Зміст
  • Глава 1. Чаклунська зустріч
  • Глава 2. Маєток Гардіан
  • Глава 3. Загадки навкруги
  • Глава 4. Хижі тіні
  • Глава 5. Таємниці «забутих» домів
  • Глава 6. Чалкунка-травниця
  • Глава 7. Гості старого дому
  • Глава 8. Давні друзі
  • Глава 9. Закон проти нас
  • Глава 10. Творець суккубів
  • Глава 11. Ласкаво просимо до «Лілії»
  • Глава 12. Шаман-безумець
  • Глава 13. Директорське доручення
  • Глава 14. Палаючий бог
  • Глава 15. Дві гільдії: Джарет
  • Глава 16. Дві гільдії: Дітер
  • Глава 17. Протистояння
  • Глава 18. Дуель
  • Глава 19. Особливе замовлення
  • Глава 20. День факультету
  • Глава 21. Пір’я падає з неба
  • Глава 22. Схованка за ширмою
  • Глава 23. Суккуб для імператора
  • Глава 24. «Золотий дракон»
  • Глава 25. Отрута в моїх руках
  • Глава 26. Арджі
  • Глава 27. Померти і встати
  • Глава 28. Подорож до лігва алхіміків
  • Глава 29. З найкращими побажаннями…
  • Глава 30. Слідами вітру
  • Глава 31. Навздогін вітру
  • Глава 32. Стара нова лабораторія
  • Додаток
  • Глава 4. Хижі тіні

    ** Некромант*

    У студії було темно, велика частина свічок згасла. Я підібрав краплю все ще м’якого воску, розчавив її пальцями і кинув в центр недомитої плями. В ту ж мить на забрудненому килимі здувся міхур бруду, ще через секунду він деформувався, відростив кінцівки і, хапаючись за ворс довгими товстими пальцями, вибрався з килима. У нього було короткий обрубаний тулуб і атрофовані відростки замість задніх лап. Без очей, без нюху, чудовисько мало розмиті риси, немов його і зараз намагалися стерти з простору. Воно вибралося на поверхню і повільно поповзло в бік дверей. Вже на порозі, остаточно висотане, воно лопнуло з мерзенним хлюпання, назавжди врізалися в мостини.

    — Навіщо? — тихо запитала Елен. В її голосі не було роздратування або подиву, тільки втома. Мені б хотілося відкинути всі справи і відправити жінку в ліжко, але замість цього я вимовив:

    — Мені так більше подобається. Доповнює загальну картину будинку з дивацтвами. До речі, про самі дивацтва. Ані старий, ані Регіна не мають до цього відношення.

    — Я знаю, — позіхнула Елен. — Ти говорив з Лукасом?

    — Так. Ти ж не думаєш, що причина в ньому?

    — Взагалі-то, я думаю, що він протягнув сюди свою дружину, незважаючи на заборону. Тепер доведеться спалити простирадла...

    — Ох, мила, — я розсміявся. — Не зупиняйся на таких дрібницях, пали всю кімнату...

    Я затнувся, так і не доказавши слів. Щось сильно збентежило мене, хоч я і не зрозумів спершу, за що зачепився погляд. На столику між мною і чаклункою горіли свічки, їх нерівне світло падало на обличчя і фігури. Контрастні тіні чорнильними плямами лягали на підлогу і стіни, а далекі предмети зовсім поринали в темряву. Тільки одне виявилося неправильним тут. Позаду Елен не було тіні. Чаклунка неодмінно насупилася, а потім повільно обернулася.

    — Відчуваєш запах? — прошепотіла вона.

    Я похитав головою і став акуратно рухатися до середини кімнати. М’язи обличчя немов стягнуло жорсткої плівкою, разом занили зуби, і засвербів ніс. Передчуття чогось нехорошого фізично било по чутливих точках, і пальці самі нервово тремтіли, випускаючи дрібні колючі іскрі. Чаклунка зіщулилась, немов її різко пробрав неіснуючий протяг, і перевела чіпкий погляд на підлогу.

    Потрібно було зайняти оборону, відтворити бойову зв’язку, зробити хоч щось, щоб не потрапити в пастку! Тіні так легко линули до стін, розтягувалися невидимими нитками між стільців, легко рвалися, боляче били. Я бачив це багато разів... Бачив, як Дітер шматував ворогів найдрібнішими голками. Як вампір-ранде він майстерно керував тінями. Ось чому найпростіша з першого погляду аномалія так стривожила мене.

    — Запалюй світлячків, мила, будемо захищатися.

    Елен запустила пальці в волосся, безнадійно руйнуючи зачіску, її світлі пасма в безладді розсипалися по плечах, і шпилька з великим камінцем грізно клацнула зубастою пащею в жіночій долоні. Крихітні блискучі точки розпливлися навколо чаклунки, готуючись вибухнути найяскравішим спалахом. Я несвідомо провів язиком по губах, як би збираючи аромат сонця, що осипався. Навряд чи Елен усвідомлювала, як відчувається її магія з боку. Візуальне сприйняття було тільки обкладинкою — картинкою, для відводу очей. Справжня енергія крилася в запаху. Сам маг його відчувати не міг, але для інших він служив своєрідною міткою, особистим підписом, чимось настільки індивідуальним і несхожим, що назавжди прив’язувалася до чаклуна, як персональна характеристика. «Песячі голови» чули цей запах. Жоден маг-злочинець не міг піти від них, ні один свавільний бродяга не залишалася на волі.

    «Відчуваєш запах?» — шепотіла чаклунка, але не чекала на відповідь.

    У того, чого немає, не може бути запаху. Я зняв вогонь з гніту, погрів його в долоні, роздмухав до розмірів великого яблука. Тінь переді мною живою плямою розплескалася по підлозі, вона дивно реагувала на мої рухи, ворушила вусиками-відростками, тягнулася до ніг. Я відскочив назад і жбурнув вогняну куля в чорноту. Та болісно здригнулася, розірвалася навпіл в тому місці, куди впало світло, але не відступила. Тінь переповзла на те місце, де я раніше стояв, обшарила килим, немов винюхуючи слід. На Елен вона не звертала уваги.

    — Припини чаклувати, ти її провокуєш, — застережливо сказала чаклунка, і я слухняно завмер.

    Секунди обтяжливо йшли в темряву, калюжки вузьких тіней ліниво колихалися на килимі. Вони нагадували мені копошіння черв’яків. Світло не подобалося їм, вони уникали чаклунських вогників Елен, просочувалися крізь підлогу, збігали, так і не повечерявши апетитною плоттю некроманта середніх років.

    — Знаєш, — я оглянув кімнату, що анітрохи не змінилася за останні хвилини. Звичайні тіні знову були намертво прив’язані до господарів. — Знаєш, я сподівався, що ми потрапили в пастку. Неприємну, небезпечну, гарненьку пастку на обридлу дружину...

    — Швидше за на її кретина-гостя, — фиркнула Елен і погасила світлячків.

    — Ну, ми б тоді знали, з чим маємо справу. Воно реагує на темну магію.

    — Так... я здогадалася.

    Я глянув на дівчину, на те, як спокійно вона тримається, як відповідає, не дивлячись у вічі. І пригадав всі розмови, прослухані через «шпигунів». Дітер не дарма супроводжував мене до кладовища. Данора знали, що відбувається в маєтку, це почалося задовго до приїзду гостей. Їм не потрібно було нічого розгадувати, Елен і так знала відповідь!

    — Ось навіщо ти скликала нас! — вигукнув я. — Чим більше темної енергії, тим сильніше виявляється ця сутність. Вона годується нашої магією, стає помітнішою і вразливішою. Як ти планувала позбавлятися неї?

    — Я... — дівчина скривилася, — не планувала. Це нежить із страшних казок, чудовисько Льодяних палаців. Вампіри розповідають такі історії біля ритуальних багать, але ніколи не згадують, як герої легенд перемагали тварюку.

    — Так це Тінь... — з огидою сказав я.

    В останній раз про неї чули близько тридцяти років тому. Тоді паводок затопив робітниче селище в низині. Ті, хто вижив, поверталися за інструментами, і виявляли нові дивні властивості тіней. Уламки будинків, тіла людей і тварин, грудки водоростей — все це вже не було безпечним. Хижа Тінь переповнилася від безлічі смертей і вийшла на полювання, тільки-но здобич ступила на її територію. Вивчати її, звичайно, ніхто не став. Селище відбудували вище за течією річки і продовжили сплавляти ліс. А місце трагедії просто відгородили і нарекли проклятою плямою.

    Про хижу Тінь мало що було відомо. Нікому було розповідати про зустрічі з нею. Люди навчилися розпізнавати її появу й тікати з тих місць, поки нежить була заслабка, як от в маєтку Гардіан.

    Я був зовсім дитиною, коли сестри розповідали мені історії про Тінь на ніч, щоб я не надумав вилазити з-під ковдри до ранку, поки вони потайки від батьків збігають через вікно. Щоразу розповіді знаходили нові жахливі подробиці, вони продовжували розвиватися вже в моїх снах. Багата дитяча уява домальовувала всі недомовленості. З часом мені почало здаватися, що Тінь проникає до мене в кімнату, що навіть денне світло її не може зупинити. Раз по раз я прокидався в мокрому від поту ліжку, скидав з себе пута кошмару, в яких Тінь проникала в мене і починала пожирати зсередини.

    Нікому до фантазій дитини не було діла. Тому, ніхто не помітив, що страшні сни перестали лякати мене, що «тінь», здалася під натиском чужої волі і почала виконувати мої побажання. Мені було десять, коли батько раптом збагнув, що у його сина відкрився темний дар. І тоді боятися довелося вже йому, а не мені.

    — Скажи мені, Елен, — повільно і тихо почав я. — Відколи ти знаєш...

    Я глибоко зітхнув, безуспішно намагаючись заспокоїтися, і зірвався на крик:

    — Це ж срана Тінь! З яких пір ти знаєш, як з нею впоратися?!

    — Я й не знаю, — знизала плечима дівчина. — Я й справді скликала некромантів на прийом, щоб хто-небудь з вас — темних магів — допоміг впоратися з проблемою.

    — Зробив за тебе всю роботу, тобто? Купив цей маєток з усією нечистю на додачу?!

    — Замовкни, Еллоу!

    Двері голосно грюкнули, в студії знову стало небезпечно. Дітер стояв на порозі. Сперечатися з ним мені не хотілося зовсім, на сварки вже не вистачало сил. Я пробурмотів лайку і зробив крок, щоб піти. І зупинився. Якщо Тінь так легко реагувала на невеликий прояв магії, значить, вона вже переповнилася темною енергією. Хто дасть гарантію, що вона не забереться до когось із гостей?

    — Тінь же не приходила вдень, так? — приречено запитав я, вже знаючи відповідь. Подружжя перекинулися красномовними поглядами і підтвердили: «Так, не була».

    — Значить, потрібно ловити її зараз, поки вона активна.

    Елен застогнала:

    — А до ранку це ніяк не почекає? Я спати хочу!

    — Якщо нежить нажреться за день, ми втратимо шанс хоч якось з нею впоратися. Вона швидко відновлює сили. До нашого приїзду, тінь не розгулювала по маєтку, вона ховалася на кладовищі.

    — Люба, влаштовуйся зручніше, — зловісно сказав вампір. — Зіграємо в світлотінь. Перевіримо, як нежить реагує на вашу магію, потрібно вирішити, що робити з нею далі.

    Чаклунка закотила очі, не стільки висловлюючи невдоволення, скільки розігруючи роль до кінця. Вона погасила вогні, щоб нежить могла повернутися, і та дійсно не змусила довго на себе чекати. Її привабили хвилі енергії, що розповзалися по кімнаті концентричними колами. Хижа тінь виникла з десятка плям, насторожено спробувала частування, і, захопивши наживку, рушила до апетитного джерела. Я скинув взуття, забрався на диван і сів, схрестивши ноги на корсонійскій манер.

    — Є шматок паперу?

    — Завжди.

    Дітер сів поруч і витягнув з кишені чистий пергамент. Я почав складати з нього жабу, але вже на початковому етапі заплутався в схемі і все переплутав. Виріб крутився, згинався, розгортався і зминався, але жабою не ставав все одно. Через кілька хвилин я здався і згорнув з паперу ковбаску.

    — Це змія, — оголосив я.

    — Добре, нехай буде змія. Що далі?

    — Подивимося...

    Я щедро змочив папір слиною і кинув його на підлогу. Ще в польоті він трансформувалася в справжню лускову гадину, вигнувся дугою, торкнувся повітря швидким чутливим язиком. Тінь обтекла зміюку з двох сторін, боязко посторонилася, тільки-но та ворухнулася, а потім, осмілівши, кинулася на виріб. Пару секунд паперова фігурка тріпотіла під натиском чорних ниток, після чого частка Тіні відпливла в бік, а змія мирно продовжила променад по підлозі.

    — Ви тільки подивіться на це, — сказав я, з ніжністю дивлячись на творіння. Воно не розпалося, тільки стало сильнішим і ціліснім. Тінь ніби заповнила огріхи в створеній наспіх гадині!

    Елен хмикнула. Тінь поглинала створений нею світ, заклинання йшли в нікуди. А ось джгути з безплотної матерії явно доставляли нежиті незручність.

    — Дітер, що ти робиш?

    — Хочу її зловити, — відгукнувся вампір.

    Втома змила з його обличчя фарби, але на концентрації вона ніяк не позначилася. Частина Тіні попалася в сачок, плеснула в сторони грузлими краплями, обдала нас хвилею неприємних еманацій.

    — Їй не подобається, — з подивом уклав Дітер. — Навряд чи я довго її упину.

    — А якщо помістити в щось? — запропонувала Елен. Діт похитав головою.

    — Пройде наскрізь. Висмокче всі чари, як зазвичай.

    Тіньові джгути розпалися. Нежить вирвалася з пастки і возз’єдналася з іншою своєю частиною. Я дивився на неї, на те, як маслянисті плями перетікають з однієї фігури в іншу, харчуючись залишками моєї магії. Я ще не знав, як розправитися з Тінню, але одне божевільне рішення вже крутилося в голові.

    — Будіть гостей. Час знову прогулятися на кладовище...

    За допомогою енергії ранде Тінь дійсно можна було захопити, питання залишалося тільки в тім, як її замкнути. Вбити нежить ніхто не сподівався, потрібно було шукати способи захиститися від її еманацій. І раз Тінь так реагувала на паперову змію, то варто було спробувати пов’язати її з іншим творінням. Досконалим некротичним творінням, ідеальною посудиною в усіх сенсах.

    Я нашвидку пояснив свою ідею друзям і вискочив зі студії. Лукас довго не відкривав на цей раз, і коли його двері все-таки розчинилися, я на мить навіть пошкодував про те, що зважився його будити.

    — Якщо ця Тінь може почекати до ранку, я вб’ю тебе, Елло! — прогарчав маг у відповідь на переказ недавніх подій.

    — Не може. Мені потрібна твоя допомога. Нам всім потрібна.

    — І що від мене потрібно?

    Я зітхнув і приготувався до довгої розмови.

    — Твоя дружина…

    ***

    Через годину обурливо живі, похмурі, заспані маги заполонили цвинтар. З усіх гостей був відсутній тільки «Жожі». Змішані зілля погано позначилися на ньому, і Елен не стала турбувати старого. Ми повинні були справитися без нього.

    «Кладовище! — обурено бурмотів хтось. — Який поважаючий себе некромант стане працювати на кладовищі?»

    Ми стояли біля арки, де влаштувалася Тінь, утворюючи з ряду півмісяць. Елен роздавала останні вказівки, маги напрочуд уважно слухали, колупали землю носками від нетерпіння. Всім хотілося скоріше розправитися з неприємним завданням. Дітер стояв на колінах на кордоні між світлом і чорнильною темрявою, і запах крові, що виходив від нього, чув навіть я.

    — Лукас, готовий?

    Чоловік промовчав. Він ніжно тримав за руку дівчину, закутану в шаль так, щоб не можна було розгледіти її обличчя. Дівчина не рухалася, не дихала і не жила в цілому, але некроманта такі дрібниці не хвилювали. Лукас гладив її по білій шкірі, з тугою дивився собі під ноги, немов соромився рішення, прийнятого раніше. В решті-решт, він мовчки підвів дружину до арки і змусив її лягти на спину. Час було починати ритуал.

    Тварина турбувалася, відчуваючи скупчення магії. Вона була занадто слабка, щоб напасти, до того ж надлишок енергії буквально змушував її захлинатися. В’язка тінь коливалася під аркою, набігала на встановлений чаклунськими ліхтарями кордон, відскакувала назад, з кожним разом забираючи за собою світло. Регіна Моз’єр мала запалювати його знову. Ще двоє некромантів стояли біля тіла майбутнього сосуду, Лукас до них не підходив.

    Щоб змусити Тінь сформуватися, був обраний ритуал темного призову. Ми не збиралися доводити його до кінця. Дітер обернувся і кивнув, даючи зрозуміти, що готовий до початку. Я кивнув у відповідь. А потім відчув, як від грудей по руках пройшлася гаряча хвиля, звичним болем витікаючи крізь кінчики пальців. Чіткий речитатив заклинання повторився в багатоголоссі, і магічна сила кожного некроманта ниточкою простяглася до центру, сплітаючись в загальну мережу.

    Нежить невдоволено завозилася, вдарила відростками, вбиваючи світло і викидаючи дівчину Моз’єр з ряду. Всього на секунду кладовище занурилося в темряву, Елен встигла запалити ліхтарі, перш ніж Тінь напала знову. Одного її удару вистачило, щоб пробити ментальний захист і залишити рану в свідомості кожного з нас.

    Холодна темрява облизувала носки туфель, хробаком проникала в вуха, капала з губ. Страх змушував повірити в реальність мани, він колючим клубком згортався в животі, завдаючи реальний біль. Від уявних дотиків нежиті по тілу пробігало тремтіння, хотілося відскочити в сторону, скинути липку гидоту і спалити її дотла. Здавалося, начебто по шкірі пробігають сотні крихітних павучків, що зачіпали оголені нерви. Огида змішувалося з ейфорією, коли енергія гадини проникала вглиб розуму, розповзалася по тілу, вбиралася в кров. Її перетворення тривало частки секунди.

    Я глибоко зітхнув, перевів подих. Чужорідна енергія стала моєю, я фактично зробив те ж, що і сама Тінь — відкусив і переварив її частину! Залишався хід за Дітером. Він як і раніше стояв на колінах, вигнувшись дугою, вчепившись пальцями в землю. Під його руками нешкідлива темрява хвилювалася і вирувала, нежить намагалася чинити опір їй, але даремно витрачала сили.

    Ми заганяли її в посудину, били безтілесними джгутами, дратували світлом. Один з магів, що стояв біля тіла, не витримав і відступив. Тінь відчувала слабину і била по хворих місцях. Грузлими відростками вона вхопила втікача за ноги, зірвала шматок плоті одним рухом. Крик і потік гарячої крові змусив здригнутися ще двох. Але місце першого мага зайняв Лукас, а Елен зуміла підлатати пролом, що утворився.

    Заклинання досягло фіналу, спаяні в унісон голоси хвилювали загальний ефір. Відлунюючи вібрацією від внутрішнього джерела, вони змушували реальність змінюватися під їх натиском. В останній раз вдарили відзвуки древніх слів — і ритуал був завершений. В одну мить воронка тиші втягнула весь шум. Ані свисту, ні шипіння, ні гуркоту грому. Під аркою сумно розгойдувався розбитий ліхтар.

    Елен втомлено потерла перенісся і першої рушила до потерпілого некроманта. Вампір гидливо кривився від запаху його крові і розтирав затерплі від нерухомості ноги. Маги мовчки розверталися і йшли в сторону маєтку, хтось тягнув Регіну, яка втратила свідомість. Лукас сидів поруч з тілом дружини і розглядав чорні прожилки на її блідій шкірі.

    — Замкнемо її де-небудь вглибині. Або замуруємо в стінах. Тінь не повинна більше вирватися, — сказала Елен.

    Вона передала пораненого некроманта колегам і витерла закривавлені руки об каміння безпечної тепер арки. Я схвально гмикнув і теж розвернувся, щоб піти. До ранку залишалося кілька годин і я сподівався хоча б трохи поспати.

    ***

    Був пізній ранок, коли я їхав з маєтку. Лукас сидів на сходах біля входу в будинок і щось жував. За метушнею він особливо не стежив, та й в цілому вибивався із загального вигляду зайнятих людей. Я присів поруч і ніяково ляснув хлопця по плечу:

    — Якщо хочеш, я зроблю для тебе таку ж.

    — Не вийде. Це була та сама, — через пару секунд відгукнувся маг.

    — Перша ?! — жахнувся я. Лукас кивнув.

    Першу «подружку» він завів ще в роки навчання, і мені здавалося, що з тих пір він ще раз п’ять міняв для неї тіла. Якийсь час ми просто мовчки дивилися на роботу слуг. Лукас витер жирні пальці об себе, плюнув на камені, а потім раптом сказав:

    — Ти, до речі, за зілля розплачуватися будеш?

    — Ну, ти й скнара ... — захоплено вигукнув я. Монетки перекочували з одного гаманця в інший під задоволений сміх мага.

    — Я тут подумав ... — некромант крутнув мідяк на ребрі і закинув його до решти. — Мені не потрібна нова. Зовсім. Я і так довго відчував себе винуватим, що задивляюся на інших жінок.

    Лукас хижо посміхнувся. Я простежив за його поглядом і побачив пухку фігуру Регіни Моз’єр, що стояла під яблунею. «О, все ясно ...» — подумав я. Збори підійшли до кінця, і мені потрібно було поквапитися, щоб встигнути переговорити з усіма перед від’їздом. Я попрощався з Лукасом і спустився вниз, де чекало мене подружжя Данора.

    — Сподіваюся, ми зможемо побачитися в Ватеронузі, — Елен обняла мене.

    Я не втримався й із задоволенням вдихнув її запах, а потім непомітно витягнув шпильку зі світлого волосся. Дітер не подав виду, що помітив це, в нашому маленькому суперництві він давно переміг, тому спокійно дозволяв такі вольності з мого боку.

    — Я куплю цей маєток. Як тільки розживуся грошима, я викуплю його з усіма тінями на додачу, — погрозив я і з ненавистю подивився на сідло.

    Люб’язно позичений мені кінь флегматично жував вуздечку і виглядав цілком безневинно. Але як тільки я вставив ногу в стремено, кінь відступив, і я жваво пострибав за ним усім на потіху. Посміявшись, Дітер взяв скакуна за вуздечку. Той уже був навантажений моїм багажем і готовий до дороги, але я вперто не бажав вирушати в путь.

    — Я вже думаю над назвою. Еллоу Холл, наприклад. Добре звучить?

    — Досить мріяти вже, — зітхнув вампір. — Такі покупки не для таких жебраків, як ти.

    — Я притримаю маєток для тебе, — Елен жартівливо тицьнула чоловіка ліктем під ребра і посміхнулася мені.

    — Друагр з тобою! — не витримав Дітер. — Їдь, нарешті, Еллоу!

    Я єхидно посміхнувся і тут же спохмурнів. Хитнуло в сторону, так що довелося стиснути коліна. На моєму місці навіть мішок з крупою тримався би впевненіше! Я пустив коня в галоп, не бажаючи більше затягувати з від’їздом. На першому ж заїзді я збирався пересісти в карету і повернути бідну тварину законному власнику, щоб не перемогла нав’язлива думка про ковбасу з конини. Я лише один раз обернувся глянути на башточки маєтку Гардіан у далині. Переді мною стелився шлях на Ватеронуз.

    Щоб вподобати цю частину, необхідно зареєструватись на сайті або увійти, якщо ви вже зареєстровані.

    Вподобати!
    Щоб залишити коментар, необхідно зареєструватись на сайті або увійти, якщо ви вже зареєстровані.