Зміст
  • Глава 1. Чаклунська зустріч
  • Глава 2. Маєток Гардіан
  • Глава 3. Загадки навкруги
  • Глава 4. Хижі тіні
  • Глава 5. Таємниці «забутих» домів
  • Глава 6. Чалкунка-травниця
  • Глава 7. Гості старого дому
  • Глава 8. Давні друзі
  • Глава 9. Закон проти нас
  • Глава 10. Творець суккубів
  • Глава 11. Ласкаво просимо до «Лілії»
  • Глава 12. Шаман-безумець
  • Глава 13. Директорське доручення
  • Глава 14. Палаючий бог
  • Глава 15. Дві гільдії: Джарет
  • Глава 16. Дві гільдії: Дітер
  • Глава 17. Протистояння
  • Глава 18. Дуель
  • Глава 19. Особливе замовлення
  • Глава 20. День факультету
  • Глава 21. Пір’я падає з неба
  • Глава 22. Схованка за ширмою
  • Глава 23. Суккуб для імператора
  • Глава 24. «Золотий дракон»
  • Глава 25. Отрута в моїх руках
  • Глава 26. Арджі
  • Глава 27. Померти і встати
  • Глава 28. Подорож до лігва алхіміків
  • Глава 29. З найкращими побажаннями…
  • Глава 30. Слідами вітру
  • Глава 31. Навздогін вітру
  • Глава 32. Стара нова лабораторія
  • Додаток
  • Глава 19. Особливе замовлення

    Некромант

    — Нова рознощиця?

    Я кивнув у бік худої дівчини років тринадцяти, що повільно несла порожній піднос. На ній була проста сіра сукня і очіпок з дорогими блакитними стрічками. Арджі замість відповіді зітхнув. Я сидів в таверні вже другу годину, прикладав до потилиці шматок льоду, загорнутий у тканину, і безсовісно пив. У «Золотому драконі» людей було небагато, але і ту жменю відвідувачів сліпий шинкар ледве встигав обслужити. Оуен знову лежав з лихоманкою, лінива служниця ледве переставляла ноги, і Арджі залишалося тільки флегматично вибачатися і продовжувати готувати з темпом вмираючого равлика.

    — Не доводиться скаржитися, Ведден, — мимохідь сказав він. — Ніхто особливо не рветься працювати на двох вампірів. А взяти ікласту дівку — так всі клієнти розбіжаться. Зате, Оуен задоволений. Подарунки їй дарує, дурило.

    Я пирхнув від сміху, і одразу болісно скривився. У шиї щось хруснуло, на мить потемніло в очах. Приклавши до розпеченого лоба кухоль пива, я дочекався, поки біль вщухне, і одразу зайнявся напоєм. Невиразно-розпливчаста фігура лікаря, що заштопав мені розітнуту шкіру на потилиці, давно випарувалася разом із залишками грошей. І я залишився під опікою шинкаря заліковувати рани чадним хмільним пійлом.

    — Як голова?

    — Яка голова?

    Я смутно пам’ятав, як дістався до таверни. В голові стояв густий туман після того, як шматок мармуру звалився зверху. Обриси просторого залу з мозаїчним малюнком-пентаграмою на підлозі все ще змішувалися в отруйну палітру перед очима. Я дивився на стіну таверни, бачив колоди, камені і просторий ритуальний зал одночасно. І не міг зрозуміти, де в цьому сюрреалістичному божевіллі починається фізичний світ. У нудотному сплетінні зображень не було системи.

    Дивної форми гранітний уламок лежить на столі.

    Він же нависає наді мною зверху.

    Уламок лежить вже в кожному кутку, а стіни таверни виходять за рамки мерзенного пивного всесвіту.

    — Не знав, що тіньова магія на людей може так діяти, — задумливо пролунало десь із небес.

    Я підняв погляд, насилу сфокусував очі і шикнув на настирливих бджіл в скронях. Арджі Мортер тер несвіжим рушником кухоль і бурчав собі під ніс. Рознощиця, що тільки-но повільно тягла по залу піднос з трьома тарілками, перечепилася, і так само повільно розтягнулася по підлозі. Зачувши злісне гарчання шинкаря, дівчисько встала, зішкребла руками впалу їжу, і попленталася назад на кухню. Я, і ще кілька відвідувачів проводили її знущальним сміхом.

    — Як він хоч виглядав — той жрець? Ніколи не бачив ранде з дому Вальднореж, — сказав Арджі.

    Мене пробрав озноб, біль в розбитій голові спалахнула з новою силою. Чорнявий хлопець в розшитому золотими символами шарфі одним тільки образом зі спогадів змушував нервово щулитися.

    — Коротун, мені по плече. Худий, беззбройний, молодий — років двадцять п’ять на вигляд.

    Я повернувся до залишків пива на дні кружки. Спогади повільно збиралися воєдино, і мені навіть вдалося пригадати, з чого починався той кошмар...

    — Ось, помилуйтеся! — купець в забавному капелюсі ткнув пальцем в сторону Зали Осколків. Точніше того, що від неї залишилося.

    Її стіни були обпалені і місцями обсипалися. Шпилі, що йшли вгору на даху, провалилися всередину, а масивні дубові двері лежали на землі обвугленими колодами. Кілька вампірів сиділи віддалік, стражники невдоволено стискали зброю, дивлячись на них. У самого входу в храм на колінах стояв невисокий хлопець, що виводив пальцем візерунки в теплій золі.

    — На що милуватися? На те, як ви обманом витягнули мене з «Лілії»? Змусили тягнутися в місто, щоб подивитися на руїни? — роздратовано відгукнувся я.

    — Ваші слуги повинні були захистити цю споруду. Вона стояла на моїй землі, а якісь мерзотники все спалили! Де — питається — ваші надійні охоронці були?! — закричав у відповідь купець.

    — А, так от звідки запах...

    Гар, попіл, сморід паленої плоті. На крик обернувся незнайомець. На секунду мені здалося, що у нього не було очей, але через мить мана пройшла. На обличчі у нього була чорна пов’язка з золотим візерунком. Розсипаючи за собою зібраний в кулак попіл, він рушив в нашу сторону. Купець зойкнув і спробував сховатися за моєю спиною, але повністю не вмістився.

    — Що потрібно некроманту від Зали Осколків? — він підібрав кам’яний осколок.

    — Ти бачиш зал, я бачу руїни! Цю землю місто відняло у вас. Я — тільки спостерігач.

    — Кровосос нещасний! — з радістю додав купець.

    Я злобно подивився на людину, а юний вампір ощирився. Купець знітився під перехрестям палючих поглядів, і, додавши щось про власність, повільно ретирувався під захист міської варти.

    — На чиєму ви боці, пане Еллоу? — крикнув він звідти. — Ви за людей чи за ікласту погань з їх кровожерливим божком?!

    — Не хочу в це втручатися, — неголосно сказав я, дивлячись на жерця в упор.

    Він почув відповідь. Витягнув руку вперед і кинув камінь на землю. Не долетівши всього кілька сантиметрів, осколок завис в повітрі.

    — Друагр — не мій божок. Він жорстокий, мстивий покидьок, що не бачить різниці між ворогом і свідком. Твоя магія залишила слід поруч з храмом. Хочеш дізнатися, що буде, якщо чаклувати на містичній землі?

    На останніх словах голос жерця сильно захрип. Різким рухом, хлопець опустив пов’язку, і мені здалося, що з його очей бризнули сніжинки. Я сіпнувся, немов в обличчя вдарив крижаний вітер, а потім побачив в білому вирі його. Нечіткого, витканого з туману, похмурого, жахливого і дуже незадоволеного бога. В ту секунду камінь, кинутий жерцем, пірнув у мою витягнуту тінь, і занурився в неї, як у в’язку трясовину.

    — Темрява! — вилаявся я і схопився за потилицю. Пальці забарвилися кров’ю.

    Повітряний щит виник наді мною через мить, я відпрацьовував його багато років. Навіть не задумався над заклинанням, просто дозволив енергії спалахнути і сформувати захист. Але моя ж магія раптово обернулася проти господаря. Неприборкана хвиля сили підкинула в повітря ще з десяток осколків і кам’яним дощем опустила їх вниз. Жрець рвонув вперед, збив мене з ніг, рятуючи від травм. І перечекавши, поки небезпека мине, він спокійно встав, поправив одяг, глянув зовсім звичайними карими очима, і пішов. Я побрів в таверну. Мою свідомість все ще кутав туман.

    Пиво закінчилося. Біль не відступила. Арджі пересадив мене в крісло біля стіни, зняв з пояса фляжку, сьорбнув з неї теплою тваринної крові. Я уважніше подивився на одного, він виглядав дуже втомленим. На чолі його червоніла яскрава пляма, ніби вампір недавно вдарився головою. Оуен з блискучими від жару зіницями увійшов до зали, сів поруч зі мною, поставив на стіл гарячу кружку.

    — Кажуть, Друагр приходить в кожен свій храм, «щоб ходою своєї відзначити священне місце», — процитував когось Арджі.

    Оуен нахилився, щоб зробити ковток відвару, і його зуби дзвінко клацнув об край гуртки.

    — Ступити на землю жерця-ранде — образа. Чаклувати в її межах — слабоумство.

    — Припини цей нудний кошмар, мені і так погано. Ваш жрець — хлопчисько, а бог — безумець, — я не зміг стримати стогін.

    — А ти вже досить оклигав, щоб приймати листи? Посильний з «Лілії» велів передати це.

    Арджі простягнув мені конверт з чорною печаткою. Розкрита книга, обплутана пелюстками квітки, була сьогодні змазана і нерівна. Норліз ді Арро поспішав, коли ставив відбиток на застигаючому воску. Пожалів краплю сургучу. Маленькі літери на папері скупчувалися в нерівно загнуті нервові рядки.

    «Порушення правил користування лабораторії. Заборонено. Прибути негайно до фортеці. Взяти опікунство над новими учнями».

    Я зім’яв папір, що розсипався в руках, і знизав плечима в такт думкам. Що ж, нехай. А потім, заштовхавши досаду куди подалі, я глянув на Арджі.

    — Де моє холодне пиво, друже? Час святкувати. У мене народився новий ворог.

    Вампір посміхнувся і постукав тростиною по столу. Юна рознощиця жваво заспішила в нашу сторону. Присутність Оуена творила чудеса.

    ***

    — Що за ідіотський лист ви мені прислали?

    З цими словами я увірвався в кабінет коменданта магічної фортеці, пана Норліза ді Арро. Той здивовано витріщився на мене з глибини м’якого крісла, а я зміряв його довгим поглядом і жбурнув конверт на стіл. У кімнаті пахло гаром і парфумами, на стінах висіли гобелени і дорогі шовкові шпалери. Величезний стіл з червоного дерева покривали дрібні плями чорнила, немов хтось неакуратно струшував краплі з пера прямо на покриту лаком стільницю.

    — Пане Еллоу, сядьте! — промовив, нарешті, директор.

    Через суміжні з кабінетом двері виглянули діти. Спочатку один — худий білявий хлопчина, потім інший — ідеальна копія першого. Запах гару посилився, до нього додався ледь відчутний аромат свіжого снігу і волоських горіхів.

    — Знайомтеся, ваші учні.

    Норліз скорчив офіційну міну і вказав на хлопчиків. На вигляд їм було не більше семи-восьми років, і не дивлячись на худобу, обидва були здорові і цілком пристойно одягнені. На рукавах у обох красувалися характерні символи стихійники — червона і блакитна смуги. Я ступив ближче до директорського столу, загрозливо нависаючи над комендантом.

    — Я не стану возитися зі світлими магами!

    — Це не обговорюється, Еллоу! — пан ді Арро підхопився зі свого місця і стукнув долонями по столу. — Вас призначено наставником. Ви будете виконувати свої обов’язки до тих пір, поки я не зніму з вас цю необхідність. Батьки цих дітей, принаймні, мати, дуже шановні люди.

    — Звідки у вас впевненість, пан ді Арро, що я стану танцювати через чиїсь примхи?

    — Пані Данора рекомендувала вас, як...

    — Ах, Данора...

    Я впритул наблизився до директора, відвоював стіл і змусив чоловіка повалитися назад в крісло.

    — Поверніть мені доступ до лабораторії, і я візьму дітей.

    — Це неможливо! — замайорів Норліз. — Порушення правил…

    — Мені не цікаво з вами сперечатися, - перебив я його. — Давайте пропустимо безглуздий етап. Тут нема про що говорити! Ви нібито йдете на поступку, я погоджуюся на угоду. Чи згодні?

    Норліз ді Арро кивнув. Я різко розвернувся і попрямував до виходу, обернувшись лише один раз, щоб покликати дітей:

    — Ну?! Чого застигли?

    Близнюки без слів пішли за мною. Був уже пізній вечір, ми йшли по темному коридору, що освітлювався дороговказним безтілесним світлом. Високі стрілчасті вікна виводили у внутрішній двір школи, що потопав серед дерев. Вітер зривав з гілок листя, жбурляв їх у скло, ніби неохайних кажанів. Діти злякано здригалися і тулилися до мене все ближче. Нарешті, я взяв обох хлопчиків за руки.

    — Давно в вас відкрився дар?

    — Майже місяць тому. Мене звати Артур. А брата — Райат.

    Дитина з синіми смугами на рукавах з цікавістю розглядала мій одяг, другий близнюк соромливо мовчав. Я кивнув і продовжив шлях. Елен була зайнята алхіміками, Дітер — війною, а з безлічі варіантів, вони вибрали наставником мене. Почуття гордості і переваги змішувалися з тривогою і недовірою. «Що ви задумали? Я стільки років не бував в Темних землях, і всіх ваших дітей бачив лише на картках, що Елен вкладала в листи».

    У Корсонії я майже не займався магією, викладав анатомію для лікарів. У «Лілії» я зайняв місце вчителя темної магії, що загинув незадовго до мого переїзду. Юні некроманти ненавиділи мене і бажали смерті, обожнювали, тягалися слідом за мною по школі, слухали лекції в напівдрімоті, із захопленням працювали над мертвою тканиною. Темна магія захоплювала їх похмурою вседозволеністю, роз’їдала кордони в свідомості, перетворювала дітей у відсторонених падальників. З ними було важко і дуже цікаво. Але зі світлими магами працювати мені не доводилося.

    — Нові шанувальники, Еллоу? — мимо пройшов знайомий маг з числа вчителів. Він привітно махнув рукою, поправив похилений живий ліхтар на плечі, і промовив:

    — Лукас ван... як там його... просив передати звістку, якщо я вас зустріну. Він майже закінчив роботу, і просить не затримуватися. Лабораторія знову в вашому розпорядженні.

    — Дякую.

    Я кивнув, посміхнувся, дивлячись на те, як ліхтар перебирає лапами і кланяється на прощання, і повів близнюків далі. Невидима покоївка по дорозі наздогнала мене, легко торкнула за лікоть, привертаючи увагу і, отримавши наказ підготувати кімнату для дітей, випарувалася. А я впустив хлопчиків в своє житло і посадив їх на ліжко.

    — Я повинен піти ненадовго. Ви можете відпочити, — я легким жестом виманив зі скрині плюшевого кота. — Це мій улюбленець. Він за вами догляне, поки я працюю.

    Смугаста іграшка граціозно вигнула спину і нявкнула. Діти із задоволенням переключили увагу на неї. А я поспішив до лабораторії, де чекав мене особливе імператорське замовлення.

    Королева Мьоге лежала на столі, накрита пожовклою від часу і випарів тканиною. Її тіло повільно перетворювалося з кожним днем, знаходячи все більшу схожість з живою людиною. Сьогодні над покійницею клопотав тільки Лукас. З іншими магами ми перетиналися рідко, намагалися розділяти етапи роботи по часу. Двоє з чотирьох некромантів, що працювали над створенням суккуба, не підозрювали, що готують до нового життя власну імператрицю. Єдиний алхімік в команді навіть не спромігся приїхати, щоб поглянути на дію штучної крові.

    Лукас стояв біля алхімічного апарату, спостерігав за поточними по трубках рідинами. Помітивши мене, він тільки неуважно вимовив «А, ось і ти...», і знову занурився в споглядання. Склад, який Лукас вливав в мертву жінку, нами називався «вогненною кров’ю». Він нагадував потік вулканічної магми, що ліниво розтікався по синім жилах.

    — Давно ти тут?

    — Не знаю... кілька днів? Амелі скаржилася на запах, і я не став кидати роботу заради побачень.

    — З живими жінками складніше, ніж з мертвими подружками.

    Лукас зітхнув, а потім, чомусь знизивши голос, промовив:

    — Вона ніколи не готувала. І мовчала. В основному це було навіть непогано, але мені завжди було ніяково обідати, поки вона дивилася. Я навіть навчив її моргати, щоб це не виглядало так дивно. З Амелі зовсім інакше. Мені подобається, але багато чого я все одно не можу зрозуміти.

    — Ніхто не може, Лукас. Ніхто не може... — розсміявся я.

    Некромант пирхнув і клацнув нігтем по одній з трубок. Та невдоволено захиталася, але застрягла грудка пройшла. Обмацавши рожеву шкіру королеви, чоловік задумливо пробурмотів «теплішає», і відійшов, даючи мені помилуватися результатом. Усередині грудної клітини Мьоге замість серця містився невеликий артефакт, куди я збирався вселити нижчого демона. Робота над суккубом була майже завершена, залишалося зовсім небагато.

    Я відкинув полог тканини, щоб розглянути стан шкіри, відзначаючи, наскільки некрасивою була при житті Мьоге. У неї були тонкі, слабкі кінцівки, маленькі груди і квадратні стегна. Хребет жінки був викривлений, чому одне плече сильно видавалося вперед, а на вузькій щелепи містилися не всі зуби, через що обидва верхніх ікла росли зовсім неправильно. Альвон навряд чи вибирав наречену через любов. Вона не зачарувала його посмішкою або ходою граціозною лані, не захопила бесідою — жінка ненавиділа навчальні заняття, і до того ж була сильно старша за імператора. Лорд-регент з її спогадів мав рацію. Альвону не потрібна була Мьоге. Йому потрібна була чергова маріонетка і новий вихід в море крізь землі маленького, але впертого королівства.

    Закінчивши перевірку, я домовився з Лукасом про початок випробувань для суккуба, і попрямував до виходу. У порога прямо під ногами спалахнуло зелене полум’я, що спалювало будь-яку заразу, підхоплену в лабораторії. Я дозволив вогню облизати свій одяг, і поспішив назад в кімнату, де залишилися юні стихійники.

    За час моєї відсутності близнюки не встигли знищити фортецю, і навіть речі мої не спалили. Зате плюшевий кіт під їх керівництвом чомусь відростив гострі кігті і, чіпляючись за штукатурку, виліз на стелю. Коли я увійшов, іграшка з бурчанням пожирала мій забутий бутерброд.

    — Так ось де був сніданок! — я збив кота на підлогу кидком черевика, і смугастий звір гугняво закричав повної іклів пащею.

    Здогадки, як міг хліб з ковбасою виявитися на стелі, миттєво випарувалися, поступившись місцем більш корисним думкам. Кіт все ще був дорогий мені, і знищувати його не хотілося. Довелося ловити звіра під купол і втихомирювати.

    — Ну, і як ви це зробили? — запитав я, коли іграшка обм’якла. Тепер можна було витрусити з неї пережовані шматки.

    Близнюки чесно зізналися, що не знають, і «воно само так вийшло». Іншого від дітей я і не чекав. Їх кімната напевно була вже готова, і мені хотілося скоріше позбутися від учнів. Видавши їм пошуковий пульсар, я виштовхав близнюків Данора в коридор і зачинив за ними двері.

    — Троє! Який же довгий вийшов день... — я задумливо запустив пальці у волосся, з подивом виявивши там застряглого жука.

    Струсивши комаху, я оступився і врізався в стіну. Щільна завіса еластично відскочила, ніби запрошуючи заглядати всередину. «Та ні, кладовище спогадів, не сьогодні» — подумав я і впав долілиць на ліжко.

    Щоб вподобати цю частину, необхідно зареєструватись на сайті або увійти, якщо ви вже зареєстровані.

    Вподобати!
    Щоб залишити коментар, необхідно зареєструватись на сайті або увійти, якщо ви вже зареєстровані.