Зміст
  • Глава 1. Чаклунська зустріч
  • Глава 2. Маєток Гардіан
  • Глава 3. Загадки навкруги
  • Глава 4. Хижі тіні
  • Глава 5. Таємниці «забутих» домів
  • Глава 6. Чалкунка-травниця
  • Глава 7. Гості старого дому
  • Глава 8. Давні друзі
  • Глава 9. Закон проти нас
  • Глава 10. Творець суккубів
  • Глава 11. Ласкаво просимо до «Лілії»
  • Глава 12. Шаман-безумець
  • Глава 13. Директорське доручення
  • Глава 14. Палаючий бог
  • Глава 15. Дві гільдії: Джарет
  • Глава 16. Дві гільдії: Дітер
  • Глава 17. Протистояння
  • Глава 18. Дуель
  • Глава 19. Особливе замовлення
  • Глава 20. День факультету
  • Глава 21. Пір’я падає з неба
  • Глава 22. Схованка за ширмою
  • Глава 23. Суккуб для імператора
  • Глава 24. «Золотий дракон»
  • Глава 25. Отрута в моїх руках
  • Глава 26. Арджі
  • Глава 27. Померти і встати
  • Глава 28. Подорож до лігва алхіміків
  • Глава 29. З найкращими побажаннями…
  • Глава 30. Слідами вітру
  • Глава 31. Навздогін вітру
  • Глава 32. Стара нова лабораторія
  • Додаток
  • Глава 10. Творець суккубів

    **Некромант**

    Я потопав у глибокому м’якому кріслі. Такому незручному, що спину починало ломити вже через хвилину. Я намагався сидіти рівно, і не звертати уваги на легкий ниючий біль в зап’ястках. Обмежувачі на руках розжарювалися та холоділи, світилися тьмяним бузковим світлом, намагалися впоратися з природним магічним фоном навколо. Мовчазний маг щойно зціпив ці браслети на мені й пішов, підмітаючи підлогу пензликами на черевиках. Кожен з них коштував дорожче, ніж увесь мій одяг.

    Кімната була мебльована убого, майже всі меблі покривали лляні простирадла. Сонце яскраво світило крізь шибки, а візерунки на кришталевих вікнах розпускали промені красивою веселкою на підлозі. Я гадки не мав, що це за місце. Бо кілька гвардійців і один «Пес» зустріли мене біля воріт «Лілії», зав’язали очі та посадили в карету.

    Високий чоловік з білосніжним волоссям подав незнайомому магу браслети-обмежувачі і дозволив мені увійти в кімнату. Я ковзнув поглядом по нашивках у вигляді собачої голови, по яскраво-червоному плащу і дорогоцінній шпильці-фібули, по вицвілому татуюванні ордена Мисливців — подвійний стрілі, намальованій зліва на нижній щелепі. Такі набивали років тридцять тому, коли переслідували вампірів-ранде. На них розгорнулося справжнє полювання після бунту загону Червоних пальців. Але офіцер, який привів мене в будинок, виглядав занадто молодим, щоб брати участь в тих подіях.

    Я сів у крісло і потер долоні, намагаючись звикнути до болю від обмежувачів. У кімнаті крім мене і замовника нікого не залишилося.

    — Ви знаєте, хто я? — запитав чоловік, що сидів навпроти.

    — Так, мілорде.

    Цей чоловік був схожий на батька. Невисокий витончений хлопець з правильними рисами обличчя. Його портретами прикрашали кабінети дворян, художники змагалися в мистецтві, намагаючись фарбами передати переливи його каштанового волосся. Під намальованим поглядом проникливих синіх очей проходили церемонії і укладалися угоди. Кожен хотів би похвалитися спорідненістю з його ім’ям.

    Я відвів погляд і глибоко зітхнув. Переді мною сидів мій володар. Мій імператор. Альвон ІІ.

    Він зійшов на престол дванадцять років тому після смерті батька — Альвона І Пресвітлого. Спочатку обійшов кілька змов, видав всіх сестер заміж. А потім придушив пару дворянських бунтів, програв війну з Сумахварскім султанатом і відкупився частиною земель. Альвон закінчив полювання на вампірів, оточив себе досвідченими радниками, обмежив магів в правах. Він виявився жорстким правителем, де силою, а де дипломатією змусив сусідів поважати себе. Нещодавно імператор пишно відсвяткував двадцятисемиріччя.

    — Я запросив вас тому, що ви вмієте те, чого не може ніхто. Мені розповідали, як ви оживляєте людей, ніби вони не помирали зовсім.

    Для зустрічі зі мною імператор одягнувся зовсім просто: штани, сорочка з жовтого сатину, м’який жилет з оленячої шкіри. Комір прикрашала улюблена брошка у вигляді ящірки на квітці. У хвилини хвилювання Альвон водив по ній пальцем, і зараз не міг втримати звичку. Його погляд стежив за моїми рухами і мімікою, не допускаючи найменшого натяку на брехню.

    — Отже, ви цікавитеся створіннями, що зберегли розум. Двоє були дуже вдалі. Одне живе й досі.

    — І що стало з другим?

    — Нещасний випадок, мілорд. Нічого цікавого.

    Я ледь не прикусив язика. Те, що сталося в маєтку Гардіан, складно було назвати нещасним випадком, та розповідати правду про Темряву та інших некромантів не вартувало зовсім. Я скоїв помилку, взагалі згадавши двох створінь. Але імператор хитнув головою, ніби посилаючи комусь сигнал. Я вловив ледь чутний рух. Десь рипнула мостина. Агент, що стежив за нашою розмовою, зник. Обмежувачі обпекли пальці трохи сильніше.

    — Чи мені потрібно знати, кого я повинен оживити для вас?

    — Гадаю, так. Справа стосується моєї нареченої. Принцеси Мьоге, дочки Корсонійского басилевса. Ми мали одружитися восени, проте дівчина загинула. До того ж на нашій землі. Ви довго жили в Корсонії, пан Еллоу, і знаєте, які там звичаї. Якщо Мьоге не зійде на престол, Корсонія оголосить Темним Землям війну. А я не хочу війни, я хочу вигідного союзу, торгівлі без податків і виходу на нові землі. Іншої можливості укласти союз із Корсонією в нас більше не буде. Тому потрібні ви.

    — Я розумію, і зроблю все, володарю. Як... вона померла?

    — Це важливо? — імператор підняв брову. — Її тіло не сильно пошкоджене, цього знання вам буде досить.

    Я схилив голову на знак покірності, а думки вже почали клацати в голові, збираючись у список. Обладнати лабораторію, зібрати матеріали, провести незліченну кількість годин над трупом дівчини, покликати на допомогу Лукаса і Родріка, і не забути, звичайно, знайти клятих братів Загрозьскіх, доки Оуен Мортер ще живий.

    — Мої сили і знання до ваших послуг, мілорд.

    — Радий це чути. Знаю, ви цікавилися маєтком Гардіан. Вважаю, вам було б приємно отримати його в обмін на ваші труди. А мої люди забезпечать вас необхідними матеріалами.

    — Дякую, — я спробував приховати задоволену посмішку.

    Альвон піднявся, показуючи, що розмова закінчена. Я вклонився, притуливши стиснутий кулак до грудей, і дозволив біловолосому офіцеру «Псів» вивести мене з кімнати. Роботи було ще багато.

    Я найняв візника, щоб дістатися до західної частини міста. Прокотився з вітерцем, надихався пилом і міським смородом, і вийшов за дві вулиці до потрібної таверни. У цьому кварталі рідко вешталися заможні городяни, він служив будинком для дрібних ремісників. Я заглянув до крамниці з готовим платтям, переодягнувся в невибагливий костюм, залишивши натомість корсонійскій наряд. Тільки синій пояс дбайливо згорнув і забрав із собою.

    Потрібну таверну я знайшов без проблем, за дев’ять років вона нітрохи не змінилася. Опинившись всередині, я занурився в атмосферу п’яного диму, напівтемряви і чадних смолоскипів. Задушливий запах палаючого масла, перетриманої їжі й кислого пива зустрічав коло порога, як вірний пес, а вечорами до нього додавався сморід немитих тіл. Але зараз відвідувачів було небагато.

    Кволий викидайло, високий, як шибениця, зміряв мене оцінюючим поглядом і відійшов у бік. За бажанням він міг би скласти мене навпіл. А ось з Арджі, напевне, впоратися би не зумів. Я перетнув два суміжних зали і зайняв хороший стіл біля єдиного вікна. Сенсу приховувати обличчя я не бачив, куштувати тутешнє їдло не збирався, тому, коли до столу підпливла пишна дівка, я похитав головою.

    — У мене особливе замовлення.

    Дівка із розумінням кивнула, витерла руки об жирний брудний фартух, і пішла, а поруч зі мною на стілець плюхнувся хитрий дідок.

    — Ну-с, чого замовимо?

    Дідок витягнув губи трубочкою і прикрив очі, готуючись слухати. «Вражаюча безпечність, — подумки пирхнув я. — Якби я був шукачем... то живим би не вийшов». Мій погляд вчасно уперся в самостріл, прикритий кошиком. Усе ж таки звідник був не такий простий.

    — Є незвичайне прохання ...

    — У всіх незвичайне.

    — ... мені потрібні мертві тіла.

    — Багатьом потрібні.

    Я стукнув долонею по стільниці і прогарчав:

    — Стули пельку й дослухай, чи все життя будеш гикати жабами. Знайшов моду перебивати клієнтів, лисий пес!

    Обличчя звідника почервоніло і зморщилося, як морожена картоплина. Здавалося, він готовий був вибухнути лайкою, але замість цього зареготав і ляснув себе по коліну, немов почув відмінний жарт. Майбутні щасливі вдови і стомлені конкуренцією купці не зважувалися так говорити з працівниками гільдії Вбивць. Отже, час було зобразити ввічливість. Звіднику в руки пливли хороші гроші.

    — Потрібно п’ять жіночих тіл. Непошкоджених, віком до тридцяти. Для вас витратний матеріал, а для мене — сировина. Впораєшся?

    — П’ять жінок?

    — Так.

    — До тридцяти?

    — Так.

    Дідок дотягнувся язиком до кінчика носа, і я подумки застогнав, стримуючи хвилю роздратування.

    — Дорого, — дійшов висновку він. — У сотню монет обійдеться.

    — Ти не зрозумів, паяц! Мені не потрібний живий товар. Мені потрібні трупи!

    — А-а-а, — протягнув звідник. — Що ж ти одразу не сказав. Тоді двісті.

    — Облізеш! Ви, хлопці, кожен день скидаєте мерців на корм раків, просто перешліть мені підходящі. Плачу десять монет за кожний і дві зверху за якість.

    — Двадцять за труп і п’ять за клопоти! — парирував старий. Його ноги танцювали дивні па під столом.

    — А давай я просто встану і піду до найманців. Може, з ними вдасться нормально поговорити...

    — Ой, та сядь ти, — здався звідник. — Дванадцять то дванадцять. І за якість зверху.

    Я кивнув і поклав стовпчик монет на стіл. Старий швидко згріб їх чіпкими пальцями, і серйозно подивився на мене. Раніше замовлення оформляли більш урочисто, скріплювали договір магією і кривавими клятвами. Відлуння старої традиції все ще жили в підвалинах гільдії, нехай і в слабкому зміненому вигляді. Звідник прийняв шматок паперу з моїх рук і запитав:

    — Мені клястися на контракті?

    — Ні. Зроби все, як тут написано, і можеш вважати замовлення виконаним.

    З цими словами я встав і спокійно пішов, точно знаючи, що все буде готово в строк. Гільдія Вбивць завжди дорожила репутацією. З однією справою було покінчено, і я планував навідатися ще в пару місць, щоб вийти на потрібних людей. Таємний світ Ватеронуза, як і раніше, кишів людьми поза законом. Я втратив багато зв’язків, але знав, куди звернутися за допомогою.

    Я найняв агента Найманців в той же вечір, як вийшов з таверни «Золотий дракон». Адже хтось мав чути про братів Загрозьских. Вони десь переховуватися від шукачів — Рой і його консервований брат-привид. Мені важливі були будь-які чутки, будь-які сліди, все, що могло привести мене до алхіміків.

    Я йшов через ремісничий квартал, розмірковуючи про це, коли помітив віз на шляху. Він стояв, трохи покосившись, ніяково спираючись на зламану вісь. Поруч лежало колесо і якісь мішки. По обидва боки від воза були дома і сміттєві купи, на одній з них сидів сумний чоловік в дорогих чищених чоботях.

    — Хей, добродію! — гукнув він на мене. — Чи не допоможеш?

    Я кивнув і підійшов ближче, думаючи про себе: «З кого ж ти чоботи зняв, морда?». У цей момент хтось підскочив ззаду, а хлопець з воза різко вдарив мене в живіт. Я впав на коліна і закашлявся, здавалося, всі нутрощі змішалися в кашу.

    — Це він?

    — Так.

    — Тоді кінчай його!

    Міцні руки натиснули на плечі, а в мене не вистачало сил, щоб скинути бандита. Той припечатав мене обличчям в землю і заніс ніж, щоб встромити його в шию. Але раптово його упустив. Короткий заточений клинок з ледь чутним дзвоном впав поряд, а потім хватка ослабла. Я відчув солодкий гнильний присмак у роті, вдарив силовий хвилею по колу, щоб збити інших мерзотників.

    Їх виявилося четверо. Один лежав на землі з арбалетним дротиком в потилиці, інші швидко піднімалися зі зброєю в руках. Кинулися на мене вони одночасно, не помічаючи в перший момент, як гострі голки встромлюють під шкіру. Я зло посміхнувся і розвів руками, розриваючи гачками плоть головоріза. Мене обдало гарячими бризками — краплі крові стекли по невидимому щиту, і лише трохи потрапило на взуття. Решта бандитів застигла без руху, для них результат був вирішений наперед. Енергетичний поштовх підкинув їх угору, а потім з силою опустив, розмазавши мізки обох мерзотників по землі.

    — Приголомшлива жорстокість! — захоплено вигукнув хтось позаду, і я, нарешті, помітив ельфа-підземника, що сидів на зламаному візку.

    Він тримав мініатюрний арбалет в руках і дбайливо пакував дротики в чохол. Отруєні вістря маслянисто блищали, відбиваючись в круглих окулярах ельфа. У нього було чорне волосся і засмагла шкіра, а довгі гострі вуха не приховував навіть крислатий капелюх. За ельфійськими мірками цей хлопець, напевно, був потворним, як гвідик, а за людськими — шалено красивим.

    — Ви б припинили ходити по таких місцях, пан Еллоу.

    — Ми знайомі?

    Підземник знизав плечима і зіскочив з воза. Він був невисоким, худорлявим. Чорний шкіряний обладунок щільно облягав його фігуру і не скрипів підчас ходьбі. Ельф швидким рухом вирізав дротик з убитого і перевернув того ногою. У бандита виявилося чорне, покрите сажею обличчя.

    — Зальотні пташки. Бандити Обгорілого району. Хтось забажав твоєї смерті і звернувся до гільдій Вбивць, та Джарет Ільнер досі пам’ятає твоє ім’я. І заради нього не погребував зв’язатися з найманцями. Аби не він, тебе в тут зарізали, як зайця.

    — Пощастило, що ти був на сторожі, так? — їдко зазначив я.

    Страх і тремтіння усе ж таки наздогнали мене, і тепер мені коштувало великих зусиль триматися спокійно перед зарозумілим ельфом.

    — Мене звуть Рен’аль, — підземник проігнорував мій випад. —Я рятую тебе в перший і останній раз.

    Він оглянув мерців, а далі повернувся до мене:

    — Ходімо, Еллоу. Виведу тебе у безпечний район.

    Я мовчки згодився, і незабаром ми вийшли на вулицю, що тяглася паралельно головній «стрілі» — широкій дорозі, що проходила через усе місто. За його стінами «стріла» виливалася в великий тракт, який розбивався на кілька гілок — в сторону Фламмаса і Ахтіра, Синіх озер і лісів Овеннарі.

    Я кульгав дорогою і не міг пригадати, коли пошкодив ногу. Це чомусь турбувало більш за все. Прохання Арджі, зустріч з представниками гільдії Вбивць і найманцями, завдання імператора і, нарешті, цей невдалий замах… Кілька днів у Ватеронузі виявилися вкрай насиченими.

    Дев’ять років я не бачив у Темні Землі. Повертатися сюди було вкрай важко. І мені досі снилася Корсонія. Там я озирався на дзвін ножних браслетів і встигав помітити, як стиглі фрукти, пружні, ароматні, з м’яким стуком падали за землю, а чорноокі діти бігли їх піднімати. Вартові не ганяли дітлахів, тільки трохи зсовували брови для суворості.

    Головна вулиця химерно загиналася з обох країв, розмежовувала смугою дерев купецький і робітничий квартали. Мій будинок був там, в просякнутому запахом кориці і ослячої сечі закутку, під дірявим червоним тентом. Невелика квартирка на третьому поверсі з кривим, як зламана щелепа, балконом. Вона обходилася дорого, незважаючи на мізерні меблі й посипану зі стін мозаїку, але в багатому торговому місті кращого місця було не знайти.

    Я сумував за цим будинком, але повертатися не хотів. Наказ імператора вирвав мене з полону, дозволив втекти в Темні Землі, і тепер я повинен був виживати тут. Незважаючи ані на що. Алхіміки, мертві принцеси, вбивці з чорними обличчями — все це було такою нісенітницею в порівнянні з вічним страхом перед мечем ката. В Корсонії була заборонена темна магія. А я приїхав туди буквально за рік до цієї жахливої реформи. І не зміг повернутися.

    — Не хочеш ще попрацювати на мене, Рен’аль? — запитав я.

    Ельф окинув мене довгим поглядом, прихованим за окулярами.

    — Так, як сьогодні?

    — Ні. Мені потрібно знайти одного хлопця. Точніше двох, але один з них трохи мертвий. Рой Загрожскій його ім’я. Чув про таке?

    — Може так, а може, й ні. А може, ти замовкнеш і не станеш галасувати про ренегата на всю вулицю...

    Я слухняно замовк. А ельф-підземник зняв окуляри, акуратно їх протер і озирнувся по сторонах. Мабуть, в темряві його очі горіли, як оргія світлячків.

    — Не підставляй більше моїх людей Еллоу. Якби не дружина господаря, мого агента би зараз в катівнях питали, звідки він такий цікавий. Твоїми «друзями» цікавляться не прості шукачі, але

    — То твоя відповідь «ні»?

    — Ні. Але якщо я випадково дізнаюся щось цікаве, то неодмінно з тобою попліткую.

    — Краще, ніж нічого, — зітхнув я.

    Раптом ми почули різкий шум. Гучні оплески, крики, рев натовпу. Городяни прийшли в хвилювання і кинулися до площі. Людський потік наростав, і нам доводилося повільно відступати, щоб не потрапити в «течію». Стояв гучний гомін, і розглянути, куди кинулися люди, було неможливо.

    — Хей, що сталося? — ельф зловив якогось хлопця. Той збуджено торохтів, поспішаючи поділитися новиною:

    — Вбили! Точно вбили! Чули, як він вистрілив? І наповал!

    — Кого вбили?

    — Та герцога цього, з охоронцем! Ух, щас зададуть тому падлу!

    Найманець відпустив роззяву, а до нього вже крізь натовп прорвався хтось з агентів.

    — Пане Ірхар! Біда! — вигукнув він.

    — Благаю тебе, без емоцій!

    — Застрелили герцога Ефнера. Кажуть, що замах організували ми! — миттєво зібрався схвильований агент.

    — Ось як... Винуватців взяли?

    — Майже. Але з герцогом був один з майстрів-убивць...

    Рен’аль секунду не знаходився, що сказати, а потім брудно вилаявся. Встрявати в справи гільдії мені не хотілося, тому я вирішив піти, не прощаючись. Ніхто не став мене затримувати — найманці про щось гаряче сперечалися. Я повернувся і пошкандибав по вулиці, думаючи про те, що в такій тисняві візника точно не зловити.

    **Фаронжець**

    — Мій володарю, вам нема про що турбуватися, в місті нас не чекають вбивці на кожному розі, — заявив Гілфорд.

    Герцог неуважно кивнув і пробурмотів:

    — Так, я розумію, але... Ви ж самі бачили, що щойно сталось. Я хочу відпочити після промови в ратуші. Зробіть, щоб мої покої ретельно охоронялися.

    Кучер клацнув батогом, і витончений вишколений жеребець рушив з місця. У відкритій кареті було зручно, але трохи вітряно, герцог і його охоронець неспішно прямували до міської ратуші. Гілфорд говорив щось ще, але Ефнер слухав його неуважно. Перед очима герцога досі стояла картина розкиданої карети і закривавлених тіл його васалів. Хтось кинув порохову бомбу їм у вікно і спробував сховатись. Сторожа навіть не встигла дістатися до мерзотника — розлючений натовп забив того до смерті.

    Ефнер намагався викинути подію з голови і зосередитися на промові, але його не покидала думка, що той вибух призначався йому.

    А тим часом Гаррі стояв і безсило спостерігав, як віддаляється карета з ненависною йому людиною. Натовп, що зібрався подивитися на красеня-герцога, відштовхнув його, коли один із хлопців кинув бомбу. Гаррі хотів виправити помилку, завершити розпочату справу, але підібратися на відстань кидка не зумів. Карета зникла з очей, плани полетіли в безодню.

    Юнак закашлявся, сплюнув на землю в’язку кров. Здавалося, він виплюне легені раніше, ніж зуміє прикінчити герцога. Гаррі плентався по вулиці, слухаючи власне хрипке дихання, думаючи про буркітливий шлунок. Ноги самі винесли його на те місце, де мав відбутися замах. Але проклятий Ефнер вже напевно змінив маршрут. Гаррі стояв біля хлібної крамниці, жував пиріг з капустою, коли побачив карету, що наближалася. Ту саму, з відкритим верхом! Гаррі навіть задумався, як вона опинилася тут, він забув про їжу і, вихопивши два кремнієвих револьвера з-під куртки, підскочив до карети.

    «Бах! Бах!»

    Гілфорд схопився за інерцією, подумав мигцем, що не помітив очевидну загрозу, а на його грудях вже розпливлася кривава пляма. Чоловік спробував дотягнутися до вбивці, ще не розуміючи, що він уже мертвий, і впав на край карети. Його тіло повисло над землею. Через секунду герцог звалився поряд. З його шиї тугим струменем юшила кров. Всього хвилина — і все було скінчено. Вбивця досі стояв з пістолетами в руках, слухав, як злякано хрипить кінь, як кричить і тікає кучер. За мить він опритомнів, спробував проковтнути порошкову отруту, загорнуту в клаптик паперу, але через напад кашлю, його одразу ж знудило.

    А з того моменту, як пролунали постріли, люди навколо немов сказилися. На Гаррі посипалися удари, і сторожі насилу вдалося вирвати вбивцю з рук розлючених городян. Народний улюбленець Ефнер і його охоронець були мертві. І чутки про подію розліталися з неймовірною швидкістю. У той же вечір в столиці оголосили траур по бідоласі герцогу. І тільки в двох будинках не звучало його ім’я.

    В той день в гільдії Вбивць про все дізналися швидко. Джарет Ільнер вислухав новину, нітрохи не змінившись в обличчі. Вищі майстри почули тільки одну фразу:

    — Збирайтеся, панове. Ми вирушаємо в Ватеронуз.

    Щоб вподобати цю частину, необхідно зареєструватись на сайті або увійти, якщо ви вже зареєстровані.

    Вподобати!
    Щоб залишити коментар, необхідно зареєструватись на сайті або увійти, якщо ви вже зареєстровані.