Зміст
  • Глава 1. Чаклунська зустріч
  • Глава 2. Маєток Гардіан
  • Глава 3. Загадки навкруги
  • Глава 4. Хижі тіні
  • Глава 5. Таємниці «забутих» домів
  • Глава 6. Чалкунка-травниця
  • Глава 7. Гості старого дому
  • Глава 8. Давні друзі
  • Глава 9. Закон проти нас
  • Глава 10. Творець суккубів
  • Глава 11. Ласкаво просимо до «Лілії»
  • Глава 12. Шаман-безумець
  • Глава 13. Директорське доручення
  • Глава 14. Палаючий бог
  • Глава 15. Дві гільдії: Джарет
  • Глава 16. Дві гільдії: Дітер
  • Глава 17. Протистояння
  • Глава 18. Дуель
  • Глава 19. Особливе замовлення
  • Глава 20. День факультету
  • Глава 21. Пір’я падає з неба
  • Глава 22. Схованка за ширмою
  • Глава 23. Суккуб для імператора
  • Глава 24. «Золотий дракон»
  • Глава 25. Отрута в моїх руках
  • Глава 26. Арджі
  • Глава 27. Померти і встати
  • Глава 28. Подорож до лігва алхіміків
  • Глава 29. З найкращими побажаннями…
  • Глава 30. Слідами вітру
  • Глава 31. Навздогін вітру
  • Глава 32. Стара нова лабораторія
  • Додаток
  • Глава 18. Дуель

    Руде демоня

    Порив холодного вітру.

    Випад. Дзвін сталі.

    Колони навколо підступають ближче, загрозливо нависають над головою...

    Рен’аль важко дихав, обережно кружляючи навколо противника. Рудий не зводив з нього очей. Бій ішов уже цілу вічність, переміщаючись від однієї частини колонади в іншу. На цей раз Рен вибирав позицію під двома схрещеними колонами, це повинно було обмежити маневреність вампіра, але той все одно не поспішав здаватися. Гнучкий, швидкий, холоднокровний — Сейрен загнав ельфа в глухий захист і не давав йому ні секунди перепочинку. Рен’аль помилок не робив, чекав, поки Рудий відкриється, відбивав удари і йшов від випадів. Дуель тривала.

    Сейрен зменшив темп. Навмисно вкоротив дистанцію між ним і ворогом, дозволив чужому клинку просвистіти біля щоки, і спробував ранити супротивника на зворотному русі. Помах меча ледь не позбавив його вуха. Найманець легко парирував новий випад, різко «відвів» меч вампіра в сторону і відштовхнув від себе. Контратакувати Рудого він не наважився — зовсім невеликим був розрив між ними, але обманним помахом все ж змусив вампіра віддалитися.

    Підбивання і розмови давно скінчилися, мечники берегли дихання. Немов в танці вони здійснювали піруети, легко і звично граючи зі смертю. Нарешті, вампір підловив суперника. Втомлений ельф не встиг відреагувати на випад, і слабкий удар, спійманий клинком, вибив чоловіка з рівноваги. Вістря меча втупилося в землю, а Сейрен знову стрибнув вперед, підібравшись до підземника впритул. І той раптово подався назустріч, заблокував вампірові праву руку, не даючи тому вколоти себе в бік, і завдав йому удар основою долоні по носі. У відповідь він тут же отримав сильний поштовх руків’ям по діафрагмі.

    — Досить ... вже, — задихаючись, промовив Рудий.

    — Кх... згоден, — прокашлявся підземник.

    Він відсахнувся від вампіра і вклав меч у піхви. Майстер-вбивця зробив те саме. Кілька секунд він намагався зупинити кров, що ллється з носа, в той час, як найманець сидів на землі і стримував блювотний позив.

    — Це був відмінний бій, — придушено промовив Рен’аль.

    Сейрен згідно кивнув. Йому хотілося впасти на землю прямо тут, але гордість і почуття обов’язку перед Джаретом не дозволяли йому розслабитися. Ельф відвернувся і побрів в темряву, Рудий не став його затримувати. Не всі майстри хотіли битися до кінця. Швидше за все Рен приєднається до Данора і його охорони, та й Сейрену слід було знайти володаря. Дуель була закінчена, протистояння підійшло до апогею.

    Майстер тіней

    Спалахнулі битви біля південних і східних воріт швидко вщухли, а групи по дві-три людини стали стікатися до точки, трохи західніше центру. Саме тут стався вибух, саме тут колони перетворилися в суцільні руїни, привертаючи до себе увагу воюючих сторін.

    Пролунав черговий хлопок — Дітер кинув палаюче ганчір’я в дрібку розсипаного пороху. На хвилину у нього заклало вуха, а коли розсіявся їдкий дим, то погляду відкривалася повна картина руйнувань. Це місце ідеально підходило для загального збору, тільки мертвий не міг почути серії сигнальних вибухів.

    Але Джарет, який прибув до розореної колонади захопленням не палав, адже шум напевно чули стражники. Зухвала витівка — влаштовувати битву під носом у Альвона — могла тепер дорого обійтися обом гільдіям. Найманці до тихої роботі не звикли, це було в їхньому стилі — щось підірвати, зламати, розбити. І задумавшись про це, Джарет на хвилину навіть перестав злитися. Чи не вони вибирали площа Тисячі колон в якості поля бою. Це вирішив сліпий жереб.

    — Пора виводити людей, — вирішив Данора. — Стає занадто ризиковано.

    Глава вбивць підтримував цю думку. Потрапити під гарячу руку імперської варти не хотілося нікому. З восьми майстрів Джарета вижило п’ятеро, один командир (Луцій) загинув, Гай був сильно поранений. На стороні Данора ще залишалося сім чоловік — всього на одного найманця менше, ніж мав сам пан Ільнер. Останніми до західного виходу підтяглися бійці Дітера, вони тягли непритомне тіло однорукого хлопця.

    — Глянь на це, — Джарет Ільнер обвів мовчазних змучених людей, що чекали нового наказу. — Ми не можемо розійтися, так нічого не вирішивши. Сьогодні було досить смертей, я не хочу, щоб всі вони пройшли даремно.

    — Я пропонував дуель і раніше, — Дітер плюнув під ноги. — Славно, що ти вирішив, нарешті, змінити свою думку.

    Джарет пирхнув, і вампірові здалося, ніби той ледь чутно сміється над ним зі словами «от хлопчисько!».

    — Згоден, — твердо вимовив Дітер. — Покінчимо з цим.

    Більше виходу не було. Майстри і найманці відступили, залишилися тільки дуелянти, Рен’аль, Гай і Сейрен. За кілька хвилин вони розчистили від дрібних уламків невеликий майданчик, де повинна була початися битва, після чого відійшли на шанобливу відстань, щоб не заважати дуелянтам.

    — Не боїшся виступити проти хлопчиська?

    Джарет у відповідь розсміявся. Після кількох сутичок його меч мав кілька зазубрин. Уважно їх розглянувши, вампір вирішив змінити зброю, і потягнувся за мечем Гая. Воїн охоче передав меч володарю, але той задоволеним не залишився. Зброя виявилася важкою і незвичною, Джарету не хотілося вступати в бій з нею в руках.

    — Мабуть, це підійде...

    Майстер-вбивця подивився на піхви з іменним знаком Луція. Два парних квілона — довгих двосічних кинджала, схожих на зменшені копії лицарського меча. Хтось віддав зброю мертвого хлопця Сейрену, і тепер Джарету постала можливість випробувати його «прощальний подарунок». Клинки відмінно припали по руці.

    Сам Дітер використовував полуторний меч — грізну зброю проти кинджалів. Він міг тримати супротивника на відстані, що, безсумнівно, ставило найманця в більш вигідну позицію з самого початку. Але варто було дуелянтам зійтися, як це оманливе враження пройшло. Джарет Ільнер був досвідченим воїном.

    Данора нападати не поспішав, тільки тримав майстра на відстані, вивчав його рухи. Джарет зробив пару випадів, натрапив на захист, відступив. «Намагаєшся мене дістати, шмаркач», — глузливо подумав Джарет. Його бавила манера «хлопчиська» триматися.

    — Підходь, не бійся, — безтурботно мовив він.

    Дітер опустив меч вістрям до землі, немов визнаючи поразку. Сталь зловила відблиск світла Палацу Вогнів, перетворюючи клинок в розпечений прут. Тінь від нього, впавши до ніг вбивці, миттєво зігнулася петлею, підсікаючи «здобич». Джарет відсахнувся, потім стрибнув уперед, уникаючи повторної зустрічі з «тіньовим ласо». Жарти скінчилися, почався бій.

    Рен’аль відступив ще далі, напружено спостерігаючи, як суперники рухаються по колу. Перевірка на витримку. Крок в сторону, найманець знову атакував. Сталь зустрілася зі сталлю, голосно і протяжно заспівала. Уривчастий свист, удар, відскік. Легкі обладунки вкрилися першими подряпинами — занадто ненадійний був захист.

    Джарет хмикнув, розгадавши помилковий випад, змусив Дітера вильнути в сторону, і ледь не розпоров йому кинджалом бік. Опинившись впритул до чоловіка, найманець перехопив його праву руку і різко відштовхнув. Глава вбивць зашипів від болю, але зброю не впустив. Данора спробував розвинути успіх, проте потрапив у пастку. Противник пірнув вниз і, розриваючи дистанцію, легким розчерком пофарбував передпліччя хлопця першими краплями крові. Дітер струсив з руки наруків’я.

    Джарет перейшов в наступ. Дітер насилу відбив атаку, меч-бастард тепер заважав руху. Кинджали мелькали в повітрі, майстер нарощував швидкість. Нарешті, найманець зустрів ковзний помах, ледь не отримав укол в плече другим кинджалом, але зумів ухилитися, і атакував у відповідь

    Тепер уже Дітер захопив ініціативу. Рубаний удар по зап’ястку, небезпечний укол — Джарет Ільнер пішов в оборону. Навколо нього, немов бризки, розліталися темні плями, вони гострими шипами засіяли землю. Найманець відскочив від них, до того ж майже діставши мечем ступню противника. Той брудно вилаявся.

    Бій затягувалося. Атакуючі маневри, тіньова магія — Дітер починав втомлюватися. Піт струменів по лобі і скронях, лише нічний вітер давав трохи полегшення. Дихання стало занадто гучним, проте темпу хлопець не зменшував. Під його ногами раптом утворилася масляниста трясовина, і Дітер, перескочивши її, кинувся до зруйнованої колони. Вбивця пішов за ним. Він ухилився від схожого на чорну ліану спису і перестрибнув на сусідні руїни. Балансуючи на вузькому просторі, Джарет жбурнув в найманця крихкий фіал.

    Спалах світла! Дітер безглуздо скинув руки, ледь не втративши рівновагу. «Обережно!» — почув він схвильований крик Рен’аля. Джарет вибіг по уламкам на високу арку. Тут було зручно утримувати позицію. Але молодий вампір слідувати за ним не поспішав, він загреб в кулак дрібного щебеню, жбурнув їм в обличчя противнику, вигравши час на перепочинок.

    Знову схрестилися клинки. Місця для маневру на арці не було, і полуторний меч виявився не в виграші. Шорсткий незграбний моноліт з вапняку перетворився на своєрідну арену, яку міг покинути тільки один.

    Дітер Данора був покритий дрібними порізами, в запалі бою він не відчував болю. «Якщо квілон отруєний, я загинув», — подумав він, але продовжив бій.

    — Коли ти, нарешті, здохнеш? — роздратовано вигукнув майстер.

    Дітер підловив його хитрим маневром, завдав неприємну рану в стегно. Битва поступово рухалася до кінця, її візерунок сплітався в щільний вузол, і вийти з бою тепер можна було тільки через смерть.

    Останні миті були зовсім не такими, що запам’ятовуються. Занадто швидкі рухи, змазані розчерки мечів, шалене важке дихання і дзвін металу. Зовсім не красиво, не поетично. Просто один з воїнів забарився, пропустив випад, не встиг відгадати маневр. Глядачі внизу побачили, як одна з темних постатей, що стояли на арці на тлі нічного неба, раптом відскочила назад і, повагавшись, звалилася вниз.

    Удар.

    Рен скрикнув і кинувся вперед, боячись того, що побачить. На землі в тіні колони обличчям вниз лежав його володар. Перед падінням він все ж встиг згрупуватися і більш-менш вдало приземлитися.

    — Назад, — почувся владний, захриплий голос Джарета Ільнера. — Назад! Бій ще не закінчено.

    — Він має рацію, — погодився Дітер.

    Його меч випав з рук при падінні. Джарет підбіг ближче, замахнувся, щоб розпороти ворогові горло. Вампір відкотився в бік, але встати не зміг. Майстер саднув його носком чобота по обличчю, насолоджуючись тихим хрускотом. По обличчю Дітера заструмувала гаряча кров.

    «Рано...»

    Рен’аль, Гай і Сейрен підступили зовсім близько. Майстри-вбивці утримували підземника. Правило дуелі не можна було порушувати. Джарет мав право помилувати суперника, але він не збирався цього робити. Ніколи ще він не залишав позаду себе недобитих ворогів.

    «Дивись, ельф, дивись, як вмирає твій друг. Ти не допоможеш йому, тільки зганьбиш свою гільдію. Ти це знаєш. Тому не рухайся з місця!»

    Джарет чомусь не відчував задоволення, дивлячись на те, як корчиться Данора. Вампір заривався пальцями в землю, кидав краплі крові, намагався відповзти вбік, але зламані кістки лише завдавали йому більше страждань.

    «Я можу це закінчити. Більше болю не буде».

    Джарет відчув, як здавило дихання. Він заніс над Дітером клинок, але опустити не зміг. Голова крутилась, квілон випав з ослаблих пальців. «Що... Відбувається?», — подумав він, і почув тихий булькаючий сміх найманця. Майстер озирнувся назад, помітив криваві сліди, що тяглися за ним. Тіні, що лежали в основі розбитих колон, неприємно ворушилися, підбираючись до бурих плям.

    — Прокляття, хлопчисько! — застогнав Джарет.

    Його обладунки були пронизані крихітними крапками. Тіньові голки вже проникли під шкіру, залишивши непомітні рани. Майстер криво посміхнувся, зробив кілька кроків і втратив рівновагу. А Дітер Данора продовжував реготати і захлинатися власною кров’ю.

    — Зараз... Тримайся, вампір, не думай засипати! — Рен схилився над тілом володаря.

    Майстри-вбивці відтягли Джарета, і він залишився один.

    — Щоб тебе! Всього лише рана в животі і зламані ребра. Навіть тельбухи не випали, ти будеш жити! Тільки не засинай...

    Дуель була закінчена. Обидва програли. Дітер Данора закашлявся і подивився вгору — зірок не було видно. З нічного неба повільно падали пластівці снігу. Хтось безцеремонно ткнув ногою в гомілку хлопця, і той здивовано підняв голову. Чоловік, закутаний в темний плащ, дивився на Дітера. Замість очей у нього була тільки чорна пов’язка із золотою вишивкою, але найманець все одно відчував на собі пекучий погляд.

    «Вали звідси, Данора!» — беззвучно сказав незнайомець.

    Дітер відчув поштовх, а потім знову прокинувся на площі Тисячі колон.

    Найманий вбивця

    Джарету здавалося, що його тіло опустили в яму з льодом. Лише на секунду прикривши очі, він виявив себе лежачим на землі в компанії одного тільки Гая. Хтось дбайливо уклав пораненого майстра на бік і накрив курткою. У роті відчувався смак крові і блювоти. Насилу повертаючи язиком, вампір вимовив:

    — Де Рудий?

    — Пішов за допомогою, — відгукнувся Гай. — Не можеш поворухнутися, так?

    Джарет промовчав. Всі його м’язи задубіли, і навіть біль, заподіяна тіньової магією, відступила. Дітер Данора відмінно володів мистецтвом ранде, куди краще самого майстра. Пан Ільнер майже не розвивав цю здатність, задовольняючись можливістю ховатися в темряві. Найманець пішов далі у своєму навчанні. Створені ним голки майже добили Джарета.

    «Варто було взяти у жерця пару уроків, — подумав вампір. — Було б забавно здивувати хлопця переміщенням крізь тіні».

    — Мені шкода, володарю, дуже шкода, — придушено прошепотів Гай.

    Він теж був поранений, і насилу тримався в свідомості. Обличчя чоловіка покривала кірка запеченої крові, весь комір і броня були в бурих патьоках.

    — Сейрен витягнув з вас майже всю гидоту. І навіть напоїв кров’ю. Але вижити ви все одно не зуміли.

    — Що за нісенітниця ти несеш?

    — Я бачив, як гільдія зростає. Бачив, як вороги відступають, як віддають вам владу майже без бою. Я пішов за вами, коли ви підняли повстання і скинули попереднього главу. Залишився поруч, коли Променистий переметнувся до найманців. Я завжди боявся того, що колись побачу вас в такому стані.

    — Гай...

    — Кіра сильніша од вас, володарю. Вона закінчить війну і поведе нас на Ахтір. А ви залишитеся тут, в цьому провулку. Може, стражники знайдуть вас раніше, ніж Рудий.

    Чоловік посунувся ближче, витягнув вузький кинджал з чобота вампіра. Той скривився і спробував смикнутися, але закостеніле тіло не слухалося. Він навіть не злився на майстра-вбивцю, врешті-решт, Гай завжди вибирав сторону переможця. Але зраду пробачити не міг. Страх смерті пекучим вогнем прошив його мозок, і коли майстер-вбивця наблизився, щоб нанести останній укол, вампір прошепотів:

    — Почекай... Я не хочу вмирати ось так.

    — Просто закрий очі і покінчимо з цим, — відповів Гай.

    — Тоді поцілуй мене, перш ніж... На удачу.

    Чоловік зітхнув. Він схилився над Джаретом, легко торкнувся його губами, намагаючись не думати, про те, що робить, а потім раптом відчув ледь помітний укол.

    — Треба ж, Гай. Яка сентиментальність. Ти завжди так церемонився з жертвами?

    Майстер відскочив. Рука вампіра безвольно впала, з його рукавички стирчала отруєна голка. Гай не втримався на ногах, важко опустився на землю, схопився за груди. Його серце болісно зайшлося відчайдушним стуком, чоло покрилося холодним потом. Гай, задихаючись, звалився на спину, заметушився в паніці, але зробити нічого не зміг. Його м’язи зсудомило, з рота пішла густа піна. Через кілька секунд чоловік назавжди затих.

    Джарет Ільнер знесилено прикрив очі. Йому було неприємно дивитися на зламане агонією тіло майстра. Страшно хотілося пити. Запаморочення повернулося, і вампір не став з ним боротися. «Хоч би прокинутися цього разу», — подумав він і знову знепритомнів.

    Щоб вподобати цю частину, необхідно зареєструватись на сайті або увійти, якщо ви вже зареєстровані.

    Вподобати!
    Щоб залишити коментар, необхідно зареєструватись на сайті або увійти, якщо ви вже зареєстровані.