Глава 9. Хвиля.

«…Ось прийшов Мішок{1} юрбою

з кровожерною сумою.

В ній боргів великих жмуток

гостре Ікло{2} на наш смуток.

Іскри{3} жгучої наказ

закриває очі в раз.

Всім шіварі не дає

лікувати хсіі нас.

Горло в Прах{4} ліаной в'ємо

воду дорожнечі п'ємо!

Хто придумав оцю квоту

мов би ницу ту блювоту?

Знатний хто цей чародій

серед кланів всіх міцний.

Знай, кастагі, - це той князь

що життя ввігнав у грязь.

-Довбешкою, зелений, не крути

До суду йти? Писать листи?

Поважай-но т'аперол

коли кастой не зборов.

Вірші артистів-кастагі про князівську владу, які таємно виконуються у бідних кварталах. Додаток до П'ятої глави порушень Імперського кодексу злочинів. Розділ «Імперські злочини».

{1}Мішок - назва торгового відділу міської Канцелярії (патенти, мита).

{2}Ікло - назва відділу варти міської Канцелярії (правопорядок).

{3}Іскра - назва магічного відділу міської Канцелярії (магія).

{4}Прах - назва комунального відділу міської Канцелярії (побутові питання).

…тиша в коридорах житлової частини стародавнього Імператорського палацу порушувалася цього ранку лише тихими кроками рідкісних патрулів. Золоті Кігті несли звичне чергування в цій частині величезної будівлі, що є символом імператорської влади. Звичайно, багато лємаргів, навіть з вищих кланів, помилково вважали, нібито центр імператорської влади розташований в новітній будівлі Імперської Канцелярії, яка була прибудована до старого палацу клану Сивої Тополі за часів першого імператора, але на таких Золоті дивилися з легким, ледве прихованим, презирством. Звідки необізнаним знати, що для більшості службовців Імперської Канцелярії відвідування старої, житлової частини палацу, було заборонено? Навіть серед самих Золотих, що несуть охорону в усьому Імператорському палаці, був внутрішній неофіційний поділ на «старих», як вони себе ще називали - «тополів», і «нових». Охорону помешкань імператорської родини несли лише «тополі», більшість яких складали нащадки перших Кігтів, прийнятих в клан ще самим Тороном. «Новим» залишалися Імперська Канцелярія, Князівський сад, Причал - внутрішня гавань району Сивого гаю, та Храмовая гора – місце розташування храму Серця Кланів і безлічі інших культів численного лємаргського пантеону. Розбіжностей між «новими» і «старими» не було, в усякому разі, явних, але обидві частини гвардії чітко розуміли ці відмінності, точнісінько як і розуміли, де знаходиться центр влади Імперії.

Час йшов до кінця другого уранішнього таса, палац прокидався: сновигали туди-сюди особисті слуги з тацями їжі, поширюючи за собою запах свіжого кафоля, лунало тихе рипіння відчинених дверей і віконниць, випускаючих у високі коридори пряно-ніжні пахощі високорідних почивалень. Двоє лємаргів-слуг з великим візком поспішали зібрати коридорами розряджені за ніч світляки, біля замкнутих грат, що ведуть з житлової на загальну частину палацу, скупчилося півдюжини лємаргів з оберемками свіжих запашних рослин в глибоких глеках, яким належало прикрасити і освіжити приміщення знаті в цей тче. І з прибиральниками світляків і з постачальниками ароматів патруль, проходячи повз, перекинувся декількома ледачими фразами - і ті й інші зустрічалися тут майже кожного ранку вже декілька лоз, деякі і декілька кілець. Це був свій особливий світ, закритий від низької метушні канцелярських клерків і стримано з цього радіючий. Шлях патруля лежав до внутрішнього поста - невеликого залу на перетині трьох широких коридорів другого поверху і сходів, які вели вгору і вниз, - тут вони пробудуть в караулі ще два таса, оберігаючи прохід до кімнат імператорської родини. З початком третього уранішнього таса грати відчинялися, і нічний режим мінявся на денні караули на перетинах основних коридорів і сходів. Трохи менше трьох дюжин найближчих родичів імператора були під надійною охороною. Сам імператор займав увесь третій поверх житлової частини палацу, хоча і на першому, і на другому мав окремі кабінети.

На подив караульних біля посту їх чекали дві тонкі дівочі фігурки. Лєміс з Тихонею, одягнені в легкі мисливські обладунки, немов для заміської прогулянки, стояли поряд невеликого кам'яного столу в кутку, де зазвичай сидів старший караулу. Троє воїнів, не доходячи пару кроків до княжни, схилися на одне коліно і опустили голови в належному вітанні.

- Діти клану раді вітати княжну Лємістін Ок'хсіі і високу Гасієррі Плай'то! Велику щось стурбувало? - В голосі старшого звучали лунали нотки.

- Рада бачити Дітей клану, що виконують своє призначення! Ні, все нормально, воїн. Ми вирішили спуститися на нижні яруси і лише хочемо про це попередити, щоб вас не покарали за недбалість. За імперським протоколом хтось з вас повинен супроводжувати мене? Так? - Лєміс спокійно розглядала літнього воїна. Його обличчя княжна пам'ятала з самого дитинства, хоча тоді воно було трохи молодше, і він не був ще старшим караулу.

- Так, велика. Я вдячний вам за розуміння. - Воїн питально дивився на дівчину.

- Ми підемо удвох з високою Плайто, супровід не потрібен. - Княжна посміхнулася, раніше їй було заборонено самостійно куди-небудь ходити навіть усередині палацу. Ах, це прекрасне доросле життя. - Давайте ваш клинок, я залишу власну мітку! Саме так я повинна підтвердити відмову від охорони?

- Так, велика! - Воїн простягнув до Лєміс клинок в піхвах рукояттю вперед. Княжна вплела в кільце кріплення яскраву стрічку і з'єднала її кінці між двома тонкими срібними пластинками, які тримала пальцями правої руки. Обличчя дівчини набуло зосередженого виразу, між пластинками з'явилося слабке світло - кінці стрічки з'єдналися і прикрасилися дрібним тисненням, яке повторювало клановий візерунок кастового шарфа Лєміс. Старший подивився на візерунок, потім на княжну, що гордо стоїть навпроти, і знову схилився на одне коліно. «Зовсім виросла дівчинка, вже особисту печатку має, адже я її ще до кланової школи пам'ятаю. Ось би мою молодшу якось до неї влаштувати? Але як? Ех, якби дочку прийняли в клан з повними правами, хіба марно п'ять поколінь вже служимо як Діти клану». Зітхнув і зайняв звичне місце за столом, одним вухом прислухаючись до швидкого тупоту дівочих ніг з-за рогу, що поступово віддалявся, - добігав кінця черговий караул з безлічі минулих і майбутніх, які…

* * *

…старшому аналогічного караулу біля дверей Намісника Імперії рутина служби ще не встигла приїстися. Не дивина, лише дві лози тому він був випускником військової школи в маленькому князівстві на півдні Лоора - звичайним сірим, хоч і з відмінними бійцівськими якостями. Для хлопчини з невеликого фермерського селища навіть це було величезною удачею, а щасливий тче майже дюжину лоз тому, коли його єдиного з купи діточок відібрали вербувальники, досі згадувався, ніби стався лише учора. Увесь рід фермерів-сірих радів щедрому бахсату, сплаченому за спритне хлоп'я. Потім вісім лоз тренувань та випробувань - і він серед дюжини кращих випускників школи, після цього вже можна було розраховувати на місце в особистій охороні багатого купця або військовому загоні найманців. Ціна бахсата за молодого воїна в дві дюжини разів перевищувала сплачене колись за молодого хлопчину. Школа була невеликою, але мала давні і знані традиції - випускники цінувалися. Подейкували, що колись давно це був могутній військовий клан білих, але з невідомих причин серце клану, канг'торус{ Канг'торус - «серце клану» або «душа клану». Артефакт дозволяє змінювати ауру, надаючи їй деякі поліпшення, властиві більшості обдарованих клану. Малюнок змін однаковий для усіх членів клану і в побуті називається «Клановою міткою». Чим сильніші магічні здібності, тим більші зміни, що вносяться, і краще видно кланову мітку. У кожного клану свої канг'торус і поліпшення аури. Ритуал зміни аури за допомогою цього артефакту також називається канг'торус, вважається вступом у права і обов'язки дорослого члена клану (повноліттям)} був чи то загублений, чи то викрадений, після чого більшість родів розійшлися іншими кланами. Залишилися лише найсильніші та відданіші воїни, проте повернути серце клану вони не змогли, але створили військову школу. Коли після підсумкових випробувань до юного воїна підійшов непримітний чолов’яга і запропонував продовжити підготовку впродовж лози в школі кандидатів-Кігтів, той щиро повірив у власну щасливу зірку. Але ще більше повірив в неї, коли після лози виснажливих тренувань йому запропонували місце серед Золотих Кігтів, імператорської гвардії. В голові миттю спливли і вибухнули шиплячими бульбашками історії про Золотих, що розповідалися тихим шепотом в нічній казармі, які вдало увійшли до сімей вищих, отримали пости і посади, заснували власний рід в клані Дітей Торону. Так, якщо Фріонель{ Фріонель - бог-воїн, благородний месник. Вважається покровителем воїнів, найманців, мисливців на лоо'таргі. Особливо шанований в касті білих. Прямолінійний, відважний, самовпевнений, самозакоханий. Зображається у вигляді оголеного воїна з двома клинками на ім'я Лють і Сила, що стоїть однією ногою на переможеному лоо’таргі.} когось вподобає, то не розмінюється на дрібниці і його власна доля, зліт від фермера-сірого до члена імператорського клану, яскравий тому приклад. І нехай інші з усмішкою натякають на приязнь Фріонеля, маючи на увазі одностатеву любов між воїнами, що ніби заохочується їх покровителем, - що ж тут такого? Це нікому ніколи не заважало, не завадило і йому після лози в школі Кігтів отримати заповітний Золотий Кіготь, а не бути запротореним в який-небудь далекий гарнізон. Все ж мають рацію вкриті шрамами наставники-майстри: не обов'язково бути магом аби чогось досягти в житті. Тренування, розвиток сили і спритності, трохи вдачі та упевненості в собі, додати ще пару магічних ритуалів, які посилюють можливості тіла, - ось необхідний перелік для успіху. І він у нього є. І перелік, і успіх. Права і красуня Вансаніель: марно замислюватися про усі ці правила для невдах - якщо їх дотримуватися, то напевно і перетворишся на невдаху.

Губи молодого воїна, старшого караулу біля дверей Намісника Імперії, торкнула легка посмішка. Зараз ніхто не впізнав би в цьому впевненому юнаку того схвильованого новачка, який потрапив у пригоду біля воріт Князівського саду лише три зюф тому. Тоді переляканий воїн подумав про помсту бога-жартівника Калєнтаріеля{Калєнтаріель - бог азарту, удачі, реалізованого шансу. Славиться своїми непередбачуваними (іноді жорстокими) жартами. Вважається покровителем Найтихіших, артистів-кастагі, гравців. Зображається як чоловік, що сміється, з очима, що дивляться в різні боки, в рваному плащі, брюках з холошами різної довжини, взутий в одну сандалю, із скляночкою з гральними кістками в одній руці і чашею з вином в іншій.}, який в усіх легендах ніколи не марнував нагоди виставити дурнем недалекого і прямолінійного бога Фріонеля та його воїнів. Так зганьбитися в першому ж караулі! І перед ким - племінницею імператора! Молодий воїн з радістю прийняв покарання від княжни, та хоч дюжину таких покарань! Навіть солідна позика з резервної каси Кігтів, яку доведеться повертати ще не одну лозу, не затьмарила радість того, що його не виперли з клану. Поверну, не одразу, але поверну, тим більше, сама винуватиця йому і допомогла. Вансаніель виявилася напрочуд не такою страшною і пихатою, як всі ці вищі з палацу. Звичайна дівчина, весела, цінуюча увагу, коштовності та гарні речі… і ще гроші, але хто ж цього всього не любить? Після дюжини обов'язкових уроків, спорожнілого кошеля і декількох бурхливих ночей красуня з вищих не забула молодого воїна, а за допомоги якихось зв'язків домоглася йому місця старшого караулу в охороні Імперської канцелярії. І посада солідніша, та й винагорода значна вища. На жаль, сам він цього не дуже відчув - все витрачалося на нечасті зустрічі з Ванса, доводилося відповідати її високому статусу. У казармі молодих Кігтів потішалися над його постійно порожнім кошелем і ґлузливо цікавилися, коли вже переїде до гарему вищої? Коли… Не казати ж товарищам, що навіть не бачив ще цього гарему - усі зустрічі відбувалися виключно в харчевнях або крамницях багатих районів Ткету і лише іноді закінчувалися в недорогому готелі на околиці району Академії, та один раз вдалося побувати з Ванса на балу у торговців-сірих. Це не страшно, удача не зрадить, як не зраджувала з дитинства, а Ванса їй трохи допоможе, як допомогла з цією посадою. А він у відповідь допоможе дівчині, чим зможе: так і повинно бути, так і живе світ вищих - послуга за послугу. Цей найважливіший урок юної наставниці молодий Кіготь запам'ятав дуже добре. Сьогодні він збирався зробити Ванса невелику послугу у відповідь - пропустити до Намісника Імперії без попереднього запису і узгодження.

Воїн оглянув великий зал на другому поверсі Імперської Канцелярії, який ще не встиг надокучити за останню зюф на новій посаді. Високі стрілчасті вікна з кованими ажурними рамами пропускали яскраве світло початку дня. Сонячні зайчики з шибок відбивалися на гладенькій, відполірованій до дзеркального блиску підлозі з молочно-білого мармуру, далі стрибали на такі само білі стіни з вузькою смужкою орнаменту високо під стелею. Біля внутрішньої глухої стіни та під вікнами стояли невисокі кам'яні лави, що виділялися на сліпуче білому тлі стін і підлоги своїм ніжно-блакитним кольором. Їх вигнуті спинки і поручні з боків, стилізовані під струмені водоспаду, створювали ілюзію потоків води, які ніби витікають із стін. Відблиски сонця з вікон неабияк посилювали це враження. Між лавами стояли невисокі масивні вазони того ж таки білого мармуру, з різними живими рослинами, квітами та ліанами. Цього ранку в залі було небагато відвідувачів: два купці-приїжджі терпляче сиділи на суміжних лавах, очікуючи запрошення і крадькома розглядаючи зал, та ще купка завсідників, магів-софротун{Софротун - висока говірка, дослівно «базіка». Зневажлива назва слабких магів, які не змогли отримати перше магічне звання, лоо’ткуміль. Серед обдарованих вважаються невдахами. Бачать струмені хсіі, але керувати ними можуть мінімально. Відмінна риса софротун в порівнянні з просто слабкими магами - вони усіх звинувачують у своїх невдачах з хсіі, розробляють «унікальні» магічні проекти, які не в змозі зробити самостійно.}, які голосно сперечалися поміж собою, вичікувала слушної нагоди виканючити у Намісника або недосвідченого відвідувача хоч трохи грошенят на свої чудернацькі ідеї. Окремо стояли чотири лємарга в сірому одязі імператорського клану, троє чоловіків невизначеного віку і літня лємаржка, всі з товстими сувоями в руках, всі з байдужими і зарозумілими виразами на обличчях. Це помічники Радників Імперської Канцелярії, що очолюють найважливіші напрями роботи, - торговий для служби Мішка, використання хсіі для служби Іскри, управління вартою і гарнізонами для служби Іклів і вирішення комунальних питань для служби Праху, - принесли Намісникові звіти за минулий тче. Вони зберігали зверхню мовчанку, не дивлячись по сторонах і не звертаючи уваги на відвідувачів - нічого нового навкруги не відбувалося, схожу картину доводилося спостерігати кожен ранок, і вона помічникам певним чином набридла.

Ось літня лємаржка, що стояла першою від арки проходу до сходів, кинула туди нудьгуючий погляд, очі жінки трохи звузилися, а фігура зробила ледь помітний оберт. Наступним зреагував на рух сусідки чоловік, який стояв третім від арки, він обережно, намагаючись не привертати уваги, нахилив голову, виглядаючи з-за плеча жінки. Слідом за ними скосили погляди і двоє інших помічників, балакучі софротун теж вловили зміни, миттєво замовкли і втупилися у вхід до зали, виказуючи власним виглядом щиру цікавість з безпосередністю дітей. У очах присутніх замигтіли такі знайомі молодому воїнові за останню зюф стани уваги, оцінки і неприхованої сторожкості. Стоячи біля дверей, старший караулу теж відвів погляд убік і побачив повільно випливаючу з арки Вансаніель. Багате напівпрозоре сарі з дорогої тканини грало багряними хвилями на гладкій світло-коричневій шкірі, яка мигтіла у великі, мастерно зроблені просвіти між брижами полотна. Маленькі срібні кульки-дзвіночки на тонких сандалях ледве чутно побрязкували в такт широким крокам, які відкривали поглядам круті повненькі стегна. Літня лємаржка ледве помітно підібгала губи, оцінивши довжину білосніжної нижньої спідниці. Грива прямого синяво-чорного волосся природною хвилею спадала за спину красуні, сягаючи трохи нижче круглої дупки. Пов'язаний під груди кастовий шарф з орнаментом імператорського клану, скромний срібний ланцюжок з великою смарагдовою підвіскою, такі самі сережки, ледве помітний макіяж, легка посмішка і гострий погляд невеликих блакитнуватих очей з-під густих темних вій. Увійшовши до залу, красуня дала змогу оцінити себе, оцінила присутніх, і упевнено попрямувала до дверей Намісника, на ходу граціозно привітавши службовців нахилом голови у відповідь на виявлені знаки поваги. Купка софротун і двоє купців були залишені поза увагою. Молодий воїн нічим не виявив знайомства з несподіваною відвідувачкою, яка так неочікувано для присутніх порушила усталений ранішній устрій Імперської Канцелярії, шанобливо схилився в належному вітанні і приязно прочинив масивні двері. Ванса, входячи в кабінет Намісника з незворушним обличчям, вловила здивовані перезирання помічників і питальні, зацікавлені софротун. Вона вдячно посміхнулася старшому караулу й ледь помітно ворухнула бровами.

- Вансаніель Раста з Дітей Торону, рід Стрибунів, до Голоса Імператора! - Почули очікуючі в залі доповідь воїна і ще раз із здивуванням...

* * *

…здійняв погляд на дівчину, яке щойно увійшла. Сидячи за величезним столом з чорного дерева, Намісник Імперії тільки-но закінчив підраховувати свій вчорашній програш, сума вийшла неабиякою і настрою це не поліпшувало. До терміну отримання поточних звітів Радників Канцелярії залишалася ще дюжина ті - саме є час подумати, де знайти гроші, а тут несподівана відвідувачка. Як там її, Вансаніель? Раста? Намісник на мить завмер, відвівши погляд убік, занурившись у свою унікальну пам'ять, за яку переважно і був призначений нинішнім імператором Боксуном на цю посаду. «Рід Стрибунів. Клан Імператора. Нікчеми, що намагаються утриматися від скочування до рангу слуг клану. Постійні спроби поліпшити положення за допомогою шлюбних союзів з представниками сильних магічних кланів, але без відчутного результату. Нескінчена участь у внутрішньокланових інтригах на чиємусь боці, частіше боці програвших. Нічим особливим не виділяються, нічим особливим не володіють, нічого особливого запропонувати не можуть. Нинішня старійша роду нарешті за останні кільця не лізе в складні авантюри і доки утримує рід на плаву. Вансаніель Раста, а що тобі тут потрібно? Хто прислав тебе саму, без старійшої, і головне, з якою метою? До хсіітингу і ритуалу канг'торуса ще є час - це опісля мені почнуть докучати натовпи з бідних або далеких родів клану зі своїми тільки-но здолавшими канг'торус чадами, сподіваючись влаштувати до Імперської Канцелярії. Але це після, а що високій потрібно зараз?» Думки блиснули за коротку мить, відомості з шухляд пам'яті були витягнуті, перевірені, оцінені і якісно використані, залишивши по собі легкий подив. За два кільця на посаді Намісника Імперії він встиг досконало вивчити увесь зворотний бік бюрократичної і кланової кухні, покуштувати гострих, гарячих і пряних її страв, вибрати найменш шкідливі й більш приємні поєднання блюд і вважав себе якщо не знавцем, то напевно добрим поціновувачем. Змагатися в майстерності приготування інтриг з довгоживучими обдарованими, які змінили одно або два тіла, Намісник не намагався, але основні правила приготування рецептів добре знав й жорстко притримувався. Проте відвідувачка, яка наразі сиділа навпроти, в жодне блюдо не вписувалася навіть в якості приправи - і це насторожувало. Щуплий лємарг непомітно почухав під столом праву долоню, помасажував п’ясток з витонченими пальцями в дорогоцінних перснях і кілька разів стиснув-розтиснув кулак. «Що ж, послухаємо Вансаніель Раста, симпатичну юну дівчину, що тільки-но вийшла з віку…»

* * *

«…підлітка, а зблизька ще менше, зовсім на дитину схожий! Вірно я наважилася, з ним повинно легко здійснитися задумане, такі увагою жінок не розпещені!» - Вансаніель млосно посміхнулася Намісникові у відповідь на належне вітання, і опустилася на один із стільців. «Он як очиці сховав, на ніжки мої дивитися соромиться! Ніде не подінешся, я тебе ще в Князівському саду примітила, і погляди масні в спину красуням, які проходять повз. Головне, помилки з його посадою вже не буде!» Ліве око дівчини зрадницьки тіпнулось, трохи не випустивши підступну сльозу образи, таку недоречну цієї миті. Більше зюф минуло, а серце досі скручувало від люті від спогадів про прикру невдачу…

Інтрижка з Радником Імперської Канцелярії минала бурхливо і вигідно. Удома Вансаніель бачили частіше за все вранці і дуже нетривало, норма заряджання накопичувачів була забута, мати хмурилася, батько намагався завести нудну розмову, але кинув, коли вона недбало передала «на потреби роду» слабенький низькоранговий артефакт-живчик. Його подарував Радник наприкінці п'ятого тче знайомства із словами «Ти так схуднула, візьми, допомагає відновлювати сили» - Ванса, звичайно, не відмовилася. Як не відмовлялася до того від двох гарнітурів із смарагдом і топазом, півдюжини нових сарі, в додаток до яких йшли вечері в кращих закладах Ткету, що очікувано добігали кінця на розкішному ложі в заміському маєтку Радника. У постільних іграх літній лємарг був недосвічений наче мале дитя, щиро дивувався і радів демонстрованій партнеркою техніці, намагався здивувати дивними позами, як стверджував, надбаними ним прямісінько з природи, з життя диких джарів. Ванса сміялася, погоджувалася і отримувала черговий подарунок. Вдень Радник був облаштовував власні справи, про які натякав з поважним виглядом, загадково піднявши очі догори, тому у Ванса залишався ще час на «уроки» з молодим Кігтем. Ось де живчик згодився б, але… вдалося вирвати лише пару ночей, коли Радник був на зустрічах-бенкетах зі своїми знайомими. Ванса показово ображалася через те, що коханець не бажав брати її з собою, дулася і «танула» після чергового подарунка. Небажання Радника виводити її у світ трохи бентежило, він чомусь взагалі не відвідував значні бенкети і прийоми, проводячи майже увесь час з нею наодинці. Підозріло. «Встигну ще» - заспокоюючи себе, думала дівчина. «Зараз головне міцніше його до себе прив'язати - і посада в Канцелярії буде моя. Радник розповідав щось про цю нудну службу, потрібно буде запам'ятати і порадитися з Лєміс чи Тихонею, а потім використати в розмові з розумним виглядом. Ото здивується, як юна вища добре метикує в складних справах! Це й буде привід натякнути про посаду в Канцелярії, але обов'язково аби був хтось в підпорядкуванні - з них я зможу витребувати результат, навіть не сильно петраючи в змісті. Не справа вищих порпатися в нудних питаннях - вони повинні давати вказівки і контролювати їх виконання, а цього у мене достатньо! Вдавалося ж в клановій школі, завдяки заступництву Лєміс, вийде й зараз, головне в цій справі - правильно вибраний захисник-піклувальник». Затвердившись з метою, самовпевнена Ванса неспішно йшла до перемоги, насолоджуючись у процесі розкошами в маєтку Радника і недбало кепкуючи з рідних в нечасті візити додому. У її розумінні це було справжнє світське життя. Відвідини Лєміс в Імператорському палаці були зведені до мінімуму - так, забігти на лишень пів таса, повихвалятися новим нарядом або коштовностями, іронічно і загадково усміхнутися у відповідь на пропозицію погуляти в Князівському саду або відвідати сховище рукописів клану. «Що може розуміти в житті княжна, яка має все від народження? Чому навчити? Магії? З моїм слабким даром і походженням нічого видатного не вивчу, а витрачати три-чотири кільця, домагаючись того, що у інших є від природи? Ні, мене це не влаштовує!» - Думки, що так дратували Ванса на останніх лозах навчання в клановій школі, зараз сприймалися навпаки, як підтвердження відповідності зробленого вибору. За дві зюф інтрижки з Намісником вона отримала в рази більше, ніж за чотири роботи в майстерні роду і ходіння з княжною бібліотеками та садами. Ні, княжні, звичайно, дяка велика, вивела у світ, але ось далі Ванса якось сама, без недолугої допомоги. Ну, не ковтати ж і далі за компанію пил у бібліотеках, навіть якщо і провчилася з кимось в школі вісім лоз?

Наприкінці другої зюф Радник став виявляти ознаки втоми - час зустрічі став переноситися все далі на вечір, з'явилися розмови про зайнятість і можливу тривалу поїздку на завдання самого Імператора, та й в постільних іграх вона вижмакала чоловіка насухо, незважаючи на еліксири і доступні послуги магів Життя, які той часто використовував. Прийшов час потурбуватися про посаду в Імперській Канцелярії, яка дозволить вдало закріпитися у вищому світі імперії. Присвятивши один вечір обережним розпитуванням про службу Намісника, і не будучи в змозі нічого самостійно зрозуміти, Ванса зробила візит до княжни, розраховуючи отримати раду і роз'яснення. Дошкульна правда, яка випадково відкрилася в розмові, була до такого ступеня приголомшливою і образливою, що й досі перехоплювало дихання при спогадах. А княжна, подруга називається! Все бачила і мовчала! Лєміс і Тихоня були беззаперечно винні в цій невдачі, та ще і не бажали цього визнавати, сміялися з неї.

Ліве око знову зрадницький тіпнулося від спогадів, і дівчина злегка повернулася до Намісника Імперії правою стороною, з цього боку, в профіль, виглядала краще і знала про це.

- Я вирішила відвідати Вас, знаючий, за рекомендацією близької подруги, княжни Лєміс. Ми з нею вісім лоз були єдиними сусідками в гуртожитку кланової школи. - Дівчина зробила невелику паузу, підкреслюючи значущість слів. Намісник був незворушний. - Вона дуже високо оцінює Ваші дії на службі Імперії! Керувати Імперською Канцелярією здатен лише видатний майстер, у якого не завадить перейняти знання і нам, молодшим членам імператорського клану! Це не мої слова, знаючий, це сказала княжна, коли якось запитала її думку, хто в Імперії, окрім самого Імператора, зрозуміло, краще за інших розуміється в питаннях зміцнення влади і мав би слугувати прикладом зразкового дотримання правил т'аперол! Я дуже потребую мудрого наставника, Голос Імператора! І повністю погоджуся з великою Лємістін Ок'хсіі, що краще за Вас мені нікого не знайти! Маю непереборне бажання принести користь Імперії і нашому клану на будь-якій посаді під Вашим безпосереднім керуванням!

Випаливши заздалегідь заготовлену промову на одному диханні, неждана відвідувачка привабливо почервоніла і опустила очиці, немов запрошуючи звернути увагу на власні високі груди, які хвилями колисалися в удаваному сум’ятті. Косий погляд, крадькома кинутий з-під вій, зазначив суміш здивування і збентеження, яка промайнула обличчям Намісника. «Здається, вдало!» - З радістю подумала Ванса, і почала з упевненим виглядом викладати поспіль усі думки про імператорську владу і устрій держави, почуті від княжни за усі вісім лоз знайомства. Особливо багато наслухалася вона в останні лози, приходячись мимовільним свідком довгих суперечок Лєміс та Тихоні. Час від часу Ванса перемежала свої мудрі висловлювання згадками про знайомство з тим чи іншим представником вищого світу та переказом свіжих столичних пліток, аби підкреслити особисті знайомства і обізнаність. З більшістю згаданих вона лише віталася, супроводжуючи Лєміс, проте вирішила ризикнути. Монолог затягнувся майже на дюжину ті, Намісник ввічливо не переривав, Ванса заспокоїлася, повірила у щасливу вдачу і пустотливо пострілювала очима у бік мовчазного та замисленого хазяїна кабінету.

- Чи можу я сподіватися на заступництво Голосу Імператора? Я здатна на багато що заради цього! - Нарешті завершила промову і з надією втупилася прямо в очі співрозмовникові. Легкий вигин тіла підкреслює високі груди, повні губи злегка завеликого рота принадно розтулені, їх повільно облизує кінчик рожевого язичка. «Ну, давай, скажи що подумаєш! Хоч відразу не відмовляй, а далі я тебе дотисну! Адже бачу, як замислився…»

* * *

«…про дивні особливості поведінки цієї дуже незвичайної і підозрілої особи!» - красуня навпроти неабияк засмутилася, якби мала змогу прочитати думки невисокого миршавого лємарга. Після миттєвої помилки на початку розмови, його обличчя з тонкими симпатичними рисами, виказувало лише ввічливу зацікавленість вищого. Очі дивилися уважно, даючи зрозуміти, що усе сказане сприймається з серйозністю й відповідальністю. «Хто за нею стоїть? З якою метою підіслали з цим ідіотським проханням?» - В голові закрутилися згадки про дрібні власні нещодавні грішки і отримані за них бахсати. «Імперське замовлення на ремонт дороги з Ткета у бік н’Гапутри, притримане мною, аби перепало потрібному клану? Відомості про підвищення мита на кафоль, що тихцем пішли одному купцю-сірому за тче до офіційного проголошення? Дрібниці. І до чого тут княжна Лєміс та рід імператора? Перевірка Безіменних? Карлонія вирішила вислужитися чи щось знає про мої розмови з княжичем Торсу? Ось це буде погано, дуже погано. Хоча… Ні, не може бути, Карлонія вигадала б щось набагато вибагливіше, ніж оця маячня. Красуня намагається мене спокусити? Наче звичайного селюка? Принаймні, не перевірка Карлонії - тій давно відомо, що я надаю перевагу чоловікам, хоча і жінок не цураюся. Тоді хто? Тобто, навіщо? Ці фрази про зміцнення влади Імператора. Відверте знущання! Той, хто її послав, не може не знати, що функції Намісника Імператора не мають нічого спільного зі зміцненням влади. Я звичайний розпорядник, головний з обліку і підрахунків, розподілу і ведення робіт, оголошення указів і зберігання документів, - не більше… Звичайно, від мене дещо залежить, але я не приймаю рішень - будь-який Радник Канцелярії важить більше за мене. Я тут виключно з-за власної унікальної пам'яті, здатної вміщувати одночасно дюжини дюжин цифр, документів, імен і подій. Витягати ці відомості миттєво, не забувати про заплановані справи, призначених чиновників і давно минулі події. Дивовижна здатність, яка виникла після проходження ритуалу канг'торуса у слабкого молодого воїна одного з кланів білих. Ах, як тоді сподівався, що отримаю хоч щось з корисних бойових навичок. Замість цього все залишилося як і раніше - миршава фігура, слабкі м'язи, тонкі кістки, звичайні зір та слух, одначе пам'ять наче у десяти старійшин. Слабкий клинок в роду воїнів. Ніхто цього в очі не казав, але все було зрозуміло без слів - добре, хоч з клану не вигнали. Переїзд до Ткету, служба в міській Канцелярії, де мої здібності припали до потреби, запрошення імператора в Імперську Канцелярію, посада Намісника Імперії. Я сам зробив себе вигнанцем клану, а ця безглузда краля вважає, ніби опинився на вершечку влади? Що може знати мурашка про життя сколопендри, яка живиться мурашками? Я потрібний, щоб Імператор не завантажував голову всяким непотрібом. Про це знає уся Імперська Канцелярія - і раптом з'являється юна вища, яка провокує мене нісенітними словами і проханнями, навіщо? До такої міри безглуздо, що я не можу цього зрозуміти! І це лякає». Намісник розглядав дівчину, що сиділа навпроти, і ніяк не наважувався прийняти рішення. Він ввічливо посміхнувся, схиливши голову на знак схвалення виголошеної промови, потім обережно покивав головою.

- А хіба княжна Лємістін Ок'хсіі не казала Вам, висока Вансаніель Раста, що я не є обдарованим? - Очі Намісника схопили миттєвий подив і розгубленість, які промайнули промайнули обличчям, далі чоловік промовляв, не відриваючи погляду від дедалі більш нервуючої дівчини. - Ваше звернення «знаючий» личить магові званням лоо’ткуміль, а я усього лише воїн-білий волею імператора призначений розпорядником документів його Канцелярії. Я не займаюся призначеннями на посади - хоча пам'ятаю усіх призначених і доручені їм завдання, знаю про поточний стан цих справ, надані ресурси і нагальні проблеми - про що кожен тче доповідаю Імператорові. Дивно, що княжна не попередила Вас… Мабуть, я особисто довідаюсь, що велика мала на увазі під своєю рекомендацією, Ви не проти?

Намісник побачив, як раптово зблідла співрозмовниця, погляд спантеличено стрибнув до його обличчя, наштовхнувся на уважні очі і притьма чкурнув донизу. Голосно глитнувши, дівчина опанувала себе і неголосно вимовила, підводячись із стільця:

- Чому мені бути проти? Але навіщо турбувати велику? - Ванса напів вмостилася на край столу і нахилилася до чоловіка, лоскотно зачіпаючи його шию звішеною гривою волосся. - Мені здається, ми могли б вирішити ці питання… особисто. Ви… та я...

«Тож нахаба намагалася змусити мене надати їй посаду в Канцелярії, шантажуючи знайомством з княжною!» - Намісника осяяв буденний у своїй неймовірності здогад. «Дівчинка з імператорського клану, подруга племінниці імператора, сама, без допомоги роду, вирішила обдурити мене, Намісника Імперії, який очолює Імперську Канцелярію вже два кільця - цю зграю злісних, хитрих кар'єристів? Як таке можливе?! Та ще й відверто пропонує себе, мало не в наложниці? Ні, таку інтригу точно ніхто з гравців Ткета не в змозі видумати. Адже настільки недолуго, що було цілком здатно здійснитися, якби лише трохи краще мене знала! Яка…»

- Особисто. - Намісник вже байдуже окинув Ванса з голови до ніг холодними очима, вона здригнулася, вловивши в погляді зміну ставлення. - Пробачте, висока, але я утримаюся. Не сприйміть мої слова за зневагу, Ви прекрасні і привабливі, але... Дуже втішна пропозиція, дуже... Хоча, дещо несподівана від такої юної особи, та ще й вищої. Та ще й з імператорського клану. Я не хочу, аби княжна Лєміс вважала мої можливі дії стосовно Вас, неповагою стосовно неї. Ви розумієте мене? Якщо вона мене рекомендувала, то як можу нехтувати думкою племінниці імператора? Тим більше, скористатися Вашим варіантом! Я вкрай зобов'язаний повідомити велику, що не в змозі виконати її побажання. «Подивимося, що ти наразі заспіваєш. Талановита дівчинка, але урок повинна отримати. І не безкоштовний, інакше не запам'ятає. Ось, до речі, і гроші на виплату боргу Торсу. Обов'язково розповім йому цю історію».

У очах Ванса зненацька потьмарилось, ставлення Лєміс до випадків, коли метка подружка без дозволу прикривається її ім'ям, чудово запам'яталося з недавніх шкільних часів. Та ще й нещодавня сварка з-за Радника - і одразу така само негарна похибка з самим Намісником. Все знову руйнувалося на очах, й не лише руйнувалося - якщо справді дізнається Лєміс або історія спливе у вищому світі, Ванса можуть зробити посміховиськом. І річ навіть не в тому, що намагалася пропонувати себе Намісникові, дрібниця, звичайна справа серед сильних вищих мати декілька молодих протеже різної статі. І нікому немає справи, чому і як вони їх вчать вдень чи вночі. Запропонувати себе тому, хто наперед не має можливості виконати твій план - саме це було по-справжньому смішно, вона б ще у кастагі чомусь навчатися вирішила. А бути смішним серед вищих... це. Це означає, взагалі не бути серед вищих. Програти гідному суперникові, битися, хитрувати і бути обдуреною, чинити опір і зробити помилку - таке усі розуміли. Виграє хтось один. Але її прикра помилка була смішною саме цілком передбачуваним програшем, відсутністю змагання взагалі з самого початку. Невдаха з роду невдах, який втратив вплив з-за схожих безглуздих поразок. Це тавро... Рід зненавидить її, і довічна робота в майстерні здаватиметься нагородою.

- Не потрібно, високий. Ви не зовсім вірно мене зрозуміли. - Дівчина знову всілася на стілець, випрямила спину і поклала руки на коліна. Зараз на Намісника дивилася старанна учениця, яка випадково провинилася й визнає це, скромна, трохи розгублена від власної помилки і така, що дуже потребує розуміння. «Але ж, талановита!» - ще раз подумки оцінив лємарг. - Княжна Лєміс не мала на увазі, що ви повинні стати моїм безпосереднім наставником і взагалі не розраховувала на Вашу... особисту участь. - Ванса белькотіла, помітно хвилюючись, роблячи часті паузи. - Я запитала її… думки - і вона... мимохідь згадала Вас, як найбільш досвідченого з усіх в Імперській Канцелярії. Ось я й… подумала, що Ви… порекомендуєте до кого звернутися. Можливо, я дещо незрозуміло висловилася з цього приводу, але моє бажання... принести користь Імперії аж ніяк не зменшується через це!

Дівчина з очікуванням дивилася на зануреного в роздуми Намісника. Той ще на початку останнього монологу встав з-за столу і повільно проходжувався уздовж стіни, кидаючи задумливі погляди у бік відвідувачки. Дочекавшись кінцівки, чоловік зупинився і всівся на край столу, нахилившись до Ванса майже так само, як вона нещодавно нахилялася до нього. Чомусь красуні стало тривожно на серці.

- Висока й надалі мене дивує. - В погляді Намісника струменіло ледь приховане презирство, але обурення у норовливої дівчини це чомусь не викликало. Чомусь стало ніяково. - Припустимо, княжна саме так і казала. Лише припустимо... І Ви, висока, вирішили, що я лише Вас порекомендую?

Лємарг замовк, схилившись в очікуванні майже до самого обличчя дівчини, що заклякла в поганому передчутті. Та у відповідь ледь кивнула і Намісник задоволено гмикнув. Легко зіскочив із столу і знову всівся у крісло.

- Вітаю, висока Вансаніель Раста з роду Стрибунів, зараз в службі Праху до речі звільнилася посада старшого в одній з груп і я надам Вам свою рекомендацію. Адже Ви в курсі правил відбору на посади в Імперську Канцелярію? Так? Ні?

Задоволено посміхнувшись на заперечливе хитання головою, лємарг продовжив:

- Втім, не дивно, це широко не оголошується, хоча свого часу викликало велике невдоволення найсильніших кланів Лоору, які розраховували перетворити Імперську Канцелярію на копію міської. Правила були встановлені ще першим Імператором Тороном і насправді дуже легкі та зрозумілі. Перше, будь-яка посада займається одним з кандидатів після обов'язкового проходження належних випробувань. Друге, будь-якій посаді відповідає певний грошовий бахсат, який сплачується кандидатом перед випробуванням в якості запоруки. Якщо кандидат не виконав випробування, бахсат йому не повертається. Якщо кандидат виконав випробування і обійняв посаду, бахсат йому теж не повертається до моменту виходу у відставку. При виході у відставку бахсат повертається збільшеним у стільки разів, скільки лоз прослужив кандидат на цій посаді. Повірте, після відставки багато наших пересічних службовців стають дуже багатими і шанованими у рідних кланах. Дуже! Отже, далі... Якщо кандидат подолав випробування, але не обійняв посаду, бахсат повністю повертається. Третє, грошовий бахсат може бути замінений трьома рекомендаціями службовців Канцелярії, які обіймають посади вище, ніж та, на яка претендує кандидат. Кожна рекомендація замінює третину суми бахсата. Це, так би мовити, основа, а далі похідні з неї. - Намісник злорадно зморщив ніс, дивлячись на мовчазну, напружену дівчину, яка відчутно знітилася у підсвідомому передчутті халепи. Та уважно слухала, поки нічого страшного не було, навіть з'явилася надія викрутитися. - Четверте, і саме для Вас цікаве: якщо рекомендований службовець Канцелярії втрачає посаду з-за неналежного виконання обов'язків, то він сплачує казні бахсат більший вступного в стільки разів, скільки лоз прослужив на цій посаді. Сувора умова, тому службовці Канцелярії є найвідповідальнішими серед усіх імперських чиновників. Й чим довше служать – тим відповідальніші стають. Втім, винагорода за займану посаду теж немала. Проте, я хотів звернути Вашу увагу на ще один важливий, для Вас, висока, нюанс четвертого правила. Якщо кандидат не виконав випробування на посаду чи був позбавлений посади, то кожен, з тих, що надали рекомендацію, також виплачує третину від належного бахсата. Мало хто захоче ризикувати задля чужака або навіть співкланівця, проте відверто негідного цього місця. Перший Імператор був дуже мудрим і добре розумів усі проблеми, існуючі в міських Канцеляріях князівств. Їх вдалося уникнути для Імперської Канцелярії за допомогою оцих невибагливих чотирьох правил, які залишаються незмінними відтоді. Працівник Канцелярії залежить від волі Імператора навіть більше, ніж від власного клану. Такі ось не складні умови - і проста рекомендація для Вас.

Намісник замовк, відкинувся на спинку крісла, уїдливо очікуючи на реакцію Ванса. Дівчина здивовано дивилася, не розуміючи, чого від неї чекають. Спробувала посміхнутися, виражаючи стриману вдячність, проте лємарг навпроти ніяк на це не прореагував. Потім кілька разів повільно кивнула головою, немов зважуючи почуте, обернулася до Намісника, ніби збираючись поставити питання… і не зробила цього. Неодноразово перевірений засіб не спрацював. Зазвичай у схожих випадках усі намагалися вголос передбачити, що збирається запитати красива дівчинка й підказати відповідь, а їй залишалося лише погодитися з розумним виглядом. Цього разу співрозмовник наполегливо мовчав. «Чого він від мене чекає?» - Тривога посилилася, десь вона помилилася, але доки не могла зрозуміти де.

- Так, Намісник, я розумію… - Ванса ловила поглядом будь-яку реакцію чоловіка. - Імператор Торон, творець Імперії, був, поза сумнівом, великий і я навіть подумки не сумніваюся в його мудрості. І в чому саме я маю відношення… до правил?

- У всьому, висока. Повністю у всьому. - Намісник посміхався відкритою, доброю посмішкою. - В цих правилах немає виключення ні для кого. І якщо я сказав, що даю Вам свою рекомендацію, то це означає, що вона коштуватиме третину від бахсата за цю посаду. Ще дві третини Ви сплачуєте самостійно або знаходите ще дві рекомендації. Випробування призначене за три зюф, можете завітати в службу і ознайомитися з умовами та сумою бахсата. Заразом подивитеся і винагороду, повірте, вона Вас приємно здивує, я не наважився б порекомендувати подрузі княжни щось негідне. Проте й вступний бахсат теж належний. Свою третину я чекаю від Вас на протязі двох наступних зюф... чи перепитати у великої - її поручництво мене теж цілком влаштує? Умови зрозумілі? Додаткових пояснень не потребують? Й ще одне, висока Вансаніель Раста… Сподіваюсь на вашу розумність, бо княжні буде неприємно дізнатися, ніби вона вважала мене здатним надати комусь посаду з таким порушенням існуючих правил? Так же, висока? До речі, рекомендація члена імператорського роду відповідає рекомендації службовця Канцелярії - може, вирішите самі звернутися до княжни? Або до Імператора - одна його рекомендація замінить усі три, але і вона не відміняє випробування. Правила.

- Так, так, Намісник, я розумію. - Ванса не приховувала розчарування. - Це ж правила. Куди б скотилася Імперія, якби вищі порушували встановлені закони і звичаї. Ми ж не кастагі якісь. Я вдячна Вам за допомогу, невідкладно піду до служби Праху, все з’ясую і не пізніше двох зюф знову до Вас. Дуже Вам вдячна, дуже. Княжна у Вас не помилилася.

- Що ж, висока, я радий, що ми з Вами так беззаперечно розуміємо один одного. За дві зюф ви до мене або я до княжни? Так? - Намісник легко ударив бронзовою паличкою по диску невеликого срібного гонга, що стояв на столі праворуч, Ванса скривилася від низького глухого звуку і підвелася. - Запросіть помічників Радників Імперській Канцелярії. - Щуплий лємарг віддав розпорядження старшому караулу, що зазирнув в двері, більше не звертаючи уваги на похнюплену дівчину, яка швидко прямувала на вихід. Воїн завмер, побачивши таке порушення етикету, але Ванса чомусь ніяк на це не прореагувала. З тим самим незворушним виразом обличчя, як дві дюжини ті тому, юна відвідувачка пропливла до сходів, викликавши ще більше здивування у очікуючих в залі. Лише завернувши за ріг, скривила широко відкритий рот у безмовному зойку, ледве стрималася, щоб не закричати насправді. Притулившись до стіни, притисла руки до грудей, ноги підкошувалися, немов після швидкої гонитви. «Мерзенний чинуша, вся Імперія вважає його другою особою після імператора, а тут раптом з'ясовується, що посади не може дати без випробування. Ну і гаразд, отримає гроші за рекомендацію, я не зубожію зараз. Не склалося з цим миршавим, подивлюся, хто там, в службі Праху, корисний є. За три зюф якось впораюся, проходила ж випробування в клановій школі - подолаю й ці. Проте, щось мені не щастить з імперськими службовцями: спочатку Радник не такий, а зараз Намісник без влади. Адже більшість в Ткеті вважають його мало не другим за впливом!» Вона декілька разів глибоко видихнула, заспокоюючись, і попрямувала на перший поверх Канцелярії, де містилися приймальні Радників всіх служб. Красуню не полишало відчуття дошкульної неприємності, що очікуює в недалекому майбутньому, але довго замислюватися про таке вона не могла. «Що ж, Намісник мене переграв, швиденько почав наполягати на зустрічі з Лєміс, вірогідно запідозрив, що немає ніякої рекомендації. Ну і гаразд, отримає свою третину та заспокоїться. Рекомендація від самого Намісника теж багато чого варта, принаймні покаже усім, що я не з далекого князівства приїхала! Головне, аби мовчав про розмову, інакше… Ой, пусте, нормально все закінчилося, хоча і не так, як розраховувала!» Заспокоївши сама себе, Ванса повеселішала і прискорила крок, на губах знову заграла загадкова посмішка, а хода перетворилася на злегка вихляючий ледачий поступ ситої самиці хуртака, коли вона не чутна...

* * *

…хода двох пар дівочих ніг, взутих в мисливські чоботи-панчохи з м'якої шкіри, нагадувала тихий тупіт ніг невеликого табунця джарів, що ховається від хижаків у високій степовій траві. Декілька ті гарячкового руху, коротка зупинка, лише щоб озирнутися назад, і знову азартний біг. Ніхто княжну з подругою не переслідував, але бігли вони порожніми коридорами імператорського палацу саме так. Самісінький ранок, тиша, відсутність старших і слуг, які робили обов'язковим дотримання пристойності… і туга за минулими безтурботними тче в клановій школі, коли можна було гасати коридорами, не думаючи ні про що, окрім майбутнього навчання. Лєміс втікала, Тихоня наздоганяла, промайнуло декілька довгих коридорів, сходи униз, минули поворот до кухні, пару слуг біля стіни, що схилилися в низькому уклоні, і ось подруги на першому нижньому ярусі палацу. Зупинилися перевести подих, порснули сміхом, оцінивши розчервонілі обличчя одна одної. Лєміс набрала поважного вигляду аристократки-вищої, що так не відповідав розтріпаній зачісці. Подруга підтримала гру, схилившись в належному уклоні за усіма правилами імперського етикету. Підлесливо поглянувши на Лєміс, немов рабиня-кастагі, Тихоня несподівано підморгнула і кивком убік запросила за собою. Княжна у відповідь ледве помітно прикрила очі. Вони давно розуміли одна одну без слів. Далі провідником стала Тихоня - підглядаючи в схему, видобуту з потертої сумки, упевнено висунулася поперед подруги, спускаючись на наступний нижній ярус палацу. Ще один погляд на старий темний пергамент і вона швидко привела княжну до великих дерев'яних воріт, що закривають вхід в якесь приміщення. У два величезні бронзові кільця на стулках був протягнутий масивний ланцюг з надійним замком, покритим шаром пилу, - в зал напевно давненько ніхто не входив.

- Тут раніше зберігалися запаси клану на випадок війни або облоги міста, вірніше не міста, а самого району Сивого Гаю - місто немає сенсу осаджувати, адже захисних стін немає. Із створенням Імперії вирішили, що це зайве - і так ніхто не наважиться, хоча мати переконує: це помилка. - Тихоня витягла з шкіряної сумки пару відмичок і під здивованим поглядом Лєміс вправно відкрила замок, пролунав мірний перестук ланок ланцюга, що вислизав з кільця на одному боці воріт під вагою масивного навісного механізму. Маленька лємаржка задоволено кивнула і сховала відмички в спеціальну кишеню на прямокутному шматку шкіри, Лєміс помітила там ще з дюжину закріплених дивних металевих пристосувань. - Мати навчила, вона впевнена: все потрібно знати, хоча і не всім і не завжди варто користуватися. Навалися!

Впершись ногами в підлогу, подруги насилу зрушили праву стулку воріт на ширину трьох-чотирьох долонь. З щілини, що відкрилася, повіяло трохи затхлим повітрям з домішками дивних запахів. Дівчата поглянули одна на одну, ніби переконуючись у власній рішучості продовжити пригоду, і одночасно почали оглядати одяг та підтягувати спорядження. Першою у вузьку темряву прослизнула княжна, зробила пару обережних кроків і завмерла, прислухаючись. Попорпалася у сумці, що так само як у Тихоні висіла на ремені через плече, - в долоні слабо замерехтів світляк, утворюючи мінливе коло не більше двох кроків. Її супутниця слизнула услід, заздалегідь втягнувши ланцюг у вільне кільце, висунула руку в прочинені ворота і зачепила дужку замка в ланку. Потім витягнула з сумки невеликий кристал-накопичувач, поклала на підлогу у центрі щілини прочинених стулок, і на мить зосередилася. Кристал слабо блимнув, поверхня воріт з боку коридору немов пішла примарними брижами і вже за мить будь-хто, проходячи повз, побачив би зачинений вхід, надійно замкнутий міцним замком.

- Скільки протримається ілюзія? - Шепіт Лєміс прошелестів ледве чутно.

- Та хоч цілий тче! - Подруга голос не знижувала, він гучно розносився темрявою зали і губився вдалині.

- Куди далі? Ти упевнена у своїй мапі?

- Нам потрібно в правий дальній кут від воріт. - Тихоня обережно рушила в мовчазну чорноту, княжна йшла ззаду ліворуч, високо піднявши світляк. - Упевнена, у матері взяла, цю мапу в нашій родині усі знають, хоча таємними ходами користуватися не рекомендується. Там якась стара історія ще з тих стародавніх часів, коли наш рід ще не був хранителями артефактів клану. Навіть дідусь нічого до ладу не розповідав, лише казав, що мапа справжня, бо його дід це особливо підкреслював, а він знаєш ким був?

- Знаю, звичайно. - Лєміс перестала говорити пошепки. - Всі в імператорському роду ретельно вивчають генеалогію інших видатних родів клану, адже рід Тихого Затону - незмінні хранителі артефактів клану останні дюжини кілець.

- Та ладно. - Гигикнула Тихоня. - Похвалитися вже не можна. Хоч перед тобою? А? Так, прийшли, одна з цих величезних ваз в кутку повинна зсуватися з місця. Сподіваюся, що нічого не зламалося і у нас вистачить сил.

Подруги почали уважно оглядати кам'яні вази, що рядком стояли повз стіни. Щілин, подряпин, важелів ніде не було видно, все було припорошено товстим шаром пилу, в якому на протязі півдюжини ті забруднилися обидві дослідниці. Ще дюжина ті даремних спроб і Лєміс розчаровано протягнула:

- Може не в цьому кутку? Або мапа бреше? Така пригода зривається!

- Ні, не повинна брехати. - В голосі Тихоні звучала упевненість. - Ми щось не те робимо. Посвіти на мапу.

Дві голови схилилися над пергаментом, уважно роздивляючись темну шкіру, зміцнену спеціальним закляттям на довгі кільця лоз. Якби у цей момент в покинутий зал випадково заглянув хтось з караульних, то їх легко б прийняли за злодіїв. Але ілюзія на вході, а ще більше, занедбаність вже багато кілець порожнього приміщення, куди ніхто давно не зазирав, створювали надійний захист.

- Повернемося? – Тихоня, заперечуючи, мотнула головою у відповідь на пропозицію подруги. Ідея таємно відвідати сховище артефактів клану належала саме їй. Власне, сама Тихоня нічого нового б не побачила, оскільки бувала там з дідом, а частіше з матір'ю. Її мати, що змінила діда на посаді старшого хранителя артефактів імператорського клану, завжди брала дочку з собою задля допомоги. Навіть велику частину вільних тче, під час навчання в клановій школі, Тихоня проводила там. Вона багато розповідала про сховище подрузі, про різну дивину, старовинні артефакти, зброю і незрозумілі пристосування, з якими гралася усе дитинство. Сама княжна була в сховищі всього двічі в житті, перший, зовсім маленькою, коли приїхала в палац з матір'ю після проходження ритуалу гомар’ітугпа. Тоді батько ходив з нею туди для перевірки якимсь старим артефактом результатів цього важливого для кожного обдарованого ритуалу. Другий раз, у віці дюжини лоз, коли гідно здолала випробування після першої половини навчання в клановій школі. Сам імператор Боксун водив племінницю вибрати подарунок - Лєміс сподобався простенький артефакт ілюзії у вигляді майстерно вирізаної з кістки бабки, з великими зеленими смарагдами-накопичувачами у вигляді очей. Після активації він перетворював одяг власника на ілюзію напівпрозорих крил бабок, які переливаються різнокольоровими мерехтливими хвилями. Ванса потім цілу зюф ходила ображена через те, що Лєміс не здогадалася набрати там чого-небудь ціннішого… ну, і з нею поділитися. Будь-кого в сховище не допускали, навіть з імператорського роду. Тихоня якось обмовилася, що знає таємний хід в скарбницю клану і без зайвих зусиль може туди пробратися, Лєміс зацікавилася, і було вирішено влаштувати пригоду. Зараз пригода зривалася, і маленькій лємаржці було незручно перед подругою за порожню обіцянку.

Тихоня покрутила пергамент з одного боку в інший, розгорнула сувій трохи більше, обережно притримуючи нефритову ручку, насаджену на срібну вісь. Він тихо зашелестів, порушуючи дзвінку тишу. Зітхнувши, Тихоня зосередилася і перейшла на магічний зір, пергамент в руках заграв блідо-жовтими фарбами, прокреслені лінії схеми почали насичуватися слабким світлом, потім блимнули і згасли. Останньою згасла срібна вісь з ручками. «Накопичувач розряджений!» - Зміркувала дівчина і почала обережно вливати в ручку власну хсіі.

- Ну що? Знайшла? Допомогти? - Запитала Лєміс, помітивши в напівтемряві, як зосередилася подруга, і слабо засвітився пергамент. Її перехід на магічний зір відбувся швидше, взявшись за другу ручку з іншого кінця вісі, теж почала обережно вливати свою енергію. Не минуло й ті, як пергамент світився рівним м'яким світлом, до старих ліній додалися декілька нових, проступили позначки і дописи.

- Зрозуміло, потрібно повернути вазу в самому кутку, після чого зможемо зрушити передостанню. Давай.

Потьмянілий сувій прибрано до сумки, світляк лягає поруч на підлогу, відкидаючи дві величезні тіні під саму стелю. Чується метушня і пихкотіння, звук тертя каменю об камінь: перша ваза повернена на пів оберту. За нею друга ваза з тихим шелестом зрушилася убік по кам'яними жолобами, які відкрилися під нею, зробивши видимими невисокі муровані двері в стіні. Тихоня знову схилилася до замка, який незабаром сито клацнув, двері прочинилися всередину. Дівчата рушили вперед вузьким високим коридором. Похмуру темряву, що оточила їх, розгонив поодинокий вогник світляка в руках княжни. Коридор був довгим, сухим і запорошеним, було зрозуміло, що їм давно не користувалися. На стінах в різних місцях були невеликі ніші, прикриті тонкими кам'яними або розсохлими дерев'яними заслінками. Дорогою часто зустрічалися перехрестя, від яких йшли коридори в інших напрямах і вузькі сходи вниз або вгору. Майже на усіх перехрестях із стін звисали залишки обладунків, під ними на підлозі лежала потемніла від часу зброя, що звалилася з дерев'яних погнилих кілочків. Іноді стояли невеликі місткості або скриньки. Велика частина проходів на перехрестях була перекрита кам'яними гратами, які чудово збереглися, тому відмички Тихоня припинила ховати в чохол вже після третьої. Клац, клац. Клац. Замки відкривалися все швидше, дівчина вподобала справу. Час від часу шукачки пригод звірялися з сувоєм, підживлюючи накопичувач хсіі, міняли напрям, повертали непомітні важелі в нішах, в певній черзі натискали камені стін або вставляли лезо кинджала в ледве помітні щілини на підлозі. Іноді після цього в товщині стін щось клацало, але частіше за все нічого не було чутно. Подруги з приводу старих пасток ілюзій не мали - усі вказівки сувою виконувалися: ретельно і з повною обережністю. У одному місці з-за кам'яної заслінки почулися тихі голоси, Лєміс поклала руку на плече Тихоні, зупиняючи подругу, відсунула камінь і зазирнула у вузьку щілину, що відкрилася в суцільній площині стіни. У приміщенні столової палацової варти за довгим кам'яним столом сиділо півдюжини Кігтів, і ліниво перекидалися між собою кепкуванням або обмінювалися старими анекдотами. Дівчата послухали пару ті, тихенько посміялися, прикривши рот долоньками, і попрямували далі.

За дві дюжини ті, коли зникла цікавість до нескінченого повторення заслінок, грат і старизни, яка валяється під ногами, пара шукачок досягла масивних бронзових дверей. Тихоня ще раз звірилася з пергаментом, натиснула знизу, потягнула вгорі, насилу прокрутила пару завитків орнаменту на поверхні дверей. З хвилюванням подивилася на княжну і обережно потягнула за велику литу ручку - з тихим вищанням вони прочинилися, перегородивши полотном увесь прохід, відкриваючи поглядам коротенький коридор-закапелок, який закінчується глухою стіною. У цьому закапелку їм довелося вимкнути близько дюжини різних пасток, безперервно зазираючи в пергамент. На лобі подруг рясно виступив піт, від кожного клацання то одна, то інша нервово здригалася, переглядалася з товаркою, потім обидві тихенько сміялися. Пригода вже вдалася, навіть якщо увійти до сховища не вдасться! Глуха стіна, яку згідно схеми потрібно було без зайвих хитрощів видавити всередину сховища артефактів, наполегливо не бажала піддаватися двом втомленим дівчатам. Вони кілька разів перевірили наявність прихованих замків та стопорів і, нарешті, після чергового відчайдушного поштовху за стіною щось впало, а з краю утворилася щілина в долоню завширшки. Під спільними зусиллями зраділих дівчат вона збільшилась до потрібного розміру.

У сховищі панувала слабка різнокольорова напівтемрява. Першою в щілину слизнула сухенька Тихоня, Лєміс трохи забарилася, намагаючись протиснути свої цілком сформовані груди. Вона скорчила удавано ображене личко у відповідь на знущальний жест подруги, яка показала руками, якого розміру груди у княжни, але наступної миті завмерла в захваті. У досить великому залі стояли два ряди металевих стелажів, а усю решту місця займали низькі кам'яні столи і великі кам’яні чаші, завалені купами коштовних каменів і різних артефактів. Стелажі були щільно заповнені різноманітними речами, зброєю і обладунками. У тьмяному світлі світляка усе це мерехтіло, переливалося, кидало відблиски один на одного, створюючи враження примарного руху. Від споглядання скарбів княжну відірвав легкий дотик подруги, Тихоня смикнула за рукав і кивком вказала на щось збоку, обличчя у неї було стурбоване. Лєміс озирнулася і скривилася від незадоволення - невисокий металевий стелаж, що стояв біля стіни саме навпроти таємного входу, впав і розсипав підлогою купу різних речей.

- Аби не розбилося нічого! - Тужливо протягнула Тихоня.

- А як ми його знову біля стіни поставимо, коли назад підемо? - Лєміс з тривогою оглянула стелаж. - Адже помітять, що не на місці!

- Приростимо до стіни, і він зрушиться за нею, коли закриватимемо. Пам’ятаю, у тебе нормально з парою Камінь-Вода?

- Ти що забула? Слабенько, як і у тебе! Ми ж в школі найгірше цю пару енергій здавали. Над тобою ще усі сміялися, казали, що з розвиненими парами Вогонь-Крига і Життя-Смерть, ти класичний бойовий маг, а за характером і не скажеш. Не хвилюйся, нам же не на ціле кільце стелаж із стіною зрощувати - перед самим виходом зробимо, а за дюжину ті нехай відпадає! Нумо приберемо і подивимося, що тут є цікавого! І так більше таса сюди добиралися, а ще назад цими ходами чалапати. - Лєміс почала захоплено ритися в купі речей, Тихоня всілася з іншого боку. Трохи більше таса обоє доскіпливо розкладали артефакти в скриньки і вази, які розставляли полицями стелажу, а що не вмістилося, просто складали насипом. Лєміс розпитувала подругу про речі, які зацікавили чи привернули увагу, та відповідала, якщо знала. То одна, то інша активувала який-небудь з вподобаних артефактів - сховище періодично осявалося різноколірними спалахами.

- Велика, давай сили побережемо. Нам ще стелаж до стіни приробляти і назад йти, раптом там пастки активуються або ще що? Про всяк випадок. Шкода буде, якщо дріб'язкове поранення залікувати не зможемо з-за вичерпаного внутрішнього резерву! - Тихоня запитально дивилася на подругу.

- Тихоня, ти ж знаєш - коли ми удвох, давай без цього обридлого імперського етикету. - Княжна трохи роздратовано скривилася. - А резерв… Я узяла з собою чималий запас накопичувачів, мені мати після закінчення школи подарувала бойовий пояс свого клану! Уявляєш, старовинна робота, дюжина каменів пов'язана між собою так, що струмінь хсіі йде одночасно від усіх! Він зараз на мені і запасу там, як мати вважає, на дюжину заклять рангом не менше архимага-лоо’рі!

- Ого! Оце подарунок! Виходить, що ти зараз на собі прибуток декількох хороших ферм за дюжину кілець носиш! Уявляєш, що тобі Ванса сказала б? - Тихоня посміхнулася. - Щось типу: «Ой, Лєміс, ця магія лише все псує! Досвідченій дівчині легше без всякого захисту! Потрібно зробити так, щоб тебе захищали, а не захищатися самій! Ось в чому сила… Не даси мені трошки поносити цей пояс, княжна? Ну, хоч на одну зюф? Я ж вже розповіла тобі, що він нічого не вартий!» А з приводу імперського етикету - так куди нам подітися від цього, велика? Й чи треба? Ти та, хто ти є, і цього не заперечуватимеш! Я дуже ціную нашу дружбу і ціную дозвіл звертатися до тебе на ім’я, але… робити цього не буду! Адже випадково на якомусь прийомі або у присутності сторонніх я можу назвати тебе так - і що тоді? Я повинна буду понести покарання за порушення імперського етикету або імператор повинен буде змінити правила? Як ти думаєш, що він вибере?

Дівчата засміялися.

- Гаразд, я розумію. З етикетом все ясно, а Ванса? Ну, не любиш ти нашу Вансаніель! Ой, не любиш! - Лєміс з усмішкою дивилася на подругу. - Вона теж мене іноді дратує, не зрозумію, що колись в цій дівчині такого привабливого побачила. Але ж ми стільки лоз разом! Вона весела, а дратується часто, бо в роду у них проблеми. Чи ти ніяк не забудеш ваше протистояння? Адже останні три лози в школі все було нормально? Ванса знущалася з половини учнів, але тебе не чіпала. Ех, закінчилося наше навчання, незабаром збори клану - хсіітинг, пройдемо обряд, і почнеться зовсім інше життя. Обов'язки, інтриги, проблеми. Ти б знала, Тихоня, як мені цього не хочеться! Напевно це від матері. Тобі добре, продовжуватимеш справу роду - бібліотека клану, сховище артефактів, а я… Багато наших однолітків радіють дорослому життю, а я ні. У них є можливість вибору, вони не знають, що їх чекає попереду. На відміну від мене - добре уявляю власне майбутнє, надивилася. Прийоми, бали, одруження з виконанням складного кровного бахсату з князем якого-небудь сильного клану, борг перед родом і Імперією. Ванса нагадує мені про шкільні часи, коли не знала усього цього, не розуміла, могла не замислюватися! Тобі не здається, що ми занадто суворо з нею повелися останнього разу?

Тихоня промовчала, не припиняючи перебирати артефакти, які валяються на підлозі. Вона кілька разів крадькома поглянула на подругу, що глибоко замислилася, незадоволено підібгала губи, зітхнула і, наважившись, почала говорити:

- Вибач, велика, я з тобою не згодна. У чому несправедливість? Тій нахабі хтось відмовляв в спілкуванні? У пораді? Примушував робити те, що не подобалося? Я не кажу вже про купу речей і коштовностей, подарованих тобою за усі ці лози! Так, вона весела і метка, але за рахунок тебе, велика! Згадай, аби що трапилось – притьма мчить до тебе по захист! У школі це проходило, а зараз ні, хоча Ванса вважає інакше - досі намагажється прикриватися тобою, і хоче, аби ти з нею панькалася, як і раніше! Тараль румейго т'аперол! Належне дістанеться гідним! Моя мати говорить: Це не обов'язково означає, що кращому випаде виграш, а гіршому - програш. Це означає, що кожен гідний того, за що б’ється, відповідно вкладених зусиль! Тому не слід винити інших у власних помилках. Вона ще додає, що багато хто з вищих розуміє цей девіз буквально. В тому сенсі, що їм, гідним за походженням, винні усі інші. Адже це не так, своє право потрібно доводити постійно - в цьому сенс девізу. І ще в тому, що ти завжди здатен програти, коли хтось виявиться кращим. Але, навіть якщо програв - це усього лише означає, що ти помилився. Або з самого спочатку, коли не втік, а взяв участь у грі - в цьому випадку, ти недооцінив сили супротивника. Або далі, під час гри, коли не отримав бажаного результату - в цьому випадку, ти переоцінив власні сили. Отак і Ванса - отримала, що повинно бути! Вона думала, в дорослому житті можна поводитися наче в школі для підлітків? Помилитися і прибігти до тебе? Адже ніхто не відмовлявся допомогти, але хоч би радилася до того як робить, а не після! Мала на думці показати нам, що не потребує порад й допомоги? Довести, що права вона - метка і весела, а не ми - дотримуючись нудних правил? І що!? Коли розкрили їй очі на прорахунки, ми ж самі й виявилися винні!? Ти ж пам'ятаєш, у неї завжди винен хтось, але не вона!

Висловившись, дівчина замовкла, мовчала і княжна, розумом сприймаючи правоту подруги.

- Мені нема, що тобі заперечити. - Лєміс встала з підлоги і почала повільно ходити уздовж стелажів, розминаючи ноги, які трохи затерпли від довгого сидіння. - Ти все вірно сказала, але… Мені її шкода. Ти ж пам'ятаєш, яке в неї стало обличчя?

Обоє пам'ятали, як у…

* * *

…той звичайний тче, трохи більше зюф тому княжна з Тихонею нахабно байдикували в кімнатах Лєміс. Так називалося проведення часу за читанням хронік або обговоренням чогось історичного, економічного або кастового. Ванса останнім часом заходила зрідка, здебільшого повихвалятися новим нарядом або про щось попросити Лєміс. Наприклад, допомогти тому юному воїнові, який намагався зупинити її на вході в Князівський сад. На запрошення подруг піти до бібліотеки клану або потеревеніти, красуня скептично кривила вродливе личко і відмовлялася, загадково посміхаючись у відповідь на здивовані розпитування подруг. Іноді Лєміс з Тихонею зустрічали її в Князівському саду у супроводі лємарга поважного віку з бляхою Радника і двома охоронцями. Ванса гордо розкланювалася і віддалялася під ручку з кавалером. Сьогодні вона прийшла сама і мабуть надовго, тому що одразу попросила княжну замовити вина і солодощів, неквапливо перевірила наявність обновок в шафі, в процесі огляду розповідаючи різні історії і свіжі плітки вищого світу. Тихоня і Лєміс із задоволенням слухали, сидячи на широкій лаві біля виходу на балкон.

- А коли ви підете у бібліотеку? - Несподівано запитала Ванса, кілька разів уїдливо висловившись з приводу гучно обговорюваного всім Ткетом порушення правил високої кухні на балу одного з кланів білих. Сама вона там не була, але новина стала предметом пліток серед усіх нинішніх знайомих красуні. Княжна з подругою, які досить неуважно слухали черговий переказ обридлої історії, в здивуванні перезирнулися і питально втупилися у подругу. - Що? Чого вирячилися? Що такого я сказала? Чи пляма десь на одязі?

Дівчата мовчали і не припиняли дивитися, Ванса почала з тривогою оглядати себе у пошуках огріх. Все було нормально, нове сарі, подароване радником позавчора увечері перед поїздкою в садибу, виглядало відмінно. Роздратовано поглянула на подружок, які е припиняли мовчки сидіти й дивитися.

- Що таке? Запитати не можна? Може, мені там дещо потрібно з’ясувати! Для Імперської Канцелярії! - Гордо стисла губи, потім переможно показала язик. «Ось вам, тримайте!»

Лєміс здивовано підняла брови, а Тихоня саркастично гмикнула.

- І що ти хочеш з’ясувати? - Зацікавлено запитала княжна.

- Прямо таки для Імперської Канцелярії? - З недовірою уточнила Тихоня, одночасно з питанням Лєміс.

Ванса стрепенулася. «Та хто вони такі! Сидять тут, сувої з місця на місце перекладають! Начиталися всякого, а про те, як в реальному житті питання вирішуються, навіть не здогадуються!»

- Мене цікавить питання постачання м'яса з Арсафа в князівство Ткет і сусідні з ним. - Відповіла спокійно, по-діловому, для Лєміс. - Так, для Канцелярії! Я невдовзі отримаю там посаду, а доки допомагаю в одному питанні Радникові Канцелярії! А йому дав доручення сам Імператор! - З викликом, для Тихоні.

Чомусь обидві подруги ніяково перезирнулися і замовкли. Княжна уважно вдивлялася у Ванса, ще раз з голови до ніг оглянула нове сарі і прикраси. Спантеличено спохмурніла.

- Скажи, Вансаніель. - Красуня напружилася, якщо княжна зверталася до неї повним ім'ям, це означало суттєве невдоволення. Хоча зараз в голосі Лєміс було більше подиву. «Заздрить? Їй-то навіщо?» - А хто обіцяв тобі посаду в Імперській Канцелярії?

- Радник, з яким ви мене бачили! - Ванса вирішила не приховувати, так навіть краще вийде - нехай знають, що власну долю без них і їхньої магії влаштувала.

Обидві подружки знову тривожно й спантеличено перезирнулися.

- Коли бачили? - Цього разу запитала Тихоня. І в голосі у неї було більше злорадності, на відміну від спантеличеності Лєміс.

- Ви могли нас бачити в Князівському саду! Позавчора! Та я ще з вами розкланювалася! Нехай не обіцяв, але я переконаю, якщо продемонструю гідні знання! - Красуня відповіла в зворотній черзі і починала дратуватися. - Не хочете допомагати - не потрібно! Знайду, у кого запитати! Подруги називається!

Ванса з показною образою відвернулася, але йти не поспішала. По-справжньому запитувати більше не було в кого. Ті, хто погодився б детально все пояснити молодій дівчині - відповідей не знали, а ті, хто знав відповіді - навряд чи погодилися детально пояснювати, а відбулися б загальними фразами. Нічого, зараз розкажуть. Тихоня може і промовчить, а ось княжна зглянеться. Нехай й з жалості… не вперше, головне - результат.

- Який Радник, Вансаніель? - Ванса спочатку навіть не зрозуміла сенс питання, тихо вимовленого Лєміс.

- Позавчора, в Князівському саду! Ти що, забула? - На красуню дивилися дві пари очей: з жалем, княжни, та із зловтіхою, її сусідки. - Тобто, що означає: який Радник? Поважного віку, у відмінному білому саронзі із золотою бляхою радника на паску! Так, він з сірих, ну і що до того? Не робіть вигляду, що не бачили!

Черговий сеанс переглядин на лавці, Тихоня відвертається до проходу на балкон, не приховуючи усмішки, а Лєміс починає тихо говорити, задумливо розглядаючи обурену подругу:

- Ох, Вансаніель… Тобто, не обіцяв і претензій з цього приводу до нього бути не може. А що ти знаєш, люба подруга, про Радників Імперської Канцелярії? Ні, неправильно. Які відзнаки Радників Імперської Канцелярії згідно із Зведенням правил етикету Імперії Лоор, розділ - Імперська Канцелярія? У школі це був, на мій погляд, один з небагатьох предметів, відносно непогано вивчених тобою? Так?

-Ну, так… І що? Княжна, я не розумію. - Ванса несподівано вдивилася в Тихоню, яка відвернулася, почервоніла й закусила губу, з останніх сил стримуючи сміх. Це неабияк стурбувало, дрібна лємаржка завжди уникала першою дратувати Ванса. Щось змінилося? - Добре. Принаймні, це непогано знаю: Радник - вищий титул-ранг Імперської Канцелярії після Намісника Імперії. Радник відповідає за один з важливих напрямів життєдіяльності Імперії, має у своєму підпорядкуванні старших груп. Так, що ще…, Радник виконує волю імператора безпосередньо, звітує лише перед ним, входить до Імператорської Ради. За відсутності Імператора і членів його роду, Радникові роблять знаки поваги наче самому Імператорові. Так... Отримує особливу долю з доходів Імперії! І останнє - носить на кастовому паску золоту пряжку або бляху з... з цим... Ну, не пам'ятаю, це дрібниці. Все?

Ванса обурено провела поглядом Тихоню, яка притьма кинулася на балкон із здавленим напівстогоном-напівсхлипом, звідти почулося тихе «Д-ддддрібниці…!» Красуня, нічого не розуміючи, обернулася до Лєміс, яка дивилася на неї з сумішшю жалю і здивування.

- Розумієш, Вансаніель… Ти потрапила в ситуацію з-за випадковості. - Княжна сумно посміхнулася шкільним спогадам. - Тихоня і я розповідали про розмову із старшим викладачем школи, пам'ятаєш? Коли ти намовила мене зробити закляття знищення одягу і підсунути Тихоні? Як тоді нам вдалося уникнути наслідків, перевівши ситуацію у випадковість? Згадала? Шкода, не згадала. Так от, зараз випадковістю стала золота бляха, що вказує на титул-ранг Радника Імперської Канцелярії. Та, про яку ти щойно казала: Ну, не пам'ятаю, це дрібниці. Розумієш, Вансаніель, згідно із Зведенням правил етикету Імперії Лоор, розділ - Імперська Канцелярія, існує титул-ранг Тимчасового Радника Імперської Канцелярії. Він може бути призначений Імператором на короткий термін задля виконання одного єдиного доручення. Впродовж цього терміну він користується усіма правами і привілеями Радника Імперської Канцелярії і носить на кастовому поясі золоту пряжку-бляху… без герба імператорського роду, викладеного коштовними каменями. Така ось випадковість і така ось з неї вийшла ситуація.

Княжна ще раз з жалем подивилася на повільно закипаючу подругу і мовила далі, попереджаючи готове зірватися прохання:

- Він нічого не обіцяв - ти сама це визнала. Тому вступатися за тебе, я не зможу. Скажу більше, адже ти згадувала, що він з сірих? Так от, видача бляхи Тимчасового Радника це… Ну, це такий широко відомий та припустимий бахсат-хабар Імперської Канцелярії для потрібних і багатих торговців або ремісників з касти сірих. Коли Імператор або Радник Імперської Канцелярії, справжній Радник! хоче якось заохотити потрібного помічника з сірих, але не хоче платити чи давати обтяжливі обіцянки, то він.. видає купчині бляху Тимчасового Радника. Особливо ласі до цього приїджі з далеких князівств або інших країн. Уявляєш, яке задоволення для сірого, постачальника м'яса джарів з далекого Арсафа, одну або дві зюф почувати себе у Ткеті нарівно з вищими? Відвідувати Князівський сад? Кращі заклади в районі Сивого гаю? Грошей у них й так зазвичай вистачає на будь-які примхи, але не всякий хазяїн в нашому районі погодиться обслуговувати сірого. А з бляхою - він майже Імператор. Про таке можна розповідати онукам. На бали і прийоми їх не запрошують, звичайно, але таким й всього іншого цілком вистачає. Видаючи бляхи, сірих попереджають, аби знали міру - твій, як бачу, знає. Ситуація, подруга…

Ванса сиділа, втупившись в підлогу, стискаючи кулаки з поблідлими кісточками пальців. Дихання дівчини було рівним і спокійним, обличчя застигло незворушною, беземоційною маскою, лише ледве помітно зрідка сіпалась ліва повіка. Вдих, сіпнулася, видих, пауза. Нігті вп’ялися в долоні. Вдих, сіпнулася, видих, пауза. Жодної крихти уваги на оточуючих. Тихоня, яка повернулася з балкона, щось тихо шепоче спохмурнілій княжні, крадькома кидаючи уїдливі погляди на завмерлу Ванса. «Бляха... випадковість... випадковість-бляха... випадкова бляха…» - В голові застиглої красуні крутилися словосполучення, немов на уроці риторики в школі. «Ситуація, подруга. Ситуація і подруга. Подруга в ситуації». - Перескочив мозок на наступний рівень. Ванса виринула з червоного туману, який оповив голову, поглянула на подруг, що вичікувально дивилися з лави. Очі звузилися, видивляючись кепкування, але обидві слухачки терпляче чекали, що їм скажуть далі.

- Накажи заарештувати його, велика! За… За неповагу до імператорського роду! - Красуня вимогливо дивилася на подругу, яка незадоволено скривилася, почувши ці слова. - Нехай знає… нехай зрозуміє, що… Я його ненавиджу! «Я на нараді у Імператора. Відповідальне питання із забезпечення князівства. Мені доручили». Я все повідомлю на суді, все, що мені розповідав!

Княжна трохи розгублено поглянула на Тихоню, яка лише байдуже знизала плечима і відвернулася в бік виходу на балкон. Лєміс знову незадоволено скривилася.

- Скажи, Ванса, а в чому Радник виявив неповагу до імператорського роду? - Питання подруги штовхнуло красуню в груди, збиваючи дихання.

- Як в чому?! Як в чому!!! - Ванса заметушилася кімнатою, розмахуючи руками. - Ти що, знущаєшся?! Та він же… постачання в князівство… нарада з Імператором! Він казав, що був на нараді з Імператором! А виявилось, що ніякий не Радник! Він зганьбив… принизив імператорську владу! Його потрібно заарештувати! І покарати! Велика, я біжу до Безіменних?

- І що ти їм розповіси? - Цього разу в розмову вступила Тихоня, з жалем поглядаючи на зніяковілу княжну. Та з вдячністю кивнула подрузі і трохи відвернулася убік. - Що ти дві зюф кувиркалася з Тимчасовим Радником, приймала його подарунки, а коли дізналася про власну помилку, то кинулася шукати захисту до Безіменних? І порадила це зробити княжна Лєміс, племінниця імператора? Так? Так! Так і буде! Але, ти ж не розраховуєш, що Безіменні повірять тобі на слово? А що буде далі, коли з'ясується: Радник справжній, хоч і Тимчасовий, нарада з Імператором була, хоч і дуже коротка, тебе силою скубстися з сірим ніхто не примушував і обіцянок ніяких не давав, а подарунки охоче приймала і ні на що не скаржилася?

Тихоня висловила найобразливішу частину, замовкла, не звертаючи уваги на Ванса, яка з ненавистю дивилася їй кудись в ділянку грудей. Вона почекала трохи, вимогливо поглянула на невдоволену княжну, і тихенько штовхнула ту ліктем під бік.

- Тоді Безіменні зацікавляться справжньою причиною і прийдуть до мене. - Голос Лєміс звучав трохи винувато і ніби над силу. - А я вимушена буду або розповісти правду, що виставить нас обох в дуже негарному світлі, або щось збрехати, до того ж, щось значне, а не твої дитячі вигадки. Не підкажеш, Ванса, що мені вигадати? Звинуватити цього роздутого від пихи сірого в плануванні замаху на Імператора? Або замаху на мене? А через тебе він просто підбирався ближче? Як тобі ідея?

Княжна замовкла, з прикрістю вдивляючись в обличчя Ванса, що миттєво повеселішало. Вона переглянулася з Тихонею, яка сиділа поруч, трохи нахилила голову і тихо прошепотіла: «Так, ти була права, вона безнадійна. Шкода, доведеться провчити!»

- Приголомшливо, велика! - Зраділа красуня знову заметушилася кімнатою, наразі вже не розмахуючи руками, а в захваті розрубуючи повітря, немов відтинаючи кінцівки уявного ворога. - Я скажу, що підступний сірий цікавився організацією охорони палацу, розташуванням твоїх апартаментів! – Швидкий помах, удавана рука ненависного Радника летить на підлогу. – Потім…, потім ми вирішили, як вивести покидька на чисту воду і я втерлася до нього в довіру! Ризикуючи… ризикуючи життям і не шкодуючи здоров'я! - Наступний удар, цього разу нога Радника відокремлена від тіла, на криву усмішку Тихоні після згадки про витрачене здоров'я можна не звертати уваги. - І ось, коли чорна змова розкрита, Імператор передасть тобі, велика, справу сірого, а ти призначиш мене старшою над постачанням м'яса джарів всією Імперією! Можна навіть не страчувати цього бідолаху Радника - нехай в якості раба спокутує провину та допомагає розібратися в нюансах. Коли ти не попередила мене про те, що він Тимчасовий, - то допоможи хоч в цьому!

Молода лємаржка пританцьовуючи, крутилася кімнатою. І не бачила, як Тихоня знову кинулася на балкон, затискаючи рот обома долонями. Тихий голос княжни змусив Ванса зашпортнутися після чергового па п’янкого танку:

- Вансаніель Раста з роду Стрибунів! Я позбавляю Вас свого заступництва до свята хсіітинга - зборів клану! Вхід на житлову половину імператорського палацу для Вас буде заборонено, вхід в Князівський сад - на загальних підставах! Я забороняю згадувати кому-небудь про цей випадок з Тимчасовим Радником під загрозою остаточного позбавлення Вас мого заступництва! Наразі Ви вільні, Вансаніель, до хсіітинга ще досить часу, сподіваюся, використаєте його з користю для себе і свого роду, а не так, як останні зюф! - Лєміс постояла навпроти червоної від злості подруги, неспішно обернулася і спокійно вийшла на балкон. Вона не побачила вираз обличчя, з яким Ванса дивилася услід. Так само, як і Ванса не звернула уваги на холодний, зважуючий погляд дрібної подруги Лєміс, яка тихо стояла за завісою біля виходу на балкон. «Ці вищі ніколи... ніколи мені не допомагали! Заздрісні павучихи, виродки Хтонг'са, - сидять у багатих палацах, усіх обплутали і за ниточки смикають. Шкода їм було попередити. Подруги називається». - Гучне мимрення красуні було відмінно чутне Тихоні, перед тим, як та вилетіла з кімнати. У апартаментах княжни надовго запала тиша, перериваючись лише шурхотом сторінок і шелестінням сувоїв.

- Не переймайся, велика. Це було неминуче, ти вчинила правильно. – Після тасу мовчанки Тихоня відірвалася від читання і звернулася до подруги, що сиділа з нахмуреними бровами. - Вона зрозуміє… або ні. Тоді, тим більше, правильно. Школа залишилася позаду… це і добре, й погано. Але це потрібно зрозуміти. Ванса не розуміє, велика. Ну, уяви, що було б, якби ми погодилися на цю авантюру і втрутилися? Радника випатрали б маги Життя Безіменних, з'ясували, що він ні до чого, потім випатрали саму Ванса - її рід не зміг би захистити. І що? Правда все одно розкрилася б, адже це ситуація, а не випадковість! Вірно тоді казав наш старший викладач! Тебе і мене не наважаться зачепити, але усі знатимуть, як княжна імператорського роду потурала безглуздій подрузі, чим завдала збитку Імперії. Адже питання не лише в самій Ванса - вона хоче знищити або привласнити справу, яка знаходиться на контролі у одного з Радників Імперської Канцелярії! Племінниця імператора на догоду подрузі намагається завадити дядькові? Клану? Імперії? Це ще гірше, велика! А наша невгамовна подруга повинна навчитися думати не лише, як тебе використати, але і як тобі допомагати! Плювок Хтонг'са, та нехай, нарешті, навчиться хоч би не підставляти!

Зазвичай незворушна і стримана Тихоня майже вигукнула останні слова, сама зніяковіла від незвичної поведінки і уткнулася в черговий сувій, не звертаючи уваги на мовчазну засмучену княжну…

* * *

…яка знову злегка зморщилася, приймаючи неминуче. Зараз, в сховищі артефактів, наново згадавши недавню сцену з Ванса, Лєміс не стала мовчати:

- Дякую, Тихоня! Мені дуже допомагає твоя упевненість. Давай ще тас тут все подивимося і назад? Так?

Дві тонкі фігурки схилилися над стелажем з купою зброї і обладунків - пригода тривала. Захоплено перебираючи різні предмети, розкладені на стелажах і столах, подруги неквапливо рухалися сховищем. Тихоня сміялася про себе, спостерігаючи, як Лєміс хапає то один, то інший химерний артефакт. Для неї, що проводила усе дитинство кожен другий тче в цьому місці разом з матір'ю та дідом, було весело спостерігати, яке враження справляє на подругу давно обридла дивина. Ну, цілком зрозуміло, адже ніхто не примушував Лєміс у віці сім лоз заучувати напам'ять характеристики і історію безлічі магічних предметів, що зберігаються тут. Тихоня розповідала подрузі про більшість з них і сама вражалася, як досі усе це пам'ятає. Княжна слухала з цікавістю, перепитувала, дивувалася, дбайливо повертала предмет на місце і негайно кидалася до нового, ще блискучішого та цікавішого. Спогади про невдалу третю подругу, що намагалася устряти в чергову історію, відсунулися в минуле.

- А це? - Лєміс тримала у витягнутій руці кістяний диск, який тихо погойдувався на міцному, почорнілому від часу срібному ланцюжку. Вона витягнула його з непримітної шкіряної торби, яка лежала в купі, що впала із стелажу, маскуючого таємний прохід. - Дивися, кістка яка стара. Я магічним зором глянула - там так наворочано, що й не зрозуміти, чия вона. Захист від чогось?

- Ні. - Тихоня із здивуванням дивилася на артефакт лічини, який так вчасно попався княжні після спогаду про помилку Ванса. «Мимоволі повіриш, що Калєнтаріель єдиний з богів, який не покинув досі цей світ. Інакше важко пояснити такі збіги і жарти». - Не впізнаєш, велика? Втім, не ти ж його використовувала! Ну, напруж пам'ять - це безпосередньо пов'язано з однією особою, про яку ми нещодавно розмовляли!

Лєміс вдивилася в артефакт, перевела погляд на Тихоню, яка загадково замовкла, знову уважно глянула на пласке коло діаметром не більше долоні. Підняла руку з артефактом навпроти світляка, повільно нахилила убік, розглядаючи промені, що пробивалися крізь вибагливий візерунок з отворів, прорізаних наскрізь кістку. Навіщось потерла тонку мідну оправу, огладила вказівним пальцем два невеликі коштовні камені на кожній з половинок диска. Подивилася на подругу і з подивом знизала плечима.

- Не пам'ятаєш, велика? - Тихоня задоволено посміхалася. - Символічно, що одразу після розмови про нашу бідову подружку, ти знайшла цей артефакт лічини. Я навіть шкодую, що учора, коли Ванса розпочала істерику з приводу Тимчасового Радника, не нагадала вам обом про той старий випадок у школі. Пам'ятаєш кінець сьомої лози навчання? Ми вже вважали себе старшими серед усіх учнів і Ванса взагалі стримуватися припинила. Вона тоді крутила любощі з пів дюжиною хлопців-коханців старшої лози навчання, а з хлопцями нашої лози навіть знатися не бажала. Згадай Ксаніфеля - тихого хлопчину звідкись з півдня, слабенький обдарований з далекого роду клану. Він бігав за Ванса з п'ятої лози, а вона вирішила зробити його єдиним, з ким не займатиметься постільними забавами. Але відлякувати остаточно теж не бажала - подобалося підманити і останньої миті відмовити, а наступного разу пообіцяти напевно... і не прийти. Бачу, згадала. Тоді, пам'ятаєш і товстунку Доглор'са, яка люто заздрила успіху Ванса у хлопчиків, а сама так до сьомої лози і не отримала свій перший мокрий ніс? Здається, серед хлопців було повір'я: хто переспить з Доглор'са - той невдаха і в майбутньому піде молодшим носом в шлюбі до сильної лємаржки. Наприкінці сьомої лози Доглор'са таки вмовила нашу Вансаніель допомогти, пообіцявши подарувати досить дорогі бірюзові сережки. Згадала?

Княжна посміхнулася.

- А, це коли вона вмовила мене, щоб я переконала тебе принести якісний артефакт лічини, нібито для якогось зайняття? Звичайно, наразі згадала! Ванса у черговий раз пообіцяла Ксаніфелю два таса гарячих постільних забавок, запросила увечері в тиху місцину шкільного саду, де на нього чекала Доглор'са в наведеній личині Вансаніель. Як вона знущалася із скромного хлопчини, коли все нам розповідала! «Бідолаха! Виліз на товсту дурепу, зрозуміти нічого не може: бачить мене, а під руками щось велике і м'яке! Старається, пихкає, а на обличчі таке задумливе здивування! А я сховалася поряд за кущем і давлюся зі сміху! А який у Ксаніфеля був вигляд, коли Доглор'са розпалилася і з неї артефакт злетів! Ілюзія спала, у нього очі на лоба, а товстуха не відпускає, вчепилася і на себе тягне!» Пам'ятається, ти так жаліла хлопця, що я заборонила Ванса прилюдно принижувати Ксаніфеля - за таке могли серйозно помститися. Не знаю, вона мене послухала або Доглор'са купила за черговий бахсат, але вголос цього не казали. Підозрюю, Доглор'са їй щось подарувала, аби надалі Ксаніфеля шантажувати розголосом, тому що хлопчина усю останню лозу від товстухи ночами не виходив, хоча задоволеним при цьому точно не виглядав. - Княжна весело розсміялася. - Так, згадала. Це той самий артефакт лічини? Цікава дрібничка. Тільки, до чого тут остання істерика Ванса? Помилилася, буде розумнішою…

- Пробач, ні, не думаю. - Тихоня похитала головою. - Нашу Ванса ніщо не зупинить, поки себе на Арену не виставить{ на Арену не виставить - останній шанс розплатитися з боргами - брати участь у боях на Арені. Вільним бійцям платиться доля від ставок, раби беруть участь безкоштовно. Досвічений маг або воїн має високі шанси вижити, але ставки на них низькі з-за передбачуваного результату, як наслідок - мало зароблять. Вираз означає крайню міру безвідповідальності.} Ах, якби вчасно згадала про цю історію, то непогано б запитати у нашої подружки після розповіді про Тимчасового Радника: «А у Ксаніфеля тоді такий самий вираз обличчя був, як у тебе зараз»? Або ось, ще краще: «Ти точнісінько як Ксаніфель колись - вилізла на купця, зрозуміти нічого не можеш, бачиш Радника, а під руками гендляр-сірий. Що найдивовижніше - без усілякої лічини». Повернувся все ж до Ванса власний жарт. Ще раз пробач, велика, це у відповідь на твої нещодавні слова жалості до нашої занадто меткої красуні, коли запропонувала згадати її обличчя у момент прозріння з приводу Тимчасового Радника. Я не утрималася, дуже вже символічно перегукується ця ситуація з тим злим жартом! Так, велика, я справді тоді тряслася, аби вона привселюдно над хлопчиною не знущалася! І аж ніяк не з жалості, - боялася, його рід поскаржиться в раду клану і з'ясується, хто дав Вансаніель цей артефакт. Дід в мені розчарувався б надовго, а мати… Пам'ятаю, як потім підкинула лічину їй до сумки, коли збиралася до сховища, і ось куди його засунула - в стару торбу. О, дивися, Лєміс, там ще щось цікаве! Нумо, дай сюди. Нічого собі, та це ж… Ні, схожий, але не він!

Тихоня обережно тримала двома руками невелику овальну сферу, складену з різних коштовних каменів, слабо відблискуючу під м'якими променями світляка. Завмерла, уважно розглядаючи майстерно з’єднані частини артефакту, підняла задумливий погляд на княжну.

- Що там, Тихоня?

- Дивовижно, велика, в першу мить я подумала, що це канг'торус - серце нашого клану. До чого схожий! Але це неможливо, його ховають у іншому місці і приносять в скарбницю безпосередньо перед самим хсіітингом. Це стара традиція, заведена ще моїм предком, першим в роду хранителем артефактів. Тому це не не може бути він, хоча схожість неймовірна. Трохи інакше розташовані частини, та ще, мабуть, ось цей прошарок з кістки - зайвий! Якби дід не примушував мене дюжину разів заучувати ритуал канг'торуса, показуючи послідовність дій на самому артефакті, то могла переплутати! Дивна знахідка, скільки разів бувала в сховищі, але ніколи цього не бачила, й ані дід, ані мати нічого не казали!

Обидві подруги схилилися над сферою, тому не помітили обережний рух в темній щілині таємного ходу, де повільно з’явилася…

Щоб вподобати цю частину, необхідно зареєструватись на сайті або увійти, якщо ви вже зареєстровані.

Вподобати!
Щоб залишити коментар, необхідно зареєструватись на сайті або увійти, якщо ви вже зареєстровані.