Зміст
  • Глава 1. Чаклунська зустріч
  • Глава 2. Маєток Гардіан
  • Глава 3. Загадки навкруги
  • Глава 4. Хижі тіні
  • Глава 5. Таємниці «забутих» домів
  • Глава 6. Чалкунка-травниця
  • Глава 7. Гості старого дому
  • Глава 8. Давні друзі
  • Глава 9. Закон проти нас
  • Глава 10. Творець суккубів
  • Глава 11. Ласкаво просимо до «Лілії»
  • Глава 12. Шаман-безумець
  • Глава 13. Директорське доручення
  • Глава 14. Палаючий бог
  • Глава 15. Дві гільдії: Джарет
  • Глава 16. Дві гільдії: Дітер
  • Глава 17. Протистояння
  • Глава 18. Дуель
  • Глава 19. Особливе замовлення
  • Глава 20. День факультету
  • Глава 21. Пір’я падає з неба
  • Глава 22. Схованка за ширмою
  • Глава 23. Суккуб для імператора
  • Глава 24. «Золотий дракон»
  • Глава 25. Отрута в моїх руках
  • Глава 26. Арджі
  • Глава 27. Померти і встати
  • Глава 28. Подорож до лігва алхіміків
  • Глава 29. З найкращими побажаннями…
  • Глава 30. Слідами вітру
  • Глава 31. Навздогін вітру
  • Глава 32. Стара нова лабораторія
  • Додаток
  • Глава 5. Таємниці «забутих» домів

    **Травниця**

    Салон «Червоний оксамит» тулився серед брудних вуличок Фламмаса — одного з найбільших міст країни. Сюди не дотягувалися руки правоохоронців, не проникали вогні з площі. Приземкуваті жебрацькі халупи стирчали по сусідству, щільно притискаючись до стін будинку з високими важкими дверима. Парадний вхід для відвідувачів виділявся на тлі загальної сірості, незважаючи на відсутність будь-яких знаків або написів. Але мешканки салону ніколи не користувалися тими дверима. Для них відкритий був тільки чорний хід.

    Юна дівчина через відкриті двері випустила на мить легкий передзвін голосів і солодкий дим, і вийшла в провулок. Оглянувшись по сторонах, вона накинула на голову капюшон щільної накидки. Вигадлива зачіска і незвичайний відкритий наряд могли привернути зайву увагу. Трохи поблукавши по вулиці, мешканка «Червоного оксамиту», нарешті, звернула в потрібний провулок.

    — Я прийшла, пані, як і домовлялися... — прощебетала вона.

    Від тіні під стіною відокремилася тонка жіноча фігура в непримітному сірому ганчір’ї. Дівчина майже відчула жорсткий погляд, що оцінив її за кілька секунд, а потім почула приглушений голос:

    — Дуже добре. Роздягайся.

    На землю впав згорток зі змінним одягом. Дівчина поспішно потягнула зав’язки на спині, залишившись в одному лише корсеті і прозорій нижній накидці. Жалюгідні п’ять хвилин пішли на повну зміну образу — і ось позбавлена звичного вбрання дівчина прошмигнула в просвіт між халупами і зникла. А нова мешканка салону, сховавши старий одяг в щілини між каменями, впевненим кроком рушила до будинку.

    ***

    — Ну, здрастуй, «Червоний оксамит», — Крістіана вдихнула пряний дим і озирнулася.

    Вниз від чорного ходу вела гвинтові сходи, поруч з ними ховалася таємні двері. Варто було поширити рукою в прихованій ніші, щоб активувати важіль і потрапити в «жіночий будинок».

    Внутрішнє оздоблення в ньому разюче відрізнялося від зовнішньої убогості. Крісс безжально і впевнено ступала тонкими гострими підборами по м’яким мереживним килимах. Повз картини у важких золочених рамах, повз ширми з легкої газової тканини, повз фліртуючі пари і скупчення сміхотливих дівчат. Дурманний запах пахощів проникав у свідомість, розслаблював і занурював в загальну атмосферу гульні і фривольної вседозволеності. Чоловіки готові були платити, падати на коліна, дарувати будь-які подарунки, аби повернутися сюди ще раз.

    Крістіана зупинилася біля однієї з дверей, де троє широкоплечих охоронців її грубо оглянули. Відверта сукня, непристойно відкриті ноги, мінімум прикрас — шукати зброю було буквально ніде. Але хто б не скористався нагодою доторкнутися до новенької дівчини з непроникним обличчям. Крісс здригнулася, коли чужа рука ковзнула по внутрішній стороні стегна і піднялася вище. Охоронець засміявся:

    — Що ти смикаєшся, як дівка?

    Крістіана гордовито подивилась на нього.

    — Я стою дорожче, ніж ти заробиш за місяць. Все це не для твоїх брудних лап, слуга.

    Дівчина відсторонилася від почервонілого від гніву чоловіка, не відриваючи погляду від нього дочекалася, поки охоронці відкриють двері, і навмисно повільно увійшла в кімнату. Її чекали.

    — Ти запізнилася, негідниця, — пробурчав сидячий у кріслі огрядний чоловік.

    Поруч з ним на декоративному столику стояла почата пляшка вина, трохи далі коло стіни розташовувалася широке ліжко, стилізоване під балдахін. Незнайомець уже встиг розстебнути сорочку і зняти ремінь, і нетерпляче постукував пальцями по підлокітнику.

    — Ви мене покараєте, пане? — Крістіана повільно наблизилася до товстуна і, наповнивши келихи бурштинової рідиною, присіла чоловікові на коліна. Той міцно обняв дівчину однією рукою і запустив пальці в її волосся.

    — Гарненька, — уклав він.

    — Що мені зробити, щоб заслужити прощення? — прощебетала Крісс і ніжно провела рукою по лисіючій голові кавалера. Той хихикнув і витер хусткою спітніле чоло. Дівчина простягнула чоловікові келих.

    — Ти ж не хочеш мене отруїти, крихітко? — товстун відсторонив її руку і рвонув зав’язки на платті. — Обійдемося і без цього. Йди до мене! Порадуй татуся!

    — Як скажеш, — з придихом прошепотіла дівчина, всім тілом подавшись вперед.

    Відпивши трохи відкинутого вина, вона поставила келих назад на столик. Сидіти їй було незручно, так як по більшій мірі на колінах лежало величезне пузо чоловіка. Але Крісс це нітрохи не хвилювало. Чужі руки стискали її груди, вологі холодні губи торкалися шиї і оголених плечей. Від товстуна неприємно пахло потом, і дівчина в якийсь момент спіймала себе на думці, що при бажанні можна було б відкопати частки обіду і вечері між складок на його шиї.

    — Не квапся так, куди нам поспішати, — зі сміхом сказала Крісс і злегка відсунулася. - Ця ніч тільки наша, ніхто не завадить.

    Товстун кивнув і разом осушив обидва келиха. Він важко дихав і обливався потом але напору не зменшував. Крістіана посміхалася, прикривала очі, томно зітхала. Пальці чоловіка завдавали їй біль. Вивільнитися з пастки їй вдалося лише ненадовго — товстун вказав на ліжко і випустив дівчину, щоб скинути з себе штани. Крісс слухняно лягла поверх м’якого покривала і грайливо поманила «кавалера» пальцем.

    — Зараз... подивимося... як ти впораєшся, — задихаючись, промовив чоловік.

    Почервоніння з його обличчя пішло, змінившись нездорової білизною. Товстун встиг заповзти на ліжко і закашлявся. Дівчина на всякий випадок відсунулася подалі, в той час як її невдалий коханець хапався за серце і корчився. Зовсім скоро він перестав дихати.

    — Нарешті, — з ненавистю видихнула Крістіана і налила собі ще випити.

    Сукня тріснула по шву, але це дівчину не хвилювало. Накинувши на плечі накидку, припасену справжньою мешканкою «жіночого дому», Крісс пролила на столик залишки вина і намалювала пальцем на рідини кілька знаків. Кімната наповнилася хропінням і сопінням, немов у ній заснув бойовий сумахварскій слон.

    — Теж мені, — презирливо фиркнула дівчина, відкриваючи двері. Охоронці невдоволено глянули на неї.

    — Якого гвідика ти тут робиш ?! — заревів один з них.

    — Ну, там-то мені робити більше нічого, — зневажливо махнула у бік хроплячого чоловіка Крістіана. І тут же відскочила.

    — Навіть не думай! — злобно прошипіла вона. — спробуєш схопити мене — поб’єш рекорд пана по швидкості!

    — Залиш, нехай з господинею розбираються, — вирішила найспокійніший з трійці.

    Крісс кивнула і гордо попрямувала по коридору, безсоромно виляючи стегнами. З салону вибралася вона непоміченою і скоро розчинилася серед нескінченних нетрів.

    Шлях додому зайняв значно більше часу. Була глибока ніч, коли Крістіана дісталася до своєї кімнати. Сукня остаточно розлізлися, і дівчина скинула її прямо біля порога, залишившись в сорочці і сірій накидці.

    — О, не на ту панночку я розраховував ... — почула Крісс незнайомий голос.

    — Що за…? — вигукнула вона.

    В тіні на одному з ліжок сидів світловолосий чоловік і вивчаюче дивився на дівчину. Воріт його сорочки був розстебнутий, а зелений камзол фривольно звішувати рукава зі спинки стільця. Крістіану пробрало тремтіння. Частково від несподіванки, частково від спогадів про недавній досвід: вона немов досі відчувала хватку спітнілих долонь на пишних каштанових пасмах. Шалено хотілося прийняти гарячу ванну. Крісс мріяла про неї всю дорогу, а ось зустріч непроханих гостей в її плани не входила.

    — Я думав, що зустрінуся з твоєї сусідкою, — пояснив незнайомець.

    Він зняв ковпак з палаючої лампи, від чого кімната стала набагато світлішою, і ліниво піднявся на ноги. В голосі і манерах його вгадувалася якась аристократичність, але із зовнішністю вона не в’язалася. Грубі відразливі риси обличчя в розумінні дівчата не могли належати благородному пан.

    — Слухай, просто піди, — Крісс нагнала холоду в голос. В коридорі за стіною шуміла весела компанія, але на її допомогу не можна було розраховувати.

    — Нема коли, — відмахнувся чоловік. Він підійшов ближче, і Крістіана зазначила про себе, що він буд набагато вищим, ніж дівчині здалося спершу. — Підіграв мені!

    Незнайомець двома пальцями доторкнувся до тіні на комоді, і та, випустивши довгу стрічку, як відросток, вибила язичок з дверного замка. Кімната виявилася беззахисна. Сміх і гомін стали голосніше, до них додалися розбірлива уривчаста лайка. Крісс плавно повернула зап’ясток. Пара важких свічників поруч з нею злетіла в повітря і застигла в коливаннях енергетичних ниток.

    — Забирайся звідси!

    — Годі, не будь дурепою, — примирливо підняв руки чоловік. — Я тебе не зачіпаю. Просто допоможи мені. Давай, буде весело.

    — Знаєш, що весело? Залишити мене в спокої! — ще кілька предметів повисло в повітрі, утворюючи подобу кола стріл, натягнутих на скрипучих від напруги тятивах. Незнайомець зітхнув, визнаючи поразку, і без слів вискочив в коридор, хоча в кожному його русі Крістіана прочитала послання: «Все ж таки, дурепа».

    ***

    Вранці Крісс відчувала себе ще більш нещасною, ніж уночі. Сусідка — та сама панночка, яку не дошукався вчорашній гість, — розносила брудні плітки зі швидкістю морової пошесті. Місцевий торговець навіть покрутив пальцем біля скроні і відмовився від звичної балаканини, що, напевно, віщувало падіння Воріт-в-нікуди і прихід Льодяних палаців в світ людей. Іншого джерела чуток у Крістіани не було. До того ж вона переживала через глузування. Але наставницю Кіру такі речі мало хвилювали. В особистій бесіді вона не згадувала ніяких пліток, Кіру цікавило тільки завдання.

    — Непогано впоралася, дівчинка, — похвалила ученицю жінка.

    Як завжди вона трималася холодно і відсторонено, ніби не бажала мати з дрібними сошками нічого спільного.

    Складно було сказати, скільки Кірі років. Вона вважала за краще носити чоловічі брючні костюми або строгі сукні для виходу, і коротко стригла кучеряве біле волосся. Сидячи в кріслі, елегантно закинувши ногу на ногу, вона гордовито оглядала учениць, і Крісс, що лише недавно влаштувалися в гільдії, не могла звикнути до нервового тремтіння, що викликав цей погляд.

    — Смертельний поцілунок... Хороша тактика. Витончена, але дуже ризикована. Трохи порошку на шкіру — і невдачливий коханець сам добровільно злиже отруту. Є, звичайно, шанс випадково отруїтися разом з ним... Але знаєш, що я скажу?

    Крістіана зобразила зацікавленість і подалася вперед, немов уловлювала кожне слово наставниці. Хоча насправді їй просто хотілося приховати нервове тремтіння.

    — Отрута для «поцілунку» — дорога штука. Дуже дорога, щоб тринькати її на таку дрібницю. Вбити ціль можна було набагато простіше. Чи ти побоялася ручки забруднити, дорогенька?

    — Мені ... — дівчина кашлянула і постаралася надати голосу твердості. Їй здавалося, що вдалося зберегти баланс між обережністю і гордістю. — Мені хотілося працювати так само витончено, як ви.

    Кіра усміхнулася. Лестощі вона любила, але Крістіану це не врятувало.

    — Не роби дурниць, інакше швидко вилетиш, — попередила жінка і вказала на двері. Розмова була закінчена.

    Дівчина ледь втрималася від полегшеного зітхання. Вона забрала плащ у слуги і вийшла на вулицю. Весь невеликий квартал належав Гільдії Вбивць. Від будинку Кіри до студентської колегії і одиночних прибудов, де жила Крісс разом з сусідкою, можна було дійти за п’ятнадцять хвилин. Лавки торговців, ремісників і зброярів розташовувалися трохи далі, щоб не заважати шумом і смородом майстрам високого рангу. Кілька багатих будинків, включаючи резиденцію глави гільдії, розташовувалися в центрі кварталу, навколо них височіли трьох- і навіть чотириповерхові будівлі, де жили рядові гільдійці. Звідти до кордону з іншою частиною міста вела широка дорога, що впиралася в огорожу тренувальної арени, і розпадалася на кілька відгалужень.

    Крісс неспішно йшла додому, обдумуючи слова наставниці. Чи була жінка незадоволена підопічною насправді, чи розігрувала комедію, щоб підстьобнути юну отруйницю до більшого старання — Крістіана зрозуміти не могла. За роздумами вона не звертала уваги на зустрічних людей, тому, коли хтось раптом перехопив її за руку, дівчина зробила те саме, що і будь-яка на її місці — вліпила нападнику ляпас. Тільки в свій удар вона вклала не тільки емоції, а й чаклунську силу.

    Незнайомий хлопець відлетів назад і важко приземлився на землю. Троє його товаришів голосно засміялися:

    — Треба ж таке, кусається!

    — Думати треба було, як чаклунку лякати.

    Дівчина роздратовано змахнула залишки енергії з долоні. Серед компанії незнайомців вона впізнала вчорашнього гостя — некрасивого юнака в зеленому камзолі. Його обличчя дивним чином притягувало погляд. Слабке підборіддя, довгий ніс, видатні надбрівні дуги і тонкі губи створювали маску, що запам’ятовувалася, а єдиною привабливою рисою в зовнішності хлопця були доглянуті пшеничні волосся.

    - Чув, справи у тебе неважливо йдуть, — посміхаючись, сказав він, і Крістіана, не чекаючи чергової шпильки, випалила:

    — Пішов ти!

    Хтось свиснув. Хлопець миттєво спохмурнів, обернувся в бік інших друзів і ті одразу замовкли.

    — Прогуляємося, дорогенька, — спокійно сказав він.

    Крісс відчула на зап’ясті тверду хватку, і на власний подив, підкорилася. Вона дозволила потягти себе у внутрішній дворик одного з будинків, куди вела зручна рослинна арка. В такому місці зазвичай витає дух романтики, але для дівчини він значно отруювався думками про непомітну сиру могилку під корінням дерева. Хлопець відпустив її і відійшов на крок, немов хотів розглянути жертву краще.

    — Давай начистоту, дівчинка, — почав він. — Ти зірвала мені гарне парі, але це можна пробачити. Я втратив хорошу суму, але в цьому не так багато твоєї вини. Особливого розуму від непосвяченої ніхто не чекає. Але ось грубити мені у всіх на виду ...

    — Чекай, чекай... Хто ти, тьма забирай, взагалі такий?!

    Хлопець здивовано підняв брови, а потім, хмикнувши якимось своїм думкам, демонстративно вклонився:

    — Джарет Ільнер, будемо знайомі.

    Крістіана відчула, як серце пропустило удар. Різкі роздратовані слова, сказані трохи раніше, яскравою низкою пронеслися в голові, і, здається, зав’язалися в форму вузла для шибениці. Майстер Ільнер. Джарет Кривавий. Глава гільдії, старий вампір-ранде. Розповідями про його жорстокі вчинки ділилися пошепки ночами, передавали від учня до учня жахливі подробиці. Крісс чула про нього, про той образ, який малюють в головах усілякі сошки, але вона ніколи не бачила главу, та й не підозрювала, що той стане ходити в компанії веселунів, дуріти і битися об заклад, як хлопчисько.

    — О, так ти, нарешті зрозуміла, — задоволено протягнув Джарет. — Все-таки не безнадійна.

    Він підійшов ближче і взяв дівчину за підборіддя. Крісс відчула жорсткий дотик і більше не змогла відвести погляд від водянисто-сірих очей Джарета. Його голос став тихіше, в ньому зазвучала віддалена нотка загрози.

    — Ти ж дитина, Крістіана. Маленька дурочка, що живе в ідеалістичному маленькому світі. Кіра говорила про тебе. У тебе є вибір: виправитися або піти з гільдії. Марним людям тут не місце.

    — Я зроблю те, що ви накажете, — насилу промовила дівчина.

    Їй не доводилося брехати і лестити майстру, так само, як наставниці. Пан Ільнер не шукав поваги або підлабузництва. Йому потрібен був страх.

    — Подивимося, — кивнув чоловік. У кожному його русі і слові вгадувалося щось зміїне, і Крісс дійсно бачила себе загіпнотизований мишею. Залишалося тільки вирішити, чи хоче вона ставати обідом для отруйної тварюки.

    — Скоро тобі випаде нове завдання. Постарайся не розчарувати мене. Хоча б на цей раз, — прошипів Джарет. Дівчина кивнула. Для майстра цього було достатньо. Він відпустив її і спокійно пішов. Крісс залишилася одна.

    — Я впораюся з усім, що ти мені запропонуєш, — прошепотіла вона і торкнулася рукою повзучого плюща. Рослина ворухнулося, немов по ній пройшла невидима хвиля, а потім жорсткий відросток з силою арбалетної стріли вдарився об землю. — Ти ж зовсім не знаєш мене.

    Крісс відпустила плющ і вийшла з-під арки. «Я ніколи не відчую себе тут, як вдома», — думала дівчина, а тим часом життя в гільдійному кварталі вирувало повним струмком...

    Щоб вподобати цю частину, необхідно зареєструватись на сайті або увійти, якщо ви вже зареєстровані.

    Вподобати!
    Щоб залишити коментар, необхідно зареєструватись на сайті або увійти, якщо ви вже зареєстровані.