клейман вирішив послухати звіт Тір.

    — То як закінчилося твоє розслідування?

    — Ну, схоже, Фрей не має наміру втручатися в Ліс Джура.

    — А… Отже, вона не зробить крок? Ти зрозуміла, що там відбувається?

    — О, абсолютно! — Тір посміхнулася.

    Вона взялася за цю роботу, тому що Лаплас був зайнятий іншим завданням.

    Її місія полягала в дослідженні повелительки демонів Фрей та зборі інформації про будь-яку потенційну слабкість, якою вони могли б скористатися. Саме це привело Тір на територію Фрей.

    Тір могла виглядати як маленька дівчинка, але, подібно до лорда демонів, якому вона служила, вона була першокласною суперсилою.

    — Отже, у мене склалося враження, що Фрей була ніби напоготові до чогось іншого. По всьому її королівству літали гарпії, наче вона готувалася до війни чи щось таке.

    — Ах. Це зрозуміло. Ти дізналася чому?

    Тір трохи захихотіла.

    — Так. І вгадай що?! Вона боїться, що Харибда може воскреснути! — весело повідомила вона. Для Клеймана це мало сенс.

    — Розумію, розумію… Ну, Тір, я хотів би ще раз звернутися до тебе з проханням, але як твій розклад?

    — Е-е-е-е! Я знала, що ти це скажеш. У мене є Футмен у режимі очікування, тож якщо що, ми з цим впораємося!

    — Хе-хе… Молодець, Тір. Але я хотів би, щоб ти не допустила, щоб це переросло в насильство. По-перше, я хотів би, щоб ти відправилась туди, де запечатана ця Харибда, і перевірила, чи можливо переманити цю істоту на наш бік.

    — Вірно! Залиш усе це мені, Клеймане!

    — Я вважаю, що це…

    — Я сказала, залиш все мені! Я мушу йти, гаразд?

    З цими словами Тір знову поринула в темряву. Дивлячись, як вона йде, Клейман продемонстрував вогник занепокоєння в очах — надзвичайна рідкість для нього. За мить вони повернулися до свого сміливого, безстрашного блиску.

    — Харибда, так? Дуже добре. Якщо її сила справді відповідає стандартам лорда демонів, я з нетерпінням чекаю, щоб побачити, на що вона здатна.

    Шепіт був вимовлений із радісною посмішкою, коли він поринув у власні думки.

    ***

    Каріон, король лікантропів, уперше оголосив себе лордом демонів чотириста років тому у своїй жадобі до більшої влади. Тоді світ перебував у великій епосі потрясінь, коли лорди демонів з’являлися із запаморочливою швидкістю, і він зробив те ж саме наприкінці великої світової війни, яка, за легендою, відбувалася кожні п’ятсот років.

    Фрей була однією із тих, кому вдалося вижити у ту епоху, щоб приєднатися до лордів демонів, а Клейман заявив про свої права через століття. Тим часом Леон Кромвель отримав титул двісті років тому, перемігши Проклятого Лорда.

    Разом чотири молоді лорди демонів стали відомі як Нове Покоління.

    Тим часом старші були досвідченими генералами, які пережили принаймні по дві світові війни, і їхня сила була на зовсім іншому рівні, ніж у нової банди. Це змусило багатьох представників Нового Покоління прагнути розширити власні сили, і Каріон був одним із них.

    Тож не дивно, що тепер він намагався залучити на свою сторону ще більше сили.

    Фобіо, Ікло Чорного Леопарда та один із трьох Лікантропів Каріона, краще за всіх розумів почуття свого господаря.

    Ось чому, навіть після жахливої поразки від повелительки демонів Мілім, він все ще ховався глибоко в лісі.

    Він не міг дозволити собі так безсоромно повернутися додому. Якщо він все пояснить Каріону, той, безперечно, висміє його і пробачить. Але гордість Фобіо не могла цього допустити. Не виправдати сподівань Каріона, людини, яка врятувала йому життя, було б нестерпно.

    — Я не можу цього допустити! — завив він у повітрі.

    — Будь ласка, заспокойтеся, пане Фобіо!

    — Ця поразка була неминуча. Навіть лорд Каріон не зміг би вгамувати

    гнів Мілім…

    — Замовкніть! Лорд Каріон ніколи б більше не показав свого обличчя, якби це трапилося з ним. Я був надто недосвідченим для цієї роботи… але моя гордість не дозволить мені повернутися без жодних доказів, — гнівна відповідь Фобіо змусила його людей замовкнути.

    Вони ховалися протягом тижня та стежили за містом. Повелителька демонів Мілім залишалася там увесь час, вони також бачили монстрів, які виконували різноманітні завдання, від будівництва до розширення доріг. Також були монстри, яким доручалося добувати їжу та патрулювати територію — було дивно спостерігати за порядком, який зберігався в місті. Навіть Фобіо не міг приховати свого шоку.

    — Тільки подивіться на цих виродків. Вони просто будують місто для себе… Я вважав їх нижчими монстрами, але вони мають технології, про які навіть я не знаю…

    — Це точно. Я б хотів не стільки підкорити їх, скільки відкрити офіційні стосунки з їхнім лідером.

    Це був Енріо, мавпоподібний лікантроп, який підходив до питання інтелектуально. Він мав рацію. Ці монстри працювали організованими бригадами під командуванням своїх лідерів. Очевидно, вони мали найсучаснішу техніку. Її було не зрівняти з тим, що Енріо бачив на своїй батьківщині, Королівстві Звірів Євразії, з її грубими кам’яними будинками та дорогами з голої, рівної землі.

    — Так. Навіть якби Мілім тут не було, ми вибрали неправильний підхід. Ми намагалися перемогти їх без будь-яких шансів для них протистояти нам, і це коштувало нам можливості заслужити їхню довіру. Але що зроблено, то зроблено. І навіть якщо я вже повністю вилікувався, моє приниження від рук Мілім нікуди не зникло. Я повинен знайти спосіб помститися їй! Якийсь спосіб, який би не створив проблем лорду Каріону. Я розумію, що це неможливо, але це стосується мого серця.

    Голос Фобіо був похмурим, схожим на примару, і він був позбавлений звичайної бадьорості.

    Досі Фобіо був абсолютним правителем. Ніхто не міг кинути виклик його силі, але тепер його перша невдача змусила його зупинитися. Раніше він нікому не програвав, окрім Каріона. Його розум підказував йому, що поразки від Мілім йому не уникнути, але полум’я приниження все ще тліло глибоко всередині.

    — Я знаю, що ви маєте на увазі, сер, але…

    Енріо точно знав, що відчуває Фобіо. Але помститися Мілім було практично неможливо. Він намагався змусити Фобіо відмовитися від цієї ідеї, але його перервали.

    — Ой, я повністю вас розумію. Уся ця злість і розчарування… Я добре знаю, що це таке.

    — Хто там?!

    — Відколи ви тут?

    Група Фобіо запізнилася з реакцією. Фігура вже підійшла прямо до них, коли вони сиділи біля багаття — і, судячи з того, що її не помітила ціла група народжених магією високого рівня, вона, мабуть, справді була досить талановитою.

    — Хох-хох-хох-хох! Доброго дня всім! Мене звуть Футмен, я член Поміркованих Блазнів. Мене називають Злим Шутом, і я радий знайомству з усіма вами!

    Ввічливе привітання круглої фігури було трохи зіпсоване розлюченим виразом на його масці. Згуртований тон голосу клоуна зробив його присутність певною мірою сюрреалістичною.

    — Мм-мм. Ви не повинні нас так остерігатися. Мене звуть Тір, я одна із Поміркованих Блазнів. Ми такі собі майстри на всі руки, і я запевняю вас, що ми вам не вороги!

    І тоді за спини Футмена вийшла дівчина-клоун, зі маскою, що плаче. Розгніваний чоловік і ридаюча дівчина — дуже дивна пара біля мирного багаття.

    Попросити Фобіо та його команду не «остерігатися» їх було важким завданням. Але те, як вони з’явилися нізвідки, безумовно, натякало на їхні сили. Якби вони не були ворогами, можливо, краще було б у це повірити.

    — Га? Я ніколи раніше не чув про групу Поміркованих Блазнів. Майстри на всі руки? Ну, як вам завгодно. Але що ви взагалі хочете? — запитав Фобіо, намагаючись зрозуміти їхні цілі.

    Здається, Футмен не міг дочекатися, щоб відповісти.

    — Хох-хох-хох-хох! Ну, мене покликали сюди ваші почуття гніву й огиди. Хвилі гніву, які я відчув, справді були варті уваги! Ви були їх джерелом? Я хотів би знати, що вас так розлютило. Чи не могли б ви сказати мені? Тому що я впевнений, що можу запропонувати вам певну допомогу!

    Говорячи, він змінив вираз своєї маски на моторошну посмішку.

    — Ви очікуєте, що ми будемо говорити з такими моторошними типами, як ви двоє? — заперечив Енріо. — Пане Фобіо, немає причин піддаватися на їхню ввічливість. Чи можемо ми позбутися їх?

    — Він правий! — додав інший із людей Фобіо. — Це ненормально, коли хтось приходить сюди без запрошення. Ви двоє виглядаєте як народжені магії високого рівня, але ви обрали не тих з ким варто битися. Ми належимо до Альянсу Воїнів Повелителя Звірів, частини армій лорда демонів Каріона. Як гадаєте, парочка бродячих магів таких, як ви, зможе перемогти нас?

    Групі було не цікаво їх вислуховувати. Незнайомці мали надто підозрілий вигляд, і те, як вони наважилися запропонувати їм допомогу, викликало у них гнів. Група Фобіо була в елітному ешелоні сил Каріона — вони ще не опустилися до такого рівня, щоб потребувати допомоги від якихось випадкових незнайомців.

    Не звертаючи на них уваги, Футмен продовжив.

    — Ви прагнете влади, чи не так? Ну, влада – це те, що у нас є. Зовсім трішки! Звісно, це пов’язано з певним рівнем небезпеки, але якщо ви зможете подолати цю небезпеку, сила, яку ви отримаєте від цього, буде величезною!

    — О?

    — Так! Ви хочете перемогти повелительку демонів Мілім, чи не так? То чому б вам самим не стати лордом демонів?

    Запитання Тір змусило групу замовкнути. Звук одного лікантропа, який нервово ковтав слину, ніби луною відбивався від дерев.

    — …лордом демонів? Ти думала, що зможеш обдурити нас такою смішною…

    — Харибда. Ви чули про це?

    Єдине слово Футмена мало приголомшливий ефект. У той момент, коли він це вимовив, Фобіо завмер на місці.

    І тоді…

    — Злі сили, якими володіє гігантська риба, неймовірно великі! Якщо вам це не потрібно, ми завжди можемо запропонувати це комусь іншому. До зустрічі! — завдала Тір наступного удару.

    Махнувши Футмену, вона повернулася й приготувалася піти. Саме так диявол спокушає людей — змушуючи їх панікувати, тим самим позбавляючи їх навички прийняття рішень і блокуючи їхню здатність мислити раціонально.

    — …Зачекайте.

    Фобіо зупинив їх, переможений своїми амбіціями.

    — Ні, пане Фобіо!

    — Не можна слухати цих людей!

    — Розкажи мені більше, — запитав Фобіо, не звертаючи уваги на своїх людей.

    Полум’я божевільного бажання танцювало в його очах, коли він звернув їх до Футмена. Можливо, це був його шанс налякати Мілім, незважаючи на всю її силу. Він міг навіть почати керувати землями як повноцінний лорд демонів. Це більше не було мрією. І уявивши це, Фобіо втратив все своє самовладання.

    «Ні. Мені це не подобалося з самого початку. Чому лорд демонів обрав мене, щоб розправитися із одним слабким лордом орків? Мені не потрібно терпіти це лайно. Так… Якщо їм потрібен новий лорд демонів, ніхто не буде проти, якщо я візьму цю роль на себе. Якщо це зробить мене сильнішим, я впевнений, що Каріон все одно буде щасливий!»

    Фобіо, схильний до поспішних рішень навіть у найкращі часи, був повністю підкуплений солодкими словами Тір і Футмена.

    — Оо! Чудове рішення, пане Фобіо. І правильне! Хто, крім вас, зможе стати лордом демонів?

    — Отже, ви готові? — додала Тір. — Ну, для мене це має сенс. Лордом демонів повинна стати сильна людина, інакше це буде страшна помилка! Це те, що я думаю, і ви саме той чоловік, пане Фобіо!

    Тим не менше, Фобіо не був дурнем. Він все ще мав повний контроль над цими двома, які йому лестили, і він не забув задати одне дуже важливе питання.

    — Годі нести маячню! Я сказав, розкажіть мені більше. Якщо я відповім «так» на цю пропозицію, що ви з цього матимете? Для вас має бути якась вигода! Так що зізнайтеся!

    Тір і Футмен були готові до цього.

    — Ми дійсно отримаємо з цього користь. Якщо ви станете лордом демонів, пане Фобіо, ми сподіваємося, що ви зможете виявити до нас трошки ласки після цього. Надіємося, ви зможете допомогти нам в декількох питаннях?

    — Хох-хох-хо! А Харибду ми навряд чи змогли б самі підкорити. Ми дізналися, де її утримують, і все таке, але якщо ми не зможемо її приручити, це буде така втрата! І саме тоді, коли ми ламали голову над тим, що робити з цим питанням, ми натрапили на вас, пане Фобіо!

    Для Фобіо це було досить легко прийняти.

    — Ха. Добре. Але звідки ви знаєте, що я зможу приборкати Харибду більше, ніж…?

    — Хох-хох-хох-хох! Ніяких турбот! Я впевнений, що ви впораєтеся із завданням, пане Фобіо! І навіть якщо ви зазнаєте невдачі через якийсь неймовірно малоймовірний фактор, ми не будемо вимагати від вас відшкодування. Ми стягуємо гроші з наших клієнтів, лише якщо вони виграють, виграють, виграють! З цього приводу, принаймні, ви можете повністю довіритися майстрам на всі руки з Помірних Блазнів!

    «Хах, — подумав Фобіо. — Отже, коли я стану лордом демонів, вони хочуть, щоб було зрозуміло, хто допоміг мені найбільше».

    У такому випадку, мабуть, краще залишити армію лорда демонів Каріона. Цей крок міг би піти мені на користь, незалежно від того, чи вдасться мені це, чи ні.

    Фобіо мав жагу влади. Він був упевнений, що зможе приборкати Харибду. Замість того щоб боятися невдачі, він уже був упевнений у своєму успіху, готовий прийняти угоду. Уся екстравагантна похвала від цієї пари викликала у нього відчуття, ніби він сидить на троні лорда демонів прямо зараз — чи, можливо, Фобіо просто був під впливом їхніх чарів.

    — Гаразд. Я приймаю вашу пропозицію!

    Слідуючи своїм інстинктам, Фобіо кивнув, підписуючи папери, які простягнула йому Тір.

    ***

    Потім Фобіо звернувся до своїх солдатів і віддав їм останній наказ.

    — Я хочу, щоб ви повернулись до лорда Каріона і розповіли йому, на що я погодився.

    — Пане Фобіо?!

    — Але…

    — Послухайте, хлопці, — сказав він, зупиняючи їх. — Я не збираюся створювати проблем для пана Каріона, тому скажіть йому, що я залишаю свою посаду в Трьох Лікантропах і залишаю службу. Ніхто не буде скаржитися на те, що я роблю, якщо я буду простим народженим магією, який ні з ким непов’язаний. Крім того… Я піду далі. Я стану сильнішим. Достатньо сильним, щоб спустошити світ. І я змушу Мілім визнати це!

    Ніщо не могло змінити рішення Фобіо – його мислення було майже неприродно зорієнтоване на помсту лорду демонів, який принизив його. Неначе його невтомні почуття ганьби і гніву рухали його вперед.

    Енріо мовчки спостерігав за ним, думаючи і спостерігаючи за тим, як його товариші закликали Фобіо переглянути своє рішення. Після всіх років служби його найближчим соратником, він добре знав, що, коли той щось вирішує, його важко переконати переглянути своє рішення. Воля Фобіо була твердою, а його серце не можна було зрушити. Тому…

    — Дуже добре, пане. Спершу я доповім лорду Каріону. Однак сила Харибди досі невідома. Я раджу вам бути обережним з нею — не очікуйте, що вона так легко почне їсти з вашої руки.

    І з цим він пішов, взявши своїх товаришів із собою. Враховуючи пакт про ненапад, який лорди демонів уклали один з одним, сварка Фобіо з Мілім може стати серйозною кризою. Енріо повинен порадитися з Каріоном і вжити контрзаходів перед тим, як це станеться. Він пішов із деяким небажанням, але він не міг дозволити собі діяти під впливом емоцій. Це було наказом, і Фобіо зробив його із залишками здорового глузду.

    «Пан Фобіо не дурень. Я не думаю, що цей дует зможе довго його обманювати. І навіть якщо ця Харибда насправді існує, пан Фобіо зможе її приборкати».

    Він вирішив повірити у Фобіо.

    Коли Енріо пішов, єдиними людьми, які залишилися, були Тір, Футмен і Фобіо.

    — Ну що ж, підемо?

    — Так! Я не можу дочекатися, щоб показати цій Харибді свою силу і знищити її. І разом із нашими об’єднаними силами ми перетворимо ту повелительку демонів Мілім на ридаючу дитину!

    — Так! Ви точно це зможете! Я буду за вас вболівати, тож не розслабляйтеся! Готові вирушати?

    Тір і Футмен жестом покликали Фобіо йти за ними. Після короткої подорожі вони досягли невеликої печери, яка знаходилася глибоко в самому серці лісу Джура.

    — Харибда тут?

    — Звичайно!

    — Бачите, вона ще не воскресла, але ви все ще можете відчути, як її жага руйнування витає в повітрі. Ми любимо такі емоції, тому ми змогли її знайти.

    Коли він говорив, на обличчі Футмена була зла посмішка. Фобіо не помітив цього, оскільки був захоплений дивною аурою, яку відчував у печері.

    — А тепер, — продовжив клоун, — дозвольте мені пояснити, як це працює. Воскресіння Харибди вимагає великої кількості трупів. Харибда — це свого роду духовна форма життя, по суті, вона схожа на демона. Ми повинні дати їй фізичне вмістилище, щоб вона змогла використати свою владу у цьому світі. Тому…

    Він скоса поглянув на Фобіо. Фобіо нарешті зрозумів, що це означає. Він нервово ковтнув слину.

    — Почекайте. Ви…?

    — Саме так! Так і є! Щоб приборкати Харибду, ви повинні вселити її у своє тіло. Ви станете одним цілим з нею! — голос Футмена загримів, виявляючи його явне хвилювання.

    — Мм, — додала Тір. — Якщо ви хочете зупинитися, зараз у вас є шанс, гаразд? Ця печатка не протримається довго, і коли вона зламається, Харибда воскресне на якомусь полі бою, у бійці з монстрами чи де-небудь ще. Насправді, вона, мабуть, спробує використати залишки своєї сили, щоб приготувати трупи монстрів, які їй потрібні для воскресіння, і якщо це станеться, ми пройшли через усі ці проблеми даремно!

    Це правда? Це дійсно може бути так. У голосі Тір була легка нотка нетерпіння.

    — Якщо Харибда відродиться самостійно, я сумніваюся, що ми зможемо її контролювати. Це просто прагнення до руйнування, тож я не думаю, що вона буде виконувати чиїсь накази. Навіть якщо ми її переможемо. Тож… ми маємо розпечатати її, перш ніж вона воскресне та забере свої сили, інакше нічого не спрацює, — продовжила вона, ретельно підбираючи слова.

    Її очі звернулися прямо до Фобіо. Вони врізалися в нього ножем, так само, як і очі Футмена. Не було більш красномовнішого способу поставити запитання, яке вони поставили.

    — Гаразд, — суворо відповів Фобіо. — Я вже взявся за це; Я не збираюся зараз відмовлятися. Я готовий зробити силу Харибди своєю власною!

    — Так! Оце дух!

    — Хох-хох-хох-хох! Добре сказано, лорде Фобіо. Я щиро мушу подякувати вам — а також піднести тост за те, що ми зустріли такого надійного партнера!

    Так рішення було прийнято.

    Фобіо наважився зайти в печеру сам, його очі були наповнені гордістю народженого магією високого рівня. Очищена воля, яка вірила в перемогу, не боячись поразки. Але, на жаль, його серце, глибоко всередині, все ще було сповнене образи на Мілім та прихованої злості на власну незрілість.

    Для духовної форми життя, відомої як Харибда, нічого не могло бути смачнішим. У той момент, коли він піддався солодким словам Тір і Футмена, його доля була вирішена — факт, якого він не помітив, коли занурився в темряву печери.

    Минав час.

    — Він пішов, чи не так?

    — Звичайно.

    — Хох-хох-хох! Хох-хох-хох-хох!

    — Ха-ха-ха… Ах-ха-ха-ха!!

    Сміх пролунав гучно й швидко, коли вони переконалися, що Фобіо дійсно всередині.

    — Саме таку людину я очікував побачити на службі в цього дурня Каріона. Ми придумали стільки виправдань заздалегідь, але він майже не запитував у нас нічого.

    — Так-так! Той мавпоподібний виглядав набагато розумнішим за нього.

    Вони вигадали чимало аргументів і стратегій, щоб переконати Фобіо прийняти пропозицію від пари дивних на вигляд незнайомців. Але очі Фобіо були настільки затьмарені гнівом і жадібністю, що все пішло набагато легше, ніж передбачалося. Вони висміювали його за це за його відсутності так легко, що це було майже розчаруванням.

    — Тір, робота закінчена?

    — Мм-мм! Єдине, що я чула від Клеймана — це відродити Харибду й направити її до Мілім.

    — І після цього не буде нових справ?

    — Ні. Ця робота завершена! О, а як щодо того, щоб позбутися від трупів менших драконів, які ми принесли? Вони нам більше не знадобляться.

    — Справді. Ми доклали стільки зусиль, щоб підготувати тимчасове тіло, а цей дурень просто добровільно виконав цю роботу! Більше немає потреби в цих трупах.

    Тому вони кинули тіла на землю.

    Загалом був десяток менших драконів; вони вбили цілу зграю для цієї роботи. Менші дракони не були частиною раси драконів, до яких належав Велдора; вони не мали ніякої магії. Вони були нерозумними створіннями, нездатними до магії, але їх захищало міцне тіло та міцна луска, що давало їм вбивчу перевагу в ближньому бою. Людство зазвичай класифікувало їх на рівні B-плюс або A-мінус, але навіть такий могутній звір не міг зрівнятися з двома високорівневими народженими магією.

    Їх жорстоко позбавили життя, і тепер з ними поводилися як зі сміттям. Їх можна було б привезти до людського міста та продати, але для Тір та Футмена вони були лише зайвим тягарем.

    Коли вони витягли трупи з просторово-магічного сховища й кинули їх на землю, вони залишили місце події, задоволені добре виконаною роботою.

    ***

    З моменту появи Мілім минуло кілька тижнів, і час справді пролетів як одна мить. Кожен день був сповнений боротьби з нею.

    Іноді вона перевіряла наші сільськогосподарські роботи і навіть допомагала орати поля. Я був готовий посперечатися, що ми обробляємо поля швидше, ніж будь-яке сучасне сільськогосподарське обладнання. Це було хвилююче, бачити, як швидко виконується робота.

    В інші дні вона спостерігала за нашими майстернями. Дивлячись на те, як Куробе кує новий меч, вона практично загорілася бажанням, а потім почала скиглити про бажання спробувати зробити це самостійно. Він відповів «так», і, звісно, її підхід був неймовірно жорстким — достатньо було одного удару, щоб майже знищити простір кузні, ковадло й усе всередині. Це дало нам зрозуміти, що Мілім насправді не підходила для делікатної роботи.

    Звичайно, дні були хаотичними, але принаймні зараз вони були спокійними.

    Після того, як Йом і його команда поїхали, життя в місті практично не змінилося. Єдиною справжньою відмінністю були гості, яких ми зараз приймали. Кабал і його друзі все ще залишалися тут, як і Ф’юз.

    — Ем, вам не потрібно повертатися додому? Як довго ви взагалі збираєтеся тут залишатися?

    Я вирішив обговорити це питання з Ф’юзом, поки Кабал і його банда були з Мілім на полюванні. Вони теж добре ладили з нею; наразі вони були її другими фаворитами після мене. Мені потрібно було використати це наскільки зможу.

    — Ну, чи можна мені залишитися тут ще трошки? Ви ж знаєте, що є багато речей, які потрібно вирішити.

    Він хотів більше часу. Він теж ходив містом, спостерігаючи за різноманітними роботами. Він не спричиняв проблем на відміну від Мілім, але його присутність все одно мене нервувала.

    — О, та годі, ви все ще не впевнені, що ми не загроза?

    Насправді, вся причина його перебування тут полягала в тому, що він підозрював нас або мене. Чим довше він залишався тут, тим більше це мене хвилювало.

    — Ммм? О ні, я вже давно перестав хвилюватися про вас, пане Рімуру. Просто…

    Його голос замовк.

    — Гаразд, тоді чому ви все ще тут? — натиснув я.

    Ф’юз трохи спохмурнів, а потім змирився, відкриваючи правду.

    — Тут просто комфортно жити, розумієте? Якщо подумати, я давно не мав можливості відпочити та заспокоїтися, тому… знаєте, я подумав, що це хороший шанс трохи розслабитися.

    «Що? Ого, поговоримо про нахабство! Я був на шпильках, хвилюючись про Ф’юза, а він розглядав це місце як курорт?!»

    — Ем, ви розумієте, що я дозволив вам залишитися тут, тому що ви хотіли перевірити нас, чи не так?

    Мені справді бракувало слів. Уся ввічливість, яку я йому спочатку надавав, тепер здавалася справді дурною ідеєю. І це ще не все — була ще одна річ, надто важлива, щоб її забути.

    — Крім того, що сталося з вашою обіцянкою зробити Йома та його групу чемпіонами?

    — О, не хвилюйтеся! Я вирішив, що можу вам довіряти, пане Рімуру, тому я вже доручив своїй команді завершити всі домовленості.

    Мабуть, він уже доповів Блюмунду й організував усе для Йома у Фармусі. Незважаючи на те, що він був у відпустці, він усе ще виконував свою роботу. Спритно з його боку — можливо, мені не варто ослабляти свою пильність біля нього.

    — Справді? Ну, тоді чудово. Вам тут подобається?

    — Я маю так сказати! Це місто дивовижне! Наявність такого чудового місця для відпочинку та оздоровлення так близько від Блюмунда справді вітається. Звичайно… я не можу не думати про небезпеку, пов’язану з поїздками туди-сюди.

    Я припускаю, що Ф’юз справді бачив це місто як своєрідний оздоровчий курорт. Здається, встановлення ванни з гарячою водою та покращення якості їжі справді окупилися. Це була робота більше Шуни та трьох братів гномів, ніж моя, але все ж.

    Наша дієта, зокрема, різко змінилася за останні кілька тижнів. Меню ще не було таким різноманітним, але кожна страва стала дещо кращою. У нас було небагато приправ таких, як мірін чи соєвий соус, тому смаки були ще не надто сильними, але у нас була сіль, а також щось на зразок перцю та різноманітні приправи із запашних лісових трав.

    Ці інгредієнти, у поєднанні з геніальними здібностями Шуни, дали нам досить якісну їжу.

    — Хвала небесам за можливість куштувати таку вишукану кухню день у день. Я справді щаслива жінка! — Мілім також схвалила.

    Коли вона подружилася з Шуною, я не помітив, але те, як вона краде, ем, пробує їжу на кухні стало звичним явищем. Шуна теж полюбила її, і іноді я думав, чи хтось ще сприймає її як лорда демонів. Але мати друзів — це не погано.

    Ми також навчали учнів-кухарів для операцій Шуни. І чоловіків, і жінок. У Шуни не було здібностей до Аналізу та Оцінки, які були притаманні моїм унікальним навичкам; їй довелося покладатися на свої п’ять відчуттів, щоб приготувати таку їжу. Нові кухарі дотримувалися порад Шуни в цьому плані, наполегливо працюючи, щоб наситити животи по всьому місті.

    З появою різних рас наше населення почало збільшуватися. Це природно означало, що нам потрібно було найняти велику кількість людей, щоб задовольнити наші потреби в їжі, а також підтримувати мир, прибирати будинки відпочинку та прати білизну. У кожного були сильні та слабкі сторони, тому ми вирішили розділити роботу на шість категорій: приготування їжі, прибирання, догляд, шиття, допомога та різне. Ріґурд відповідав за командування та роздавання наказів. Йому це добре вдавалося, і робота, яку він виконував, збираючи разом усіх монстрів, була дивовижною.

    Група Йома також не могла сказати нічого поганого про нашу їжу. Їм також подобалося їхнє житло, а також загальний досвід міста. Якби не це, я впевнений, що вони б давно втекли від Хакуро та його режиму демонічних тренувань. Судячи з того, як до них ставилися монстри в місті, вони, мабуть, отримували задоволення від своєї роботи. Коли ми почали приймати тут торговців, я був майже впевнений, що все пройде гладко.

    Було б чудово, якби ми, працюючи разом, перетворили цю територію на туристичний куточок. У мене були певні плани на цей рахунок, але поки нічого конкретного. Наразі нашим першочерговим завданням було переконати всіх, що ми не небезпечні.

    Але небезпека під час подорожі…?

    Це, напевно, слушне зауваження. Рідко можна було зустріти щось таке велике, як лицар-павук, але у лісі, безперечно, була велика кількість монстрів. У такому глибокому й густому лісі, як цей, немає місця для людини — монстри становили небезпеку, але й заблукати й залишитися без їжі також було можливо. Поруч не було нікого, хто б допоміг, якщо ти поранишся, та й загроза захворіти в дорозі теж була. Щоб завершити подорож в один кінець між Блюмундом і цим місцем, знадобилося майже два тижні, але може знадобитися ще кілька додаткових днів з різних причин.

    Маючи під рукою Рух в Тіні і тому подібне, ми можемо відразу подолати потрібну відстань, але це було недоступно для шукачів пригод. Навіть досвідченим мандрівникам, таким як команда Кабала, потрібно було близько десяти днів, щоб подолати таку відстань, незалежно від їхньої швидкості. А якщо вони вступлять у бійку і втратять орієнтир, зрозуміло, що їм знадобиться ще кілька днів, щоб повернутися на правильний шлях.

    Я хотів за допомогою торговців поширити інформацію про це місто. Це був мій план, але ще було кілька проблем, які потрібно було вирішити, перш ніж ми втілимо його у життя.

    — Хм… Розумію. Швидше було б побудувати нову дорогу, чи не так?

    — Га? Що ви маєте на увазі?

    — Гм, добре, моя команда прокладає дорогу звідси до Королівства Гномів, але у нас також є й інша команда, яка займається будівництвом будівель. Останнім часом їхня робота налагодилася, але я думав, що, можливо, вони могли б прокласти дорогу до Блюмунда. Принаймні це не дасть людям заблукати.

    — Почекайте, справді? Це велика національна операція, чи не так? Вам потрібна купа грошей, щоб…

    — Знову, Ф’юзі.

    — Ф’юзі? Те, як ви мене кличете, справді лякає.

    — Ах, не хвилюйтеся про це, Ф’юзі. Якщо ми зможемо побудувати дорогу та вимостити її гравієм, це відкриє проїзд для екіпажів, фургонів тощо. Це заощадило б масу часу, а також було б корисно для майбутніх стосунків, чи не так? І ми з радістю візьмемося за цю операцію. Тільки за однієї умови…

    — Якої?

    — Я хочу, щоб ви поширили інформацію, як і обіцяли. Просто дайте всім знати, що ми не зграя небезпечних монстрів. І я також був би вдячний, якщо б ви познайомили мене з експертом з митної справи та тарифів. Я хочу продавати деякі товари, які ми виробляємо, тож якби я міг зв’язатися з людьми, які можуть допомогти з усіма цими речами, це було б чудово. Як щодо цього?

    Прямо зараз шлях до Блюмунда був не більш ніж грубою звіриною стежкою, по якій могли проїхати коні, але не повні екіпажі. Ми почали будувати дорогу до Дваргону, але ще не розчищали дерева, що були на шляху до Блюмунда. Ми вагалися, бо боялися привернути до себе зайвої уваги, але це було до всіх боїв і тому подібного в лісі.

    Ситуація знову почала налагоджуватися, і я хотів би мати деякі магістралі, які ми могли б використати для покращення нашої торгової діяльності. Я був готовий залишити це питання в спокої, якщо нас розглядатимуть як «ворога», але якщо ми будуємо дипломатичні відносини з іншими країнами, нам потрібні реальні дороги, і швидко. І оскільки я керував справами в лісі, я відчував, що всі будівельні роботи залежали від нас.

    Я подумав, що зараз вдалий час, щоб викласти суть справи перед Ф’юзом, навіть якщо це звучатиме трохи зневажливо, і попросити його про взаємну послугу. Це дало очікуваний ефект. Ф’юз виглядав щиро зворушеним.

    — Пане Рімуру, ви справді все це зробите для нас? У такому випадку ми зробимо все можливе, щоб надати вам будь-яку необхідну підтримку!

    «Хех. Це було легко. Ф’юз, ймовірно, буде розхвалювати нас всім, хто буде його слухати, коли повернеться додому». Принаймні, якби він не дивився на нас упереджено, то я б сказав, що виграв цю битву.

    Якщо будівництва дороги було достатньо, щоб заслужити таку велику вдячність, то я вважаю, що для нас це досить дешева угода.

    ***

    Кабал і його друзі повернулися, коли я закінчив умовляти Ф’юза. Мілім підбігла до мене з усмішкою на обличчі.

    — Ва-ха-ха-ха-ха! Сьогодні ще один чудовий улов!

    Позаду неї Кабал і Гідо несли на своїх спинах величезну кількість монстрів.

    — Народе, Мілім — це справді щось! Вона може помітити монстрів в мить ока! Вона значно полегшила нам роботу, — Елен сяяла, йдучи слідом за повелителькою демонів.

    На Мілім взагалі не було жодної плями бруду; Я припускаю, що вона змусила виконувати всю важку роботу хлопців. На ній була нова сукня від Шуни, і я припускаю, що вона не хотіла забризкати її кров’ю. «Не зовсім мисливське спорядження, я не думаю…»

    — Фууух! Нарешті повернулися!

    — Це був важкий робочий день, еге ж? Ходімо до гарячого джерела, а потім вип’ємо чогось.

    — О, так! Тут чудове фруктове вино!

    Принаймні Кабал і Гідо, здавалося, були не проти того, щоб їх використовували та знущалися, хоча, ймовірно, вони не думали про це. Зрештою, чоловіки балували Мілім, і було б не дуже добре сваритися з цього приводу та розпалювати конфлікт. Якщо в них не було проблем, то й у мене також.

    Однак це ще більше нагадало мені про те, у якому б світі ти не жив, деякі чоловіки були приречені на те, щоб жінки ними користувалися. Я, принаймні, міг би проявити до них трохи доброти.

    — Гей, хороша робота, хлопці. Чому б вам спочатку не переодягнутися?

    — Так, я навряд чи хотіла б, щоб ви залишилися такими брудними… — Шіон почала коментувати, але потім…

    — Хм?!

    Раптом біля мене пробігла Мілім, дивлячись вперед.

    — Хто там?!

    Шіон передала мене Мілім, коли вона звернулася до когось із присутніх перед собою. «Знаєте, я не якийсь багаж. Я поняття не маю, чому вони перекладають мене туди-сюди, ніби я якийсь крихкий витвір мистецтва».

    Бенімару та Соей зайняли позицію позаду Мілім, поки я бурчав про це якусь мить, а Хакуро стояв поруч серед дерев. Я не помітив його прибуття — мабуть, він щойно тренувався, але його одяг усе ще був у повному порядку. Вражає. І коли Ранґа вирвався з моєї тіні, разом зібралася основна сила міста.

    Гельд працював над дорожнім проектом, тому його тут не було. Кілька днів тому він повідомив мені про те, що відчув щось підозріле неподалік, але насправді нічого не бачив, тому вирішив, що йому здалося і продовжив будівництво дороги. У мене також було відчуття, що я забуваю про щось, але, з усіма хлопцями, які у нас були, я не передбачав жодних проблем.

    До того ж людина, яка стояла перед нами, була мені знайома.

    — Минуло досить багато часу, мій повелителю.

    Це була Трая, дріада і молодша сестра Трейні.

    — Так. Але чому ти так виглядаєш? Усе так, ніби ти збираєшся когось убити? — сказав я, коли вона стала переді мною на коліна.

    Вируюча лють була чимось, що можна було помітити навіть здалеку, достатньо гострою, щоб і Мілім, і Шіон відреагували на неї. Її напівпрозоре тіло місцями було трохи туманним; можливо, вона зазнала певних пошкоджень. Було зрозуміло, що з нею щось сталося.

    — Ну, я боюся, це надзвичайна ситуація. Харибда, чудовисько класу стихійне лихо, ожила. Сила, якою володіє цей великий дух, схожа на силу лорда демонів. Мої сестри поки що тримають її нерухомою, але ми довго не протримаємося. Крім того… здається, великий дух шукає цю землю. Харибда — тиран неба; наземні сили мало що можуть проти неї вдіяти. Я прийшла сюди, щоб порадити вам зміцнити свою оборону та підготувати повітряні війська.

    Коли вона пояснювала, на її обличчі була чітка втома.

    Напруга швидко наповнила повітря. На диво, Ф’юз був першим, хто відреагував — він був приголомшений, майже замовкши, коли побачив Трайю («Дріада?!» — крикнув він), але згадка імені Харибди знову повернула його до тями.

    Коли він закричав, його обличчя стало блідим.

    — Харибда?! О, боже, якщо її справді відродили, це більша загроза, ніж будь-який лорд демонів. На відміну від них, вона навіть не може думати. Вона класифікується як лихо, але я б сказав, що це повна катастрофа, якщо що-небудь…

    Як він і сказав, її сила була калібру лорда демонів, але замість того, щоб очолити армію, вона просто сіяла хаос сама по-собі. Такий собі нерозумний монстр, інакше кажучи.

    Однак завдяки своєму унікальному навику «Виклик Монстрів» вона могла викликати зграю мегалодонів, великого монстра типу акули. Потойбічні істоти розсіються через певний період часу, коли магікули, що надавали їхньому тілу фізичної форми, вичерпаються, але навіть у цьому випадку вони мали силу класу А-мінус, яку не можна було ігнорувати. Більше того, Харибда могла викликати десять таких одночасно, роблячи навіть своїх слуг-звірів грізною сутністю.

    Якщо Ф’юз був правий, то я чесно мав з ним погодитися. Це було гірше, ніж лорд демонів.

    — Я не знаю, чому ми стали мішенню, але якщо це так, це чудово для нас. Ми повинні вибрати найкращих бійців, які у нас є, і підготуватися протистояти цій силі.

    Бенімару, звичайно, був схвильований, але нам потрібні були люди, які могли б літати…

    «О! Почекайте! Я забув!»

    — Правильно. Я забув про Ґабіла. Ймовірно, він проводить дослідження у печері. Хтось може мені його дістати?

    Соей пішов за ним. Тим часом я вирішив повернутися до міста та провести підготовчу конференцію.

    Ми знову опинилися в уже знайомій залі засідань, і Трая за допомогою Спілкування Подумки спілкувалася зі своїми сестрами.

    Соей повернувся з Ґабілом, а Вестер приєднався до нього, тож ми могли зв’язатися з королем Газелем, якщо буде потреба. Щодо повітряних військ, перше, що спало мені на думку, були його Лицарі Пегаса — кожен з них був бійцем рангу А, тож якщо я міг заручитися їхньою підтримкою, я не міг просити когось кращого, на кого можна було покластися.

    Ґабіл і його команда також могли літати, але вони були лише рангу В-плюс, тому для них було небезпечно боротися з тим, хто був сильнішим за них. Я волів думати про те, як ми могли б гарантувати собі перемогу з мінімальними збитками.

    — Гірше й бути не може, — почала Трая. — З якоїсь невідомої причини призвані мегалодони вселилися в тіла деяких менших драконів. Вони стали створіннями довжиною понад 18 метрів, які ніколи раніше не з’являлися, і їх тут аж тринадцять. За оцінкою моїх сестер кожен з них має приблизно ранг А.

    — …

    Всі в кімнаті втратили дар мови. Створіння таке ж сильне, як і лорд демонів, плюс ще тринадцять інших монстрів рангу А? Я хотів запитати, чи це не жарт якийсь.

    — Що ми робитимемо, пане Рімуру? — запитав Бенімару.

    «Агр, це те, про що я хочу запитати… але я лідер цього альянсу, і моя робота — приймати рішення». До того ж, хоч би скільки я про це не думав, я міг дати лише одну відповідь.

    — Що ми робитимемо? Ну, у нас немає іншого вибору, окрім як убити її, чи не так? — хоч я й неохоче представив цей висновок іншим.

    В той момент, як я це сказав, всі в кімнаті взялися за діло.

    — Хех. Мені не треба було питати. У такому випадку я розпочну підготовку.

    — Справді, що ще ми можемо зробити?

    — Точно! Це буде легко для пана Рімуру.

    У подібних ситуаціях вони точно знали, що робити. Ніхто не висловив непогодження з моєю думкою; натомість вони визначили свої ролі і почали діяти. Такий розвиток подій трохи збентежив Ф’юза.

    — Воу! Це все? Розумієте, що це ворог класу лорда демонів…

    — Але навіть якщо ми виграємо трохи часу, ми не можемо очікувати значної підтримки від Блюмунду, чи не так, Ф’юзі?

    — Ну, так, але…

    — Звісно, я не битимуся, щоб програти, але якщо так вийде, сподіваюся, ви врахуєте можливість прийняти кількох наших мешканців.

    — Не будете битися, щоб програти…? Але навіть дріади не впораються з цим монстром! Зараз не час для таких легковажних дурниць. Це величезна проблема! Така, яка потребує міжнародної реакції!

    Я не мав наміру здатися легковажним. Чесно кажучи, я сам був у паніці. Ось чому Бенімару та інші кіджіни так швидко почали готуватися, а сам Ґабіл побіг, щоб зібрати свої війська. Хакуро зв’язався з Ґобтою, щоб зібрати вершників гоблінів.

    Кожен з них окремо був загрозою рівня В-плюс, але працюючи разом як цілісний загін, вони заявляли, що зможуть легко взяти на себе одного або двох мегалодонів. Вони навіть з нетерпінням чекали можливості випробувати себе в битві проти ворога вищого рангу. Безумці.

    Тим часом Ріґурд, зібравши лідерів міста, пояснив ситуацію та наказав Ріґуру очолити евакуацією. Привертання уваги з повітря зробило б їх мішенню, тому я припускаю, що він виведе їх усіх в ліс.

    Все це відбувалося організованим чином, без зайвого хвилювання. Нажаль, з частотою криз, які нам приходиться вирішувати, я вважаю, що ми вже звикли до подібних речей.

    Ф’юз, не знаючи про це, мабуть, думав, що я недостатньо відчуваю небезпеку, і я не міг його в цьому звинувачувати.

    ***

    Мілім тим часом зібралася з Шіон до лазні.

    Якийсь ворог, який збирався атакувати місто, її не турбував. Принаймні, її рутинна поведінка допомагала зберігати спокій у всіх навколо.

    Коли всі почали діяти, у залі засідань, окрім мене, залишилися лише Ф’юз та тріо Кабала. Ми скористалися нагодою, щоб обговорити кілька речей.

    — Гаразд, я не буду казати вам, щоб ви ні про що не хвилювалися, але я маю намір зробити для цього все можливе. Я доручив Вестеру зв’язатися з королем Газелем, тож ми можемо сподіватися на додаткову підтримку. Після цього я зроблю все, що зможу, — сказав я.

    Ф’юз виглядав не дуже оптимістично. У його голові було багато запитань, сумнівів та інших думок, і у мене склалося враження, що йому було важко їх висловити. Я нікуди не поспішав, тому хотів, щоб він трохи заспокоївся.

    — …Ви не збираєтеся бігти? — нарешті запитав він після миті роздумів, явно хвилюючись за всіх нас. Він був дуже серйозним, і я вважаю, що він заслуговував на серйозну відповідь.

    — Чого можна досягти бігом? Я найсильніший у цій країні. Я сказав своїм людям знайти притулок, якщо я колись програю, але знаєте, те, що я програю один бій, не означає, що я відмовляюся від битви. Якщо немає абсолютно ніяких шансів на перемогу, то, звичайно, я втечу і придумаю інший план. Але якщо ні, тоді важливо оцінити наскільки ворог сильний своїми очима, чи не так?

    «Мені потрібно це зробити, якщо я хочу придумати якусь стратегію. Крім того, оскільки я найсильніший в Альянсі, ніхто не втече, поки я не програю».

    Я думав сказати про це, але мені стало надто соромно.

    Було погано розповідати людям, що іноді лідерові слід приймати втрати. Саме тому я стараюся не програвати, якщо це можливо. Доки я справді не програю, мені доведеться виконувати роль сильного лідера, щоб відповідати очікуванням усіх.

    І навіть якщо я зазнаю поразки, мені не буде про що хвилюватися — не після того, як я стільки разів казав усім шукати притулку в такі моменти.

    — Ах. Мені здається, я зрозумів, що означає бути лідером монстрів.

    — Так, добре, це не та країна, яка розпадеться після втрати свого короля, тому…

    Ф’юз кивнув мені. Він виглядав достатньо переконаним.

    — І все ж, я вражений, пане Рімуру, що ви так само думаєте, як ми, люди. Ви зовсім не схожі на монстра. Крім того, так дивно, що слиз є наймогутнішою істотою в країні, — сказав він, усміхнувшись.

    Він може і правий. Мені це не здавалося чимось незвичайним, оскільки я був колишньою людиною, але для Ф’юза, ймовірно, було дивно бачити, що монстр мислить і поводиться, як людина. Плюс…

    Насправді, я дещо приховував від Кабала та його друзів. Я досі не розповів їм, що врешті сталося з Шізу. Цю тему було досить складно порушувати, тому я мав намір мовчати про це, поки не запитають. Але якщо я коли-небудь збирався зізнатися, то зараз, здається, вдалий момент.

    — Хм… Можливо, так. Вам, можливо, важко буде в це повірити, але насправді я теж колись був людиною. Ви знаєте Шізу, чи не так? Думаю, що, ймовірно, я теж потойбічник, як і вона. Хоча, насправді, це було більше схоже на те, що я помер у своєму старому світі і відродився як слиз у цьому. І коли я почав про це…

    Я використав свій навик Універсальна Зміна Форми, щоб перетворитися на людину.

    — Що за…?!

    Очі Ф’юза розширилися, коли тріо Кабала здивовано крикнуло. Першою це помітила Елен.

    — Емм, коли я дивлюся на тебе… Це схоже на меншу версію Шізу, чи не так? — запитала вона з невпевненістю.

    — О, ні, Елен.

    — Так, Шізу була старою леді! Вона виглядала далеко не так мило, як ця.

    Кабал і Гідо вже готові були протестувати, але Елен трималася свого.

    — Ні, тут немає сумнівів. Я маю на увазі, я бачила її! Так, як вона виглядала під маскою…

    О, вона бачила? Це було лише мить, тому я не думав, що хтось із них помітив, але… Це було мені на користь. Я все одно збирався їм розповісти.

    Я вийняв маску з кишені і поклав її на стіл.

    — Це маска Шізу, чи не так?

    Вони поглянули на неї, а потім мене.

    — Так. Я справді не намагався нічого від вас приховувати, але я не приймав цю форму перед вами, тому що не хотів, щоб ви неправильно все зрозуміли. Елен права — я успадкував цю форму від Шізу.

    — Успадкував?

    — Так. Коли з’їв її.

    Четверо з них виглядали здивованими, але ніхто не сердився. Вони зберегли холоднокровність, чекаючи на продовження. На щастя, вони вирішили повірити мені.

    — Шізу і я прибули з однієї країни. Коли вона помирала, вона попросила мене продовжити її місію… і як доказ того, що я виконую її волю, я прийняв цю форму, яку ви бачите зараз. Так що… я не можу вести себе як придурок, виглядаючи як Шізу, розумієте? — сказав я тихо.

    Приблизно половина цього була моїми справжніми почуттями. Інша половина, власне кажучи, була просто виправданням, яке я використовував, щоб обманювати самого себе. Гадаю, я нічого не зможу зробити, якщо тепер вони будуть ставитися до мене з підозрою. Я поглянув на Ф’юза.

    — …Чи можете ви розповісти нам, що сталося?

    У його голосі не було й сліду сумніву. Тож я витратив наступні кілька хвилин, описуючи останні моменти життя Шізу, а також обставини моєї смерті та відродження.

    — Я розумію… Отже, ось як все було…, — прошепотів Ф’юз.

    Можливо, Ф’юз проводив так багато часу в цьому місті, тому що хотів розпитати мене про Шізу. Так само, як і мені, йому було важко знайти підходящий час, щоб згадати про це.

    — Ну, — сказав Кабал, — я вірю тобі, друже.

    — Так, я теж.

    — І я! І я! — наполягала Елен. — Але… Вау, Шізу справді робила все можливе, щоб здійснити свою мрію. Тепер ти збираєшся зробити це, Рімуру?

    Питання Елен було більш актуальним, ніж я очікував. Але не було потреби ходити навколо, що відповісти на нього.

    — Так, збираюся. Я їй пообіцяв. Я звільню всі емоції, які тиснуть на її серце. Не те, щоб я зустрічався з цим хлопцем раніше, але наскільки я знаю, лорд демонів Леон — моя здобич.

    — Вау… Я завжди знала, що можу вірити в тебе, Рімуру!

    Елен кинула мені дружню посмішку. Що стосується інших трьох чоловіків:

    — Леон? Га?!

    — Ти хочеш померти, Рімуру. Я маю на увазі, що «Харибда» ніщо в порівнянні з ним…

    — Так! Ти не можеш просто ходити і називати когось такого своєю здобиччю! Не звинувачуйте мене, якщо це призведе до твоєї смерті!

    Вони були, м’яко кажучи, трохи знервовані. Ну, хай буде так. Хотілося б, щоб вони взяли приклад з Елен, але наша маленька душевна розмова, здається, змусила їх ще більше мені повірити. Кожен з них пропонував приєднатися до цієї битви, але я відмовився. Якщо я програю, як я вже пояснював, їм доведеться негайно розробити новий план. Вони досить швидко змирилися з цим.

    «Харибда, так…?»

    Думки про майбутню битву вже підірвали мій настрій.

    Щоб вподобати цю частину, необхідно зареєструватись на сайті або увійти, якщо ви вже зареєстровані.

    Вподобати!
    Щоб залишити коментар, необхідно зареєструватись на сайті або увійти, якщо ви вже зареєстровані.