Зміст
  • Глава 1. Чаклунська зустріч
  • Глава 2. Маєток Гардіан
  • Глава 3. Загадки навкруги
  • Глава 4. Хижі тіні
  • Глава 5. Таємниці «забутих» домів
  • Глава 6. Чалкунка-травниця
  • Глава 7. Гості старого дому
  • Глава 8. Давні друзі
  • Глава 9. Закон проти нас
  • Глава 10. Творець суккубів
  • Глава 11. Ласкаво просимо до «Лілії»
  • Глава 12. Шаман-безумець
  • Глава 13. Директорське доручення
  • Глава 14. Палаючий бог
  • Глава 15. Дві гільдії: Джарет
  • Глава 16. Дві гільдії: Дітер
  • Глава 17. Протистояння
  • Глава 18. Дуель
  • Глава 19. Особливе замовлення
  • Глава 20. День факультету
  • Глава 21. Пір’я падає з неба
  • Глава 22. Схованка за ширмою
  • Глава 23. Суккуб для імператора
  • Глава 24. «Золотий дракон»
  • Глава 25. Отрута в моїх руках
  • Глава 26. Арджі
  • Глава 27. Померти і встати
  • Глава 28. Подорож до лігва алхіміків
  • Глава 29. З найкращими побажаннями…
  • Глава 30. Слідами вітру
  • Глава 31. Навздогін вітру
  • Глава 32. Стара нова лабораторія
  • Глава 33. Осідлати демона
  • Глава 34. Попелястий замок
  • Глава 35. Битва за «Лілію»
  • Глава 36. Вища демонологія
  • Епілог
  • Додаток
  • Глава 17. Протистояння

    Центр Ватеронуза був яскраво освітлений відблисками палацу Вогнів. Хаотично розставлені дзеркала відбивали світло, вириваючи з темряви багаті будинки, велику колонаду і — частково — головну міську площу. Стражники несли тут почесну варта. Вишколені, одягнені в білу парадну форму, вони гордо стояли на своїх постах, прикидаючись мовчазними статуями. Світла ніч обіцяла бути безмірно нудною і тихою.

    У центр не забрідали романтичні пари, не гуляли зачаровані натхненням місяця і блиску палацу поети. У фонтана не сиділи мислителі, занурені в вічні філософські пошуки. Патрулі іноді марширували повз, роблячи вигляд, що стежать за законом. У Верхньому місті не скоювали злочинів на вулицях. Весь бруд ховалася у запнутих портьєрами багатих будинках.

    Для Джарета Ільнера не було цієї чарівної ночі і краси вогнів. Витончені арки йому здавалися темним загрозливим лісом. Вампір стояв біля колони, відчуваючи під рукою холодний гладкий мармур. Зі своєї позиції він не бачив майстрів, але вловлював їх рухи. Перед ним стелилася велика колонада, де напевно вже ховалися вороги.

    Площа тисячі колон тонула в темряві. Навіщо скульптори звели це безумство, ніхто не знав. Різномасті, виконані з різних матеріалів колони стояли в Верхньому місті вже не одне століття. Усілякі стилі, кольори, розміри, оформлення, прикраси, викривлення і художня ліпнина — кожна колона була неповторна. Можна було тижнями стирчати тут і не знайти жодного подібності між ними. Про це місці ходили міські легенди. За однією з них колись на місці площі височів храм, зруйнований звільненим демоном. Інша легенда — не така красива, не приправлена казками про героїв, чаклунів і смерть прекрасної жриці — розповідала про фестиваль скульпторів, що змагалися в майстерності. У будь-якому разі, колони стирчали посеред площі і були ідеальним місцем для зустрічі двох гільдій.

    — Гай!

    Майстер-вбивця виник поруч майже відразу.

    — Я йду далі. Ти залишишся тут утримувати позицію.

    — Так, володарю, — відповів Гай і знову зник у тіні.

    Безшумні охоронці невидимими силуетами оточили Джарета. Той рушив уздовж колон, відчуваючи шкірою їхній холод і гордовиту велич. «Кому спало на думку спорудити це убозтво... він точно був психом», — вирішив вампір. Тут неможливо було відчувати себе в безпеці, кожна колона вселяла занепокоєння. Задивишся в сторону, повернеш до неправильної арки — і ти годинами будеш шукати вихід звідси.

    Перед вилазкою майстри вивчали детальну карту площі, запам’ятовували розташування проходів і аркових коридорів, але в темряві вони все одно могли легко заблукати. Тільки от Джарета хвилювали тепер інші речі. Він готовий був пожертвувати багато чим заради перемоги.

    — Прошу вибачення, я не спізнився?

    Людина, що сиділа на уламку куроса, виглядала занадто безтурботно. На хлопцеві був темний непримітний камзол і легкий плащ з накинутим капюшоном, що приховував обличчя, але у Джарета не було сумнівів, хто сидить перед ним.

    — Валет. Маленький славний зрадник, — ласкаво сказав вампір. — Чесно кажучи, не думав, що ти вирішиш прийти.

    — Я подумав, над тим, що ви сказали. Ця війна, правда, не варто стількох життів, — посміхнувся напівкровка. — Я з вами, щоб її зупинити.

    Джарет подумки розреготався. Йому було не складно пообіцяти привілеї при дворі і збереження життя «милому таткові». Дивно, як хлопчисько на це клюнув. Вампір уважно вислухав хлопця, серйозно кивнув і запропонував йому виконати свою частину зобов’язань. Маг самовдоволено посміхнувся, встав, розім’яв руки., А вбивця зробив крок у бік. Валет був йому противний — незважаючи на велику кількість чуток, вірність Джарет високо цінував. Але показувати зуби до закінчення угоди вампір не став.

    Хлопець клацнув пальцями. Повітря навколо нього затремтіло і стекло каламутними струменями в одну точку, формуючи щось, що нагадує людське тіло. Спочатку воно вирувало і безглуздо звивалося, але поступово стало набувати чіткість. Його риси загострилися, обросли матерією, придбали знайомий образ. Кілька хвилин — і перед Джаретом вже стояв його повний двійник. Волосся, одяг, зброю — все було скопійовано, лише відсутність дрібних деталей видавала самозванця.

    Вампір задоволено хмикнув, спробував доторкнутися до двійника, але відчув тільки щільне повітря під рукою. Більшого від Валета вбивця не очікував. Йому вистачало і такої приманки. Подивившись на мага, що стояв поруч і милувався своєю роботою, Джарет вирішив винагородити його сповна.

    — Непогано спрацьовано, — сказав вампір і раптово подався вперед.

    Різко клацнула прихована пружина, отруєна голка вп’ялася в тіло хлопця. Той відсахнувся, але отрута вже проникла в кров. Одного уколу було достатньо. Ніби вибачаючись за свій вчинок, Джарет Ільнер знизав плечима:

    — Не в моїх правилах довіряти таким, як ти.

    Він був готовий до того, що маг почне робити дурниці, кидати заклинання, кричати від люті. Джарет розраховував на це. Йому потрібно було залучити чужу увагу, вибити з найманців бойовий дух ще до початку бою. Але проклятий хлопчисько все зіпсував.

    — Хто б міг подумати, — спокійно сказав Валет. — Глава гільдії Вбивць не став тримати слово. Тепер мені не буде так ніяково через власний обман.

    Тіло хлопця раптом попливло, немов віск. Риси його обличчя зім’ялися і перетворилися, фігура перетекла з однієї форми в іншу. Зник плащ і нахабна посмішка, натомість повернувши одурманеного чарами Луція. Той повалився на бік і закотив очі. З його розкритого рота лилася густа піна.

    — Ах ти, гнила тварюка! — завив Джарет.

    По тілу хлопця пробігла судома, він зігнувся, забився в конвульсіях, а потім затих. У його осклянілих очах відбивалися сполохи далекого світла. Глава гільдії з виразом легкої відрази тицьнув Луція носком черевика в ребро. Хлопець був остаточно мертвий.

    «Чорна магія! Та ще яка майстерна! Тепер я навіть шкодую, що хотів убити пацана. Такий чаклун був би мені у нагоді...».

    Валет — справжній Валет — напевно далеко не пішов. Управляти чужим тілом під покровом ілюзії для будь-якого мага було серйозним викликом. Але шукати напівкровку в темряві Джарет не збирався. Бій на площі Тисячі колон розгоралося в повну силу!

    Руде демоня

    — Яка зустріч, Рен! — рудий вампір присвиснув.

    — Скучив встиг? — повернув посмішку ельф і вистрілив з арбалета.

    Сейрен встиг сховатися за кам’яним деревом, і дротик чиркнув по жовтому мармуру. «От зараза. Дуель буде не з легких», — подумав він.

    Битва велася з перемінним успіхом, в основному сконцентрувавшись ближче до південно-західного входу. Гай на чолі невеликого загону застряг майже відразу біля центральних воріт. Вплутався в бій з вампіром і лучниками. Рудому пощастило більше. Він наодинці йшов з північного боку, намагаючись опинитися в тилу противника, але підземник змусив його здати позиції.

    А всьому виною був арбалет. Він не давав вступити в ближній бій, тільки змушував ховатися і рахувати постріли. В одній зв’язці не могло бути більше чотирьох дротиків. Рен їх економив. І дуже швидко перезаряджав.

    — Гей! Що мовчиш? Не хочеш поговорити? Обговорити умови здачі? — глузливо крикнув Сейрен.

    Ельф мовчав. Він обережно просувався вперед, сподіваючись виманити хлопця з укриття. Один за іншим вдарялися об перешкоду отруєні дротики, найманець крок за кроком захоплював простір, підбираючись до супротивника.

    «Затих. Це погано», — встиг подумати підземник перш, ніж спрацювала непомітна пастка.

    Плями тіні, зірвані вітром, зметнулися вгору, як купа листя. Рен’аль відступив у сторону, але зачепив плечем один «лист». Той пролетів повз і витягнувся в довгу нитку, прилипнув одним її кінцем до наплічника ельфа.

    — Щоб тебе! — найманець обірвав липку тінь, але та миттєво приклеїлася до пальців.

    Чоловік стиснув руків’я меча і кинув уперед невелику скляну кулю. Від удару скло лопнуло, повалив сизий дим. Сейрен натягнув пов’язку на обличчя, хоч і встиг злегка ковтнути отруйного газу з запахом цвілі. А потім кинувся бігти до іншої колони. Все ж таки Рен змусив його покинути позицію.

    «Попався на пустушку. Боїшся мене, Рудий?» — подумки хмикнув Рен’аль.

    «Настав на пастку. Старієш, Рен?» — подумав вампір.

    Тепер обидва діяли обережніше. Лише ненадовго вони зійшлися в рукопашній, завдали один одному короткий удар, і знову відскочили в сторони. Перевірку витримали обидва. Дуель обіцяла бути довгою. Але нова атака ще не встигла розвернутися, коли пролунав перший вибух ...

    Найманий вбивця

    Зім’явши ряд дрібних колон, зі смачним хрускотом впала арка. Гай вилаявся. Він уже був поранений, по скроні стікала кров, нудило від удару. Стріла пройшла по дотичній, дряпнула шкіру і вирвала жмут волосся. А тепер суперники обрушили частину колонади, додавши веселощів. Когось навіть задавило. Гай знову вилаявся і наказав йти в атаку. Саме час було застати приголомшених лучників зненацька.

    Гай в розпачі не був. А ось Юлія, затиснута ворогом у південних воріт, була смертельно налякана. Її загін оточили і методично знищували по одному. Дітер Данора не розмінюватися на благородство. Дівчина розуміла, що в пастці, і металася в спробах вирватися. Але появи Джарета Ільнера ніяк не очікувала. Той мовчки пройшов крізь приголомшених ворогів, даючи Юлії фору. І дівчина змогла, нарешті, вирватися. Решта майстрів проводила безтілесну фігуру володаря здивованими поглядами, і кинулися в атаку.

    А фантом пішов за Юлією, не даючи їй, як слід замести сліди втечі. «Відвали! Чого причепився ?!» — шипіла на нього дівчина, намагаючись заправити голкою духову трубку. Їй слід було добряче постаратися, щоб загладити провину за залишений загін. Що не кажи, а невдоволення Джарета Юлія боялася сильніше за найманців.

    ***

    На заході колонади справи найманців йшли куди гірше. Єдиний боєць, що вижив, був зацькований як вовк, обкладений з усіх боків. Прорватися він не міг, а тому, тремтячи від нервового збудження, взявся за кресало. Кілька порохових бомб лягло біля основи великої арки, найманець підпалив гніт. Занадто короткий, щоб можна було встигнути сховатися, перш ніж рвоне вибухова суміш.

    «Бабах!!!»

    Кам’яна громадина, розбризкуючи навколо себе осколки, знехотя завалилася вперед, збиваючи і ламаючи ближні колони, обрушуючи їх, як кісточки доміно. Ця розруха привернула до себе людей, і знову бій розгорнувся біля західного входу, перемістившись від центру.

    ***

    — Нападай вже, боягуз! — люто ревів Гай.

    Він був не в силах дістати супротивника, що сховався в мармуровому лісі. Верткий, слизький вампір ривками рухався назустріч, але підібравшись зовсім близько, кидався назад, провокуючи ворога. Гая це дратувало. Йому хотілося розчавити горло виродка, неначе тухле яйце, зловити і закопати в бочці з сіллю. Але вампір продовжував крутитися навколо, кусати і знову відскакувати.

    Гай злився ще сильніше. Він не міг змусити ворога вступити у відкриту сутичку. Решта майстрів були мертві, найманці-лучники теж, лише один зумів піти, коли справа запахла паленою шерстю. Командир відправив його на підмогу Дітеру, а сам залишився утримувати позицію.

    Віттору простіше було одному. Інші найманці обмежували його, не давали розвернутися своєю «командною роботою». Тепер про них можна було не турбуватися. Вампір вимотував жертву.

    — ...!

    Найманець послизнувся на гладкому, як лід, шматку кришталю. Помилився і врятував цим життя. Щось ледь чутно дзвякнуло позаду, хлопець, не обертаючись, відповз убік колон. Навколо нього височіли скляні стовпи, вони ламали і відображали дальнє світло, через що тіней серед них майже не було. Але Віттор і не збирався ховатися. Численні відображення куди краще підходили для гри в хованки.

    А Юлія тим часом з досадою тиснула губи, втративши ціль серед скляних стовпів. Мабуть, сама доля пригнула найманця до землі, від чого той уникнув її пострілу. Дівчина кинула побіжний погляд на Гая —- той був цілком поглинений боєм. Голки для духової трубки у Юлії скінчилися, останній постріл виявився промахом. А Віттор миготів серед скла і кришталю, ховався у власних відображеннях, але втекти від майстра-вбивці не міг. Гай заганяв вампіра, змушував метушитися, щоб найманець збив дихання і загубився в просторі.

    — Тебе це не врятує, кровосос! — вигукнув Гай.

    Віттор не відповів. Вплутуватися в ближній бій з досвідченим воїном він не хотів, і в порівнянні з здорованем Гаєм виглядав жалюгідним їжаком. Тому діяв хитріше. З вигуком «х-ха!» він розбив крихкий сталагміт, і осколки дзвінко розлетілися на всі боки. Майстра зачепило гострими гранями скляного снігу, і той в люті обрушив меч на найближчі колони.

    Вампір відступав, губився серед химерних конструкцій, стримував вбивцю, як міг. Закрившись клинком, він зустрів потужний удар, і не зміг утримати рукоять в долоні. Меч з ганебним дзвоном відлетів убік. Гай розмахнувся знову, але опинився занадто близько до ворога. Віттор стрибнув вперед і вчепився в обличчя вбивці. Його кігті глибоко вп’ялися в шкіру, ледь не зачепили очі. Гай скрикнув від болю і відкинув вампіра. Частина його щоки повисла клаптями, шию залило кров’ю, але чоловік, ніби не помічав цього.

    — Порубаю на шматки! — гаркнув він, розпорюючи лезом повітря.

    Почувся мерзенний хрест і відчайдушний крик вампіра. Його рука, підрублена у зап’ястку, покотилася по землі. Але добити Віттора вбивця не встиг. Поруч з ним знову сердито вжикнула стріла. Лучник не встиг прицілитися, але відвернув увагу Гая. Той вилаявся і кинувся в укриття, дозволивши стікаючому кров’ю хлопцеві відповзти в сторону.

    Віттор пірнув під захист уцілілої колони, стягнув з пояса ремінь, перетягнув руку. Його сильно трясло, а мозок грав із зором в дивні ігри. Кілька хвилин вампір лежав на землі, поступово повертаючись до тями. Жага крові відключала людські емоції одну за одною, залишаючи тільки жорстокість і звірячі інстинкти. Віттор піднявся на коліна, повів носом, вловлюючи запахи. Болі він більше не відчував, а слабкість змінилася припливом адреналіну.

    — Тобі страшно, людина? — запитав він порожнечу.

    Земля глушила кроки, а розсипане скло, ніби саме розбіглося в сторони. Віттору не потрібно було бачити Гая, щоб знати, де той ховається. Аромат крові розливався в повітрі, змішувався з потом і злістю. Мисливець азартно принюхався, майже припавши до землі, підібрав довгий осколок розбитої колони і безшумною тінню рушив далі.

    — Я заганяв таких тварюк, про яких ти і не чув, людина.

    Осколок полетів в сторону Гая, і той ледь встиг відскочити. «Чирк!» Лучник теж не дрімав. Стріла майже зачепила чоловіка, лише злегка відхилилася вбік. Віттор знову жбурнув у майстра шматком скла.

    — Мене виховували, як тварину. Знаєш, як це — бути ланцюговим псом, а людина?

    Гай намагався відступити. Але тепер перевага була не на його боці. Лучник продовжував прикривати вампіра, і той крутився навколо, не даючи розслабитися жодної секунди. Тільки довгий важкий меч в руках чоловіка не давав виродку підступити ближче.

    — Дітер відібрав мене у них, показав, що таке справжня свобода. Тобі повинно бути страшно, людина. Тому, що я тебе не боюся!

    Віттор одним різким ударом вибив меч з руки Гая. Майстер-вбивця загарчав, схопив хлопця за лікоть, а той чомусь не став чинити опір. Навпаки, він легко подався вперед і, опинившись віч-на-віч з Гаєм, відкусив йому ніс. Площу потряс крик пораненого чоловіка. Віттор легко звільнився, відбіг назад, виплюнув закривавлений хрящ і розсміявся. У цей момент його наздогнала отруєна голка.

    Юлія все ж змогла відкопати в своїх запасах ще одну.

    Щоб вподобати цю частину, необхідно зареєструватись на сайті або увійти, якщо ви вже зареєстровані.

    Вподобати!
    Щоб залишити коментар, необхідно зареєструватись на сайті або увійти, якщо ви вже зареєстровані.